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Pensada

como una obra destinada a suscitar la reflexin sobre el presente


y el futuro del pas esta Breve historia de la Argentina se ha convertido, con
los aos, en un libro clsico. Obra de sntesis, pero a la vez de ideas, en sus
pginas no slo se encuentran hechos sino tambin interpretaciones que
generan polmicas y suscitan opiniones encontradas.
Escrito en 1965, fue actualizado por el autor poco antes de su fallecimiento
en 1977. Por la notable difusin que tuvo, tanto como por su extendido uso
en la enseanza, Luis Alberto Romero agreg un ltimo captulo, referido a
los acontecimientos de las ltimas dcadas, ciertamente decisivos para la
comprensin de nuestro presente y de conocimiento fundamental para la
formacin de un ciudadano.
Considerado, con justicia, como uno de los mayores intelectuales que ha
dado el pas, Jos Luis Romero no slo renov los estudios histricos;
transmiti adems sus ideas de un modo tan claro como atractivo. Ejemplo
mayor de ello es este libro, cuyo estilo, sencillo y refinado, hace que la
lectura de la historia sea a la vez aprendizaje y placer.
El Fondo de Cultura Econmica, que ya haba editado numerosas obras del
autor, dio inicio, con este libro, a la Biblioteca Jos Luis Romero, que se
public en memoria suya a los veinte aos de su fallecimiento. Esta nueva
edicin, preparada por Luis Alberto Romero, es la versin definitiva de una
obra fundamental.

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Jos Luis Romero

Breve historia de la Argentina


ePUB v1.0
pigpen 29.08.12

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Ttulo original: Breve historia de la Argentina
Jos Luis Romero, 1965
1 edicin: Eudeba, 1965
Presente edicin: 1997

Editor original: pigpen (v1.0)


ePub base v2.0

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Prefacio

En 1965 apareci en Eudeba la primera edicin de Breve historia de la Argentina,


que Boris Spivacow le encarg a mi padre: un cuaderno, de grandes pginas, con
muchas ilustraciones y una vieta de Schmidl sobre fondo rojo en la tapa. Era un
producto tpico de aquella notable empresa editorial, tan caracterstica de los aos
sesenta. El texto conclua en 1958; con su cruce de optimismo e incertidumbres, su fe
en el desarrollo de la democracia, la libertad y la reforma social, y sus dudas acerca
de la era plutocrtica que se iniciaba, es un testimonio de aquel formidable
proyecto social de modernizacin cultural, tan desdichadamente concluido.
Ignoro cunto circul esa edicin. A poco de aparecer, la universidad fue
intervenida, Eudeba pas a malas manos, el libro desapareci de la venta y mi padre
inici una larga gestin para recuperar sus derechos. Hacia 1973 lo consigui, con la
ayuda profesional de Horacio Sanguinetti, y poco despus acord con Juan Carlos
Pellegrini su reedicin actualizada en Huemul.
A principios de 1977 muri mi padre. En aquel ao, en el que la catstrofe del
pas se sumaba a mi desventura personal, Fernando Vidal Buzzi, a cargo de Huemul,
me propuso llevar adelante la proyectada reedicin, agregando un ltimo captulo. En
1975 mi padre haba agregado un captulo final a Las ideas polticas en la Argentina,
sobre el perodo 1955-1973. Yo lo haba ayudado, tena bastante prctica en trabajos
profesionales conjuntos solamos decir que tenamos una sociedad annima de
producciones histricas de modo que no me pareci mal escribir lo que hoy es el
captulo XIV, basndome en aquel tema, usando sus ideas y tambin sus palabras, sin
mencionar participacin, que en el fondo era slo parcial. Al fin y al cabo, era como
una de aquellas batallas que el Cid ganaba despus de muerto.
Sorpresivamente, en su segunda versin, el libro tuvo un xito callado y enorme.
No podra decir cuntos ejemplares se han vendido, pues me consta que hubo muchas
ediciones clandestinas. Pero s que ha llegado a ocupar un lugar importante en la
enseanza, particularmente en los ltimos aos de la escuela media. Siempre me
pareci su difusin que en aquellos aos formaba parte de las respuestas, modestas
pero firmes, que nuestra sociedad daba al terror militar.
En 1993, otro avatar editorial me plante la disyuntiva acerca de su actualizacin.
No poda ya apoyarme en escrito o pensado por mi padre. Pero a la vez, era
consciente de que el principal valor de un libro de este tipo era para comprender el
presente, ese presente vivo que mi padre contrapona con el pasado muerto. En
la Argentina haban ocurrido cosas demasiado importantes entre 1973 y 1992 como
para que no las registrara en un libro destinado a los jvenes, a quienes se estaban
formando como ciudadanos. Yo acababa de terminar mi Breve historia

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contempornea de la Argentina y me pareci que podra ofrecer un resumen digno,
que cubriera el perodo hasta 1993. Tengo la ntima conviccin de que las ideas
generales de este captulo estaran en consonancia con las del resto de la obra.
Hoy, en esta nueva versin, he revisado el texto original y he completado el
captulo XV, pues lo ocurrido en los ltimos tres aos sin duda hace ms claro lo que
en 1992 era slo una intuicin. Probablemente seguir hacindolo en el futuro, en
parte porque este libro ya tiene una existencia propia, y en parte por conviccin filial.
Estoy convencido de que es mi obligacin hacer lo necesario para mantener vigente
el pensamiento de mi padre, que me sigue pareciendo admirable, enormemente
complejo detrs de su aparente sencillez, y sin dudas ms all de cualquier moda
intelectual. En rigor, dediqu mucho tiempo en estos veinte aos a reeditar sus obras,
reunir sus artculos y conservar vivo su recuerdo, y seguir hacindolo. Mantener
actualizado este libro en particular es parte de ese propsito.
Se trata, pues, de un libro con una historia, que se prolonga hasta el presente.
Tambin tiene una historia editorial que en la ocasin me resulta particularmente
significativa. En 1945, el Fondo de Cultura Econmica le encarg a mi padre un libro
sobre las ideas polticas en la Argentina, destinado a una de sus colecciones. Por
entonces mi padre se dedicaba a la historia antigua, y slo haba incursionado
tangencialmente en la historia argentina, sobre todo como parte de su activo
compromiso en la lucha intelectual y poltica de aquellos das. De cualquier modo, la
eleccin de Daniel Cossio Villegas, y la previa recomendacin de Pedro Henrquez
Urea, fue para l un honor y a la vez un desafo. Con justicia, Las ideas polticas en
la Argentina se ha convertido en un verdadero clsico, y desde entonces la relacin
de mi padre con el Fondo dira: con Arnaldo Orfila Reynal y Mara Elena
Satostegui fue muy intensa. All aparecieron La Edad Media otro clsico, El
desarrollo de las ideas en la sociedad argentina del siglo XX y ms recientemente La
experiencia argentina, donde hace unos aos reun el conjunto de sus artculos y
ensayos sobre el pas.
En 1992 Alejandro Katz, responsable del Fondo en Buenos Aires, me propuso
escribir una historia argentina del siglo XX, destinada tambin a una coleccin de la
editorial. Como le ocurri casi cincuenta aos antes a mi padre, el encargo fue para
m un honor y sobre todo un desafo muy grande, aunque ignoraba su magnitud
cuando lo acept. Por circunstancias que no conoc, el libro termin con un ttulo
muy parecido al de mi padre: Breve historia contempornea de la Argentina. No
puedo dejar de pensar en este extrao juego de coincidencias y de tradiciones. No
puedo dejar de pensar que Breve historia de la Argentina de Jos Luis Romero, que
hoy reedita el Fondo, est finalmente donde deba estar.

Luis Alberto Romero.


Febrero de 1997.

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Esta breve historia de la Argentina ha sido pensada y escrita en tiempos de mucho
desconcierto. Mi propsito ha sido lograr la mayor objetividad, pero temo que aquella
circunstancia haya forzado mis escrpulos y me haya empujado a formular algunos
juicios que puedan parecer muy personales. El lector, con todo, podr hacerse su
propia composicin de lugar, porque a pesar de la brevedad del texto, creo que he
logrado ofrecer los datos necesarios para ello. La finalidad principal de este libro es
suscitar la reflexin sobre el presente y futuro del pas. Su lectura, pues, puede ser
emprendida con nimo crtico y polmico. Me permito sugerir que esa lectura no sea
slo una primera lectura. El texto ha sido apretado desesperadamente y creo que el
libro dice ms de lo que parece a primera vista. Quiz me equivoque, pero sospecho
que, al releerlo, aparecern ms claras muchas ideas que he reducido a muy escuetas
frmulas.

J.L.R.

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Primera parte
LA ERA INDGENA

Cuntos siglos hace que est habitada esta vasta extensin de casi tres millones de
kilmetros cuadrados que hoy llamamos la Argentina? Florentino Ameghino, un
esforzado investigador de nuestro remoto pasado, crey que haba sido precisamente
en estas tierras donde haba aparecido la especie humana. Sus opiniones no se
confirmaron, pero hay huellas de muchos siglos en los restos que han llegado a
nosotros. Ni siquiera sabemos a ciencia cierta si estas poblaciones que fueron en un
tiempo las nicas que habitaron nuestro suelo llegaron a l desde regiones remotas,
tan lejanas como la Polinesia, o tuvieron aqu su origen. Slo sabemos que un da,
muchos siglos antes de que llegaran los conquistadores espaoles, se fijaron en
nuestro territorio y permanecieron en l hasta identificarse con su paisaje.
De esas poblaciones autctonas no conocemos la historia. Las que habitaron el
noroeste del pas revelan una evolucin ms intensa y parece que aprendieron con
duras experiencias el paso del tiempo y la sucesin de los cambios que es propia de la
historia de la humanidad. Las dems, en cambio, se mantuvieron como grupos
aislados y perpetuaron sus costumbres seculares o acaso milenarias, sin que nada les
hiciera conocer la ventura y la desventura de los cambios histricos.
Eran, ciertamente, pueblos adheridos a la naturaleza. sta de nuestro suelo es una
naturaleza generosa. La Argentina es un pas de muy variado paisaje. Una vasta
llanura la pampa constituye su ncleo interior; pero en la planicie continua se
diferencian claramente las zonas frtiles regadas por los grandes ros y las zonas que
no reciben sino ligeras lluvias y estn pobladas por escasos arbustos. Unas tierras son
feraces praderas, bosques, otras estriles, a veces desrticas. Pero la llanura es
continua como un mar hasta que se confunde con la patagnica del Sur, o hasta que
se estrella contra las altas montaas de los Andes hacia el Oeste una de esas regiones
se fijaron viejos y misteriosos pueblos que desenvolvieron oscuramente su vida en
ellas.
Eran pueblos de costumbres semejantes en algunos rasgos, pero muy diferentes
en otros, porque estaban encadenados a la naturaleza, de cuyos recursos dependan,
cuales variaban sus hbitos. Cuando comenz la conquista espaola, las poblaciones
autctonas fueron sometidas y atadas a las formas de vida que introdujeron los
conquistadores. Durante algn tiempo, algunos grupos conservaron su libertad
replegndose hacia regiones no frecuentadas por los espaoles. La pampa y la
Patagonia fueron su ltimo refugio. En un ltimo despertar, constituyeron una de las
llanuras cuando la desunin de las provincias argentinas les permiti enfrentarlas con

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ventaja. Pero, cuando la lanza se mostr inferior al fusil, cayeron sometidos y fueron
incorporados a las nuevas formas de vida que les fueron impuestas.
Acaso ellos no crean que las formas europeas fueran superiores a las suyas,
heredadas y mantenidas durante largos siglos. Y acaso la melancola que la msica y
su mirada oculte el dolor secular de la felicidad perdida.

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Captulo I
LAS POBLACIONES AUTCTONAS

Desde el Ro de la Plata hasta la cordillera de los Andes, la pampa inmensa y variada


estaba habitada por los pueblos que le dieron su nombre: los pampas. Estaban
divididos en diversas naciones, desde los araucanos, que traspasaban los valles
andinos y se extendan hacia la otra ladera de la cordillera, hasta los querandes que
habitaban las orillas del Ro de la Plata. Eran cazadores o pescadores segn las
regiones, de costumbres nmadas, diestros en el uso del arco y de las boleadoras, con
las que acertaban a los avestruces que cruzaban la llanura. Y para descansar y
guarecerse construan toldos rudimentarios que se agrupaban formando pequeas
aldeas.
Ms favorecidos por la naturaleza los guaranes que habitaban la regin de
Corrientes y Misiones aprendieron a cultivar la tierra con instrumentos de madera y
cosechaban zapallo, mandioca y especialmente maz; con eso completaban su
alimentacin hecha tambin de caza y pesca. Cuando se establecan en algn lugar
durante largo tiempo construan viviendas duraderas de paja y barro. Eran hbiles y
saban fabricar cacharros de alfarera, un poco elementales, pero capaces de servir a
las necesidades de la vida cotidiana; y con las fibras que tenan a su alcance hacan
tejidos para diversos usos, entre los cuales no era el ms frecuente el de vestirse,
porque solan andar desnudos.
Prximos a ellos, en los bosques chaqueos, los matacos y los guaycures
alternaban tambin la caza y la pesca con una rudimentaria agricultura en la que
trabajaban preferentemente las mujeres. Y por las regiones vecinas se extendan otros
pueblos menos evolucionados, los tobas o los chans, que conocan sin embargo,
como sus vecinos el difcil arte de convertir un tronco de rbol en una embarcacin
con la que diez o doce hombres solan navegar grandes ros en busca de pesca.
Menos evolucionadas an eran las poblaciones de la vasta meseta patagnica. All
vivan los tehuelches, cazadores seminmadas, que utilizaban las pieles de los que
lograban atrapar para cubrirse y para techar las chozas en que habitaban, luego de
haber comido cruda su carne. Onas y yaganes poblaban las islas meridionales como
nmadas del mar, y en l ejercitaban su extraordinaria habilidad para la pesca con
arpn, a bordo de ligersimas canoas de madera y corteza de haya.
Escasas en nmero, con muy poco contacto entre si y a veces ninguno, las
poblaciones de las vastas llanuras de las duras mesetas, de las selvas o de los bosques,
perpetuaban sus costumbres y sus creencias tradicionales sin que su vida sufriera
alteraciones profundas. Iban a las guerras que se suscitaban entre ellos para
defenderse o para extender sus reas de predominio, y en el combate ejercitaban los

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varones sus cualidades guerreras, encabezados por sus caciques, a quienes obedecan
respetuosamente. Para infundir temor a sus enemigos y para sealar su origen,
cubran con adornos o lo tatuaban con extraos dibujos, y algunos solan colocarse en
el labio inferior un disco de madera con el que lograban adquirir una extraa
fisonoma. La tierra entera les pareca animada por innumerables espritus misteriosos
que la poblaban, y a sus designios atribuan los avatares de la fortuna: el triunfo o la
derrota en la guerra, el xito o el fracaso en la caza o la pesca, la crueldad o la
benignidad de las fuerzas de la naturaleza. Slo los hechicero mirar conocan sus
secretos y parecan capaces de conjurarlos para tornarlos propicios y benvolos.
Gracias a eso gozaban de la consideracin de los suyos, que los admiraban y teman
porque constituan su nica esperanza frente a las enfermedades o frente a las
inciertas aventuras que entraaban la cotidiana busca de los alimentos y la continua
hostilidad de los vecinos.
Ms compleja fue, seguramente, la existencia de las poblaciones que habitaban en
las regiones montaosas del noroeste. All, los valles longitudinales de la cordillera
abran caminos prometedores que vinculaban regiones muy distantes entre s, y hubo
pueblos que se desplazaron y conocieron las alternativas de la victoria y la derrota,
esta ltima acompaada por el forzoso abandono de las formas tradicionales de vida y
la aceptacin de las que les imponan sus vencedores. Tal fue, seguramente, el destino
de los diaguitas, que habitaban aquellas comarcas.
A lo largo de los valles, los diaguitas vivan en pequeas aldeas formadas por
casas con muros de piedra. Era el material que les ofreca su paisaje. Hbiles
alfareros, usaban platos, jarras y urnas de barro cocido en cuyo decorado ponan de
manifiesto una rica imaginacin y mucho dominio tcnico; pero utilizaban adems
para sus utensilios cotidianos la madera, el hueso, la piedra y el cobre. Estaban
firmemente arraigados a la tierra y saban cultivarla con extremada habilidad,
construyendo terrazas en las laderas de las sierras para sembrar el zapallo, la papa y
el maz, que eran el fundamento de su alimentacin. Criaban guanacos, llamas y
vicuas, y con su lana hacan tejidos de rico y variado dibujo que tean con
sustancias vegetales.
Los adornos que usaban solan ser de cobre y de plata. En piedra esculpieron
monumentos religiosos: dolos y menhires. Y con piedra construyeron los pucaras,
fortificaciones con las que defendan los pasos que daban acceso a los valles abiertos
hacia los enemigos.
Sin duda se verti mucha sangre en la quebrada de Humahuaca y en los valles
calchaques, pero no con las alternativas de esa historia. Los pasos que miraban al
Norte vieron llegar, seguramente ms de una vez, los ejrcitos de los estados que se
haban constituido en el altiplano de Bolivia o en los valles peruanos: desde el Cuzco
el imperio de los incas se extenda hacia el Sur y un da someti a su autoridad a los

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diaguitas. Signo claro de esa dominacin fue el cambio que introdujeron en sus
creencias religiosas, abandonando sus viejos cultos animalsticos para adoptar los
ritos solares propios de los quichuas. Y el quechua, la lengua del imperio inca, se
difundi por los valles hasta tornarse el idioma preponderante.
Propias o adquiridas, la msica y la poesa de los diaguitas llegaron a expresar
una espiritualidad profunda y melanclica. Acaso la fuerza del paisaje montaoso las
impregn de cierta resignacin ante la magnitud de los poderes de la naturaleza o
ante el duro esfuerzo que requera el trabajo cotidiano. Pero no estaban ausentes de su
canto ni el amor ni la muerte, ni el llamado de la alta montaa ni la evocacin de la
luna nocturna. En el seno de comunidades de rgida estructura, vivan vueltos sobre s
mismos y sobre su destino con una vigilante conciencia.
Por eso constituan los diaguitas un mundo tan distinto del de las poblaciones de
la llanura, de la meseta de las selvas y de los bosques. Cuando llegaron los espaoles
y los sometieron y conquistaron sus tierras, unos y otros dejaron muy distinto legado
a sus hijos, y a los hijos de sus que sus mujeres dieron a los conquistadores que las
poseyeron, mestizos a los que qued confiado el recuerdo tradicional de su raza.

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Segunda parte
LA ERA COLONIAL

La conquista de Amrica por los espaoles es una empresa de principios del siglo
XVI. Es la poca de Leonardo, de Maquiavelo, de Erasmo. Como el pensamiento
humanstico y como la pintura de ese instante, la conquista tiene el signo del
Renacimiento; es indagacin de lo misterioso, aventura en pos de lo desconocido.
Alvar Nez Cabeza de Vaca, caminando por el Brasil hasta Asuncin, pertenece a la
misma estirpe de Paracelso indagando los secretos del cuerpo humano. Pero cuando
la conquista termina y comienza la colonizacin sistemtica, en la segunda mitad del
siglo XVI, tambin el Renacimiento ha terminado.
La Espaa imperial de Carlos V, avasalladora y triunfante en el mundo, ha dejado
paso a la Espaa de Felipe II, retrada dentro de s misma, militante slo en defensa
del catolicismo contra la Reforma, hostigada en los mares por los corsarios ingleses
que asaltaban los galeones cargados con el oro y la plata de Amrica. Ni Espaa ni
Portugal, los pases descubridores, mantendrn mucho tiempo el dominio de las rutas
martimas. Y en el siglo XVII, los Austria acentan su declinacin hasta los oscuros
tiempos de Carlos II el Hechizado. Holanda e Inglaterra comienzan a dominar los
mares, movidas por los ricos burgueses que, finalmente, no vacilan en tomar el poder.
La monarqua inglesa cae a mediados del siglo XVII con la cabeza de Carlos I y la
repblica le sucede bajo la inspiracin de Oliverio Cromwell. Ahora se trata de que
Inglaterra reine sola en los mares del mundo. Ni siquiera la Francia absolutista de
Richelieu y de Luis XIV podra competir con ella sobre las aguas.
En este mundo de los siglos XVI y XVII se desliza la primera etapa de la vida
colonial argentina. El autoritarismo de los Austria impregna la existencia toda de la
colonia. Sagrado como el rey es el encomendero a quien se confan rebaos de indios
para su educacin cristiana y para el trabajo en los dominios de su amo. Una idea
autoritaria del mundo y de la sociedad se desprenda de la experiencia de la poltica
espaola tanto como de la prdica de los misioneros y de la enseanza de las
doctrinas neoescolsticas de la Universidad de Crdoba, basada en los textos del
telogo Francisco Surez. Pero, para las poblaciones autctonas, el autoritarismo no
derivaba de ninguna doctrina, sino del hecho mismo de la conquista. Naturalmente,
su tendencia fue a escapar o a rebelarse. Durante largos aos el problema
fundamental de la colonial fue ajustar las relaciones de dependencia entre la
poblacin indgena sometida y la poblacin espaola conquistadora. Puede decirse
que la regin que hoy constituye la Argentina, excepto como exportadora de cueros
apenas exista par el mundo.

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Pero, justamente al comenzar el siglo XVIII triunfante Inglaterra en los mares
, Espaa cambia de dinasta: los Borbones reemplazan a los Austria. El mundo
haba cambiado mucho y segua cambiando. La filosofa del racionalismo y del
empirismo acompaaba a la gran revolucin cientfica de Galileo y de Newton, y
juntas se imponan sobre las concepciones tradicionales de raz medieval. La
conviccin de que lo propio del mundo es cambiar, comenzaba a triunfar sobre la
idea de que todo lo existente es bueno y no debe ser alterado. La primera de esas dos
ideas se enunci bajo la forma de una nueva fe: la fe en el progreso. Y Espaa, pese
al vigor de las concepciones tradicionales, comenz bajo los Borbones a aceptar esa
nueva fe.
Naturalmente, se enfrentaron los que la aceptaban y los que la consideraban impa
en una batalla que comenz entonces y an no ha concluido. La colonia rioplatense
imit a la metrpoli: unos la aceptaron y otros no; pero era claro que los que la
aceptaban eran casi siempre los disconformes con el rgimen colonial, y los que la
rechazaban, aqullos que estaban satisfechos con l.
Poco a poco las exportaciones que salan del puerto de Buenos Aires aumentaban
de volumen; en el siglo XVII se agreg a los cueros el tasajo que se preparaba en los
saladeros. La exportacin era un buen negocio, pero tambin lo era la importacin de
los imprescindibles artculos manufacturados que llegaban legalmente de Espaa y
subrepticiamente de otros pases. Inglaterra, que dominaba las rutas martimas, haba
proclamado la libertad de los mares.
En el Ro de la Plata, los partidarios del monopolio espaol y los defensores de la
libertad de comercio se enfrentaron y buscaron el fundamento de sus opiniones
generalmente vinculadas a sus intereses en las ideologas en pugna. Hubo, pues,
partidarios del autoritarismo y partidarios del liberalismo. Entre tanto las ciudades
crecan, se desarrollaba una clase burguesa en la que aumentaba el nmero de los
nativos y, sobre todo, se difunda la certidumbre de que la comunidad tena intereses
propios, distintos de los de la metrpoli.
Cuando la fe en el progreso comenz a difundirse, bast poco tiempo para que se
confundiera con el destino de la nueva comunidad. Si la Universidad de Crdoba se
cerraba resueltamente al pensamiento del Enciclopedismo, la de Charcas estimulaba
el conocimiento de las ideas de Rousseau, de Mably, de Reynal, de Montesquieu. En
Buenos Aires no falt quien, como el padre Maciel, poseyera en su biblioteca las
obras de autores tan temidos. Una nueva generacin, al tiempo que se compenetraba
de las inimaginables posibilidades que el mundo ofreca a la pequea comunidad
colonial, beba en las obras de los enciclopedistas y en las de los economistas
liberales espaoles una nueva doctrina capaz de promover, como en los Estados
Unidos o en Francia, revoluciones profundas.
A fines del siglo XVIII, la colonia rioplatense comenzado a ser un pas. Durante

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tres siglos se haba ordenado su estructura econmico-social y se haban delineado
los distintos grupos de intereses y de opiniones. Todava durante toda la era criolla
subsistiran los rasgos que se haban dibujado durante la era colonial.

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Captulo II
LA CONQUISTA ESPAOLA Y LA FUNDACIN DE LAS CIUDADES
(SIGLO XVI)

Los espaoles aparecieron por primera vez en el Ro de la Plata en 1516, veinticuatro


aos despus de la llegada de Coln al continente americano. Ciertamente, no
buscaban tierras, sino un paso que comunicara el ocano Atlntico con el Pacfico,
recin descubierto por Balboa. Juan Daz de Sols, que mandaba la expedicin,
recorri el estuario y descendi en las costas orientales: all trab contacto con los
querandes, que lo mataron a poco de desembarcar. As empezaron las relaciones
entre indios y conquistadores.
De los hombres de la expedicin de Sols, el ms joven, Francisco del Puerto,
qued entre los indios; los dems regresaron a Espaa; pero una de las naves
naufrag en el golfo de Santa Catalina y algunos de los tripulantes se salvaron
nadando hasta la costa. Uno de ellos, Alejo Garca, oy hablar a los indios de la
existencia de un pas lejano la tierra del Rey Blanco en cuyas sierras abundaban
el oro y la plata. Seducido por la noticia, emprendi a pie la marcha hacia la regin de
Chuquisaca, y luego de llegar y de confirmar la noticia, regres hacia la costa.
Tambin l fue muerto por los indios cuando volva; pero lo que haba visto lleg a
odos de sus compaeros y as naci la obsesionante ilusin de los conquistadores de
alcanzar la tierra de las riquezas fabulosas. Poco despus, el Mar Dulce, como lo
llam Sols, comenzara a ser llamado Ro de la Plata, en testimonio de esa esperanza.
Sin embargo, la busca de un paso que uniera los dos ocanos segua siendo lo ms
importante para la Corona espaola; y para que lo hallara envi a Hernando
Magallanes en 1519 con la misin de recorrer la costa americana. Seguramente, tanto
l como Sols posean noticias de navegantes portugueses que haban hecho ya
anlogo viaje. Magallanes no se dej tentar por las promesas del ancho estuario y
sigui hacia la costa patagnica. Hizo escala en el golfo que llam de San Julin,
conoci a los indios tehuelches que los espaoles llamaron patagones, y
finalmente entr en el estrecho que luego se conoci con su nombre. Siguiendo sus
huellas, lleg al Ro de la Plata en 1526 la expedicin de Sebastin Gaboto; pero las
noticias difundidas por los que saban del viaje de Alejo Garca incitaron al piloto a
penetrar en el ro Paran en busca de un camino hacia la tierra del Rey Blanco. Un
pequeo fuerte que se llam de Sancti Spiritus, levantado sobre la desembocadura del
Carcara, fue la primera fundacin la en suelo argentino.
Ya entonces comenzaron las rencillas entre los que buscaban la tierra de la plata.
Gaboto explor el Paran y el Bermejo, pero retorn al saber que otra expedicin al
mando de Diego Garca, le segua los pasos. Cuando se pusieron de acuerdo,

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recorrieron juntos el Paraguay hasta las bocas del Pilcomayo. Pero nada pudieron
averiguar sin certeza sobre la manera de llegar a la fabulosa regin de guaranes
destruan el fuerte Sancti Spiritus.
Desde ese momento, el hallazgo de un camino que condujera desde el Ro de la
Plata hasta el recin descubierto Per comenz a transformarse para los espaoles en
una obsesin.
Si ese camino exista y era ms fcil que la ruta del Pacfico las incalculables
riquezas que haban dejado estupefacto a Pizarro podran llegar a la metrpoli por una
va ms directa y ms segura. Para tentar esa posibilidad, Pedro de Mendoza,
investido con el ttulo de adelantado del Ro de la Plata, sali de Espaa en 1535 al
mando de una flota para fundar un establecimiento que asegurara las comunicaciones
con la metrpoli.
As naci la primera Buenos Aires, fundada por Mendoza en 1536, sobre las
barrancas del Riachuelo que pronto se llamara de La Matanza. Ulrico Schmidl, uno
de sus primeros pobladores, describi la ciudad y relat las peripecias de sus
primeros das. Un muro de tierra rodeaba las construcciones donde se alojaban los
expedicionarios, entre los que haba, adems de los hombres de espada, los que
venan a aplicar sus manos a los instrumentos de trabajo. Caballos y yeguas que
haban viajado a bordo de las naves daban a los conquistadores una gran superioridad
militar. Los querandes ofrecieron al principio carne y pescado a los recin llegados;
pero luego se retrajeron y las relaciones se hicieron difciles. Hubo luchas y
matanzas. Pero los espaoles se sobrepusieron a las dificultades y procuraron cumplir
sus designios emprendiendo el camino hacia el Per.
Juan de Ayolas naveg por el Paran y el Paraguay y se intern luego por tierra
hacia el noroeste. Quiz lleg a Bolivia y acaso logr algunas riquezas, pero nunca
volvi a las orillas donde lo esperaban sus hombres. Su lugarteniente, Domingo
Martnez de Irala, asumi el mando en la pequea ciudad que otro de ellos Juan de
Salazar acababa de fundar con el nombre de Asuncin. Desde entonces, sa fue la
base de operaciones de los que repitieron el intento de llegar a la tierra de la plata: el
segundo adelantado, lvar Nez Cabeza de Vaca, Irala y otros ms. Buenos Aires
fue despoblada y abandonada, en tanto que Asuncin prosper con la introduccin de
ganados y el desarrollo de la colonizacin. Pero la ruta que conduca al Per no fue
hallada.
Viniendo del Per hacia el sur, en cambio, los espaoles de la tierra de la plata
lograron hallar una salida hacia la cuenca de los grandes ros. Diego de Almagro
recorri en 1536 el noroeste argentino. Poco despus, en 1542, Diego de Rojas y
sus hombres despus de su muerte cruzaron esa misma regin, que se conoci con
el nombre de el Tucumn y llegaron hasta las bocas del Carcara. Y algo ms tarde,
Nez del Prado fund en esa comarca la primera ciudad, que llam del Barco.

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Por entonces, comenzaba a desvanecerse la esperanza de establecer en el Ro de
la Plata la base de operaciones para el transporte de los metales peruanos. El tercer
adelantado, Juan Ortiz de Zrate, decidi colonizar la frtil llanura que le haba sido
adjudicada, y uno de sus hombres, Juan de Garay, fund en 1573 la ciudad de Santa
Fe. La estrella de Asuncin, que tanto haba ascendido durante el esforzado gobierno
de Irala, comenz a declinar, y el Ro de la Plata volvi a parecer el centro natural de
la regin. Al ao siguiente, Ortiz de Zrate regres de Espaa con cinco naves
colmadas de hombres y mujeres que se afincaron en la comarca y por cierto,
acompaado del arcediano Martn del Barco Centenera, que ms tarde compuso un
largo poema; en el que narr la conquista y que titul precisamente La Argentina.
Pero el adelantado muri al poco tiempo y tras diversas vicisitudes, qued Juan de
Garay a cargo del gobierno del Ro de la Plata.
Para entonces, los conquistadores que venan del Per lograron reducir a los
diaguitas y fundaron Santiago del Estero en 1553, San Miguel del Tucumn en 1565
y Crdoba en 1573. Los que venan de Chile, por su parte, fundaron Mendoza en
1561 y al ao siguiente San Juan. El origen de los conquistadores determin la
orientacin de cada una de esas regiones: el Tucumn hacia el Per y Cuyo hacia
Chile.
Pero la cuenca de los grandes ros miraba hacia Espaa y Juan de Garay decidi
cumplir el viejo anhelo de repoblar Buenos Aires. En 1580 reuni en Asuncin un
grupo de sesenta soldados, muchos de ellos criollos, y se embarc llevando animales
y tiles de trabajo. Sobre el Ro de la Plata, el 11 de junio de 1580, fund por segunda
vez la ciudad de Buenos Aires, distribuy los solares entre los nuevos vecinos,
entreg tierras para labranza en las afueras y constituy el Cabildo. As qued abierta
una puerta a la tierra que deba emancipar al Ro de la Plata de la hegemona
peruana. Poco despus, sin embargo, la metrpoli invalidara el puerto de Buenos
Aires, que slo sirvi para alimentar el temor a los ataques de los piratas. Muy pronto
deba servir tambin para el contrabando de las mercancas que Espaa le vedaba
recibir.
En 1582 fue fundada la ciudad de San Felipe de Lerma, que recibi del valle en
que estaba situada el nombre de Salta. Las riquezas minerales de la sierra de
Famatina atrajeron a los conquistadores hacia otros valles, y en 1591 se fund La
Rioja; y para vigilar la boca de la quebrada de Humahuaca se fund en 1593 San
Salvador de Jujuy. No mucho antes, el cuarto adelantado Juan Torres de Vera y
Aragn haba fundado en el alto Paran la ciudad de Corrientes en 1588.
As nacieron en poco tiempo los principales centros urbanos del pas, donde se
radicaron unos pocos pobladores, espaoles de la pennsula unos y criollos nacidos ya
en estas tierras otros; a su alrededor flotaban los grupos indgenas de la comarca
conquistada, sometidos al duro rgimen de la encomienda o de la mita con el que se

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beneficiaba de su trabajo el espaol que era su seor; y mientras fatigaban sus
cuerpos en la labranza de las tierras o en la explotacin de las minas, soportaban el
embate intelectual de los misioneros que procuraban inducirlos a que abandonaran
sus viejos cultos y adoptaran las creencias cristianas. Un sordo resentimiento los
embarg desde el primer momento, y lo tradujeron en pereza o en rebelda. Las
mujeres indias fueron tomadas como botn de la conquista, y de ellas tuvieron los
conquistadores hijos mestizos que constituyeron al poco tiempo una clase social
nueva. De vez en cuando llegaban a las ciudades nuevos pobladores espaoles, que se
sentan ms amos de la ciudad que esta heterclita poblacin criolla, mestiza e india,
que se agrupaba alrededor de los viejos vecinos. En los cabildos, aquellos que tenan
propiedades ejercan la autoridad bajo la lejana vigilancia de gobernadores y virreyes.
En la dura faena de la conquista y la colonizacin, los misioneros solan
introducir cierta moderacin en las costumbres y algunas preocupaciones espirituales.
Pero su esfuerzo se estrell una y otra vez contra la dureza del rgimen de la
encomienda y de la mita. En los templos que se erigan no falt la imagen tallada por
artesano indgena que transmiti al santo cristiano los rasgos de su raza o el vago
perfume de sus propias creencias. En 1570 fue creado el obispado de Tucumn para
celar la obra de sacerdotes y misioneros. A los dominicos y franciscanos, se haban
agregado poco antes los jesuitas que, activos y disciplinados, organizaron las
reducciones de indios y dedicaron sus esfuerzos a la educacin. As adquirieron los
religiosos fuertes influencia y osaron disputar con las autoridades civiles sobre la vida
misma de la colonia. Muy pronto hubo frailes criollos y mestizos. Criollos fueron
tambin el gobernador de Asuncin, Hernando Arias de Saavedra y el obispo del
Tucumn, fray Hernando de Trejo y Sanabria; mestizo fue tambin Ruy Daz de
Guzmn que escribi en Asuncin la primera historia argentina. Las razas y las ideas
comenzaban a entrecruzarse.

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Captulo III
LA GOBERNACIN DEL RO DE LA PLATA (1617-1776)

Cuando lleg al gobierno del Ro de la Plata Hernando Arias de Saavedra el primer


criollo que alcanz esa dignidad, se ocup de regularizar las difciles relaciones
entre las autoridades eclesisticas y civiles en un snodo que reuni en Asuncin en
1603. Pero el problema era arduo y volvi a suscitarse una y otra vez. En Buenos
Aires, la querella entre obispos y gobernadores fue durante toda la poca colonial una
de las causas de agitacin en el vecindario. Fuera de las pequeas cuestiones
personales y del conflicto entre las distintas tendencias polticas que se suscit
despus, un motivo frecuente de discrepancia fue el problema de los indios, ms
grave, sin duda, en el Paraguay y en el Tucumn que en el Ro de la Plata.
Pese a las recomendaciones reales, el trato que los encomenderos daban a los
indios era duro y cada uno se serva de los que le haban sido asignados como si
fueran sus siervos, olvidados de los deberes para con ellos que les estaban
encomendados. Para protegerlos, Hernandarias tom diversas medidas, pero no
fueron suficientes para corregir la conducta de los encomenderos obsesionados por la
riqueza. Francisco de Alfaro, enviado para visitar la comarca por la Audiencia de
Charcas, dispuso en 1611 suprimir el servicio personal de los indios; pero sus
ordenanzas tampoco modificaron la situacin. Hernandarias dio un paso audaz y
encomend a los jesuitas la fundacin de unas misiones donde trabajaran y se
educaran los guaranes del Paraguay. Las fundaciones fueron extensas y prsperas;
pero crearon un mundo incomunicado en el que las mismas autoridades civiles
difcilmente entraban. Fue el Imperio jesutico. As comenz a ser el Paraguay un
rea marginal, ajena a la evolucin del Tucumn y del Ro de la Plata donde el
mestizaje cre dolorosamente una sociedad abierta.
Curioso explorador tanto de las tierras del sur como de las del Chaco,
Hernandarias comprendi que Asuncin y Buenos Aires constituan dos centros de
distintas tendencias y de diferentes posibilidades, y solicit a la Corona la divisin de
la colonia rioplatense. Una Real Cdula de 1617 separ al Paraguay del Ro de la
Plata y desde entonces sus destinos tomaron por caminos diversos.
Buenos Aires, la pequea capital de la gobernacin del Ro de la Plata, adoptaba
ya, pese a su insignificancia, los caracteres de un puerto de ultramar. Situada en una
regin de escasa poblacin autctona los vecinos se dedicaron a la labranza ayudados
por los pocos negros esclavos que comenzaron a introducirse, y algunos procuraron
obtener mdicas ganancias vendiendo sebo y cueros, que obtenan capturando
ocasionalmente ganado cimarrn que vagaba sin dueo por la pampa. Quienes
obtenan el permiso de vaqueras para perseguirlo y sacrificarlo, vendan luego en

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la ciudad aquellos productos que podan exportarse, unas veces con autorizacin del
gobierno y otras sin ella. Porque a pesar de su condicin de puerto pesaba sobre
Buenos Aires una rgida prohibicin de comerciar. Desde 1622, una aduana seca
instalada en Crdoba defenda a los comerciantes peruanos de la competencia de
Buenos Aires. Tales restricciones hicieron que el contrabando fuera la ms intensa y
productiva actividad de la ciudad, y sus alternativas llenaron de incidentes la vida del
pequeo vecindario. Unas veces fue la falta de objetos imprescindibles, como el
papel de que careca el Cabildo; otras, fue la llegada subrepticia de ricos
cargamentos; otras, el descubrimiento de sorprendentes complicidades entre
contrabandistas y magistrados. Siempre condenado, el contrabando hijo de la libertad
de los mares, floreci y contribuy a formar una rica burguesa portea.
Mil espaoles y una caterva de esclavos constituan el vecindario de la capital de
la gobernacin. Dentro de su placidez, la vida se agitaba a veces. En ms de una
ocasin se anunci la llegada de naves corsarias y fue necesario poner a punto las
precarias fortificaciones y movilizar una milicia urbana; pero el peligro nunca fue
grande y los vecinos volvan a sus labores prontamente. Lo que ms los agit fueron
las querellas entre el obispo y las autoridades civiles, todos celosos de sus
prerrogativas y todos acusados o acusadores en relacin con los negocios de
contrabando. As se desenvolvi, durante el siglo XVII y buena parte del XVIII, la
vida de Buenos Aires, la pequea aldea en la que los viajeros advertan la vida
patriarcal que transcurra en las casas de techos de paja, en cuyos patios abundaban
las higueras y los limoneros. All vivan los ms ricos, rodeados de esclavos y
sirvientes, orgullosos de sus vajillas de plata y de los muebles que haban logrado
traer de Espaa o del Per, y los ms pobres, ganando su pan en el trabajo de la tierra
o en el ejercicio de las pequeas artesanas o del modesto conchavo. Una pequea
burocracia comenzaba a constituirse con espaoles primero y con criollos tambin
mas tarde. Y alrededor de la ciudad se organizaban lentamente las estancias de los
poseedores de la tierra, algunos de los cuales se lanzaban de vez en cuando hacia el
desierto, ayudados en su tarea de perseguir ganado cimarrn por los mancebos de la
tierra, criollos y mestizos que preferan la libertad de los campos a la sujecin de
una ciudad que no era de ellos y que prefiguraban el tipo del gaucho.
Cada cierto tiempo, un navo traa noticias de la metrpoli y del mundo. Las ms
interesantes eran, naturalmente, las que tenan que ver con el destino de la
gobernacin y especialmente las que se relacionaban con la suerte de la costa oriental
del Ro de la Plata. Desde 1680 haba all una ciudad portuguesa la Colonia del
Sacramento que se haba convertido en la puerta de escape del comercio de Buenos
Aires. Artculos manufacturados, preferentemente ingleses, y algunos esclavos se
canjeaban por el sebo y los cueros que provea la pampa. Pero precisamente por esa
posibilidad, la suerte de la Colonia fue muy cambiante. Una y otra vez las pobres

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fuerzas militares de Buenos Aires se apoderaron de ella, pero tuvieron que cederla
luego a causa de los acuerdos establecidos entre Espaa y Portugal. En 1713, por el
tratado de Utrecht, lograron los ingleses autorizacin para introducir esclavos; y en
connivencia con los portugueses organizaron metdicamente el contrabando con
Buenos Aires. El trfico entre las dos orillas del ro se hizo tan intenso que los
portugueses se creyeron autorizados para extender an ms sus dominios. Pero
Espaa reaccion enrgicamente y encomend al gobernador Bruno Mauricio de
Zabala que los contuviera. Zabala fund Montevideo en 1726, y las ventajas de ese
puerto lo transformaron pronto en el centro de las operaciones navales en el Ro de la
Plata. Muy poco despus Montevideo se consider un competidor de Buenos Aires.
En el norte, de espaldas al Ro de la Plata y mirando hacia Lima las ciudades del
Tucumn progresaban ms lentamente. Crdoba, la ms importante de ellas, apenas
llegaba al millar de habitantes; pero tena ya desde 1622 una universidad cuya
fundacin haba promovido fray Hernando de Trejo y Sanabria y vea levantarse la
fbrica de su catedral el ms atrevido y suntuoso de los templos de la colonia. A
diferencia de las comarcas rioplatenses, abundaban en el Tucumn los indios
labradores y mineros. El contacto entre las poblaciones autctonas y los espaoles fue
all intenso y dramtico. Hubo uniones entre espaoles y mujeres indgenas, unas
veces legtimas y otras no, que originaron la formacin de una nutrida y singular
poblacin mestiza. Pero hubo sobre todo relaciones de dependencia muy severas
entre indios y encomenderos. En los cultivos el trigo, el maz, la vid, el algodn
y en las industrias, unas tradicionales de la regin y otras nuevas, entre las que se
destacaba la del tejido de lana y de algodn, los indgenas trabajaban de modo
agotador en beneficio del encomendero. Ms duro todava era el trabajo que
realizaban en las minas, cuyo secreto slo ellos posean, no sin desesperacin de los
espaoles. En cambio, la cra de mulas que se enviaban al Per en grandes
cantidades, y el traslado de vacunos desde la pampa constituan trabajos ms livianos
en los que se ejercitaban preferentemente criollos y mestizos.
La sistemtica explotacin de los indios, apenas amenguada ocasionalmente por
la influencia de algn funcionario o algn misionero, suscit un sordo rencor en los
naturales del pas. Unas veces se manifest en la negligencia para el trabajo, otras en
la fuga desesperada y otras, finalmente, en una irrupcin violenta que desembocaba
en la rebelin. Hacia 1627, un vasto movimiento polariz a los diaguitas y la nacin
entera estall en una sublevacin contra los espaoles. Diez aos necesitaron stos
para someter a los diversos caciques rebeldes, cuyos hombres se extendan por todos
los valles calchaques y amenazaban las ciudades.
Algo singular haba en las relaciones entre los indios y los conquistadores del
Tucumn. La sospecha de que aqullos conocieran la existencia de ricas minas de
metales preciosos mova a los conquistadores a intentar de vez en cuando una

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aproximacin benvola para tratar de sorprender sus secretos. Acaso fue esta
esperanza la que movi gobernador Alonso Mercado a confiar en los proyectos de un
imaginativo aventurero, Pedro Bohrquez, que se deca descendiente de los incas y
prometa, a cambio del ttulo de gobernador del valle calchaqu, la sumisin de los
indios y los tesoros de Atahualpa. Pero el virrey de Lima no acept el juego y los
diaguitas, que tambin haban puesto sus esperanzas en Bohrquez, volvieron a
sublevarse en 1685. Esta vez la lucha fue extremadamente violenta y dur varios
aos, al cabo de los cuales los indios fueron vencidos y las diversas tribus arrancadas
de sus tierras y distribuidas por distintos lugares del Tucumn y del Ro de la Plata.
As se dispersaron los diaguitas, sin que los espaoles del noroeste argentino
alcanzaran nuevos secretos sobre las riquezas metalferas de las montaas andinas.
Los indios del Este tambin hostilizaron a las ciudades del Tucumn, a cuyas
vecindades llegaron los del Chaco. Pero ms peligrosos fueron stos para los vecinos
de Asuncin, que estaba ms prxima y se senta, adems, amenazada por los
mamelucos de la frontera portuguesa. En esa zona tenan los jesuitas sus reducciones
y all se produjo tambin una sangrienta insurreccin indgena en 1753, cuando los
guaranes de los pueblos de las misiones se resistieron a abandonarlos tal como lo
mandaba el tratado firmado entre Espaa y Portugal, tres aos antes. La lucha fue
dura y concluy con la derrota de los guaranes en las lomas de Caibat en 1756.
Poco despus, el gobernador del Tucumn, Jernimo Matorras, consigui contener a
los indios chaqueos que amenazaban su provincia. Esta lucha intermitente y dura
con los indios fue una de las preocupaciones fundamentales de los conquistadores en
las regiones que constituiran la Argentina. Creca el nmero de mestizos, ingresaban
nutridos grupos de esclavos negros, pero se deshaca la personalidad colectiva de las
poblaciones indgenas. En la llanura, se salvaron alejndose por las tierras desiertas,
disputando a los conquistadores la captura de los ganados, que los indios desplazaban
hacia sus propios dominios extendidos hasta los valles chilenos. En el Tucumn,
procuraban retraerse hacia los valles ms protegidos. As, las ciudades recin
fundadas fueron nsulas en medio de un desierto hostil. En el Ro de la Plata, el
gobernador Pedro de Cevallos volvi a ocupar la Colonia del Sacramento en 1762, y
la diplomacia portuguesa volvi a recuperarla poco despus. El contrabando continu
intensamente. Entre tanto, los cambios polticos e ideolgicos que se producan en
Espaa a fines del siglo XVIII repercutieron en Buenos Aires cuando el conde de
Aranda, ilustrado ministro de Carlos III design gobernador de la provincia a
Francisco de Paula Bucarelli. Reemplazaba a Cevallos, notorio amigo de los jesuitas,
con la misin de cumplir la orden de expulsar a stos del Ro de la Plata, tal como la
Corona lo haba resuelto para todos sus dominios. La medida se cumpli en 1766 y se
fundaba en el exceso de poder que la Compaa de Jess haba alcanzado.
Signo de regalismo, la expulsin de los jesuitas reflejaba la orientacin poltica de

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Carlos III y de sus ministros. En Buenos Aires, un hecho tan inslito tena que dividir
las opiniones. La ciudad alcanzaba los veinte mil habitantes y comenzaba a renovar
su fisonoma. Dos aos antes se haba erigido la torre en el edificio del Cabildo y la
fbrica de la catedral comenzaba a avanzar. Las iglesias del Pilar, de Santo Domingo,
de las Catalinas, de San Francisco, de San Ignacio y otras ms se levantaban ya en
distintos lugares de la ciudad, exhibiendo su fisonoma barroca. En la Recova
discutan los vecinos y comenzaban a polarizarse las Opiniones entre los amigos del
progreso y los amigos de la tradicin. La llegada del nuevo gobernador Juan Jos de
Vrtiz, criollo y progresista, acentu las tensiones que comenzaban a advertirse en el
Ro de la Plata.

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Captulo IV
LA POCA DEL VIRREINATO (1776-1810)

En el ltimo cuarto del siglo XVIII, la Corona espaola cre el virreinato del Ro de
la Plata. La colonia haba progresado: creca su poblacin, crecan las estancias que
producan sebo, cueros y ahora tambin tasajo, todos productos exportables, y se
desarrollaban los cultivos. Concolorcorvo, un funcionario espaol que recorri el pas
y public su descripcin en 1773 con el ttulo de El lazarillo de ciegos caminantes,
haba sealado en las colonias rioplatenses, antes tan apagadas en relacin con el
brillo de Mxico o Per, nuevas posibilidades de desarrollo, porque a la luz de las
ideas econmicas de la fisiocracia, ahora en apogeo, la tierra constitua el fundamento
de la riqueza. Esas consideraciones y la necesidad de resolver el problema de la
Colonia del Sacramento aconsejaban la creacin de un gobierno autnomo en Buenos
Aires.
Una Real Cdula del 1 de agosto de 1776 cre el virreinato y design virrey a
Pedro de Cevallos. Las gobernaciones del Ro de la Plata, del Paraguay y del
Tucumn, y los territorios de Cuyo, Potos, Santa Cruz de la Sierra y Charcas
quedaron unidos bajo la autoridad virreinal, y as se dibuj el primer mapa de lo que
sera el territorio argentino.
Cevallos logr pronto derrotar a los portugueses y recuperar la Colonia del
Sacramento. Pero suprimida esta puerta de escape del comercio porteo, Cevallos
trat de remediar la situacin dictando el 6 de noviembre de 1777 un Auto de libre
internacin en virtud del cual qued autorizado el comercio de Buenos Aires con
Per y Chile. Esta medida resistida por los peruanos como la creacin misma del
virreinato, revelaba una nueva poltica econmica y fue completada poco despus con
otra que ampliaba el comercio la pennsula. Se advirti entonces un florecimiento en
la vida de la colonia, tanto en las pequeas ciudades del interior como en Buenos
Aires, hacia la que empezaban ahora a mirar las que antes se orientaban hacia el Per
y Chile. El trfico de carretas se hizo ms intenso y las relaciones entre las diversas
partes del virreinato ms estrechas. Y la actividad creci ms an cuando, en 1791, se
autoriz a las naves extranjeras que traan esclavos a que pudieran llevar de retorno
frutos del pas. En su aduana, creada en 1778, Buenos Aires comenz a recoger los
beneficios que ese trfico dejaba al fisco.
Vrtiz, designado virrey en 1777, impuls vigorosamente ese progreso y,
naturalmente, suscit tanto encono como adhesin. La pequea aldea, cuya actividad
econmica creca con nuevo ritmo, comenz a agitarse y su poblacin a dividirse
segn diversos intereses y distintas ideas. Los comerciantes que usufructuaban el
antiguo monopolio comercial se lanzaron a la defensa de sus intereses amenazados

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por la nueva poltica econmica, de la cual esperaban otros grupos obtener ventaja; y
este conflicto se entrecruz con el enfrentamiento ideolgico de partidarios y
enemigos de la expulsin de los jesuitas, de progresistas y tradicionalistas.
Cada una de las innovaciones de Vrtiz fue motivo de agrias disputas. Siendo
gobernador haba fundado la Casa de Comedias, en la que vieron los tradicionalistas
una amenaza contra la moral. Cuando ejerci el virreinato instal en Buenos Aires la
primera imprenta, y junto con las primeras cartillas y catecismos, se imprimi all, la
circular por la que difunda la creacin del Tribunal de Protomedicato, para que nadie
pudiera ejercer la medicina sin su aprobacin. La misma intencin de mejorar el nivel
cultural y social de la colonia movi al virrey a crear el Colegio de San Carlos, cuyos
estudios dirigi Juan Baltasar Maciel, espritu ilustrado y uno de los raros poseedores
en Buenos Aires de las obras de los enciclopedistas. Una casa de nios expsitos, un
hospicio para mendigos, un hospital para mujeres dieron a la ciudad un aire de
progreso que corresponda al nuevo aspecto que le daban el paseo de la Alameda, los
faroles de aceite en las vas ms transitadas y el empedrado de la actual calle Florida.
Tambin las ciudades del interior comenzaron a prosperar, y entre todas Crdoba,
donde abundaban las casas seoriales y las ricas iglesias. A esa prosperidad
contribuy mucho la nueva organizacin del virreinato que, en 1782, qued dividido
en ocho intendencias Buenos Aires, Charcas, La Paz, Potos, Cochabamba,
Paraguay, Salta del Tucumn y Crdoba del Tucumn y en varios gobiernos
subordinados. Al frente de cada intendencia haba un gobernador intendente al que se
le confiaban funciones de polica, justicia, hacienda y guerra; y la autonoma que
cobraron los gobiernos locales favoreci la formacin de un espritu regional y
estimul el desarrollo de las ciudades que constituan el centro de la regin. Pero
Buenos Aires acrecent su autoridad no slo por su importancia econmica, sino
tambin por ser la sede del gobierno virreinal y la de la Audiencia, que se instal en
1785.
Los sucesores de Vrtiz no tuvieron el brillo de su antecesor. Cinco aos dur el
gobierno del marqus de Loreto que sucedi a aqul en 1784. Cuando, a su vez, fue
sustituido en 1789 por Nicols de Arredondo, el mundo se conmovi con el estallido
de la Revolucin Francesa. La polarizacin de las opiniones comenz a acentuarse y
no falt por entonces en la aldea quien pensara en promover movimientos de libertad.
Ese ao, en la Casa de Comedias, estren Manuel Jos de Lavardn su Siripo, la
primera tragedia argentina. Ms inters que la grave conmocin que comenzaba en el
mundo despert, sin embargo, la creacin del Consulado de Buenos Aires. Acababa
de autorizarse el trfico con naves extranjeras y la nueva institucin se carg desde
1794 de vigilarlo. Un criollo educado en Espaa y compenetrado de las nuevas
doctrinas econmicas, Manuel Belgrano, fue encargado de la secretara del nuevo
organismo, y en l defendi los principios de la libertad de comercio y combati a los

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comerciantes monopolistas. Poco despus, el Consulado creaba una escuela de
geometra, arquitectura, perspectiva y toda especie de dibujo y ms tarde una
escuela nutica.
Quiz la agitacin que reinaba en Europa promovi la publicacin de los
primeros peridicos. En 1801, Francisco Antonio Cabello comenz a publicar en
Buenos Aires El Telgrafo Mercantil y al ao siguiente edit Hiplito Vieytes el
Semanario de agricultura, industria y comercio. Adems de las noticias que
conmovan al mundo, ya amenazado por Napolen, encontraban los porteos en sus
peridicos artculos sobre cuestiones econmicas que ilustraban sobre la situacin de
la colonia e incitaban a pensar sobre nuevas posibilidades. Para algunos, las nuevas
ideas que los peridicos difundan eran ya familiares a travs de los libros que
subrepticiamente llegaban al Ro de la Plata; para otros, como Mariano Moreno, a
travs de los que haban podido leer en Charcas, donde abundaban; y para otros,
como Manuel Belgrano, a travs de su contacto con los ambientes ilustrados de
Europa.
En 1804, poco despus de proclamarse Napolen emperador de los franceses y de
reiniciarse la guerra entre Francia e Inglaterra, fue nombrado virrey el marqus de
Sobremonte. Al ao siguiente, Inglaterra aniquil a la armada espaola en Trafalgar y
comenz a mirar hacia las posesiones ultramarinas de Espaa. Sobremonte debi
afrontar una difcil situacin.
Una flota inglesa apareci en la Ensenada de Barragn el 24 de junio de 1806 y
desembarc una fuerza de 1500 hombres al mando del general Beresford.
Sobremonte se retir a Crdoba desde donde viaj ms tarde a Montevideo, y los
ingleses ocuparon el fuerte de Buenos Aires. Algunos comerciantes se regocijaron
con el cambio, porque Beresford se apresur a reducir los derechos de aduana y a
establecer la libertad de comercio. Pero la mayora de la poblacin no ocult su
hostilidad y las autoridades comenzaron a preparar la resistencia. Juan Martn de
Pueyrredn desafi al invasor con un cuerpo de paisanos armados, pero fue vencido
en la chacra de Perdriel. Ms experimentado, el jefe del fuerte de la Ensenada de
Barragn, Santiago de Liniers, se traslad a Montevideo y organiz all un cuerpo de
tropas con el que desembarc en el puerto de Las Conchas el 4 de agosto. Seis das
despus, Liniers intimaba a los ingleses desde su campamento de los corrales de
Miserere. Su ultimtum fue rechazado y emprendi el ataque contra el fuerte el 12 de
agosto. Beresford ofreci la rendicin.
El episodio blico haba terminado, pero sus consecuencias polticas fueron
graves. Ausente el virrey, y ante la presin popular, un cabildo abierto reunido en
Buenos Aires el 14 de agosto encomend el mando militar de la plaza a Liniers, que
se hizo cargo de l desoyendo las protestas de Sobremonte. Las inquietudes polticas
se intensificaron por las implicaciones que la decisin tena. Liniers era francs y

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poco antes el emperador Napolen haba derrotado a la tercera coalicin en
Austerlitz. Los ingleses, por su parte, haban despertado el entusiasmo de los
comerciantes, mientras Espaa se senta al borde de la catstrofe. Todo haca creer
que podan producirse cambios radicales en la situacin de la colonia y cada uno
comenzaba a pensar en las soluciones que deba preferir.
Por si los invasores volvan, Liniers organiz las milicias para la defensa, con los
nativos de Buenos Aires el cuerpo de Patricios, con los del interior el de Arribeos, y
as fueron formndose los de hsares, pardos y morenos, gallegos, catalanes,
cntabros, montaeses y andaluces. Todos los vecinos se movilizaron para la defensa,
y Liniers, impuesto por la voluntad popular, estableci que los jefes y oficiales de
cada cuerpo fueran elegidos por sus propios integrantes. El principio de la
democracia comenz a funcionar, pero el distingo entre espaoles y criollos qued
manifiesto en la formacin de la milicia popular.
A principios de febrero de 1807, se supo en Buenos Aires que una nueva
expedicin inglesa acababa de apoderarse de Montevideo. Napolen haba entrado
triunfante en Berln despus de vencer en Jena y en Auerstadt. Los ingleses
mantenan sus objetivos fundamentales. El da 10, Liniers convoc a una junta de
guerra que decidi deponer al virrey Sobremonte en vista de que tambin haba
fracasado en Montevideo, y encomend el gobierno a la Audiencia. Era una decisin
revolucionaria. La poblacin de Buenos Aires se mostraba decidida a defenderse,
pese a la propaganda que los ingleses hacan en la Estrella del Sur, un peridico en el
que exaltaban las ventajas que tendra para el Ro de la Plata la libertad de comercio.
Y cuando el general Whitelocke desembarc en la Ensenada de Barragn el 28 de
junio, se encontr con una preparacin militar superior a la que se le haba opuesto a
Beresford.
Con todo, pudieron los ingleses dispersar a los primeros contingentes; pero la
ciudad toda, bajo la direccin del alcalde Martn de lzaga, se fortific mientras
Liniers organizaba sus lneas. La lucha fue dura y el 6 de julio Whitelocke pidi la
capitulacin. Los ingleses tuvieron que abandonar sus posiciones en el Ro de la Plata
y Buenos Aires volvi a ser lo que fue.
Pero slo en apariencia. La situacin haba cambiado profundamente a causa de
las experiencias realizadas, dentro del cuadro de una situacin internacional muy
oscura. La hostilidad entre partidarios del monopolio y partidarios del libre comercio,
representados los primeros por los comerciantes espaoles y los segundos por
hacendados generalmente criollos, se hizo ms intensa. Pero al mismo tiempo, se
confunda ese enfrentamiento con el de criollos y peninsulares a causa de los
privilegios que la administracin colonial otorgaba a estos ltimos, injustos cada vez
ms a la luz de las ideas de igualdad y libertad difundidas por la revolucin
norteamericana y la francesa. Y esa situacin se haba hecho ms patente a partir del

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momento en que la necesidad de la defensa contra los invasores llam a las armas a
los hijos del pas, permitindoles intervenir en las decisiones fundamentales de la
vida poltica.
Alrededor de Liniers se agrupaban los criollos, muchos de ellos exaltados ya y
trabajados por un vago anhelo de provocar cambios radicales en la vida colonial. Pero
Liniers se mantena leal a la Corona, aunque a su alrededor no faltaban los que
aspiraban a separar la colonia del gobierno espaol, debilitado por la poltica
napolenica. Un vasto cuadro de intrigas y de negociaciones comenz entonces.
Por una parte, trataban algunos de los que haban pensado en lograr la
independencia bajo el protectorado ingls, de coronar a la princesa Carlota Joaquina,
hermana de Fernando VII y por entonces en Ro de Janeiro como esposa del regente
de Portugal. Saturnino Rodrguez Pea logr interesar en tal proyecto a hombres tan
influyentes como Belgrano, Pueyrredn, Paso y Moreno; pero el proyecto choc con
serias dificultades. Por otra, pensaron algunos que la abdicacin de Carlos IV y
Fernando VII al trono espaol y su reemplazo por Jos Bonaparte creaba una
situacin definitiva que era menester aceptar. Pero Liniers se mantuvo fiel a su punto
de vista y, ya designado virrey, orden jurar fidelidad a Fernando VII. No pudo evitar
sin embargo, la desconfianza de los grupos peninsulares, y el 1 de enero de 1809 se
alzaron contra l dirigidos por lzaga y con el apoyo de los cuerpos de vizcanos,
gallegos y catalanes.
Los cuerpos de criollos, en cambio, encabezados por el jefe de los patricios,
Cornelio Saavedra, sostuvieron a Liniers, que con ese apoyo decidi resistir, pese a
que el gobernador de Montevideo, Javier de Elo, respaldaba la insurreccin. Los
rebeldes fueron sometidos y deportados a Patagones. Pero la situacin sigui
agravndose, sobre todo despus de las insurrecciones de Chuquisaca y La Paz
destinadas a suplantar a las autoridades espaolas por juntas populares como las que
se constituan en Espaa para resistir a los franceses.
Una de stas, la Junta Central de Sevilla, design nuevo virrey a Baltasar Hidalgo
de Cisneros, que se hizo del poder en julio de 1809. Poco despus dispona el regreso
de los deportados por Liniers y la reorganizacin de los cuerpos militares de origen
peninsular. El enfrentamiento con los criollos era inevitable.

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Tercera parte
LA ERA CRIOLLA

La creacin del virreinato coincidi con el desencadenamiento de la revolucin


industrial en Inglaterra. Treinta y cuatro aos despus, Espaa perda gran parte de
sus colonias americanas, precisamente cuando ese profundo cambio que se haba
operado en el sistema de la produccin comenzaba a dar frutos maduros.
Inevitablemente, las nuevas naciones que surgieron del desvanecido imperio espaol
y la Argentina entre ellas se incorporaron en alguna medida al rea econmica
de Inglaterra, que dominaba las rutas martimas desde mucho antes y que ahora
buscaba nuevos mercados para sus pujantes industrias.
La Argentina recibi productos manufacturados ingleses en abundancia, y este
intercambio fue ocasin para que se radicara en el pas un buen nmero de sbditos
britnicos. Cosa curiosa, se hicieron a la vida de campo, fundaron prsperas estancias
y adoptaron las costumbres criollas. Hijo de uno de ellos fue Guillermo Hudson, que
tanto escribira despus sobre la vida del campo rioplatense. El pas que naci en
1810 era esencialmente criollo. Polticamente independiente, su debilidad, su
desorganizacin y su inestabilidad lo forzaron a inscribirse dentro del rea econmica
de la nueva potencia industrial que golpeaba a sus puertas. Pero la independencia
dej en manos de los criollos las decisiones polticas, y los criollos las adoptaron por
su cuenta en la medida en que pudieron. Criolla era la composicin social del pas
que, con la independencia no alter su fisonoma tnica y demogrfica, criollas
fueron las tradiciones y la cultura, y criolla fue la estructura econmica en la medida
en que reflejaba los esquemas de la poca virreinal. Hasta 1880, aproximadamente, se
mantuvo sin grandes cambios esta situacin, y por eso puede hablarse de una era
criolla para caracterizar los primeros setenta aos de la vida independiente del pas.
El problema fundamental de la vida argentina durante la era criolla fue el ajuste
del nuevo pas y su organizacin dentro de los moldes del viejo virreinato. Haba en
el fondo de esta situacin algunas contradicciones difciles de resolver. En un
rgimen de independencia poltica que proclam los principios de libertad y
democracia, la hegemona de Buenos Aires, con los caracteres que haba adquirido
durante la colonia, no poda ser tolerada. La lucha fue, en ltima instancia, entre la
poderosa capital, que posea el puerto y la aduana, y el resto del pas que languideca.
Fue una lucha por la preponderancia poltica, pero era un conflicto derivado de los
distintos grados de desarrollo econmico. Slo a lo largo de setenta aos y en medio
de duras experiencias pudieron hallarse las frmulas para resolver el conflicto.
Esas frmulas deban atender a las exigencias de la realidad, pero no podan

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desentenderse de las corrientes de ideas que prevalecan por el mundo. El espritu del
siglo XVIII, que en Buenos Aires perpetuaba el poeta Juan Cruz Varela; declinaba
para dejar paso al Romanticismo, una nueva actitud de los comienzos del siglo XIX
que inspiraba tanto al arte como al pensamiento. Echeverra, el poeta de La cautiva,
desafiaba al Ro de la Plata con el alarde de la nueva sensibilidad; pero lo desafiaba
tambin con las audacias de su pensamiento liberal. El absolutismo se haba impuesto
en Europa, despus de la cada de Napolen, y el liberalismo luch denodadamente
contra l. A la Santa Alianza inspirada por el zar Alejandro y por Metternich se opuso
la Joven Europa inspirada por Mazzini. Desde cierto punto de vista, la oposicin
rioplatense entre federales y unitarios era un reflejo de esa anttesis; pero tena
adems otros contenidos, ofrecidos por la realidad del pas: la oposicin entre Buenos
Aires y el interior, entre el campo y las ciudades, entre los grupos urbanos liberales y
las masas rurales acostumbradas al rgimen paternal de la estancia. Fue necesario
mucho sufrimiento y mucha reflexin para disociar las contradicciones entre la
realidad y las doctrinas.
La dura experiencia de los caudillos federales dentro del pas y de los polticos
liberales emigrados cuaj finalmente en ciertas frmulas transaccionales que fueron
elaborando poco a poco Echeverra, Alberdi y Urquiza, entre otros. Esa frmula
triunf en Caseros y se impuso en la Constitucin de 1853. Consista en un
federalismo adecuado a las formas institucionales de una democracia representativa y
basado en dos acuerdos fundamentales: la nacionalizacin de las rentas aduaneras y
la transformacin econmico social del pas. Cuando el plan se puso en marcha,
haban estallado en Europa las revoluciones de 1848, hijas del liberalismo, por una
parte, y de la experiencia de la nueva sociedad industrial, por otra. Las ideas
cambiaban de fisonoma. El socialismo comenzaba a abrirse paso; por su parte, el
viejo absolutismo declinaba y Napolen III tuvo que disfrazarlo de movimiento
popular; el liberalismo, en cambio, triunfaba, pero se identificaba con la forma de la
democracia que la burguesa triunfante prefera.
El cambio de fisonoma de las doctrinas corresponda al progresivo desarrollo de
la sociedad industrial que se alcanzaba en algunos pases europeos. Lo acompaaba el
desarrollo de las ciencias experimentales y el empuje del pensamiento filosfico del
positivismo. Cambiaba la mentalidad de la burguesa dominante y cambiaban las
condiciones de vida. Tambin cambiaba la condicin de los mercados, porque las
ciudades industriales de Europa requeran alimentos para sus crecientes poblaciones y
materias primas para sus industrias. La demanda de todo ello deba atraer la atencin
de un pas casi despoblado y productor virtual de materias primas, en el que la
burguesa liberal acababa de llegar al poder despus de Caseros.
La organizacin institucional de la Repblica y la promocin de un cambio
radical en la estructura econmico-social cierran el ciclo de la era criolla cuya

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clausura se simboliza en la federalizacin de Buenos Aires en 1880. Poco a poco
comenzara a verse que las transformaciones provocadas en la vida argentina
configuraran una nueva era de su desarrollo.

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Captulo V
LA INDEPENDENCIA DE LAS PROVINCIAS UNIDAS (1810-1820)

Dos aspectos tena el enfrentamiento entre criollos y peninsulares. Para algunos haba
llegado la ocasin de alcanzar la independencia poltica, y con ese fin constituyeron
una sociedad secreta Manuel Belgrano, Nicols Rodrguez Pea, Juan Jos Paso,
Hiplito Vieytes, Juan Jos Castelli, Agustn Donado y muchos que, como ellos,
haban aprendido en los autores franceses el catecismo de la libertad. Para otros, el
problema fundamental era modificar el rgimen econmico, hasta entonces favorable
a los comerciantes monopolistas; y para lograrlo, los hacendados criollos,
tradicionales productores de cueros y desde no haca muchos aos de tasajo,
procuraron forzar la voluntad de Cisneros, exaltando las ventajas que para el propio
fisco tena el libre comercio. Los que conspiraban coincidan en sus anhelos y en sus
intereses con los que peticionaban a travs del documento que redact Moreno
acaso bajo la inspiracin doctrinaria de Belgrano conocido como la Representacin
de los hacendados; y esa coincidencia creaba una conciencia colectiva frente al poder
constituido, cuya debilidad creca cada da.
Las tensiones aumentaron cuando, en mayo de 1810, se supo en Buenos Aires
que las tropas napolenicas triunfaban en Espaa y que por todas partes se reconoca
la autoridad real de Jos Bonaparte. Con el apoyo de los cuerpos militares nativos, los
criollos exigieron de Cisneros la convocatoria de un cabildo abierto para discutir la
situacin. La reunin fue el 22 de mayo, y las autoridades procuraron invitar el menor
nmero posible de personas, eligindolas entre las ms seguras. Pero abundaban los
espritus inquietos entre los criollos que posean fortuna o descollaban por su
prestigio o por sus cargos, a quienes no se pudo dejar de invitar; as, la asamblea fue
agitada y los puntos de vista categricamente contrapuestos. Mientras los espaoles,
encabezados por el obispo Lu y el fiscal Villota, opinaron que no deba alterarse la
situacin, los criollos, por boca de Castelli y Paso, sostuvieron que deba tenerse por
caduca la autoridad del virrey, a quien deba reemplazarse por una junta emanada del
pueblo. La tesis se ajustaba a la actitud que el pueblo haba asumido en Espaa, pero
resultaba ms revolucionaria en la colonia puesto que abra las puertas del poder a los
nativos y condenaba la preeminencia de los espaoles.
Computados los votos, la tesis criolla result triunfante, pero al da siguiente el
cabildo intent tergiversarla constituyendo una junta presidida por el virrey. El
clamor de los criollos fue intenso y el da 25 se manifest en una demanda enrgica
del pueblo, que se haba concentrado frente al Cabildo encabezado por sus
inspiradores y respaldado por los cuerpos militares de nativos. El cabildo comprendi
que no poda oponerse y poco despus, por delegacin popular, qued constituida una

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junta de gobierno que presida Saavedra e integraban Castelli, Belgrano, Azcunaga,
Alberti, Matheu y Larrea como vocales, y Paso y Moreno como secretarios.
No bien entr en funciones comprendi la Junta que el primero de los problemas
que deba afrontar era el de sus relaciones con el resto del virreinato, y como primera
providencia invit a los cabildos del interior a que enviaran sus diputados. Como era
seguro que habra resistencia, se dispuso en seguida la organizacin de dos
expediciones militares. Montevideo, Asuncin, Crdoba y Mendoza se mostraron
hostiles a Buenos Aires. Moreno procur salir al paso de todas las dificultades con un
criterio radical: propuso enrgicas medidas de gobierno, mientras redactaba
diariamente los artculos de la Gazeta de Buenos Aires, que fund la Junta para
difundir sus ideas y sus actos, inequvocamente orientados hacia una poltica liberal.
El peridico deba contribuir a crear una conciencia popular favorable al
gobierno. Moreno vea la revolucin como un movimiento criollo, de modo que los
que antes se sentan humillados comenzaron a considerarse protagonistas de la vida
del pas. El poeta Bartolom Hidalgo comenzaba a exaltar al hijo del pas, al gaucho,
en el que vea al espontneo sostenedor de la independencia. Pero Moreno pensaba
que el movimiento de los criollos deba canalizarse hacia un orden democrtico a
travs de la educacin popular, que permitira la difusin de las nuevas ideas. Frente a
l, comenzaron a organizarse las fuerzas conservadoras, para las que el gobierno
propio no significaba sino la transferencia de los privilegios de que gozaban los
funcionarios y los comerciantes espaoles a los funcionarios y hacendados criollos
que se enriquecan con la exportacin de los productos ganaderos.
Los intereses y los problemas se entrecruzaban. Los liberales y los conservadores
se enfrentaban por sus opiniones; pero los porteos y las gentes del interior se
enfrentaban por sus opuestos intereses. Buenos Aires aspiraba a mantener la
hegemona poltica heredada del virreinato; y en ese designio comenzaron los
hombres del interior a ver el propsito de ciertos sectores de asegurarse el poder y las
ventajas econmicas que proporcionaba el control de la aduana portea. Intereses e
ideologas se confundan en el delineamiento de las posiciones polticas, cuya
irreductibilidad conducira luego a la guerra civil.
La expedicin militar enviada al Alto Per para contener a las fuerzas del virrey
de Lima consigui sofocar en Crdoba una contrarrevolucin, y la Junta orden
fusilar en Cabeza de Tigre a su jefe, Liniers, y a los principales comprometidos. Pero
los sentimientos conservadores predominaban en el interior aun entre los partidarios
de la revolucin; de modo que cuando Moreno comprendi la influencia que
ejerceran los diputados que comenzaban a llegar a Buenos Aires, se opuso a que se
incorporaran al gobierno ejecutivo. La hostilidad entre los dos grupos estall
entonces. Saavedra aglutin los grupos conservadores y Moreno renunci a su cargo
el 18 de diciembre. Poco antes, el ejrcito del Alto Per haba vencido en la batalla de

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Suipacha; pero en cambio, el ejrcito enviado al Paraguay fue derrotado no mucho
despus en Paraguar y Tacuar. Al comenzar el ao 1811, el optimista entusiasmo de
los primeros das comenzaba a ceder frente a los peligros que la revolucin tena que
enfrentar dentro y fuera de las fronteras.
Tras la renuncia de Moreno, los diputados provincianos se incorporaron a la Junta
y trataron de forzar la situacin provocando un motn en Buenos Aires entre el 5 y el
6 de abril. Los morenistas tuvieron que abandonar sus cargos, pero sus adversarios no
pudieron evitar el desprestigio que acarre al gobierno la derrota de Huaqui, ocurrida
el 20 de junio. La situacin hizo crisis al conocerse la noticia en Buenos Aires un mes
despus y los morenistas recuperaron el poder y modificaron la estructura del
gobierno creando un poder ejecutivo de tres miembros el Triunvirato uno de
cuyos secretarios fue Bernardino Rivadavia.
Con l la poltica de Moreno volvi a triunfar. Se advirti en los artculos de la
Gazeta, inspirados o escritos por Monteagudo; en el estmulo de la biblioteca pblica;
en el desarrollo de la educacin popular y tambin en las medidas polticas del
Triunvirato: por una parte, la disolucin de la Junta Conservadora, en la que haban
quedado agrupados los diputados del interior, y por otra, la supresin de las juntas
provinciales que aqulla haba creado que fueron sustituidas por un gobernador
designado por el Triunvirato.
Una accin tan definida deba originar reacciones. El cuerpo de Patricios se
sublev con un pretexto trivial y poco despus estuvo a punto de estallar una
conspiracin dirigida por lzaga. En ambos casos fue inexorable el Triunvirato,
angustiado por la situacin interna y por los peligros exteriores. El 24 de septiembre
Belgrano detuvo la invasin realista en la batalla de Tucumn: Poco antes haba izado
por primera vez la bandera azul y blanca para diferenciar a los ejrcitos patriotas de
los que ya consideraba sus enemigos.
Tambin amenazaban los realistas desde Montevideo. Un ejrcito haba llegado
desde Buenos Aires para apoderarse del baluarte enemigo y haba logrado vencer a
sus defensores en Las Piedras. Montevideo fue sitiada y los realistas derrotados
nuevamente en el Cerrito a fines de 1812. Quedaba el peligro de las incursiones
ribereas de la flotilla espaola, y el Triunvirato decidi crear un cuerpo de
granaderos para la vigilancia costera. La tarea de organizarlo fue encomendada a Jos
de San Martn, militar nativo y recin llegado de Londres, despus de haber
combatido en Espaa contra los franceses, en compaa de Carlos Mara de Alvear y
Matas Zapiola. Haban estado en contacto con el venezolano Miranda, y a poco de
llegar se haban agrupado en una sociedad secreta la Logia Lautaro cuyos
ideales emancipadores coincidan con los de la Sociedad Patritica que encabezaba
Monteagudo y se expresaban en el peridico Mrtir o libre.
El 8 de octubre de 1812, los cuerpos militares cuyos jefes respondan a la Logia

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Lautaro provocaron la cada del gobierno acusndolo de debilidad frente a los
peligros exteriores. Y, ciertamente, el nuevo gobierno vio triunfar a sus fuerzas en la
batalla de San Lorenzo y en la de Salta. El ao comenzaba promisoriamente. Entre
las exigencias de los revolucionarios de octubre estaba la de convocar una Asamblea
General Constituyente, y el 31 de enero de 1813 el cuerpo se reuni en el edificio del
antiguo Consulado.
Entonces estall ostensiblemente el conflicto entre Buenos Aires y las provincias,
al rechazar la Asamblea las credenciales de los diputados de la Banda Oriental, a
quienes inspiraba Artigas y sostenan decididamente la tesis federalista. Pero pese a
ese contraste, la Asamblea cumpli una obra fundamental. Evitando las declaraciones
explcitas, afirm la independencia y la soberana de la nueva nacin: suprimi los
signos de la dependencia poltica en los documentos pblicos y en las monedas, y
consagr como cancin nacional la que compuso Vicente Lpez y Planes anunciando
el advenimiento de una nueva y gloriosa nacin.
Como Lpez y Planes, Cayetano Rodrguez y Esteban de Luca cultivaban en
Buenos Aires la poesa. El verso neoclsico inflamaba los corazones y Alfieri se
representaba en el pequeo Coliseo, donde se cant con enardecida devocin el
recin nacido Himno Nacional y donde el indio Ambrosio Morante, actor y autor,
estren su tragedia La batalla de Tucumn. Pero ya se anunciaba otra poesa, ms
popular, y en cuyos versos vibraba la emocin del hombre de campo, lleno de
sabidura atvica y de espontnea picarda. La guitarra acompaaba los cielitos y los
cantos patriticos de Bartolom Hidalgo, y en los patios populares, entre criollos y
negros esclavos, resonaban bajo los limoneros los mismos anhelos y las mismas
esperanzas que en las alhajadas salas de las familias pudientes, alrededor de los
estrados tapizados de rojo o amarillo, en los cuarteles y en los despachos oficiales.
Eran los comienzos del ao 1813, rico en triunfos y en esperanzas. Los diputados
de la Asamblea pronunciaban vibrantes discursos en cuyos giros se adivinaban las
reminiscencias tribunicias de las grandes revoluciones. Y movidos por ese recuerdo
suprimieron los ttulos de nobleza otorgaron la libertad a quienes haban nacido de
padres esclavos, suprimieron la inquisicin y ordenaron que se quemaran en la plaza
pblica los instrumentos de tortura. Era el triunfo del progreso y de las luces.
Pero a medida que pasaban los meses la situacin se ensombreca. Alvear y sus
amigos agudizaban las pretensiones porteas de predominio, de las que recelaban
cada vez ms los hombres que surgan como jefes en las ciudades y en los campos del
interior. Y en las fronteras, los realistas derrotaban al ejrcito del Alto Per dos veces:
en Vilcapugio el 1 de octubre y en Ayohma el 14 de noviembre de 1813. Fue un
duro golpe para la nueva nacin y ms duro an para el jefe vencido, Manuel
Belgrano, espritu generoso, siempre dispuesto al sacrificio y entonces sometido a
proceso, precisamente porque todos advertan la gravedad de la situacin creada por

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la derrota.
En parte por ese sentimiento, y en parte por las ambiciones de Alvear, la
Asamblea resolvi a fines de enero de 1814 crear un poder ejecutivo unipersonal con
el ttulo de Director Supremo de las Provincias Unidas. Ocup el cargo por primera
vez Gervasio Antonio de Posadas. La situacin exterior empeoraba. Mientras
trabajaba para constituir una flota de guerra, Posadas apur las operaciones frente a
Montevideo, que se haban complicado por las disidencias entre los porteos y los
orientales. El Directorio declar a Artigas fuera de la ley, agravndose la situacin
cuando design jefe del ejrcito sitiador a Alvear, el ms intransigente de los
porteos. Fue l quien recogi los frutos del largo asedio y logr entrar en
Montevideo en junio de 1814 La ciudad, jaqueada por la flota que se haba logrado
armar al mando del almirante Guillermo Brown, dej de ser un baluarte espaol, pero
la resistencia de los orientales comenz a ser cada vez ms enconada, hasta
convertirse en ruptura a partir del momento en que Alvear alcanz la dignidad de
Director Supremo en enero de 1815.
Los contrastes militares dividieron las opiniones. Para unos era necesario resistir
como hasta entonces; para otros era inevitable acudir al auxilio de alguna potencia
extranjera, y el director Alvear crey que slo poda pensarse en Gran Bretaa; para
San Martn, en cambio, la solucin resida en una audaz operacin envolvente que
permitiera aniquilar el baluarte peruano de los espaoles. Eran distintas concepciones
del destino de la nueva nacin, y cada una moviliz tras ella a fuertes sectores de la
opinin. Mientras San Martn logr cierta autonoma para preparar en Cuyo su
problemtica expedicin a Chile y al Per, Alvear comenz unas sutiles escaramuzas
diplomticas destinadas a obtener la ayuda inglesa sin reparar en el precio. Quienes
no compartan sus opiniones que fueron la mayora y especialmente en provincias
no vieron en esa maniobra sino derrotismo y traicin. Artigas encabez la
resistencia y las provincias de la Mesopotamia argentina cayeron muy pronto bajo su
influencia poltica.
Ese ao de 1815 fund el padre Castaeda en su convento de la Recoleta una
academia de dibujo. Pero la ciudad no viva la paz del espritu; senta las sacudidas
que engendraba el conflicto de las pasiones y viva en estado de exaltacin poltica.
Los pueblos del interior no ocultaban su animadversin contra Buenos Aires y el 3 de
abril se sublev en Fontezuelas el ejrcito con que Alvear contaba para reprimir la
insurreccin de los santafecinos apoyada por Artigas. La crisis se precipit. Alvear
renunci, la Asamblea fue disuelta, se eclips la estrella de la Logia Lautaro y el
mando supremo fue encomendado a Rondeau, a la sazn a cargo del ejrcito del Alto
Per. Pero la revolucin federal de Fontezuelas haba demostrado la impotencia del
gobierno de Buenos Aires y desde entonces el desafo de los pueblos del interior
comenz a hacerse ms apremiante.

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Era visible que el pas marchaba hacia la disolucin del orden poltico vigente
desde mayo de 1810 que, por cierto, perpetuaba el viejo sistema virreinal. A esta
crisis interna se agregaba la crisis exterior; derrotado Rondeau en Sipe-Sipe en
noviembre de 1815, la frontera del norte quedaba confiada a los guerrilleros de
Martn Gemes y poda preverse que Espaa donde Fernando VII haba vuelto a
ocupar el trono en marzo de 1814 intentara una ofensiva definitiva. Morelos haba
cado en Mxico, Bolvar haba sido derrotado en Venezuela, y en octubre de 1814
los realistas haban vencido a los patriotas chilenos en Rancagua. La amenaza era
grave, y para afrontarla el gobierno convoc un congreso que deba reunirse en la
ciudad de Tucumn.
Ante la convocatoria se definieron las encontradas posiciones. Un grupo de
diputados, adictos al gobierno de Buenos Aires, apoyara un rgimen centralista, en
tanto que otro, fiel a las ideas de Artigas, propondra un rgimen federal. El problema
se presentaba como una simple preferencia poltica, pero esconda toda una
concepcin de la vida econmica e institucional del pas. La riqueza fundamental era,
cada vez ms, el ganado que se reuna en las grandes estancias por millares de
cabezas, y del que se obtenan productos exportables. Buenos Aires recoga a travs
de su aduana importantes ingresos que contribuan a acentuar las diferencias que la
separaban de las dems provincias. Poco a poco los pueblos del interior adhirieron a
la causa del federalismo, del que los hacendados provincianos esperaban grandes
ventajas y en el que todos vean una esperanza de autonoma regional.
El Congreso no cont con representantes de las provincias litorales, ya en abierto
estado de sublevacin. Los que llegaron a Tucumn se constituyeron en asamblea en
marzo de 1816 y designaron presidente a Francisco Narciso de Laprida. El 3 de mayo
se eligi Director Supremo a Juan Martn de Pueyrredn. Luego, bajo la presin de
San Martn, que ejerca en Cuyo el cargo de gobernador intendente y preparaba un
ejrcito para cruzar los Andes, el Congreso se propuso decidir la suerte de la nueva
nacin. Y para invalidar las vagas esperanzas de los indecisos, declar solemnemente
el 9 de julio que era voluntad unnime e indubitable de estas provincias romper los
violentos vnculos que las ligaban a los reyes de Espaa, recuperar los derechos de
que fueron despojados e investirse del alto carcter de nacin libre e independiente
del rey Fernando VII, sus sucesores y metrpoli. Algunos das despus los propios
diputados juraron defender la independencia y deliberadamente agregaron en la
frmula del juramento que se opondran a toda otra dominacin extranjera, con lo
que se detenan las gestiones en favor de un protectorado ingls.
Si hubo unanimidad para la declaracin de la independencia, no la hubo en
cambio, con respecto a la forma de gobierno que adoptaran las Provincias Unidas. La
reaccin conservadora, que haba crecido en Europa tras la cada de Napolen en
1815, estimulaba a los que pensaban en una solucin monrquica, y fue necesaria la

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firme decisin de fray Justo Santa Mara de Oro para contenerlos. El Congreso
posterg el problema, mientras se acentuaba la tensin interna entre el gobierno de
Buenos Aires y las provincias del litoral, alineadas tras la poltica federalista de
Artigas. La situacin se haba agravado con la invasin de la Banda Oriental por los
portugueses, promovida desde Buenos Aires, frente a la cual Artigas combata solo,
con los pobres recursos de los paisanos que lo seguan. Los odios se extremaban y la
unidad del pas peligraba cada vez ms.
En enero de 1817 los portugueses ocuparon Montevideo y obligaron a los
orientales a replegarse hacia el lmite con las provincias argentinas. Ese mismo ao
un grupo de hombres de letras fundaba en Buenos Aires la Sociedad del buen gusto
en el teatro; eran Vicente Lpez, Esteban de Luca, Santiago Wilde, Vlez, Gutirrez
y otros ms. El lema de la sociedad era poner la literatura al servicio del pueblo y de
la libertad de Amrica. San Martn haba terminado sus preparativos militares en
Cuyo y comenz su temeraria operacin de cruzar la cordillera de los Andes con un
ejrcito numeroso y bien pertrechado. El 12 de febrero de 1817cay sobre el ejrcito
espaol en la cuesta de Chacabuco y lo derrot. As comenz la crisis del poder
espaol en Chile.
Dentro del pas, en cambio, la situacin se agravaba. Entre Ros y Santa Fe
aceptaron la autoridad de Artigas llamado Protector de los pueblos libres, y
desafiaban a Buenos Aires, a cuyas tropas derrot el Supremo entrerriano,
Francisco Ramrez, en la batalla de Saucecito en marzo de 1818. Pocos das despus
triunfaba San Martn nuevamente sobre los espaoles en el llano de Maip
asegurando la independencia de Chile. Esas victorias, empero no contribuan a
fortalecer el gobierno de Buenos Aires porque San Martn, fiel a su misin, estaba
decidido a no participar con sus tropas en la guerra civil.
Frente a las fuerzas del litoral, el Directorio se vea cada vez ms dbil.
Corrientes bajo la autoridad del caudillo artiguista Andresito, Entre Ros gobernada
por Francisco Ramrez y Santa Fe obediente a la voluntad de Estanislao Lpez,
formaban un vigoroso bloque con la Banda Oriental, encabezada por Artigas. Dos
veces vencedor de las tropas del Directorio, Estanislao Lpez se propuso organizar
institucionalmente la provincia de Santa Fe y promovi en 1819 la sancin de una
constitucin provincial, decididamente democrtica y federal. Ese mismo ao, el
congreso nacional, que ahora sesionaba en Buenos Aires, haba sancionado una carta
constitucional para las Provincias Unidas, inspirada por principios aristocrticos y
centralistas. Los dos documentos contemporneos revelaban la irreductible oposicin
de los bandos en pugna y, en general, la reaccin provinciana contra la constitucin
nacional de 1819 fue categrica.
La crisis no se hizo esperar. Las tropas entrerrianas y santafecinas se dirigieron
hacia Buenos Aires en octubre de 1819 y el Directorio no vacil en solicitar la ayuda

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del general Lecor, jefe de las tropas portuguesas que ocupaban Montevideo. El
imperdonable recurso no hizo sino agravar la discordia. El ejrcito del norte, que era
el nico con que contaba el Directorio, recibi orden de bajar apresuradamente hacia
el sur, pero al llegar a la posta de Arequito se sublev a instancias del general Bustos,
que se preparaba para apartar a la provincia de Crdoba de la obediencia de Buenos
Aires. El director Rondeau recurri a la movilizacin de las milicias y se enfrent en
la caada de Cepeda con las tropas del litoral el 1 de febrero de 1820: su derrota fue
definitiva.
La crisis haba alcanzado una decisin. Los vencedores exigieron la desaparicin
del poder central, la disolucin del Congreso y la plena autonoma de las provincias.
Bustos acababa de asegurrsela a Crdoba, Ibarra lo imit en Santiago del Estero,
Aroz en Tucumn, Ocampo en La Rioja, y entre tanto se desintegr la Intendencia
de Cuyo dando origen a tres provincias. Ante los hechos consumados, el director
Rondeau renunci. Tambin Buenos Aires se constituy como provincia
independiente, y su primer gobernador, Sarratea, firm el 23 de febrero de 1820 con
los jefes triunfantes el tratado del Pilar, en el que se admita la necesidad de organizar
un nuevo gobierno central, pero sobreentendiendo la caducidad del que hasta
entonces exista en Buenos Aires; la federacin deba ser el principio poltico del
nuevo rgimen, pero el principio econmico fundamental deba ser la libre
navegacin de los ros Paran y Uruguay. As se defina el pleito tradicional entre la
Aduana de Buenos Aires en la que los grupos porteos saban que descansaba,
segn la tradicin virreinal, su hegemona y las provincias litorales, cuyos
ganaderos aspiraban a compartir las posibilidades econmicas que ofreca la
exportacin de cueros, sebos y tasajos.
Con el tratado del Pilar terminaba una poca: la de las Provincias Unidas, durante
la cual pareci que la unin era compatible con la subsistencia de la estructura del
antiguo virreinato. Ahora comenzaba otra: la poca de la desunin de las provincias,
durante la cual los grupos regionales, los grupos econmicos y los grupos ideolgicos
opondran sus puntos de vista para encontrar una nueva frmula para la unidad
nacional.

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Captulo VI
LA DESUNIN DE LAS PROVINCIAS (1820-1835)

Desaparecido el rgimen que las una, cada una de las provincias busc su propio
camino. Los grandes propietarios, los fuertes caudillos, los comerciantes poderosos y
los grupos populares de las ciudades que gravitaban en la plaza pblica procuraron
imponer sus puntos de vista y provocaron, con sus encontrados intereses, situaciones
muy tensas, hasta que alguien logr imponer su autoridad con firmeza. Y segn quin
fuera y qu intereses representara, cada provincia adopt un modo de vida que
definira con el tiempo sus caractersticas y su papel en el conjunto de la nacin:
porque en 1820 haba desaparecido el gobierno de las Provincias Unidas, pero no la
indestructible conviccin de la unidad nacional.
Slo en la provincia de la Banda Oriental predominaron circunstancias
desfavorables a su permanencia dentro de la comunidad nacional argentina. La
incomprensin de que Artigas haba sido vctima por parte del gobierno de Buenos
Aires, convertida luego en abierta hostilidad, predispuso el nimo de los orientales a
la separacin; pero aun as no se hubiera consumado a no mediar ms tarde los
intereses britnicos que deseaban un puerto en el Ro de la Plata que fuera ajeno tanto
a la autoridad del Brasil como a la de la Argentina. Cuando Artigas fue derrotado por
los invasores portugueses en 1820 en la batalla de Tacuaremb, busc el apoyo de los
caudillos del litoral sin lograrlo. Desapareci entonces de la escena poltica, y la
Banda Oriental qued anexada a Portugal, primero, y al Imperio del Brasil, cuando
ste se constituy en 1822.
Un sector importante, sin embargo, apoyaba el mantenimiento de la provincia
oriental dentro del mbito de las antiguas Provincias Unidas. En abril de 1825 treinta
y tres orientales reunidos en Buenos Aires a las rdenes de Juan Antonio Lavalleja
desembarcaron en la Banda Oriental, sublevaron la campaa contra los brasileos y
pusieron sitio a Montevideo. Poco despus, los rebeldes reunan un congreso en La
Florida y el 25 de agosto declaraban la anexin de la Banda Oriental a la Repblica
de las Provincias Unidas. El congreso nacional, que por entonces estaba reunido en
Buenos Aires, acept la anexin, cuyas consecuencias fueron graves: el Imperio del
Brasil declar la guerra al gobierno de Buenos Aires.
Para esa poca, la suerte de los caudillos triunfantes en Cepeda haba cambiado
mucho, y con ella la de las provincias que les obedecan. Francisco Ramrez,
vencedor de Artigas, haba declarado la independencia de la Repblica de Entre
Ros en septiembre de 1820, y acariciaba sueos de predominio sobre vastas
regiones y acaso sobre el pas entero. Pero ni siquiera logr dominar a Estanislao
Lpez, que se le opuso en Santa Fe. Con la ayuda del chileno Jos Miguel Carrera,

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jefe de una partida de indios que asolaba la campaa bonaerense, pretendi lanzarse
sobre Buenos Aires; pero tuvo que enfrentar primero a Lpez y fue derrotado. Bustos,
gobernador de Crdoba, que tambin soaba con su propia hegemona, lo volvi a
derrotar, y en la retirada, fue muerto Ramrez cuando se detuvo para defender a su
amante, que lo acompaaba en sus entreveros. Desde entonces, Entre Ros se
mantuvo dentro de sus lmites y, en las luchas por el poder, tuvo menos peso que
Santa Fe, donde Estanislao Lpez afirmaba su dominio y organizaba a su modo la
provincia con la habilidad necesaria para no perder su autoridad local ni atraerse la
clera de sus rivales vecinos.
Entre ellos, Bustos pareca el ms peligroso, porque desde Crdoba poda
aglutinar fcilmente el interior del pas contra Buenos Aires. Pero sus esperanzas se
vieron frustradas por otras aspiraciones semejantes a las suyas en comarcas vecinas.
En Santiago del Estero, Felipe Ibarra se haba separado de Tucumn y luchaba al lado
de Juan Facundo Quiroga, que desde 1821 dominaba la provincia de La Rioja. Juntos,
se enfrentaron con Catamarca y con Tucumn, partidarias por entonces de la unin
con Buenos Aires, en una sucesin interminable de luchas en las que se disputaba la
hegemona del norte del pas. Algunas provincias se dieron constituciones o
reglamentos provisionales para fundar un orden dentro de sus lmites, generalmente
henchidos de declaraciones no menos utpicas que las que haban caracterizado los
documentos de los grupos porteos, porque no condecan con la pobreza y el escaso
desarrollo econmico, social y cultural que las provincias haban alcanzado. Y, de
hecho, quienes lograron mantener la autoridad fueron slo aquellos que recurrieron a
la fuerza y la mantuvieron por medios despticos, vigilando estrechamente tanto a sus
adversarios dentro de su rea de influencia como a sus rivales de las provincias
vecinas.
No menos grave era la situacin de Cuyo. En Mendoza, las montoneras agitaron
la vida de la provincia hasta que Juan Lavalle impuso su autoridad en 1824. Pero fue
grave para ella la separacin de San Juan, donde el gobierno autnomo ejerci una
accin esclarecedora durante el gobierno del general Urdininea y los ministerios de
Laprida y Del Carril. Elevado este ltimo a la gobernacin, sancion en 1825 una
constitucin provincial conocida con el nombre de Carta de Mayo, que estableci
principios liberales y progresistas, a los que se opusieron los elementos reaccionarios.
Pero Del Carril triunf sobre ellos y dej el recuerdo de una administracin ejemplar.
Entre tanto, Buenos Aires, reducida ahora su influencia, desarrollaba dentro de las
fronteras provinciales lo que haba sido su ilusorio programa para toda la nacin. Los
meses que siguieron a la derrota de Cepeda fueron duros, y en la lucha por el poder
hubo un da en que se sucedieron tres gobernadores. Estanislao Lpez pretenda
influir en los conflictos polticos, pero finalmente la aparicin de las fuerzas de la
campaa que mandaba Juan Manuel de Rosas permiti al gobernador Martn

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Rodrguez mantenerse en el poder desde fines de 1820.
Fue un perodo de paz y de progreso que dur hasta mayo de 1824. El triunfo de
la revolucin liberal de Riego en Espaa, que garantizaba la independencia, favoreca
las posibilidades de una poltica ilustrada que encontr en el ministro de gobierno,
Bernardino Rivadavia, un brillante ejecutor. Muy pronto se sancion una ley de
elecciones que consagraba el principio del sufragio universal y otra que suprima el
Cabildo y reorganizaba la administracin de justicia. Otras medidas siguieron luego.
La Ley de Olvido procur aquietar las pasiones desatadas por la lucha entre las
facciones, y la que consagraba la libertad de cultos facilit la radicacin de
inmigrantes extranjeros de credo protestante.
En la nueva situacin internacional Portugal, el Brasil, los Estados Unidos y
luego Inglaterra reconocieron la independencia de las Provincias Unidas cuyas
relaciones internacionales asumi Buenos Aires y establecieron con ellas
relaciones consulares que permitieron desarrollar el comercio exterior. Era sta una
de las preocupaciones del gobierno, que contemplaba los intereses de la campaa,
dedicada a la cra de ganado, y los de la ciudad, donde predominaba la actividad
comercial y artesanal. Se procur atraer tcnicos para desarrollar algunas industrias y
se crearon los instrumentos necesarios para el desarrollo de la economa: un Banco de
Descuentos, una Bolsa de Comercio y una serie de medidas para atraer capitales y
obtener prstamos; en 1824 la casa Baring Brothers de Londres otorg al gobierno
argentino un milln de libras esterlinas. Al mismo tiempo se introdujeron animales de
raza para cruzarlos con los ganados criollos y semillas para mejorar los cultivos.
Estas ltimas medidas se relacionaban con las que el gobierno adopt con
respecto a la tierra pblica. Grandes extensiones de tierras pertenecientes al Estado
solan entregarse a particulares influyentes. Rivadavia elabor un plan para
otorgarlas, segn el sistema de la enfiteusis, a pequeos colonos que quisieran
radicarse en ellas y explotarlas mediante el pago de una reducida tasa de acuerdo con
su valor. As deban incorporarse a la explotacin agrcola en manos de pequeos
productores las zonas de la provincia que se extendan hasta el ro Salado, no sin
resistencia de los grandes estancieros del sur, acostumbrados a no reconocer lmites a
sus establecimientos.
Entre tanto, la situacin interprovincial tenda a normalizarse en el litoral. El 25
de enero de 1822. Los gobernadores de Corrientes, Entre Ros, Santa Fe y Buenos
Aires suscribieron el tratado del Cuadriltero, que estableca una alianza ofensiva y
defensiva entre las cuatro provincias. La gravedad del problema aconsej sortear el
tema de la organizacin nacional, previndose solamente la convocatoria de un
congreso para que resolviera sobre la cuestin. En cambio, se estableca
categricamente la libertad de comercio y la libre navegacin de los ros, cuestiones
que tocaban al fondo de las disensiones entre las provincias litorales y Buenos Aires.

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Era un triunfo del federalismo, pero era, al mismo tiempo, un paso decisivo para
dilucidar las cuestiones previas a la organizacin nacional.
Inspirado por Rivadavia, el gobierno de Buenos Aires adopt otras decisiones no
menos importantes. Dispuso abolir los fueros de que gozaba el clero y el diezmo que
reciba la Iglesia; adems fueron suprimidas algunas rdenes que haban cado en el
descrdito y se establecieron reglas muy estrictas para las dems. No menos enrgicas
fueron las reformas que introdujo en el ejrcito para restablecer la disciplina y
aumentar la eficacia de la oficialidad. Naturalmente esta poltica desat una fuerte
reaccin de los elementos retrgrados que acusaron a Rivadavia de enemigo de la
religin. El padre Castaeda lanz los ms terribles denuestos desde los peridicos
satricos que inspiraba El desengaador gauchi-poltico, El despertador
teofilantrpico, y el doctor Tagle se atrevi a organizar un motn que fue sofocado
enseguida. Pero Rivadavia qued transformado en smbolo de la poltica progresista.
No menos decidido se mostr Rivadavia en la poltica social y educacional. La
creacin de la Sociedad de Beneficencia llen un vaco en la vida de la ciudad y de la
campaa. Las escuelas primarias se multiplicaron, y la aplicacin del mtodo de
educacin mutua permiti superar las limitaciones de los recursos. Para los estudios
medios estimul y moderniz el Colegio de la Unin del Sur, a cuyos planes de
estudio se incorporaron las disciplinas cientficas, segn el ejemplo de los pases ms
desarrollados. Fund un colegio de agricultura con su jardn botnico y un museo de
ciencias naturales; trajo de Europa instrumentos de fsica y de qumica, y como
culminacin de su obra educacional cre la Universidad de Buenos Aires, inaugurada
el 12 de agosto de 1821. Rivadavia pronunci el discurso de apertura y fue designado
rector el doctor Antonio Senz. La ctedra de filosofa fue encomendada a Juan
Manuel Fernndez Agero; y la enseanza universitaria se dividi entre el
departamento de estudios preparatorios y los departamentos de ciencias exactas,
medicina, jurisprudencia y ciencias sagradas; poco despus se iniciaba el primer
curso de fsica experimental que dict el profesor italiano Pedro Carta Molina.
Esta obra intensa y variada tena el apoyo de un sector intelectual vigoroso
aunque minoritario. Lo encabezaba Julin Segundo de Agero y formaban parte de
l, adems del poeta Juan Cruz Varela, Esteban de Luca, Manuel Moreno, Antonio
Senz, Juan Crisstomo Lafinur, Diego Alcorta, Cosme Argerich, todos miembros de
la Sociedad Literaria, cuyo pensamiento expresaron dos peridicos, El Argos y La
Abeja Argentina. En el interior del pas repercuta dbilmente esta accin y Rivadavia
quiso que en el Colegio de la Unin se recibieran estudiantes de las provincias,
porque aspiraba a que se difundieran en ellas las reformas que se introducan en la de
Buenos Aires. Pero los caracteres del interior del pas diferan de los que
predominaban en ella. Buenos Aires pasaba ya de los 55.000 habitantes y estaba en
permanente contacto con Europa a travs de su puerto. Las provincias del interior, en

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cambio, slo contaban con unas pocas ciudades importantes y era escasa en ellas esa
burguesa que buscaba ilustrarse y prosperar al margen de la fundamental actividad
agropecuaria en la que se reclutaban las minoras locales. Un poeta como Varela,
henchido de entusiasmo progresista, filsofos como Agero o Lafinur, formados en
las corrientes del sensualismo y de la ideologa, hallaban ambiente favorable en la
pequea ciudad cosmopolita que comenzaba a abandonar los techos de tejas y vea
aparecer las construcciones de dos pisos. Pero el ambiente de las ciudades
provincianas, y ms an el de las zonas rurales, se resista a toda innovacin y
transformaba en un propsito activo la defensa y la conservacin de su idiosincrasia
colonial. Para oponerse a Rivadavia, Juan Facundo Quiroga izaba en La Rioja una
bandera negra, cuya inscripcin deca Religin o muerte. Con todo, la idea de la
incuestionable existencia de una comunidad nacional por encima de las divergencias
provincianas se manifest vigorosamente y as pudieron prosperar las gestiones para
reunir un congreso nacional en Buenos Aires.
Entre tanto, San Martn haba completado su obra. Asegurada la independencia de
Chile, haba dedicado sus esfuerzos a la preparacin de una fuerza expedicionaria
argentino-chilena destinada a aniquilar a los realistas en su baluarte peruano. En 1820
embarc un ejrcito disciplinado y eficaz a bordo de una flota cuyo mando haba
asumido el almirante Cochrane, dirigindose hacia las costas del Per. Mientras
Arenales ocupaba las regiones montaosas, San Martn se dirigi hacia Lima, donde
entr en julio de 1821. Poco despus proclam all la independencia del Per y San
Martn fue declarado su Protector Quedaban todava algunos focos realistas en el
continente y los dos grandes jefes americanos, Bolvar y San Martn, se reunieron en
Guayaquil, en julio de 1822, para acordar un plan de accin que acabara con la
dominacin espaola en Amrica. Falto de recursos militares y de un Estado
argentino que lo respaldara, San Martn cedi a Bolvar la direccin de la ltima
campaa que rematara la obra de los dos libertadores.
Mientras prosegua la accin de Bolvar, se procuraba constituir el congreso
nacional que deba reunirse en Crdoba; fracasados los primeros intentos, se decidi
realizarlo en Buenos Aires y, finalmente, se inauguraron sus sesiones el 16 de
diciembre de 1824, poco antes de que llegara la noticia de la victoria que el general
Sucre haba obtenido en Ayacucho, que pona fin a la dominacin espaola en
Amrica.
Gobernaba ya la provincia de Buenos Aires el general Las Heras, que haba
sucedido el 9 de mayo de 1824 a Martn Rodrguez, y que mantena las lneas
generales de la poltica de su antecesor, uno de cuyos rasgos sobresalientes haba sido
evitar las suspicacias de las dems provincias con respecto a las ambiciones de
hegemona que tanto teman estas ltimas. El problema candente era hallar la frmula
para reconstituir la nacin, y el conflicto latente con el Brasil tornaba ms urgente

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hallarla para poder oponer un frente unido a la esperada ofensiva del emperador
brasileo.
Esa preocupacin inspir la Ley Fundamental sancionada el 23 de enero de 1825.
Estableca la voluntad unnime de mantener unidas a las provincias argentinas y
asegurar su independencia, afirmando al mismo tiempo el principio de las autonomas
provinciales. El Congreso se declaraba constituyente, pero la constitucin que dictara
slo sera vlida cuando hubiera sido aprobada por todas las provincias. Y mientras se
creaba un gobierno nacional se encomendaba al de la provincia de Buenos Aires las
funciones de tal.
Cuando el Congreso de La Florida declar la anexin de la Banda Oriental a las
Provincias Unidas, la tensin con el Brasil aument y el Congreso reunido en Buenos
Aires decidi por su parte la formacin de un ejrcito nacional que estara a las
rdenes del gobernador de la provincia de Buenos Aires. Pero en diciembre de 1825,
el Brasil declar la guerra y las cosas se precipitaron. El 6 de febrero de 1826 el
Congreso sancion una ley creando un poder ejecutivo nacional a cargo de un
magistrado que llevara el ttulo de Presidente de las Provincias Unidas del Ro de la
Plata; al da siguiente fue elegido para el cargo Bernardino Rivadavia.
Agero en la cartera de Gobierno, del Carril en la de Hacienda, Alvear en la de
Guerra y de la Cruz en la de Relaciones Exteriores constituyeron su gabinete. El
presidente Rivadavia afront enseguida el ms grave y antiguo de los problemas
polticos del pas y solicit en un mensaje al Congreso que se declarara capital de la
Repblica a la ciudad de Buenos Aires. El proyecto suscit largas y apasionadas
discusiones, pero fue aprobado el 4 de marzo. La provincia de Buenos Aires se vio
privada de la ciudad que haba sido su centro tradicional desde su misma fundacin y
en diversos crculos se advirtieron enconadas reacciones. El gobernador Las Heras
renunci y se polarizaron contra Rivadavia no slo los sectores tradicionalistas sino
tambin el sector de los ganaderos que, como Juan Manuel de Rosas, comenzaban a
definir su poltica alrededor de la idea de que la ciudad y el puerto de Buenos
Aires deba servir a los intereses provinciales y no a los del pas.
Mientras procuraba proyectar hacia toda la nacin la poltica civilizadora que
haba desarrollado como ministro en la provincia de Buenos Aires, Rivadavia se
dedic principalmente a la organizacin de la guerra contra el Brasil. Bloqueado el
puerto de Buenos Aires por la flota brasilea, la situacin econmica se haba hecho
angustiosa. Pero en marzo de 1826, con unos pocos barcos, el almirante Brown
oblig a los sitiadores a abandonar Martn Garca; en junio los derrot en Los Pozos y
poco despus otra vez frente a Quilmes. Entre tanto, el ejrcito del general Alvear
cruzo el Ro de la Plata, despej de enemigos la Banda Oriental e invadi el Estado
de Ro Grande.
La administracin de Rivadavia permiti acrecentar el esfuerzo militar. En

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febrero de 1827 los argentinos obtuvieron dos victorias decisivas. Brown derrot a la
flota brasilea en Juncal y Alvear venci al ejrcito en Ituzaing. El Canto lrico de
Juan Cruz Varela revelaba el orgullo colectivo, y acaso en particular el de los
rivadavianos que juzgaban hijo de sus ideas y de su esfuerzo al triunfo militar:

Hija de la Victoria,
ya de lejos os saluda la paz,
y a los reflejos de su lumbre divina,
triunfante, y de ambiciones respetada,
libre, rica, tranquila, organizada,
ya brilla la Repblica Argentina.

Pero el entusiasmo dur poco. Tras la victoria de Ituzaing Rivadavia entabl


negociaciones diplomticas con el Brasil en trminos que parecieron inadecuados a la
posicin de las fuerzas vencedoras. Ms preocupado, sin duda, por la situacin
interna del pas que por la suerte de su poltica exterior, Rivadavia crey que
necesitaba la paz a cualquier precio. En diciembre de 1826 el Congreso haba
concluido el proyecto de constitucin, cuyos trminos repetan, apenas moderado, el
esquema centralista de la carta de 1819. Nada haban valido las sensatas palabras de
Manuel Dorrego, federalista doctrinario, que constituan un llamado a la realidad.
Cuando, poco despus, el proyecto fue sometido a consulta, las provincias
comenzaron a manifestar su disconformidad, y slo la aprobaron algunas, contra las
que se lanzaron las dems. Quiroga, gobernador de La Rioja y paladn del
federalismo, se enfrent con Tucumn, cuyo gobernador, Lamadrid, defenda la carta
unitaria y amenazaba con extender su autoridad por Catamarca, Salta, Jujuy y todo el
Cuyo. Lamadrid cay derrotado en El Tala en octubre de 1826 y Quiroga aglutin el
centro y el norte del pas. La guerra civil recomenzaba, los delegados del Congreso
no conseguan convencer a los jefes federales de la necesidad de la constitucin y el
gobierno de Rivadavia se vio amenazado. Necesitaba la paz a cualquier precio y
equivoc el camino para lograrla, ofreciendo al Brasil por intermedio del embajador
Manuel Jos Garca la posibilidad de crear un Estado independiente en la Banda
Oriental.
La noticia de la convencin firmada en Ro de Janeiro por Garca, que se
extralimit en sus atribuciones y reconoci los derechos brasileos a los territorios
disputados, polariz la hostilidad contra Rivadavia, porque el tratado pareci
injustificable frente a las victorias de las fuerzas argentinas. Rivadavia comprendi la
debilidad de su posicin y present su renuncia en junio de 1828 en un documento
memorable. El Congreso la acept y la experiencia rivadaviana de reunificacin
nacional qued concluida en medio de la incertidumbre general.

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La provincia de Buenos Aires eligi entonces gobernador a Dorrego, a quien
apoyaba en nombre de los estancieros de la provincia Juan Manuel de Rosas,
sostenido por la de sus colorados del Monte. Fue el suyo un gobierno moderado y
eficaz; pero las pasiones estaban desencadenadas ante el afianzamiento de la
autoridad de Quiroga en el interior del pas, los unitarios resolvieron dar otra vez la
batalla. La ocasin era propicia. Dorrego firm en agosto de 1828 la paz con el Brasil
reconociendo la independencia de la Banda Oriental tal como lo deseaba Inglaterra
y lo admita el Emperador y los ejrcitos argentinos comenzaron a regresar. Al
mando de su divisin, Juan Lavalle hizo su entrada en Buenos Aires y poco despus,
el 1 de diciembre, se sublev contra Dorrego, lo persigui con sus tropas y lo fusil
Navarro el 13 de diciembre de 1828.
El conflicto se generaliz con mayor violencia. Rosas y Lpez empezaron a
operar contra Lavalle, que se hizo cargo del gobierno de Buenos Aires, y poco
despus quedaron delineados los frentes en que se oponan los unitarios y los
federales. Lavalle sostendra la lucha en Buenos Aires mientras Jos Mara Paz, que
acababa de llegar con sus tropas del Brasil, la empeara en el interior para contener
la creciente influencia de Quiroga. Pero Lavalle afrontaba una lucha interna en su
provincia, cuyo interior le resista aglutinado por Rosas, de modo que sus recursos se
limitaban a los que le ofreca la ciudad y no tard en ser vencido en abril de 1829.
Paz, en cambios logr derrotar en esos mismos das a Bustos y se adue de la
provincia de Crdoba. Dos meses despus, cuando Lavalle y Rosas llegaban a un
acuerdo en Cauelas, Paz venci en La Tablada a Quiroga fortaleciendo las
esperanzas de los unitarios que, sin embargo, no pudieron evitar la eleccin de Rosas
como gobernador de Buenos Aires en diciembre de 1829. Quiroga, entre tanto, haba
logrado hacerse fuerte en las provincias de Cuyo y Paz busc una definicin: en
Oncativo volvi a vencer al Tigre de los Llanos en febrero de 1830 y poco despus
removi los gobiernos federales del interior; y con los que estableci en su lugar
constituy la Liga del Interior para hacer frente a los federales que predominaban en
el litoral. El 31 de agosto qued constituida la Liga, y el 4 de enero de 1831
respondieron las provincias litorales con la firma del Pacto Federal. Eran dos
organizaciones polticas frente a frente, casi dos naciones.
El equilibrio de las fuerzas fue visible y no se ocultaba su significado. Era el
interior del pas que aspiraba no slo a un rgimen de unidad, sino tambin a un
sistema poltico en el que las regiones menos favorecidas por la naturaleza
compartieran las ventajas de que gozaban las ms privilegiadas; y frente al interior,
estaban las provincias litorales que defendan su autonoma para asegurar sus
privilegios y defender sus intereses. Un suceso fortuito posterg este enfrentamiento
radical: el 10 de marzo de 1831 una partida de soldados de Estanislao Lpez
consigui bolear el caballo del general Paz y lo hizo prisionero. La Liga del Interior,

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que era su obra poltica pero que careca todava de madurez, cedi ante la presin de
las oligarquas provinciales, deseosas de asegurar su predominio local y ajenas a la
necesidad de adoptar una clara poltica para la regin mediterrnea. Una vez ms, el
predominio econmico y poltico de las provincias litorales qued consolidado, y el
ajuste del equilibrio nacional indefinidamente postergado.
Esas oligarquas provinciales se componan de hombres comprometidos con la
riqueza fundamental de sus provincias, estancieros en su mayora, que vigilaban sus
fortunas y las acrecan, con las de sus amigos, al calor del poder poltico. Y aunque
sometan a duro trabajo a un proletariado en el que predominaban criollos, mestizos e
indios, manifestaban cierta vaga vocacin democrtica en la medida en que
expresaban el inequvoco sentimiento popular de las masas rurales, amantes de la
elemental libertad a que las acostumbraba el campo sin fronteras y el ejercicio de un
pastoreo que estimulaba el nomadismo. Pero era una concepcin paternalista de la
vida social que contradeca la necesidad de organizacin que el pas perciba como
impostergable.
Entre todos los caudillos, el gobernador de la provincia de Buenos Aires, Juan
Manuel de Rosas, se distingua su personalidad peculiar. Su fuerte ascendiente sobre
los hombres de la campaa le proporcionaba una base para sus ambiciones; pero su
claro conocimiento de los intereses de los propietarios de estancias y saladeros le
permita encabezar a los grupos ms influyentes de la provincia y expresar con
claridad la poltica que les convena; esa fue precisamente, la que puso en
funcionamiento durante su gobierno provincial, desde 1829 hasta 1832, y
especialmente en el ltimo ao de su administracin. La situacin poltica del pas se
defina rpidamente. Cada una de las tres grandes reas econmicas de la nacin
contaba con una personalidad inconfundible para representarlas y regir sus destinos.
En el interior, Quiroga se haba afirmado definitivamente despus de su victoria sobre
Lamadrid en 1831. En el litoral, Lpez conservaba con firmeza la hegemona
regional. Y en Buenos Aires, Rosas consolidaba su poder y acrecentaba su influencia.
Los tres compartan los mismos principios, pero los tres aspiraban a alguna forma de
supremaca nacional.
El escenario para dilucidar la contienda hubiera podido ser el congreso que el
Pacto Federal obligaba a convocar. Siempre temerosos de Buenos Aires, Lpez y
Quiroga el litoral y el interior insistan en apresurar su reunin. Celoso de los
privilegios de su provincia esto es, Buenos Aires, Rosas se opona a que se
realizara, y expres sus razones y sus pretextos en la carta que escribi a Quiroga
desde la hacienda de Figueroa en 1834, despus de haber dejado el gobierno de la
provincia, en el que le sucedieron Juan Ramn Balcarce primero y Juan Jos
Viamonte despus. La opinin de Rosas prevaleci y el congreso no fue convocado.
Entre tanto, en combinacin con otros estancieros amigos con dinero propio y

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tropas levantadas por ellos en la campaa, Rosas organiz en 1833 una expedicin al
sur para reducir a los indios pampas que asolaban las estancias y las poblaciones en
busca de ganado. Desde su campamento de Monte se dirigi hacia el sur, cruz la
regin de los pampas y tom contacto con las tribus araucanas detenindose sus
tropas en las mrgenes del ro Negro. Las poblaciones indgenas fueron acorraladas,
destruidas o sometidas. Las tierras reconquistadas, que sumaban miles de leguas,
fueron generosamente distribuidas entre los vencedores, sus amigos y partidarios, con
lo que se consolid considerablemente la posicin econmica y la influencia poltica
de los estancieros del sur.
Poco despus del regreso de Rosas, la situacin hizo crisis tanto en Buenos Aires
donde haba estallado en su ausencia la revolucin de los Restauradores como en
el interior, donde la autoridad de Quiroga creca peligrosamente. El 16 de febrero de
1835, en Barranca Yaco, Quiroga cay asesinado y poco ms tarde la legislatura
bonaerense elega gobernador y capitn general de la provincia, por cinco aos y con
la suma del poder pblico, a Juan Manuel de Rosas.

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Captulo VII
LA FEDERACIN (1835-1852)

La muerte de Quiroga y el triunfo de Rosas aseguraban el xito de las ideas que este
ltimo sostena sobre la organizacin del pas: segn su opinin, las provincias
deban mantenerse independientes bajo sus gobiernos locales y no deba establecerse
ningn rgimen que institucionalizara la nacin. Y as ocurri durante los diecisiete
aos que dur la hegemona de Rosas en Buenos Aires. Hubo, sin embargo, durante
ese perodo una singular forma de unidad, que se conoci bajo el nombre de
Federacin y que Rosas quiso que se considerara sagrada. Era una unidad de hecho
lograda por la sumisin de los caudillos provinciales. Como encargado de las
relaciones exteriores tena Rosas un punto de apoyo para ejercer esa autoridad, pero
la sustent sobre todo en su influencia personal y en el poder econmico de Buenos
Aires.
La Federacin, proclamada como el triunfo de los ideales del federalismo,
asegur una vez ms la hegemona de Buenos Aires y contuvo el desarrollo de las
provincias. La presin de los comerciantes ingleses malogr la ley de aduanas de
1836 y abri el puerto a toda clase de artculos manufacturados europeos. El puerto
de Buenos Aires segua siendo la mayor fuente de riqueza para el fisco y
proporcionaba pinges beneficios tanto a los comerciantes de la ciudad como a los
productores de cueros y tasajos que se preparaban en las estancias y saladeros.
De esas ventajas no participaban las provincias del interior, pese a la sumisin de
los caudillos federales. Las industrias locales siguieron estranguladas por la
competencia extranjera y los estancieros del litoral y del interior continuaron
ahogados por la competencia de los de Buenos Aires. Cuando Rosas temi que sus
precauciones no fueran suficientes, no vacil en prohibir el paso de buque extranjeros
por los ros Paran y Uruguay. Paradjicamente la Federacin extrem los trminos
del antiguo monopolio y acentu el empobrecimiento de las provincias interiores
aisladas por sus aduanas interprovinciales.
Inspirada por Rosas, la Federacin pretendi restaurar el orden colonial. Aunque
con vacilaciones y entre mil dificultades, los gobiernos de los primeros veinticinco
aos de la independencia haban procurado incorporar el pas a la lnea de desarrollo
que haba desencadenado la revolucin industrial en Europa y en los Estados Unidos.
La federacin, en cambio, trabaj para sustraerlo a ese cambio para perpetuar las
formas de vida y de actividad propias de la colonia. Desarroll el paternalismo
poltico, asimilando la convivencia social a las formas de vida propias de la estancia,
en la que el patrn protege pero domina a sus patrones; abandon la misin
educadora del Estado prefiriendo que se encargaran de ella las rdenes religiosas;

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destruy los cimientos del progreso cientfico y tcnico; cancel las libertades
pblicas e individuales identificando la voluntad de Rosas con el destino nacional;
combati todo intento de organizar jurdicamente el pas, sometindolo de hecho, sin
embargo, a la ms severa centralizacin. Tal fue la poltica de quien fue llamado
Restaurador de las leyes aludiendo sin duda a las leyes del rgimen colonial
espaol. Esa poltica constitua un desafo al liberalismo y corresponda al que poco
antes haban lanzado en Espaa los partidarios de la restauracin absolutista de
Fernando VII. En la lucha interna era esa poltica un desafo a los ideales de la
Revolucin de Mayo.
Los gobiernos provinciales de la Federacin imitaron al de Buenos Aires, pero los
frutos de esa poltica fueron muy distintos. La economa de Buenos Aires, montada
sobre el saladero y la aduana, permiti el acrecentamiento de la riqueza; y la poltica
de Rosas, permiti la concentracin de esa riqueza entre muy pocas manos. En
oposicin al principio rivadaviano de no enajenar la tierra pblica para permitir una
progresista poltica colonizadora, Rosas opt por entregarla en grandes extensiones a
sus allegados. As se form el ms fuerte de los sectores que lo apoyaron, el de los
estancieros y propietarios de saladeros que se enriquecan con la exportacin de
cueros y especialmente del tasajo que se enviaba a los Estados Unidos y el Brasil para
nutrir a los esclavos de las plantaciones. Y as se constituy, a travs de la aduana
portea. La riqueza pblica que permiti a Rosas ejercer una vigorosa autoridad sobre
las empobrecidas provincias interiores.
No faltaron a Rosas otros sostenes. El trfico de cueros y tasajos beneficiaba a
comerciantes ingleses y norteamericanos que, a su vez, importaban productos
manufacturados y harina; y este sector, que acompaaba a los numerosos estancieros
britnicos dispersos por la campaa bonaerense ayud a Rosas, entre otras maneras,
suscribiendo el emprstito de cuatro millones de pesos que lanz en su primer
gobierno. Por otra parte su autoritarismo y su animadversin por las ideas liberales le
atrajo el apoyo del clero y muy especialmente el de los jesuitas, a quienes concedi
autorizacin para reabrir los establecimientos de enseanza.
Pero no era esto todo. Rosas haba sabido atraerse la simpata de los gauchos de la
campaa bonaerense y con ellos constituy su fuerza militar. Tambin se atrajo a las
masas suburbanas las que Echeverra describi en El matadero y se aproxim
muy particularmente a los negros libres o esclavos que valoraban su simpata como
prenda de seguridad y de ayuda. Se sumaba, pues, al apoyo de los poderosos un
fuerte apoyo popular, con el que no contaban los grupos ilustrados.
Todo ese respaldo social no bast, sin embargo para impedir que Rosas
estableciera un estado policial. Solo la ms absoluta sumisin fue tolerada. Y la
fidelidad a la Federacin debi demostrarse pblicamente con el uso del cintillo rojo
o la adopcin de la moda federal. Los disidentes, en cambio, quedaron al margen de

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la ley y su persecucin fue despiadada. La enrgica poltica de Rosas fue imitada por
los gobernadores provincianos, y cuando alguno de ellos esboz frente a los
enemigos una actitud conciliatoria como Heredia en 1838 o Urquiza en 11846
tuvo que deponerla ante las amenazas de Rosas.
Dentro del mbito provincial, Rosas desarroll una poltica de reducido alcance.
Siempre preocupado por las amenazas que lo asechaban, el estado policial contuvo
esfuerzo de libre desarrollo en la sociedad. No falt en la residencia de Palermo un
crculo ulico de cierto refinamiento; all pint Prilidiano Pueyrredn en 1850 el
retrato de Manuelita Rosas; y all brill Pedro de Angelis, erudito italiano que altern
los ms rigurosos estudios histricos con la literatura panfletaria en favor del
rgimen. Pero en general, la vida intelectual se estanc en Buenos Aires durante
largos aos y slo oscuramente pudo proseguir su enseanza hasta su muerte, en
1842, el profesor de filosofa de la universidad, Diego Alcorta. La universidad
languideca, como languideca toda la enseanza pblica, de la que el Estado se
desentendi considerando que poda ser patrimonio de la iniciativa privada y sobre
todo de las instituciones religiosas. Desde su segundo gobierno demostr Rosas su
desdn por lo que Rivadavia haba hecho para estimular el desarrollo cientfico: se
abandonaron los pocos instrumentos y aparatos de investigacin que haba en la
ciudad y se suprimieron los recursos para la enseanza. Tambin se suprimi la Casa
de Expsitos y hasta los fondos pblicos destinados a combatir la viruela.
Slo la actividad econmica creca, pero dentro de una inconmovible rutina y en
beneficio de unos pocos. Las fortunas de los saladeristas aumentaban. Hubo algunos
ganaderos ingleses que procuraron mejorar la cra y uno de ellos, Ricardo Newton,
alambr por primera vez un campo para obtener ovejas mejoradas, de cuya lana
comenzaba a haber gran demanda en el mercado europeo. Pero la rutina sigui
predominando y la estancia sigui siendo abierto campo de cra de un ganado magro
destinado al saladero y en la que prcticamente no tena lugar la agricultura.
Slo por excepcin se iniciaron nuevos experimentos agropecuarios. El
gobernador Urquiza estimul en Entre Ros el mejoramiento del ganado, introdujo
merinos y alambr campos. La cra de ovejas constitua el signo de una actitud
renovadora en la economa argentina, porque intentaba adecuarla a nuevas
posibilidades del mercado internacional. Y esa actitud renovadora se manifest
tambin en otros aspectos, como en el de la educacin, en el que Urquiza trabaj
intensamente difundiendo la enseanza primaria y fundando colegios de estudios
secundarios en Paran y en Concepcin del Uruguay. Este ltimo habra de adquirir
muy pronto slido prestigio en todo el pas.
Ciertamente, el signo predominante de la Federacin fue su resistencia a todo
cambio. Por lo dems, la inquietud fue constante. Un estado latente de rebelin
amenazaba virtualmente el orden establecido y cada cierto tiempo cristaliz en

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violentas irrupciones que extremaron los odios.
Los movimientos de rebelda contra la Federacin surgieron como fenmenos
locales y como fenmenos generalizados. En 1838 el gobernador de Corrientes,
Bern de Astrada, crey contar con la ayuda de Santa Fe para una accin contra
Rosas. Pero Estanislao Lpez muri ese mismo ao y la provincia de Corrientes fue
invadida por el gobernador de Entre Ros, Pascual Echage, que en 1839 derrot a
Bern de Astrada en Pago Largo.
Esos movimientos del litoral se relacionaban con la situacin de la Banda
Oriental, donde el presidente Oribe, adicto a Rosas, haba sido derrocado por Rivera.
Otros factores complicaban el problema. Francia, que buscaba nuevas reas para su
expansin, haba puesto pie en Montevideo por donde se exportaban ya grandes
cantidades de tasajo. Ahora, pues, se opona a Inglaterra, principal beneficiaria del
comercio bonaerense. Una flota francesa estableci el bloqueo del puerto de Buenos
Aires, mientras Rivera lograba derrotar a Echage en la batalla de Cagancha.
Pero entre tanto, los proyectos revolucionarios de los unitarios argentinos que
haban emigrado a Montevideo, encabezados por Juan Lavalle, hallaban eco en la
provincia de Buenos Aires. Los jvenes escritores que en junio de 1837 inauguraron
en la librera de Marcos Sastre el Saln Literario Esteban Echeverra, Juan Mara
Gutirrez, Juan Bautista Alberdi, entre otros y fundaron luego la Asociacin de la
Joven Generacin Argentina, haban sembrado los principios de su inquietud y su
rebelda. Luego emigraron, pero quedaron en la ciudad quienes defendan sus ideas.
El coronel Ramn Maza organiz una conspiracin en relacin con Lavalle, que
ocup la isla de Martn Garca; pero el movimiento fue descubierto y Maza fusilado.
Descorazonado, Lavalle neg su concurso al levantamiento que preparaban en
Dolores y Chascoms los Libres del Sur; Manuel Rico y Pedro Castelli lanzaron
sin embargo la revolucin, pero en noviembre de 1839 los derrot Prudencio Rosas
haciendo seversimo escarmiento. La provincia qued entonces en paz.
El interior, en cambio, se agit poco despus con una vasta insurreccin. Fue la
gran crisis de 1840. Lavalle liber la provincia de Corrientes y dej luego su puesto a
Paz, para dirigirse a Buenos Aires. Una extraa vacilacin movi a Lavalle a
abandonar las operaciones iniciadas sobre la capital y se dirigi nuevamente hacia el
norte, circunstancia que oblig a la flota francesa a levantar el bloqueo de Buenos
Aires. Rosas respir por un tiempo, cuando la situacin interna era ya desastrosa, y
acrecent el rigor de la represin. Pero entonces las provincias del norte se
sublevaron abiertamente y desencadenaron un nuevo conflicto.
Movi la coalicin del norte Marco M. de Avellaneda, que con la ayuda de
Lamadrid tom el poder en Tucumn y arrastr tras s a todas las provincias que antes
haban seguido a Quiroga y estaban ahora decepcionadas del centralismo de la
Federacin. Pero la suerte le fue adversa. El ejrcito de Lavalle, que constitua la

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mayor esperanza de los rebeldes, fue derrotado en Quebracho Herrado por Oribe, y
las fuerzas de Lamadrid y Acha que operaban en Cuyo fueron tambin vencidas. A
fines de 1841 Lavalle, derrotado nuevamente en Famaill, emprendi la retirada hacia
el Norte. Pero cay asesinado en Jujuy y la coalicin qued deshecha y todo el Norte
sometido a la autoridad de Rosas y sus partidarios.
Paz tuvo mejor suerte en Corrientes y logr derrotar en Caaguaz al gobernador
de Entre Ros, Echage, en noviembre de 1841, pero no pudo obtener los frutos de su
victoria. Su aliado oriental, Rivera, fue vencido poco despus por Oribe en Arroyo
Grande, y con ello qued abierto a los federales el camino de Montevideo, que Oribe
siti en febrero de 1843. De all en adelante el litoral fue teatro de una constante
lucha. Montevideo organiz la resistencia bajo las rdenes de Paz y combatieron al
lado de los orientales los emigrados argentinos y las legiones de inmigrantes
franceses e italianos; all estaba Garibaldi como smbolo de las ideas liberales que
defendan los sitiados. Desde el Cerrito vigilaban la ciudad las fuerzas sitiadoras,
cuyo cerco no logr romper Rivera cuando procur sublevar la campaa oriental,
donde en 1845 lo derrot Urquiza en India Muerta. Pero en cambio consigui
Montevideo mantener expedito su puerto, gracias al bloqueo que las flotas de Francia
e Inglaterra, ahora unidas, volvieron a imponer a Buenos Aires por el temor de que
Rosas lograra dominar dos mrgenes del Ro de la Plata.
Montevideo se convirti en el principal centro de accin de los emigrados
antirrosistas. Tambin los haba en otros pases, especialmente en Chile, donde
Alberdi y Sarmiento movan desde los peridicos El Mercurio, El Progreso una
activa campaa contra Rosas. All public Sarmiento en 1845 el Facundo, vigoroso
ensayo de interpretacin histrico social del drama argentino. Pero por su proximidad
de Buenos Aires y por la concurrencia de fuertes intereses extranjeros relacionados
con la economa rioplatense, fue en Montevideo donde se desarroll ms
intensamente la operacin que deba acabar con el gobierno de Rosas. Tambin all
haba una prensa vehemente: El Nacional, El Iniciador, Comercio del Plata, este
ltimo dirigido por Florencio Varela. Pero, sobre todo, se procuraba all hallar la
frmula poltica que permitiera la conciliacin de todos los adversarios de Rosas,
cuyo primer esquema esboz Echeverra en 1846 en el Dogma socialista.
En 1845 Corrientes volvi a sublevarse con el apoyo del Paraguay, cuyo comercio
estrangulaba la poltica adoptada por Rosas para la navegacin de los ros. Su
gobernador, Madariaga, fue derrotado dos veces por el de Entre Ros, Urquiza,
primero en Laguna Limpia, en 1846, y al ao siguiente en Vences. Pero entre la
primera y la segunda batalla se haba establecido un acuerdo que Rosas vet. Quizs
entonces juzg Urquiza insostenible el apoyo que prestaba al gobernador de Buenos
Aires, cada vez ms celoso del monopolio comercial porteo. Entre Ros desarrollaba
una intensa y progresista actividad agropecuaria que requera contacto con Europa, y

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sus intereses chocaban abiertamente con los de Buenos Aires.
La situacin se precipit cuando Francia e Inglaterra decidieron en 1850 levantar
el bloqueo del puerto bonaerense. Entonces fue el Brasil quien se inquiet ante la
posibilidad del triunfo de Oribe y de que se consolidara el dominio de Rosas sobre las
dos mrgenes del Ro de la Plata. Brasil rompi sus relaciones con la Federacin y
los antirrosistas hallaron un nuevo aliado. La aproximacin entre el gobierno oriental
y el Brasil comenz en seguida, y Urquiza fue atrado a la coalicin con la promesa
de que el nuevo gobierno garantizara la navegacin internacional de los ros.
Urquiza, a su vez, logr la adhesin del gobernador de Corrientes, Virasoro, y poco
despus qued concertada la alianza militar contra Rosas que permiti la formacin
del Ejrcito Grande.
Ciertamente, la Federacin no estaba en condiciones de afrontar esta crisis que
surga en su propio seno. El largo estancamiento provocado por la estrecha poltica
econmica de Rosas contrastaba con las inmensas posibilidades que abra la
revolucin industrial operada en Europa. Mientras Buenos Aires perpetuaba la
economa de la carreta y el saladero, se extendan en Europa los ferrocarriles y los
hilos telegrficos y se generalizaba el uso del vapor como fuente de energa para
maquinarias modernas de alta productividad: la creciente poblacin de las ciudades
requera un intenso desarrollo industrial, y ste, a su vez, un constante
aprovisionamiento de materias primas. Era, pues, una extraordinaria oportunidad que
se ofreca al pas, frustrada por la perseverante sumisin al pasado del viejo
gobernador de Buenos Aires. Rosas, tan hbil para mantener inactivos a los indios del
vasto imperio de la pampa que se haba constituido hacia 1835 sobre los bordes de las
grandes estancias, tan ducho en mantener sumisos a los gobernadores provincianos,
tan experto en el trato con los cnsules extranjeros, haba comenzado a perder su
antigua flexibilidad y ahora slo sostena al rgimen la inercia del Estado policial que
haba creado. Todo estaba maduro para un cambio, cada vez ms fcilmente
imaginable luego de las experiencias revolucionarias que haba sufrido Europa en
1848. La crisis era, pues, inevitable.
El 1 de mayo de 1851 el gobernador de Entre Ros, Urquiza, acept, no sin
irona, la renuncia formal que Rosas presentaba cada ao como encargado de las
relaciones exteriores de la Federacin. La corte de San Benito de Palermo se
estremeci y la legislatura bonaerense declar a Urquiza traidor y loco. Pero Rosas
no acert a moverse oportunamente y permiti que Urquiza cruzara el ro Uruguay y
obligara a Oribe a levantar el sitio de Montevideo. Poco despus el Ejrcito Grande
entr en campaa, cruz Entre Ros, invadi Santa Fe y se present frente a Buenos
Aires. El 3 de febrero de 1852 los ejrcitos de la Federacin caan vencidos en
Caseros y Rosas se embarcaba en una nave de guerra inglesa rumbo a Gran Bretaa.
La Federacin haba terminado.

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Captulo VIII
BUENOS AIRES FRENTE A LA CONFEDERACIN ARGENTINA (1852-
1862)

Urquiza entr en Buenos Aires poco despus de la victoria para iniciar la etapa ms
difcil de su labor: echar las bases de la organizacin del pas. La administracin de
Rosas, sin duda, haba preparado el terreno para la unidad nacional dentro de un
rgimen federal. Los viejos unitarios, por su parte, haban reconocido la necesidad de
ese sistema. Y todos estaban de acuerdo con la necesidad de la unin, porque las
autonomas haban consagrado tambin la miseria de las regiones mediterrneas.
Quiz la diversidad del desarrollo econmico de las distintas regiones del pas fuera
el obstculo ms grave para la tarea de unificacin nacional.
Por lo dems, las oligarquas locales eternizadas en el gobierno haban concluido
por acaparar la tierra. La aristocracia ganadera monopolizaba el poder poltico, en
tanto que las clases populares, sometidas al rgimen de la estancia, haban perdido
toda significacin poltica, y hasta los sectores urbanos carecan de influencia a causa
del escaso desarrollo econmico.
El ajuste de la situacin deba realizarse, pues, entre esas oligarquas. Pero aun
entre ellas se suscitaban conflictos a causa de la desproporcin de los recursos entre
Buenos Aires, el litoral y el interior. Era necesario hallar la frmula flexible que
permitiera la nacionalizacin de las rentas que hasta ese momento usufructuaba
Buenos Aires y facilitara el acuerdo entre los grupos dominantes.
Una conviccin unnime aseguraba el triunfo de una organizacin democrtica.
Esas ideas estaban en la raz de la tradicin argentina; con distinto signo estaban
arraigadas tanto en los unitarios como en los federales, y cobraba ahora nuevo brillo
tras la crisis europea de 1848. Y, sin embargo, la estructura econmica del pas,
caracterizada por la concentracin de la propiedad raz, se opona a la organizacin de
una verdadera democracia. Si Sarmiento pudo decir que el caudillismo derivaba del
reparto injusto de la tierra, la suerte posterior de la democracia argentina podra
explicarse de modo semejante.
No era, pues, fcil la tarea que esperaba a Urquiza. Instalado en la residencia de
Palermo, design a Vicente Lpez gobernador interino de la provincia y convoc a
elecciones para la legislatura, de cuyo seno sali la confirmacin del elegido. No
faltaron entonces recelos entre los antiguos federales grandes estancieros como los
Anchorena, los Alcorta, los Arana, los Vedoya, de cuyo consejo no prescindi
Urquiza ni entre los antiguos emigrados que comenzaban a dividirse en
intransigentes o tolerantes frente a la nueva situacin. Urquiza convoc una
conferencia de gobernadores en San Nicols, y de ella sali un acuerdo para la

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organizacin nacional firmado el 31 de mayo de 1852. Se estableca en l la vigencia
del Pacto Federal y se sentaba el principio del federalismo, cuya expresin econmica
era la libertad de comercio en todo el territorio, la libre navegacin de los ros y la
distribucin proporcional de las rentas nacionales. Se otorgaban a Urquiza las
funciones de Director Provisorio de la Confederacin Argentina y se dispona la
reunin de un Congreso Constituyente en Santa Fe para el que cada provincia
enviara dos diputados.
Las clusulas econmicas y la igualdad de la representacin suscitaron la
resistencia de los porteos. En la legislatura, se discuti acaloradamente el acuerdo y
fue rechazado, lo que origin la renuncia del gobernador Lpez. Urquiza disolvi la
legislatura y se hizo cargo del poder, rodendose entonces de viejos federales. Hasta
volvi a ser obligatorio el uso del cintillo rojo. Sarmiento, que haba llegado con el
Ejrcito Grande como boletinero, anunci que se levantaba sobre el pas la sombra de
otra dictadura y se volvi a Chile donde poco despus publicara las Ciento y una,
respondiendo a la defensa de Urquiza que haca Alberdi en sus Cartas quillotanas.
Mitre, Vlez Sarsfield y otros polticos porteos fueron deportados y se dispuso la
designacin de Vicente Lpez como gobernador y la eleccin de una nueva
legislatura.
Urquiza dej Buenos Aires para asistir a la instalacin del congreso de Santa Fe.
A los pocos das, el 11 de septiembre, estall en Buenos Aires una revolucin
inspirada por Valentn Alsina que restaur las antiguas autoridades, declar nulos los
acuerdos de San Nicols y autnoma a la provincia. Poco despus, Alsina, el ms
intransigente de los porteos, fue elegido gobernador.
Urquiza decidi no intervenir. El Congreso Constituyente se reuni en Santa Fe el
20 de noviembre de 1852 en una situacin incierta. Tropas bonaerenses intentaban
invadir el territorio entrerriano, en tanto que otras, encabezadas por el coronel Lagos,
se rebelaban contra Alsina y ponan sitio a Buenos Aires exigiendo el cumplimiento
del acuerdo de San Nicols.
Pero el clima de violencia se diluy y el Congreso pudo trabajar serenamente. La
constitucin de los Estados Unidos y las Bases y puntos de partida para la
organizacin poltica de la Repblica Argentina, que haba escrito Alberdi en Chile
con motivo de la reunin del Congreso, fueron los elementos de juicio con que
contaron los constituyentes para la redaccin de la carta fundamental. El texto
consagr el sistema representativo, republicano y federal de gobierno; se cre un
poder ejecutivo fuerte, pero se aseguraron los derechos individuales, las autonomas
provinciales y, sobre todo, se garantizaron la libre navegacin de ros y la distribucin
de las rentas nacionales. El 1 de mayo de 1853 fue firmada la constitucin y, por
decreto de Urquiza, fue jurada el 9 de julio por todas las provincias excepto la de
Buenos Aires.

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Este hecho consum la secesin. La Confederacin por una parte y el Estado de
Buenos Aires por otra comenzaron a organizar su vida institucional. En abril de 1854
se dio este ltimo su propia constitucin que, por insistencia de Mitre, consignaba la
preexistencia de la nacin. Por su parte, la Confederacin estableci su capital en
Paran y eligi presidente a Urquiza; poco a poco comenz a organizarse la
administracin nacional y se acentu la distancia entre dos gobiernos. Sin embargo,
las circunstancias econmicas los obligaron a aceptar el acuerdo o la guerra, sin
poder desentenderse el uno de la otra.
La lucha adquiri caracteres de guerra econmica. La Confederacin tuvo que
crear toda la armazn institucional del Estado. Buenos Aires, en cambio, mantena su
antigua organizacin administrativa y la crecida recaudacin de su aduana. En 1857,
con el viaje de la locomotora Portea entre la estacin del Parque y la de Flores,
qued inaugurado el Ferrocarril del Oeste. Ese ao llegaban al mercado de
Constitucin 350.000 arrobas de lana, que se exportaban a favor de una poltica
librecambista resueltamente sostenida por el gobierno de Buenos Aires, que haba
permitido establecer lneas martimas regulares con Europa. Numerosos peridicos se
publicaban en la ciudad La Reforma Pacfica, La Tribuna, El Nacional, este ltimo
fundado por Vlez Sarsfield.
La Confederacin, en cambio, sufra las consecuencias de la falta de recursos y
del crecimiento de las necesidades. El gobierno hizo diversos esfuerzos para
modificar esa situacin. Tratados comerciales con los Estados Unidos, Francia,
Inglaterra y Brasil establecieron privilegios para la importacin y la exportacin. El
desarrollo de la produccin lanera fue muy estimulado y se favorecieron la
inmigracin y la colonizacin. En 1853 comenzaron a fundarse colonias agrcolas;
empresarios audaces como Augusto Brougnes, Aarn Castellanos o Carlos Besk
Bernard promovieron su establecimiento atrayendo familias europeas; as surgieron
las colonias de Esperanza, San Jos, San Jernimo, San Carlos. Los cereales
comenzaban a producirse con cierta intensidad y se anunciaba una transformacin
importante en la sociedad y en la economa de la zona litoral, cuya puerta de entrada
y de salida deba ser Rosario. Pero los resultados eran lentos y no solucionaban los
problemas financieros de la Confederacin. Fue necesario acudir al Brasil en
demanda de ayuda, aprovechando la vinculacin de la economa litoral con el banco
brasileo de Mau. Pero entre tanto el gobierno de la Confederacin, que desarrollaba
la enseanza primaria, nacionalizaba la Universidad de Crdoba y promova estudios
cientficos de inters nacional, alcanzaba la certidumbre de que ningn arbitrio
resolvera los problemas urgentes mientras no se hallara una solucin para la cuestin
fundamental de la secesin portea.
En el conjunto de los problemas que acarreaba la crisis, no era el menor el de las
relaciones con las poblaciones indgenas. El vasto imperio de las pampas que haba

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creado el cacique Cafulcur hacia 1835 y con el que Rosas mantuvo relaciones
estables empez a agitarse al da siguiente de Caseros y comenz a agredir las
fronteras. Las regiones de Azul y Olavarra y los confines de las provincias cuyanas,
de Crdoba y de Santa Fe se vieron hostigados por los malones. Hombres y ganado
eran arreados hacia las Salinas Grandes, donde tenan su centro las poblaciones
indgenas, y luego comenzaban vastas operaciones de venta y trueque en las que se
complicaban arriesgados pulperos de las zonas limtrofes que obtenan con ellas
pinges ganancias. Pero la ofensiva no tuvo la misma intensidad en las dos reas en
que se divida el pas. Ms allegados a Urquiza que a Buenos Aires, los indios
jaqueaban al Estado rebelde con la tolerancia de la Confederacin. Varias veces las
tropas bonaerenses mandadas por Mitre, por Hornos o por Granada fracasaron frente
a las huestes araucanas mientras en las fronteras de la Confederacin reciban
disimulado apoyo del coronel Baigorria, a quien Urquiza haba encomendado las
relaciones con los indgenas. Baha Blanca, Azul, Veinticinco de Mayo, Chacabuco,
Rojas, Pergamino, La Carlota, Ro Cuarto, San Luis y San Rafael constituan los
puntos de la lnea de fortines, estable en el rea de la Confederacin y mvil en el
rea del Estado de Buenos Aires. Mientras se intentaba acentuar la colonizacin y
acrecentar la produccin agropecuaria con el estmulo de la produccin lanera, la
permanente amenaza de los indios desalentaba a los pobladores y limitaba la
expansin de la riqueza.
La creciente tensin entre los dos Estados desemboc en una abierta guerra
econmica. La Confederacin resolvi en 1856 establecer los que se llamaron
Derechos diferenciales para las mercaderas que llegaban a su territorio,
directamente y las que haban pasado por Buenos Aires; estas ltimas deban pagar
un impuesto ms alto, conque se supona que se desviara el trfico hacia el puerto de
Rosario y otros puertos menores de la Confederacin. Era una provocacin, sin duda,
desencadenada por la crisis rentstica que sufra el gobierno de Paran y por el secreto
propsito de llegar finalmente a la guerra si la situacin no se resolva de otro modo.
Buenos Aires reaccion vivamente. En 1857 fue designado gobernador Alsina, de
quien no poda esperarse ningn paso conciliatorio, y poco despus qued prohibido
el pasaje en trnsito hacia el Puerto de Buenos Aires de los productos de la
Confederacin. Era la guerra econmica, pero en tales trminos que poda preverse
que no se mantendra mucho tiempo dentro de esos lmites. Un conflicto poltico
suscitado en San Juan precipit los acontecimientos y los dos Estados movilizaron
sus tropas. Buenos Aires declar la guerra y encarg a Mitre el mando de sus fuerzas,
en tanto que una escuadrilla procuraba impedir el cruce por el Paran de las fuerzas
de la Confederacin. Pero la operacin fracas. Urquiza avanz sobre Buenos Aires y
los dos ejrcitos se encontraron el 23 de octubre de 1859 en Cepeda, donde Mitre
qued derrotado.

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Pocos das despus Urquiza estableci su campamento en San Jos de Flores. Era
evidente el deseo unnime de encontrar una solucin, y la favoreci la gestin de
Francisco Solano Lpez, hijo del presidente del Paraguay, que se haba ofrecido
como mediador. El 11 de noviembre se firm el pacto de unin entre Buenos Aires y
la Confederacin, por el que la primera se declaraba parte integrante de la nacin y
aceptaba en principio la Constitucin de 1853. Una convencin provincial y otra
nacional deban ajustar los trminos de la carta a las nuevas condiciones creadas; pero
entre tanto la aduana de Buenos Aires quedaba dentro de la jurisdiccin nacional.
Aunque con algunos rozamientos, el pacto comenz a cumplirse. En seal de
buena voluntad Urquiza visit Buenos Aires y Mitre retribuy la visita. Y el 21 de
octubre de 1860 la provincia de Buenos Aires jur la Constitucin Nacional: slo
faltaba establecer el gobierno de la nacin.
Inesperadamente un nuevo conflicto suscitado en San Juan desencaden otro
choque. Una ley de la legislatura bonaerense declar entonces nulo el Pacto de San
Jos de Flores y la Confederacin respondi interviniendo la provincia de Buenos
Aires.
sta resisti. Un ejrcito mandado por Mitre se instal en la frontera provincial
que tantas veces haba contemplado este enfrentamiento fratricida. Esta vez, Urquiza,
jefe de las fuerzas de la Confederacin, qued derrotado en Pavn el 17 de
septiembre de 1861. Triunfante Buenos Aires y disueltos los poderes nacionales,
Mitre asumi interinamente el gobierno de la Confederacin y llam a elecciones de
diputados al congreso, que deba reunirse en Buenos Aires, donde Mitre haba fijado
la capital de la Repblica. El 5 de octubre de 1862 fue elegido Mitre presidente de la
Nacin y el da 12 asumi el cargo. La unidad nacional quedaba consumada.

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Captulo IX
LA REPBLICA: ESTABILIZACIN POLTICA Y CAMBIO
ECONMICO-SOCIAL (1862-1880)

Entre 1862 y 1880 transcurre el periodo clave de la historia argentina. Tres


personalidades dismiles se sucedieron en el ejercicio de la presidencia: Mitre de
1862 a 1868, Sarmiento de 1868 a 1874 y Avellaneda de 1874 a 1880. Acaso eran
distintos los intereses y las ideas que representaban: distintos eran tambin sus
temperamentos; pero tuvieron objetivos comunes y anloga tenacidad para
alcanzarlos: por eso triunf la poltica nacional que proyectaron, cuyos rasgos
conformaran la vida del pas durante muchas dcadas.
Lo ms visible de su obra fue el afianzamiento del orden institucional de la
repblica unificada. Pero su labor fundamental fue el desencadenamiento de un
cambio profundo en la estructura social y econmica de la nacin. Por su esfuerzo, y
por el de los que compartieron con ellos el poder, surgi en poco tiempo un pas
distinto en el que contrastara la creciente estabilidad poltica con la creciente
inestabilidad social. A ese esfuerzo se debe el fin de la Argentina criolla.
Como antes Urquiza, Mitre emprendi la tarea de organizar desde la base el
Estado nacional, problema entonces ms complejo que en 1854. Se requera un
enfoque nuevo para sacar a las provincias del mutuo aislamiento en que vivan y para
delimitar, dentro del federalismo, la jurisdiccin del Estado nacional. Esa tarea
consumi ingentes esfuerzos y fue continuada por Sarmiento y Avellaneda,
acompandolos en su labor una minora culta y responsable, que haba hecho su
experiencia poltica en la poca de Rosas y en los duros aos del enfrentamiento entre
Buenos Aires y la Confederacin. Desde los ministerios, las bancas parlamentarias,
las magistraturas y los altos cargos administrativos, un conjunto coherente de
ciudadanos despleg un mismo afn orientado hacia los mismos objetivos.
La cuestin ms espinosa era la de las relaciones del gobierno nacional con el de
la provincia de Buenos Aires, del que aqul era husped, y con el que hubo que
ajustar prudentemente innumerables problemas. Pero no fue menos grave la del
establecimiento de la jurisdiccin nacional frente a los poderes provinciales. Adems,
las relaciones entre las provincias ocasionaron delicados problemas, empezando por
el de los lmites entre ellas. Los caminos interprovinciales, las mensajeras, los
correos y los telgrafos requirieron cuidadosos acuerdos. Fue necesario suprimir las
fuerzas militares provinciales y reorganizar el ejrcito nacional. Hubo que ordenar la
hacienda pblica, la administracin y la justicia federal. Fue necesario redactar los
cdigos, impulsar la educacin popular, hacer el primer censo nacional y vigilar el
cuidado de la salud pblica. Todo ello cristaliz en un sistema de leyes y en un

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conjunto de decretos cuidadosamente elaborados en parlamentos celosos de su deber
y de su independencia. Hubo discrepancia pero en lo fundamental, predominaron las
coincidencias porque el cuadro de la minora que detentaba el poder era sumamente
homogneo: una burguesa de estancieros que alternaban con hombres de profesiones
liberales generalmente salidos de su seno, con anlogas experiencias, con ideas
coincidentes sobre los problemas fundamentales del pas, y tambin con anlogos
intereses privados.
Hubo, sin embargo, graves enfrentamientos polticos en relacin con los
problemas que esperaban solucin. Triunfante en Pavn, Mitre represent a los ojos
de los caudillos provincianos una nueva victoria de Buenos Aires; y aunque
sanjuanino, Sarmiento ofreca anloga fisonoma. Para los hombres del interior, el
acuerdo entre Urquiza y los porteos fue una alianza entre las regiones privilegiadas
del pas y poseedoras de la llave de las comunicaciones. Contra ella el caudillo
riojano ngel Pealoza, el Chacho, encabez la ltima insurreccin de las
provincias mediterrneas, pero las fuerzas nacionales lo derrotaron a fines de 1863.
Igual suerte cupo a los federales de Entre Ros encabezados por Lpez Jordn cuando
se sublevaron contra Urquiza y lo asesinaron en 1870.
Pero no fueron stas las nicas preocupaciones internas. Una vasta regin del pas
estaba de hecho al margen de la autoridad del Estado y bajo el poder de los caciques
indgenas que desafiaban a las fuerzas nacionales y trataban con ellas de esa manera
singular que describi Lucio Mansilla en Una excursin a los indios ranqueles. En
1876, Adolfo Alsina, ministro de guerra de Avellaneda, intent contener los malones
ordenando cavar una inmensa zanja que se extenda desde Baha Blanca hasta el sur
de la provincia de Crdoba. Pero fue intil. Slo la utilizacin del moderno fusil
permiti al general Roca, sucesor de Alsina en el ministerio, preparar una ofensiva
definitiva. En 1879 encabez una expedicin al desierto y alej a los indgenas ms
all del ro Negro, persiguindolos luego sus fuerzas hasta la Patagonia para aniquilar
su poder ofensivo. La soberana nacional se extendi sobre el vasto territorio y
pudieron habilitarse dos mil leguas para la produccin ganadera, con lo que se dio
satisfaccin a los productores de ovejas que reclamaban nuevos suelos para sus
majadas.
Entre tanto, la provincia de Buenos Aires procuraba defender su posicin dentro
de la nacin unificada. Bajo la presidencia de Mitre un porteo, Buenos Aires
tuvo la sensacin de que, aun obligada a conceder las rentas de su aduana, volva a
triunfar en la lucha por el poder. Pero la firme poltica nacionalista del presidente se
opuso resueltamente a ese triunfo. Estaba en pie el problema de la residencia del
gobierno nacional, que Mitre aspiraba a fijar en la provincia de Buenos Aires, pero al
precio de federalizarla como haba pretendido Rivadavia. La situacin se hizo muy
tensa en vsperas de las elecciones de 1868, porque las provincias apoyaron a

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Sarmiento contra el candidato mitrista y solo consintieron en incorporar a la frmula
al jefe del autonomismo porteo, Adolfo Alsina, en calidad de vicepresidente Cuando
seis aos ms tarde volvi a plantearse la cuestin presidencial, las oligarquas
provincianas, apoyadas por Sarmiento, se opusieron a la candidatura de Mitre y
propusieron el nombre de Avellaneda, a quien, por un acuerdo, acompa otra vez en
la frmula un autonomista bonaerense, Mariano Acosta. Mitre advirti entonces que
las oligarquas provincianas progresaban en la conquista del poder ms rpidamente
de lo que l esperaba, y se rebel contra el gobierno desencadenando una revolucin
en 1874. El movimiento porteo fue vencido y Nicols Avellaneda, tucumano y
partidario decidido de la federalizacin de Buenos Aire subi a la presidencia.
Cuando a su vez, conclua su mandato en 1880, adopt la resolucin de poner fin al
problema de la capital de la Repblica al tiempo que ofreca su apoyo a la
candidatura provinciana del general Roca contra la del gobernador de Buenos Aires,
Carlos Tejedor. Las fuerzas en conflicto se prepararon para la lucha y poco despus
estall la revolucin. Pero la Guardia Nacional bonaerense, que Tejedor haba
preparado pacientemente para este choque que juzgaba definitivo, cay derrotada por
el ejrcito nacional en junio de 1880. Poco despus, el 20 de septiembre, una ley del
Congreso Nacional convirti a la ciudad de Buenos Aires en la capital federal de la
Repblica.
Con ese paso quedaba cerrado un ciclo de la vida argentina, que haba girado
alrededor de las relaciones entre el puerto de Buenos Aires y el pas. Cuando
comenzaron a declinar las posibilidades de la industria del saladero, los ganaderos
progresistas que aspiraban a llegar al mercado europeo con productos capaces de
competir en l procuraron controlar la poltica aduanera de la Nacin. Por su parte, y
aunque menos influyentes, algunos sectores interesados en el desarrollo industrial
perseguan el mismo fin para proteger el desarrollo de las manufacturas. Y, entre
tanto, agitaba a la opinin del interior del pas el problema de la distribucin de las
rentas nacionales. Segn los intereses y las opiniones el pas segua dividido en tres
reas claramente diferenciadas: Buenos Aires, las provincias litorales y las provincias
interiores, y a esta divisin corresponda el juego de los grupos polticos desde la
independencia y ms acentuadamente desde 1852.
Dos grandes partidos se enfrentaban, en principio, desde esa ltima fecha: el
Partido Federal, que agrupaba a las oligarquas provincianas y presida Urquiza, y el
Partido Liberal, que encabezaban los antiguos emigrados y predominaba en Buenos
Aires. El primero era unnime en cuanto a sus principios polticos y econmicos:
federalismo, libre navegacin de los ros y nacionalizacin de las rentas aduaneras. El
segundo, en cambio, se dividi en Buenos Aires entre los autonomistas que
encabez Valentn Alsina y reivindicaban su aduana para su provincia y los
nacionalistas, que encabez Mitre y consentan en la nacionalizacin de los

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privilegios econmicos de Buenos Aires.
Unificada la Repblica, los partidos pactaron: autonomistas porteos
acompaaron a Sarmiento y a Avellaneda, impuestos por las mayoras provincianas.
La ventaja era cada vez mayor para el Partido Federal, informe por cierto, pero en
marcha hacia la organizacin que alcanzara ms tarde con el nombre de Partido
Nacional. A sus manos ira a parar el destino de la Repblica y en sus filas se fueron
agrupando con distinto grado de entusiasmo todas las minoras, porteas o
provincianas, que aspiraban al poder. Slo pequeos grupos disidentes lo enfrentaron,
a los que resisti mientras no se hicieron visibles otros problemas inditos en la
poltica del pas.
La Argentina comenzaba a mirar resueltamente hacia el exterior. Los
compromisos contrados en vsperas de Caseros y los intereses internacionales en la
cuenca del Plata condujeron al pas a la guerra con el Paraguay. La Argentina, el
Uruguay y el Brasil combatieron contra el mariscal Francisco Solano Lpez desde
1865 hasta 1870 y lo derrotaron en una contienda que en la Argentina fue muy
impopular. Hecha la paz, la Argentina declar que la victoria no da derechos. Por
lo dems, sus intereses se volvan cada vez ms decididamente hacia Europa, donde
las transformaciones tcnicas y sociales estaban creando nuevas y promisorias
oportunidades para los productores argentinos.
Mientras decreca la demanda de carnes saladas en los pases esclavistas,
aumentaba la de lana y cereales en los pases industrializados, que desarrollaban una
vigorosa industria textil y preferan dedicar sus majadas a la alimentacin de los
densos ncleos urbanos que el desarrollo industrial contribua a concentrar. Lana y
cereales fueron, pues, los productos que pareci necesario producir. Poco a poco fue
vencindose la resistencia de los saladeristas, debilitados por la competencia de
ganaderos ms progresistas ingleses muchos de ellos que haban comenzado a
cruzar sus vacunos y sus lanares con reproductores de raza importados de Europa y a
cercar sus campos para asegurar la cra y la seleccin. Ahora, unificada la nacin, la
economa del pas adopt decididamente esa orientacin que ofreca extraordinarias
posibilidades.
Pero este cambio de orientacin supona considerables dificultades. Se basaba en
una teora sobre la vida del pas sobre el papel que la economa desempeaba en ella;
la haban elaborado cuidadosamente los emigrados: Alberdi, preocupado por el
problema de la riqueza y que haba expuesto sus ideas en su estudio sobre el Sistema
econmico y rentstico de la Confederacin Argentina, Sarmiento, atento a las formas
de la vida social y que haba desarrollado su pensamiento en el Facundo. Cuando
llegaron al poder y durante los dieciocho aos que transcurren desde 1862 hasta
1880, pusieron esa teora en accin para sustituir la tradicional estructura econmico-
social del pas por una distinta que asegurara otro destino a la nacin. As

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desencadenaron una revolucin fundamental, precisamente cuando ponan fin al ciclo
de las revoluciones polticas.
El paso ms audaz en la promocin del cambio econmico social fue la apertura
del pas a la inmigracin. Hasta 1862 el gobierno de la Confederacin haba realizado
algunos experimentos con colonos a los que aseguraba tierras. Desde esa fecha, en
cambio, la Repblica comenz a atraer inmigrantes a los que se les ofrecan
facilidades para su incorporacin al pas, pero sin garantizarles la posesin de la
tierra: as lo estableci taxativamente la ley de colonizacin de 1876, que reflejaba la
situacin del Estado frente a la tierra pblica, entregada sistemticamente a grandes
poseedores. La consecuencia fue que los inmigrantes que aceptaron venir se
reclutaron en regiones de bajo nivel de vida especialmente en Espaa o Italia y
de escaso nivel tcnico. Esta circunstancia, unida a la magnitud de la corriente
inmigratoria, caracteriz el impacto que la inmigracin produjo ya en los dieciocho
aos anteriores a 1880. Los inmigrantes tenan escasas posibilidades de transformarse
en propietarios y se ofrecieron como mano de obra, en algunos casos yendo y
viniendo a su pas de origen. El saldo inmigratorio fue de 76.000 inmigrantes en la
dcada de 1860 a 1870 y de 85.000 en la dcada de 1870 a 1880. Pero desde el
primer momento la distribucin tuvo una tendencia definida y la corriente
inmigratoria se fij preferentemente en la zona litoral y en las grandes ciudades. Slo
pequeos grupos se trasladaron al centro y al oeste del pas y ms pequeos an a la
Patagonia, donde aparecieron en 1865 las colonias galesas de Chubut, y ms tarde los
grupos de productores de ovejas de Santa Cruz. En cambio Buenos Aires, que
contaba con 150.000 habitantes en 1865 pas a tener 230.000 en 1875. As comenz
a acentuarse intensamente la diferenciacin entre el interior del pas y la zona litoral,
antes contrapuestas por sus recursos econmicos y ahora tambin por sus
peculiaridades demogrficas y sociales.
Las consecuencias de esa poltica fueron previstas en alguna medida, pero sus
resultados sobrepasaron todas las previsiones. La agrupacin de las colectividades
insinuaba la formacin de grupos marginales, ajenos a los intereses tradicionales del
pas y orientados exclusivamente hacia la solucin de los problemas individuales
derivados del trasplante. El gringo adopt un comportamiento econmico que
contrast con la actitud del criollo, y Jos Hernndez recogi el resentimiento de los
grupos nativos frente a la invasin extranjera en su poema gauchesco Martn Fierro,
publicado en 1872. El Estado no busc el camino que poda resolver el naciente
problema, que era el de transformar a los inmigrantes en poseedores de la tierra; slo
se propuso, para asimilar al menos a sus hijos, un vasto programa de educacin
popular.
Tal fue el sentido de las preocupaciones educacionales del gobierno nacional,
especialmente en cuanto a la instruccin primaria. Mitre y su ministro Eduardo Costa

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procuraron impulsarla; pero an se preocuparon ms en contribuir a la formacin de
las minoras directoras, creando institutos de educacin secundaria. En 1863 se fund
el Colegio Nacional de Buenos Aires, cuyos estudios fueron orientados y dirigidos
por Amadeo Jacques; y al ao siguiente se dispuso la creacin de institutos anlogos
en Catamarca, Tucumn, Mendoza, San Juan y Salta. La obsesin de Sarmiento, en
cambio, fue alfabetizar a las clases populares, educar al soberano, hacer de la
escuela pblica un crisol donde se fundieran los diversos ingredientes de la poblacin
del pas, sometida a intensos cambios y a diversas influencias. Era promover un
cambio dentro del cambio. Para alcanzar ese objetivo fund innumerables escuelas
dentro de la jurisdiccin nacional y propici en 1869 una ley que otorgaba
subvenciones a las provincias para que las crearan en las suyas. Un censo escolar que
Sarmiento orden realizar mostr la existencia de un 80% de analfabetos en el pas, y
sus resultados predispusieron los nimos para la vasta obra de educacin popular que
emprendi. La fundacin de la Escuela Normal de Paran en 1870 y la creacin de
bibliotecas pblicas complet su labor. Entre tanto, la Universidad de Buenos Aires
demostraba nuevas preocupaciones. Juan Mara Gutirrez, Vicente Fidel Lpez y
Manuel Quintana ejercieron por entonces su rectorado, y durante el largo perodo en
que lo desempe el primero fue creado el departamento de ciencias exactas en 1865;
de all salieron los primeros ingenieros que habran de incorporarse poco despus a
los trabajos que el pas requera para su transformacin.
Pero pese al vigor del plan educacional, no poda esperarse de l que contuviera
las inevitables consecuencias de la poltica estatal con respecto a la tierra y a la
inmigracin. Hubo un crecimiento acelerado de la riqueza, pero sta se concentr en
pocas manos. Los estancieros que tan fcilmente haban logrado grandes extensiones
de tierra se volcaban a la produccin intensiva de la lana que requera el mercado
europeo. El proceso de intensificacin de la de ovinos haba comenzado en 1860, y
cinco aos despus la Argentina ocupaba un lugar privilegiado entre los exportadores
de lana. Sesenta millones de ovinos, distribuidos en campos que comenzaban a
alambrarse aceleradamente aseguraban una fructfera corriente de intercambio con
puertos de Europa. Francia y Blgica eran las principales consumidoras de esa
produccin; pero el saldo favorable que esas exportaciones dejaban se inverta
preferentemente en productos manufacturados ingleses. El comercio exterior, que en
1861 tena un volumen total de 37 millones pesos, ascendi a 104 millones en 1880,
sin que todava hubiera alcanzado a tener sino escassima importancia en exportacin
de cereales, cuya produccin apenas comenzaba a sobrepasar el nivel de
autoabastecimiento de harina.
La poltica librecambista predominaba, en perjuicio de las actividades
manufactureras. Pese a los esfuerzos de Sarmiento para estimular las extracciones
mineras y en especial la del carbn, los resultados fueron escasos. Una fbrica que

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pretendi instalarse en 1873 para producir tejidos de lana debi cerrar al poco tiempo
ante la imposibilidad de competir con los artculos importados. Slo la explotacin
ferroviaria y los talleres de imprenta alcanzaron cierto grado de organizacin
industrial. Desde 1857 exista una organizacin obrera: la Sociedad Tipogrfica
Bonaerense exclusivamente de ayuda mutua; pero en 1878 se constituy la Unin
Tipogrfica como organizacin gremial para luchar por la disminucin de los horarios
de trabajo a aumento de los salarios. Ese mismo ao se declar la primera huelga
obrera, gracias a la cual se fij una jornada diez horas en invierno y doce en verano.
Pero la industria no tena perspectivas. En la exposicin industrial de Crdoba que se
realiz en 1871, Sarmiento seal, al inaugurarla, la ausencia casi total de otras
manufacturas que no fueran las tradicionales. Y a pesar de que en 1876 se intent
establecer algunas tarifas proteccionistas, el mercado de productos manufacturados
sigui dominado por los importadores, con lo que se acentuaba el carcter comercial
y casi parasitario de los centros urbanos que crecan con la inmigracin.
En cambio, la construccin de los ferrocarriles cre una importante fuente de
trabajo para los inmigrantes y desencaden un cambio radical en la economa del
pas. Durante los dieciocho aos que preceden a 1880 se construyeron 2516
kilmetros de vas frreas. Tres compaas argentinas una privada y dos estatales
y siete compaas de capital extranjero hicieron las obras. El Ferrocarril del Oeste
lleg por entonces hasta Bragado y Lobos; el Central Crdoba uni Rosario con
Crdoba en 1876; y el Andino se desprendi de esa lnea para dirigirse hacia el oeste.
Esas compaas eran de capital nacional. Las de capital extranjero unieron a Buenos
Aires con Azul y Ayacucho una de ellas, el Sur otra a Rosario con Crdoba el
Central Argentina y otras unieron distancias menores en las provincias de Buenos
Aires y Entre Ros. Eran empresas de capital ingls preferentemente y realizaron un
pingue negocio, porque recibieron tan vastas extensiones de campo a los costados de
sus vas que agregaron a la explotacin ferroviaria el negocio de venta de tierras.
Eran stas las que ms se valorizaban por la accin del ferrocarril, y as naci un
nuevo motivo de especulacin que fue nuevo obstculo para la poltica colonizadora.
Buenos Aires fue la principal beneficiaria del nuevo desarrollo econmico. La
ciudad se europeiz en sus gustos y en sus modas. El teatro Coln, entonces frente a
la plaza de Mayo, constitua el centro de la actividad social de una minora rica que
comenzaba a viajar frecuentemente a Pars. Federalizada en 1880, pese a la oposicin
de los autonomistas encabezados por Leandro N. Alem, Buenos Aires sigui siendo
el mayor emporio de riqueza de la nacin. Cosmopolita su poblacin, renovadora su
arquitectura, cultas sus minoras y activo su puerto, la Capital pona de manifiesto
todos los rasgos del cambio que se operaba en el pas.

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Cuarta parte
LA ERA ALUVIAL

Los primeros pasos de la transformacin econmico-social del pas, dados en las tres
dcadas que siguieron a Caseros, comprometieron su desarrollo futuro. Los tres
grupos poseedores se enriquecan y, al mismo tiempo, parecan abrirse amplias
perspectivas para los hombres de trabajo capaces de iniciativa y sacrificio. Y no slo
para los nativos. En Europa, los que se haban empobrecido a causa del desarrollo
industrial y de la falta de tierras, comenzaron a mirar hacia la Argentina
vislumbrando en ella una esperanza, y gruesos contingentes de inmigrantes llegaron
al pas cada ao para incorporarse a la carrera de la prosperidad. A falta de una
poltica colonizadora, se distribuyeron segn sus inclinaciones. El resultado fue que
la antigua diferencia entre las regiones interiores y las regiones litorales se acentu
cada vez ms, definindose dos Argentinas, criolla una y cosmopolita la otra. En esta
ltima se poblaron los campos de chacareros, pero sobre todo crecieron las ciudades,
a las que los nuevos y los antiguos ricos dotaron de los signos de la civilizacin vista
en el espejo de Pars: anchas avenidas, teatros, monumentos, hermosos jardines y
barrios aristocrticos donde no faltaban suntuosas residencias.
Pero la riqueza no se distribuy equitativamente. Con el mismo esfuerzo de los
que prosperaron, otros envejecieron en los duros trabajos del campo sin llegar a
adquirir un pedazo de tierra o se incorporaron a los grupos marginales de las ciudades
para arrastrar su fracaso. La sociedad argentina, por la diversidad de sus elementos,
comenz a parecer un aluvin alimentado por torrentes diversos, que mezclaban sus
aguas sin saber hacia qu cauce se dirigan. Florencio Snchez el autor de La
Gringa y de M'hijo el dotor llevaba al teatro el drama de los triunfos y los fracasos
de aqullos a quienes el aluvin arrastraba; y en La restauracin nacionalista Ricardo
Rojas, al celebrarse el centenario de la Independencia, describa no sin angustia, el
cuadro de una sociedad que pareca hallarse en disolucin.
A medida que se constitua ese impreciso sector de inmigrantes y de hijos de
inmigrantes, la clase dirigente criolla comenz a considerarse como una aristocracia,
a hablar de su estirpe y a acrecentar los privilegios que la prosperidad le otorgaba sin
mucho esfuerzo. Despreci al humilde inmigrante que vena de los pases pobres de
Europa, precisamente cuando se someta sin vacilaciones a la influencia de los pases
europeos ms ricos y orgullosos. De ellos aprendi las reglas de la high life, la
preferencia por los poetas franceses y la admiracin por el impecable corte ingls de
la solemne levita que acreditaba su posicin social. Y de ellos recibi tambin cierto
repertorio de ideas sobre la economa y la poltica que los ministros y los

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parlamentarios expusieron brillantemente en memorables discursos que recordaban
los de Gladstone o de Ferry. Era una imitacin inevitable, porque la Argentina se
haba incorporado definitivamente al mbito de la economa europea, cuya expansin
requera nuestras materias primas y nos impona sus manufacturas. Pero como
Europa ofreca tambin el contingente humano de sus excedentes de poblacin, las
clases medias y hasta las clases populares comenzaron a caracterizarse por nuevas
costumbres y nuevas ideas que desalojaban la tradicin nativa.
Tambin fue inevitable que el pas sufriera las consecuencias de los conflictos
econmicos y polticos en que se sumi Europa. Gran Bretaa invirti grandes
capitales y considero que, automticamente, nuestros mercados le pertenecan, no
vacilando en exigir, con tanta elegancia como energa, que se mantuviera fielmente
esa dependencia. La Argentina fue neutral en las dos grandes contiendas europeas, y
gracias a ello abundaron las provisiones en los pases aliados. Mientras hubo guerra
surgi en el pas una industria de reemplazo, pero al llegar la paz, los pases que lo
provean de manufacturas trabajaron por recuperar sus mercados, ocasionndose
entonces graves trastornos econmicos y sociales. Y la Argentina pag el tributo de
fuertes conmociones internas que no slo reflejaban su propia crisis, sino tambin la
de los pases europeos.
Slo despus de esas duras experiencias comenz a advertirse que el pas tena
vastos recursos que abran nuevas posibilidades: el petrleo, las minas de carbn y de
hierro, las viejas industrias del vino, del azcar y de los tejidos y otras nuevas que
comenzaban a desenvolverse. Los empresarios descubrieron las excelentes
condiciones del obrero industrial argentino y las universidades comenzaron a ofrecer
tcnicos bien preparados. Todo favoreca un nuevo cambio, excepto la dura
resistencia de las estructuras tradicionales, tanto econmicas como ideolgicas.
Conservadorismo y radicalismo fueron la expresin de la actitud poltica de los
dos grupos fundamentales del pas: el primero represent a los poseedores de la tierra
y el segundo a las clases medias en ascenso, deseosas de ingresar a los crculos de
poder y a las satisfacciones de la prosperidad. El socialismo aglutin a los obreros de
las ciudades y, en ocasiones, atrajo a una pequea clase media ilustrada. Pero las
masas criollas que se desplazaron del interior hacia el litoral en busca de trabajo y de
altos jornales, crearon una nueva posibilidad poltica que convulsion el orden
tradicional.
El pas conoci otras opciones: entre catlicos y liberales, entre partidarios de los
aliados y partidarios del eje Roma-Berln, entre simpatizantes de los Estados Unidos
y adversarios de su influencia en la Amrica latina. Esas opciones provocaron
conflictos que, en parte, contribuyeron a esclarecer las opiniones.
En ochenta aos se constituyeron y organizaron universidades, academias y
sociedades cientficas que estimularon la investigacin y el saber. El pas ha tenido

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filsofos profundos como Jos Ingenieros, Alejandro Korn y Francisco Romero;
investigadores cientficos como Florentino Ameghino, Miguel Lillo y Bernardo
Houssay; pintores y escultores ilustres como Martn Malharro, Rogelio Yrurtia, Lino
Spilimbergo y Miguel Victorica; escritores insignes como Leopoldo Lugones,
Roberto Payr, Enrique Banchs, Ezequiel Martnez Estrada y Jorge Luis Borges. En
el seno de una sociedad heterognea y entre el fragor de la lucha entre los opuestos,
se hace poco a poco una Argentina que busca su ordenamiento econmico social y
una fisonoma que exprese su espritu.

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Captulo X
LA REPBLICA LIBERAL (1880-1916)

Desde que Julio A. Roca lleg al poder en 1880 las minoras dominantes dieron por
terminadas sus rencillas internas y aceptaron el plan que el presidente consign en
dos palabras: Paz y administracin. De acuerdo con l evitaron los conflictos
polticos mediante prudentes arreglos y se dedicaron a promover la riqueza pblica y
privada. Las ocasiones fueron tantas que desataron en muchos una inmoderada
codicia y muy pronto las minoras adquirieron el aire de una oligarqua preocupada
tan slo por sus intereses y privilegios.
A medida que se hibridaba la poblacin del pas con los aportes inmigratorios, la
oligarqua estrechaba sus filas. El censo de 1895 acus un 25% de extranjeros y el de
1914 un 30%; de ellos, la inmensa mayora eran los inmigrantes de los ltimos
tiempos que llegaban en gruesos contingentes: ms de 1.000.000 en el decenio 1880-
1890, 800.000 en el decenio siguiente y 1.200,000 slo en los cinco aos anteriores a
1910. En esta situacin celebrara el pas el centenario de su independencia. La
oligarqua se senta patricia aun sin serlo demasiado frente a esta masa
heterognea que se iba constituyendo a su alrededor, subdividida en colectividades
que procuraban mantener su lengua y sus costumbres con escuelas y asociaciones y,
en conjunto, ajena a los viejos problemas del pas excepto en aquello que lindaba con
sus intereses inmediatos. Ese espectculo pareca justificar que la oligarqua se
preocupara por s misma y cada uno de sus, por su propia existencia, desenvuelta en
el mbito de los clubes aristocrticos y volcada hacia la poltica o hacia el goce
esttico. Pero mientras ella estrechaba sus filas el pas creca. De 3.995.000
habitantes que acusaba el censo de 1895 haba pasado en 1914 a 7.885.000. Este
crecimiento acusaba ciertos rasgos singularsimos. Las zonas del Este del pas,
frtiles llanuras prximas a los puertos, acogieron ms del 70% del aumento de la
poblacin; Rosario, que apenas tena 23.000 habitantes en 1869 alcanzaba a 91.000
en 1895 y a 222.592 en 1914; y Buenos Aires pas de 663.000 en 1895 a 1.575.000
en 1914.
Esta transformacin demogrfica del pas responda a los intensos cambios
econmicos que se haban producido desde que comenzaron a refinarse los ganados
vacuno y ovino y a extenderse las reas de cultivos de cereales. En 1883 se instalaron
los primeros frigorficos argentinos, que al cabo de poco tiempo fueron sobrepasados
por los que se crearon con capitales britnicos y norteamericanos para servir a las
demandas del mercado ingls. A las exportaciones de ganado en pie se agregaron
entonces las de carnes congeladas, cuyo volumen se intensific considerablemente en
poco tiempo. Por la misma poca la produccin de cereales comenz a exceder los

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niveles del consumo interno y se pudo empezar a exportarlos con tal intensidad que,
en el quinquenio comprendido entre 1900 y 1904, las cifras del comercio exterior
revelaron una equivalencia entre la exportacin de productos ganaderos y de
productos agrcolas, cuando veinte aos antes la ganadera superaba trece veces el
volumen de la agricultura. Este vasto desarrollo de la produccin agropecuaria se
cumpli en las viejas estancias que se modernizaron utilizando reproductores de raza,
pero tambin en las chacras, generalmente arrendadas, que explotaban agricultores
italianos o espaoles en las provincias litorales. La cra de la oveja, entre tanto,
retroceda hacia las tierras recientemente incorporadas a la produccin en los
territorios de La Pampa y Ro Negro, donde, como en el resto del pas, se
constituyeron grandes latifundios.
El intenso trajn que se adverta en los puertos en Buenos Aires, en Rosario, en
La Plata, todos de aire cosmopolita, oblig a emprender las obras que los
capacitara para soportar su creciente movimiento. En 1890 se inauguraron los
trabajos del puerto de La Plata y de una seccin del de Buenos Aires, quedando
concluido este ltimo siete aos despus. Continu, entre tanto, la prolongacin de la
red ferroviaria, que comenz a caer dentro del monopolio de los capitales ingleses
por la deliberada decisin del gobierno, segn el principio de que slo las rutas
improductivas deban ser explotadas por el Estado, en tanto que las productivas
deban quedar libradas al capital privado. Esa opinin corresponda a la poltica
econmica liberal que defendieron, sobre todo, Roca y su sucesor Jurez Celman, en
virtud de la cual convena a la nacin ofrecer a los inversores extranjeros las ms
amplias facilidades con el objeto de que acudieran a estimular el desarrollo de las
posibilidades econmicas que el pas no poda encarar con sus propios recursos.
Garantizadas las inversiones, los grupos financieros extranjeros ofrecieron al Estado
argentino sucesivos emprstitos: 12 millones entre 1880 y 1885, 23 millones entre
1886 y 1890, 34 millones entre 1891 y 1900, y realizaron cuantiosas inversiones en
explotaciones bastante productivas cuya vigilancia pona en manos de los inversores
un decisivo control sobre la vida nacional. Quedaron en su poder los dos grandes
sistemas industriales de carcter moderno que se haban organizado hasta entonces:
los ferrocarriles y los frigorficos; pero al mismo tiempo surgieron entre 1880 y 1890,
especialmente en Buenos Aires, otras industrias menores desarrolladas con capitales
medianos, especialmente en el campo de las artes grficas, de la alimentacin, de la
construccin y del vestido. En unas y en otras comenzaron a crearse condiciones
distintas de las tradicionales para los obreros asalariados que trabajaban en ellas.
Largas jornadas y, sobre todo, salarios que disminuan en su poder adquisitivo a
medida que creca la inflacin provocada por la crisis financiera que culmin en
1890, determinaron el desencadenamiento de los primeros conflictos sociales y la
aparicin de nuevas e inusitadas tensiones en la vida argentina.

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A travs de estos fenmenos comenzaron a advertirse las primeras consecuencias
del intenso cambio provocado por la poltica econmico-social que haban adoptado
las minoras dirigentes. Julio A. Roca, presidente desde 1880 hasta 1886, se propuso
acelerar el proceso, apoyado en la opinin de las clases tradicionales del pas, cada
vez ms definidas en sus tendencias y cada vez ms claramente enfrentadas con la
masa heterognea que las rodeaba, mezcla de inmigrantes y de criollos. Los partidos
porteos el liberal y el autonomista quedaron reducidos a la impotencia frente a
la organizacin del vasto e informe Partido Autonomista Nacional, que se constituy
con las oligarquas provincianas, cuya indiscutida jefatura asumi el propio Roca, y
al que se fueron incorporando los grupos que desertaban de los viejos partidos faltos
de perspectivas de poder. Disminuida con la falta de su capital tradicional, la
provincia de Buenos Aires perdi buena parte de su influencia, y desde La Plata,
fundada en 1882 por el gobernador Dardo Rocha, contemplaba impotente el
predominio de la alianza provinciana en el gobierno nacional.
Los ingentes gastos fiscales que demandaba la aceleracin del cambio econmico,
la construccin de los puertos, de los ferrocarriles, de los edificios pblicos, alteraron
la estabilidad monetaria del pas; comenz una incontenible inflacin que, sumada a
la arbitrariedad con que se manejaron los crditos bancarios y al creciente desarrollo
de la especulacin con los valores de la tierra, provoc una difcil situacin que Roca
quiso resolver con la ley monetaria de 1881. Pero no por eso ces la emisin de papel
moneda y la crisis sigui avanzando. El gobierno, sin embargo, confiaba en el libre
juego de las fuerzas econmicas, de acuerdo con su doctrina liberal. Precisamente,
fue esa misma doctrina la que inspir otras medidas que entraaron otros cambios no
menos importantes en la organizacin del pas.
En medio de las mayores dificultades financieras, el gobierno resolvi
transformar ciertos aspectos del rgimen institucional. Despus de apasionadas
polmicas y de violentos debates parlamentarios, fue aprobada en 1884 la ley de
creacin del Registro Civil, por la cual se encomendaba al Estado el registro de las
personas, confiado antes a la institucin eclesistica; la Iglesia y los sectores catlicos
se opusieron enrgicamente, pero la ley fue sancionada por la nacin y adoptada
luego por todas las provincias. Ese mismo ao se enfrent un problema de mayor
trascendencia an: el de la educacin popular, que tambin origin largas
controversias; los sectores catlicos se levantaron violentamente contra el principio
del laicismo que inspiraba el proyecto oficial, pero la ley 1420 de educacin
obligatoria y gratuita fue aprobada. No menos trascendental fue la sancin de la ley
proyectada por Nicols Avellaneda, que consagr en 1885 el principio de la
autonoma de las universidades. Y cuando algunos aos ms tarde se estableci el
matrimonio civil, qued concluido el proceso de renovacin institucional. Pero desde
entonces tambin quedaron divididas las clases tradicionales en sectores ideolgicos:

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liberales por una parte y catlicos por la otra, divisin que se proyectara al cabo de
poco tiempo en las luchas polticas.
Roca mantuvo sin embargo su autoridad y, sobre todo, el manejo de los hilos que
movan la poltica electoral. Para las elecciones de 1886 logr imponer la candidatura
de Miguel Jurez Celman, con quien estaba estrechamente vinculado y al que saba
partcipe de sus ideas. Pero Jurez Celman estaba decidido a ejercer tambin l a su
turno no slo la presidencia de la Nacin, sino tambin la jefatura del Partido
Autonomista Nacional. Llegado al poder, exigi el incondicionalismo de sus
partidarios y promovi con ello la formacin de un frente poltico cuyos miembros
aprovecharon impdicamente las difciles circunstancias del momento para obtener
ventajas con el crdito y la especulacin. El naciente proletariado industrial
comenzaba por entonces a exigir mejoras y manifestaba su inquietud a travs de
huelgas reiteradas que sacudan la aparente paz. Eran generalmente obreros
extranjeros quienes las desencadenaban, y la poltica comenz lentamente a variar de
contenidos gracias a las ideas y al lenguaje que introdujeron esos inmigrantes urbanos
que haban adquirido en sus pases de origen cierta preparacin revolucionaria. En las
clases tradicionales no se advirti respecto de ellos, al principio, sino indiferencia, o
acaso desprecio, juzgndolos desagradecidos frente a la hospitalidad que les haba
ofrecido el pas; pero la inquietud obrera creci hasta transformarse en un problema
inocultable al calor de la inflacin que provocaba la disminucin de los salarios
reales, y coincidi con la inquietud de los grupos polticos que disentan con el
unicato presidencial y se preparaban para abrir el fuego contra el gobierno.
A principios de 1890 un club socialista compuesto por obreros alemanes
promovi la formacin de un comit internacional para organizar en Buenos Aires
la celebracin del 1 de mayo. El acto reuni a casi tres mil obreros y en l se
echaron las bases de una organizacin de trabajadores que, en el mes de junio,
present al Congreso un petitorio exponiendo las aspiraciones de los obreros en la
naciente organizacin industrial del pas. Poco antes, en otro lugar ms cntrico de la
capital, los grupos polticos adversos al juarismo haban celebrado otro mitn en el
que haba quedado fundada la Unin Cvica bajo la presidencia de Leandro N. Alem.
Era un nuevo partido, ajeno, por cierto, a las inquietudes que en esos das manifestaba
el incipiente movimiento obrero, y que encarnaba las aspiraciones republicanas y
democrticas de un sector de las clases tradicionales y de los crculos de clase media
que empezaban a interesarse por la poltica. As nacieron, casi al mismo tiempo, dos
grandes movimientos de distinta ndole, uno que aspiraba a representar a las clases
medias y otro que quera ser la expresin de la nueva clase obrera.
La Unin Cvica form a su alrededor un fuerte movimiento de opinin. La
inspiraba una juventud que anhelaba el perfeccionamiento de las instituciones y que
pretenda alcanzar el poder, venciendo la resistencia de las minoras que se

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consideraban depositarias de los destinos del pas y que resolvan sobre ellos
indistintamente en los despachos oficiales o en los elegantes salones del Jockey Club,
fundado en 1882 por Carlos Pellegrini.
Pero la inspiraba tambin el grupo de Mitre, hecho a un lado por las oligarquas
provincianas, y el grupo catlico encabezado por Jos Manuel Estrada, hostil al
rgimen por la actitud resuelta de Roca y de Jurez Celman frente a la Iglesia
Catlica. Gracias a sus numerosas ramificaciones, la Unin Cvica se atrajo muchas
simpatas y consigui la adhesin de algunos grupos militares, con cuyo apoyo
desencaden una revolucin el 26 de julio de 1890. Dueos del Parque, los
revolucionarios creyeron triunfar, pero el gobierno pudo neutralizarlos y el
movimiento fue sofocado. No obstante, el desprestigio del rgimen qued al
descubierto: poco despus el presidente Jurez Celman se vio obligado a renunciar y
asumi el mando el vicepresidente Carlos Pellegrini.
Aunque slo poltica en apariencia, la crisis era fundamentalmente econmica.
Durante dos aos, Pellegrini se esforz por resolver los problemas financieros del
pas, pero la conmocin era ms profunda de lo que pareca. En 1891 quebraron el
Banco Nacional y el Banco de la Provincia de Buenos Aires, arrasando con las
reservas de los pequeos ahorristas, destruyendo el sistema del crdito y
comprometiendo las innumerables operaciones a largo plazo estimuladas unas veces
por la confianza en la riqueza del pas y otras por la fiebre especulativa que se haba
apoderado de vastos crculos. Julin Martel describi en La Bolsa el vrtigo colectivo
que haba arrastrado a tan dura catstrofe. Hasta los bancos extranjeros sufrieron las
consecuencias de la crisis, y la casa Baring de Londres uno de los emporios del
mundo amenaz con presentarse en quiebra si la Argentina no cumpla con sus
compromisos. Fue necesaria toda la actividad de Pellegrini para restablecer el
equilibrio financiero, y en diciembre de 1891 se fund el Banco de la Nacin para
ordenar las finanzas y restablecer el crdito.
Cuando comenzaron a discutirse las candidaturas para la eleccin presidencial de
1892, el Partido Autonomista Nacional se vio enfrentado por la Unin Cvica: fue la
primera prueba a que se sometieron los dos conglomerados y qued a la vista la
inconsistencia de ambos. La Unin Cvica se dividi, constituyndose la Unin
Cvica Nacional bajo la inspiracin de Mitre y la Unin Cvica Radical bajo la
direccin de Alem. El Partido Autonomista Nacional, por su parte, acus la presencia
de un movimiento disidente encabezado por Carlos Pellegrini y Roque Senz Pea,
deseosos de evitar la influencia de Roca. Pero ste controlaba firmemente los
mecanismos electorales y, tras un acuerdo con Mitre, pudo imponer el nombre de
Luis Senz Pea para la candidatura presidencial. El xito acompa al candidato en
la eleccin, pero no en el ejercicio del gobierno. Sujeto a la influencia de los dos
polticos ms influyentes del momento, Mitre y Roca, contemporiz con ambos sin

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lograr definir su propia poltica. La Unin Cvica Radical volvi a intentar un
movimiento revolucionario en 1893 que, aunque fracas, prob la fuerza del partido
en la provincia de Buenos Aires y el prestigio de Hiplito Yrigoyen sobrino de Alem.
Cuando se sobrepuso a esas dificultades, el presidente procur continuar la obra de
sus antecesores, con cuyas ideas coincida. Los trabajos del puerto de Buenos Aires
progresaban rpidamente y se concluyeron por entonces los del puerto de Rosario; la
inmigracin fue estimulada otra vez tras la retraccin que haba originado la crisis de
1890, y el comercio exterior se intensific gracias al incesante crecimiento de la
produccin agropecuaria. Pero los embates polticos de sus dos mentores no le dieron
tregua y Luis Senz Pea se vio obligado a renunciar a principios de 1895.
El grave problema de lmites que la Argentina tena con Chile alcanz entonces
su mayor gravedad, y el vicepresidente Jos Evaristo Uriburu, que se hizo cargo del
poder, tuvo que afrontar la responsabilidad de preparar al pas para la guerra. Slo a
fuerza de prudencia pudo evitarse ese peligro y se convino en la eleccin de un
rbitro para dirimir la disputa. Pero, ante la posibilidad de un conflicto militar la
personalidad de Roca cobr vuelo otra vez y pareci el candidato forzoso para la
prxima presidencia. El Partido Autonomista Nacional se alist para la lucha con
todos sus recursos; en cambio, la Unin Cvica Radical se vio disminuida cuando, en
julio de 1895, se suicid su indiscutido jefe, Leandro N. Alem, pocos meses despus
de que se constituyera, bajo la inspiracin de Juan B. Justo, el Partido Socialista.
Nada pudo impedir que en las elecciones de 1898 se repitiera el cuadro tradicional de
los comicios fraudulentos, y Roca fue elegido por segunda vez presidente de la
Repblica.
Los seis aos de su segundo gobierno se diferenciaron de los del primero. La
identificacin entre el presidente y el jefe de partido no se manifest como antes, y
acaso las graves preocupaciones internacionales contribuyeron a apartarlo de la
poltica menuda. El problema de lmites con Chile fue finalmente resuelto por el fallo
del rey de Inglaterra, rbitro elegido, y la amenaza de guerra qued descartada en
1902. Con todo, las necesidades de la defensa nacional haban movido al coronel
Pablo Ricchieri, ministro de guerra, a gestionar la sancin de una ley de conscripcin
militar anual y obligatoria que vot el congreso en 1901. Nuevas leyes financieras e
impositivas robustecieron la moneda, en un momento en que volva a desarrollarse
intensamente la produccin agropecuaria, se multiplicaban las obras pblicas
ferrocarriles, puertos, canales de riego, balizamiento de costas, obras sanitarias y se
ordenaba la administracin pblica. Las clases acomodadas vean cumplirse un
programa de gobierno progresista; en cambio, las clases trabajadoras acusaban una
inquietud cada vez mayor por la disminucin de los salarios y sobre todo por la
creciente desocupacin. En 1902 el problema hizo crisis y estall una huelga general
que paraliz a la ciudad de Buenos Aires. La respuesta del gobierno fue la sancin de

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la ley de residencia que lo autorizaba a deportar a los extranjeros que perturbaran
el orden pblico. El movimiento obrero era, sin duda, obra de extranjeros en su
mayora, y la medida provoc reacciones violentas que la polica y el ejrcito
sofocaron implacablemente. Pero el gobierno no pudo impedir, sin embargo, que
gracias a una modificacin del sistema electoral, llegara al parlamento en marzo de
1904 como diputado, Alfredo L. Palacios, candidato del Partido Socialista.
El problema de la sucesin presidencial acentu, por entonces, las diferencias
entre Pellegrini y Roca, que implicaban una divisin en el seno del Partido
Autonomista Nacional. Pellegrini criticaba enrgicamente el fraude electoral y la
tendencia oligrquica del Partido, y estaba vinculado a Roque Senz Pea, que
comparta sus puntos de vista y mantena trato con Hiplito Yrigoyen. Pero Roca
segua moviendo los hilos de su partido, manejados en la provincia de Buenos Aires
por Marcelino Ugarte, y volc su influencia a favor de la candidatura de Manuel
Quintana, que obtuvo el triunfo en comicios viciados, una vez ms, por el fraude. La
Unin Cvica Radical, que ahora obedeca a Yrigoyen, afirm entonces el principio
de la abstencin revolucionaria y no concurri a las elecciones.
Para entonces, la fuerza del radicalismo haba crecido mucho. Reuna a algunos
sectores rurales hastiados de la omnipotencia de los grandes latifundistas, a los
irreductibles enemigos de Roca que conservaban la tradicin del rosismo y del
autonomismo de Alsina y de Alem, y comenzaba a acoger en su seno a un vasto
sector de inmigrantes e hijos de inmigrantes que empezaban a integrarse en la
sociedad y a interesarse por la poltica. Esta circunstancia le daba fuerza en las
ciudades, y el proceso continuo de transformacin social del pas aseguraba que su
poder ira en aumento. No mucho despus de iniciarse la presidencia de Quintana, el
4 de febrero de 1905, Yrigoyen desencaden un movimiento revolucionario que
cont con apoyo militar y tuvo mucha repercusin en varias provincias. Pero el
gobierno logr sofocarlo y aprovech la ocasin para extremar la persecucin
sistemtica del movimiento obrero.
Creca ste considerablemente en ciudades como Buenos Aires y Rosario, a
medida que aumentaba la actividad industrial y se desarrollaba el sentimiento de
clase entre los trabajadores. Las huelgas se sucedieron ininterrumpidamente y el
presidente Quintana las enfrent con sostenida energa, estableciendo repetidas veces
el estado de sitio. Pero, pese a todo, la organizacin obrera se perfeccionaba y la
tensin social creca. Slo la violenta hostilidad que se haba suscitado entre
socialistas y anarquistas constituy un obstculo para la accin conjunta. Pero en el
Congreso, la accin tesonera de Palacios logr arrancar a los conservadores algunas
leyes sociales, como la del descanso dominical obligatorio, que supona una nueva
actitud del Estado frente a los trabajadores.
En el seno del gabinete comparta esa actitud Joaqun V. Gonzlez, que haba

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elaborado un proyecto de ley nacional del trabajo; era un poeta sensible que, en Mis
montaas, haba traducido lricamente el paisaje de La Rioja nativa; y era un espritu
progresista que procur hacer de la Universidad de La Plata, fundada por l, un
centro moderno de educacin superior. Pero no era Gonzlez quien representaba
mejor el espritu de la oligarqua, sino, ms bien, Marcelino Ugarte, gobernador de la
provincia de Buenos Aires, que ejerca fuerte influencia sobre el presidente y se haba
erigido en director de la gran organizacin electoral que deba perpetuar
fraudulentamente en el poder a su partido.
La muerte de Quintana y su reemplazo por Jos Figueroa Alcorta concluy con la
influencia de las figuras tradicionales del Partido Autonomista Nacional. La defensa
de los intereses conservadores se haca cada vez ms difcil, ante la irreductible
oposicin del radicalismo y la violencia del movimiento obrero, que se manifest en
las huelgas de 1909 y 1910. El gobierno sancion la ley de defensa social, que puso
en sus manos al movimiento sindical. Ese ao festej la Repblica el centenario de la
independencia, y la ocasin favoreci el delineamiento de una actitud nacionalista en
la oligarqua, que acentu las tensiones sociales. Poco antes, en diciembre de 1907,
haba aparecido petrleo en un pozo de Comodoro Rivadavia, cuya explotacin
comenz de inmediato. El pas comenzaba a buscar un nuevo camino para su
economa, poco antes de que Roque Senz Pea, presidente desde octubre de 1910,
buscara un nuevo camino para su poltica.
Roque Senz Pea representaba el sector ms progresista de la vieja oligarqua.
Slo ejerci el poder hasta 1914; pero en ese plazo logr que se aprobara la ley
electoral que estableca el sufragio secreto y obligatorio sobre la base de los padrones
militares. Fue el fruto de sus conversaciones con Hiplito Yrigoyen y de su propia
prudencia de autntico conservador. En las elecciones de Santa Fe de 1912 la nueva
ley se puso en prctica por primera vez y la Unin Cvica Radical result triunfante.
Poco despus estall la primera guerra europea y la Argentina adopt una neutralidad
benvola para con los aliados. Se anunciaba una era de prosperidad para los
productores agropecuarios. Cuando en 1916 Victorino de la Plaza llam a elecciones
presidenciales bajo el imperio de la ley Senz Pea, el jefe del radicalismo, Hiplito
Yrigoyen, result triunfante.
La derrota de los conservadores cerr una poca que haba inaugurado ese grupo
de hombres que se ana en lo que se llama la generacin del 80. Eran espritus
cultivados que con frecuencia alternaban la poltica con la actividad de la
inteligencia. Nutridos en las corrientes positivistas y cientificistas que en su tiempo
predominaban en Europa, aspiraron a poner al pas en el camino del desarrollo
europeo. Trataron de que Buenos Aires se pareciera a Pars y procuraron que en sus
salones brillara la elegancia francesa. Fundaron escuelas y estimularon los estudios
universitarios porque tenan una fe indestructible en el progreso y en la ciencia.

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Tenan tambin una acentuada aficin a la literatura. Eduardo Wilde, Miguel Can,
Eugenio Cambaceres, Lucio Vicente Lpez, Julin Martel, entre otros, escribieron a
la manera europea, pero reflejaron la situacin de la sociedad argentina de su tiempo
y especialmente de la clase a la que ellos pertenecan, elegante, refinada y un poco
cnica. Sus hijos perdieron grandeza. Porque unos y otros se empearon en defender
sus intereses de pequeo grupo privilegiado, se ha podido decir de ellos que
constituyeron una oligarqua; y por las ideas que los movan se los ha calificado de
liberales. Su mayor error fue ignorar el pas que naca de las transformaciones que
ellos mismos promovan, en el que nuevos grupos sociales cobraban una fisonoma
distinta a la de los sectores tradicionales del pas. A principios de siglo, las clases
medias y las clases trabajadoras posean una existencia tan visible que slo la ceguera
de los que queran perderse poda impedir que se las descubriera. Cuando las clases
medias advirtieron su fuerza, lograron el poder poltico e iniciaron una nueva etapa
en la vida argentina.

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Captulo XI
LA REPBLICA RADICAL (1916-1930)

Los sectores sociales que llegaron al poder con el triunfo del radicalismo acusaron
una fisonoma muy distinta de la que caracterizaba a la generacin del 80. Salvo
excepciones, los componan hombres modestos, de tronco criollo algunos y de origen
inmigrante otros. El radicalismo, que en sus comienzos expresaba las aspiraciones de
los sectores populares criollos apartados de la vida pblica por la oligarqua, haba
luego acogido tambin a los hijos de inmigrantes que aspiraban a integrarse en la
sociedad, abandonando la posicin marginal de sus padres. As adquira
trascendencia poltica el fenmeno social del ascenso econmico de las familias de
origen inmigrante que haban educado a sus hijos. Las profesiones liberales, el
comercio y la produccin fueron instrumentos eficaces de ascenso social, y entre los
que ascendieron se reclutaron los nuevos dirigentes polticos del radicalismo. Acaso
privaba an en muchos de ellos el anhelo de seguir conquistando prestigio social a
travs del acceso a los cargos pblicos, y quiz esa preocupacin era ms vigorosa
que la de servir a los intereses colectivos. Y, sin duda, el anhelo de integrarse en la
sociedad los inhibi para provocar cierto cambio en la estructura econmica del pas
que hubiera sido la nica garanta para la perpetuacin de la democracia formal
conquistada con la ley Senz Pea.
Por lo dems, la inmigracin, detenida por la primera guerra europea, recomenz
poco despus de lograda la paz, y, por cierto, alcanz entre 1921 y 1930 uno de los
ms altos niveles, puesto que arroj un saldo de 878.000 inmigrantes definitivamente
radicados.
Gracias a una poltica colonizadora un poco ms abierta que impusieron los
gobiernos radicales, logr transformarse en propietario de la tierra un nmero de
arrendatarios proporcionalmente ms alto que en los aos anteriores. Pero la
poblacin rural sigui decreciendo, y del 42% que alcanzaba en 1914 baj al 32% en
1930. Su composicin era muy diversa. La formaban los chacareros arrendatarios
en su mayora en las provincias cerealeras, los peones de las grandes estancias en
las reas ganaderas, los obreros semi-industriales en las regiones donde se explotaba
la caa, la madera, la yerba, el algodn o la vid, todos estos sometidos a bajsimos
niveles de vida y con escasas posibilidades de ascenso econmico y social. En
cambio, en las ciudades cuya poblacin ascendi del 58 al 68% sobre el total entre
1914 y 1930 las perspectivas econmicas y las posibilidades de educacin de los
hijos facilit a muchos descendientes de inmigrantes un rpido ascenso que los
introdujo en una clase media muy mvil, muy diferenciada econmicamente, pero
con tendencia a uniformar la condicin social de sus miembros con prescindencia de

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su origen.
Heterognea en la regin del litoral, la poblacin lo comenz a ser tambin en
otras regiones del interior donde se haban instalado diversas colectividades como la
sirio-libanesa, la galesa, la juda y otras. Nuevos cultivos o nuevas formas de
industrializacin de los productos naturales atrajeron a nuevas corrientes
inmigratorias que, a su vez constituyeron comunidades marginales cuando ya las
primeras olas de inmigrantes haban comenzado a integrarse a travs de la segunda
generacin. Pero las zonas ms ricas y productivas siguieron siendo las del litoral,
donde disminua la produccin de la oveja y se acentuaba la de los cereales y las
vacas. En parte por la creciente preferencia que la industria textil manifestaba por el
algodn y en parte por la predileccin que revelaba el mercado europeo por la carne
vacuna, la produccin de ovejas perdi inters y se fue desplazando poco a poco
hacia el interior el oeste de la provincia de Buenos Aires, La Pampa, Ro Negro y
la Patagonia al tiempo que decreca su volumen. Las mejores tierras, en cambio, se
dedicaron a la produccin de un ganado vacuno mestizado en el que prevaleci el
Shorthorn, que daba gran rendimiento y satisfaca las exigencias del mercado ingls,
y a la produccin de cereales, cuya exportacin alcanz altsimo nivel.
Empero, los precios del mercado internacional, aunque muy lentamente,
comenzaron a bajar desde 1914 y los productos manufacturados que el pas
importaba empezaron a costar ms en relacin con el precio de los cereales. As se
fue creando una situacin cada vez ms difcil que condujo a una crisis general de la
economa cuyas manifestaciones se hicieron visibles en 1929, al comps de la crisis
mundial. Gran Bretaa vigilaba cuidadosamente el problema de sus importaciones y
deba atender a las exigencias de los dominios del Imperio, lo cual entraaba una
amenaza para la produccin argentina, que se haba orientado de acuerdo con la
demanda de los frigorficos y del mercado ingls.
Una industria relativamente poco desarrollada, que haba crecido durante la
primera guerra mundial pero que se comprimi luego, una organizacin fiscal que
obtena casi todos sus recursos a travs de los derechos aduaneros, y un presupuesto
casi normalmente deficitario caracterizaron en otros aspectos la economa argentina
durante la era radical. No es extrao, pues, que los complejos fenmenos sociales que
se incubaban en la peculiar composicin demogrfica del pas estallaran al calor de
las alteraciones econmicas y polticas luego de que el radicalismo alcanz el poder
en 1916.
Por lo dems, el clima mundial estimulaba la inquietud general y favoreca las
aspiraciones a un cambio. La guerra europea dividi las opiniones y enfrent a
aliadfilos y germanfilos, estos ltimos confundidos a veces con los neutralistas,
pese a que, en verdad, la neutralidad que decret el gobierno argentino convena
especialmente a los aliados. A poco de comenzar la presidencia de Yrigoyen estall la

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revolucin socialista en Rusia, y las vagas aspiraciones revolucionarias de ciertos
sectores obreros se encendieron ante la perspectiva de una transformacin mundial de
las relaciones entre el capital y el trabajo. Las huelgas comenzaron a hacerse ms
frecuentes y ms intensas, pero no slo porque algunos grupos muy politizados
esperaran desencadenar la revolucin, sino tambin porque, efectivamente, creca la
desocupacin a medida que se comprima la industria de emergencia desarrollada
durante la guerra, aumentaban los precios y disminuan los salarios reales. Obreros
ferroviarios, metalrgicos, portuarios, municipales, se lanzaron sucesivamente a la
huelga y provocaron situaciones de violencia que el gobierno reprimi con dureza.
Dos dramticos episodios dieron la medida de las tensiones sociales que soportaba el
pas. Uno fue la huelga de los trabajadores rurales de la Patagonia, inexorablemente
reprimida por el ejrcito con una crueldad que caus terrible impresin en las clases
populares a pesar de la vaguedad de las noticias que llegaban de una regin que
todava se consideraba remota. Otro fue la huelga general que estall en Buenos
Aires en enero de 1919 y que conmovi al pas por la inusitada gravedad de los
acontecimientos. La huelga, desencadenada originariamente por los obreros
metalrgicos fue sofocada con energa, pero esta vez no slo con los recursos del
Estado, sino con la colaboracin de los grupos de choque organizados por las
asociaciones patronales que se haban constituido: la Asociacin del Trabajo y la Liga
Patritica Argentina. Una ola de antisemitismo acompa a la represin obrera, con
la que las clases conservadoras creyeron reprimir la accin de los que llamaban
agitadores profesionales y la influencia de los movimientos revolucionarios europeos.
Tambin en otros campos repercuti por entonces la inquietud general. Los
estudiantes de la Universidad de Crdoba desencadenaron en la vieja casa de estudios
un movimiento que era tambin, en cierto modo, revolucionario. Salieron a la calle y
exigieron la renuncia de los profesores ms desprestigiados por su anquilosada labor
docente y por sus actitudes reaccionarias. Era, en principio, una revolucin
acadmica que propiciaba el establecimiento de nuevos mtodos de estudio, la
renovacin de las ideas y, sobre todo, el desalojo de los crculos cerrados que
dominaban la universidad por el slo hecho de coincidir con los grupos sociales
predominantes. Pero era, adems, una vaga revolucin de contenido ms profundo.
Propici tambin la idea de que la universidad tena que asumir un papel activo en la
vida del pas y en su transformacin, comprometindose quienes formaban parte de
ella no slo a gozar de los privilegios que les acordaban los ttulos que otorgaba, sino
tambin a trabajar desinteresadamente en favor de la colectividad. Afirm el
principio de que la universidad tena, adems de su misin acadmica, una misin
social. Y en esta idea se encerraba una vaga solidaridad con los movimientos que en
todas partes se sucedan en favor de las reformas sociales. No fue, pues, extrao que
los estudiantes rodearan a Eugenio D'Ors, ni que Alejandro Korn y Alfredo L.

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Palacios adhirieran a lo que empez a llamarse la reforma universitaria.
Al cabo de poco tiempo, todas las universidades del pas se vieron sacudidas por
crisis semejantes. Los estudiantes hablaban de Bergson y repudiaban el positivismo,
exigan participacin en el gobierno universitario, pedan el reemplazo de la clase
magistral por el seminario de investigacin y, al mismo tiempo, vestan el overall
proletario y se acercaban a las organizaciones obreras para hablar de filosofa o de
literatura. Era, por lo dems, poca de revisin de valores. Tambin los jvenes
filsofos rechazaban el positivismo y predicaban la buena nueva de la filosofa de
Croce, de Bergson o de los neokantianos alemanes. Pero eran sobre todo los
escritores y los artistas los que se hallaban empeados en una revolucin ms
decidida. Se difundieron las tendencias del ultrasmo y quienes adhirieron a ellas
comenzaron a defenderlas en el peridico Martn Fierro. Los jvenes artistas y
escritores declararon la insurreccin contra las tradiciones acadmicas que
encarnaron en Ricardo Rojas, en Manuel Glvez, en Leopoldo Lugones. Eran los que
seguan a Ricardo Giraldes, que haba publicado Don Segundo Sombra en 1926, y a
Jorge Luis Borges el autor de Fervor de Buenos Aires y Luna de enfrente. Pero en
oposicin a ellos que se llamaron los de Florida otros artistas y escritores se
aglutinaron para defender el arte social en el popular barrio de Boedo: eran los que
acompaaban a Lenidas Barletta, el de las Canciones agrarias, y a Roberto Arlt, el
de El juguete rabioso. Y un da Emilio Pettoruti sorprendi a Buenos Aires con su
exposicin de pintura cubista.
Pero el signo ms evidente de la crisis se advirti en el campo de la poltica.
Yrigoyen lleg al poder en 1916 como indiscutido jefe de un partido que haba
intentado repetidas veces acabar con el rgimen conservador por el camino de la
revolucin. Yrigoyen representaba la causa, que entraaba la misin de purificar la
vida argentina. Pero, triunfante en las elecciones, Yrigoyen acept todo el andamiaje
institucional que le haba legado el conservadorismo: los gobiernos provinciales, el
parlamento, la justicia y, sobre todo, el andamiaje econmico en el que basaba su
fuerza la vieja oligarqua. Sin duda le falt audacia para emprender una revolucin
desde su magistratura constitucional; pero no es menos cierto que su partido estaba
constituido por grupos antao marginales que ms aspiraban a Incorporarse a la
situacin establecida que a modificarla. Lo cierto es que el cambio poltico y social
que pareci traer consigo el triunfo del radicalismo qued frustrado por la pasividad
del gobierno frente al orden constituido.
Ciertamente, Yrigoyen se enfrent con las oligarquas provinciales y las desaloj
progresivamente del poder mediante el mtodo de las intervenciones federales.
Entonces se advirti la aparicin de una suerte de retroceso poltico. Como
imitaciones de la gran figura del caudillo nacional, comenzaron a aparecer en
diversas provincias caudillos locales de innegable arraigo popular que dieron a la

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poltica un aire nuevo. Jos Nstor Lencinas en Mendoza o Federico Cantoni en San
Juan fueron los ejemplos ms sealados, pero no slo aparecieron en el mbito
provincial, sino que aparecieron tambin en cada departamento o partido y en cada
ciudad. El caudillo era un personaje de nuevo cuo, antiguo y moderno a un tiempo,
primitivo o civilizado segn su auditorio, demaggico o autoritario segn las
ocasiones; pero, sobre todo, era el que posea influencia popular suficiente como para
triunfar en las elecciones ejerciendo, como Yrigoyen, una proteccin paternal sobre
sus adictos. A diferencia de los polticos conservadores, un poco ensoberbecidos y
distantes, el caudillo radical se preocupaba por el mantenimiento permanente de esta
relacin personal, de la que dependa su fuerza, y recurra al gesto premeditado de
regalar su reloj o su propio abrigo cuando, se encontraba con un partidario
necesitado, a quien adems ofreca campechanamente un vaso de vino en cualquier
cantina cercana, o se ocupaba de proveer mdico y medicinas al correligionario
enfermo, a cuya mujer entregaba despus de la visita un billete acompaado de un
protector abrazo. Y cuando llegaban las campaas electorales, ejercitaba una
dialctica florida llena de halagos para los sentimientos populares y rica en promesas
para un futuro que no tardara en llegar.
Los caudillos radicales transfirieron a la nueva situacin social el paternalismo de
los estancieros en oposicin a la poltica distante que la oligarqua haba adoptado;
pero obligaron a los conservadores a competir con ellos dentro de sus propias
normas, y el caudillismo se generaliz. Slo la democracia progresista de Santa Fe,
inspirada por Lisandro de la Torre, y el socialismo se opusieron a estos mtodos, que
Juan B. Justo estigmatiz con el rtulo de poltica criolla.
Fueron los caudillos o sus protegidos quienes llegaron a las magistraturas y a las
bancas parlamentarias en los procesos electorales que siguieron a la eleccin
presidencial de 1916, algunos todava pertenecientes a familias tradicionales, pero
muchos ya nacidos de familias de origen inmigrante. Pero a pesar de eso la estructura
econmica del pas qued inclume, fundada en el latifundio y en el frigorfico y el
gobierno radical se abstuvo de modificar el rgimen de la produccin y la situacin
de las clases no poseedoras.
Por el contrario, ciertos principios bsicos acerca de la soberana nacional, cados
en desuso, obraron activamente en la conduccin del radicalismo. Donde no haba
situaciones creadas, como en el caso del petrleo, Yrigoyen defendi enrgicamente
el patrimonio del pas.
La riqueza petrolera fue confiada a Yacimientos Petrolferos Fiscales, cuya
inteligente accin asegur no slo la eficacia de la explotacin, sino tambin la
defensa de la riqueza nacional frente a los grandes monopolios internacionales. Cosa
semejante ocurri con los Ferrocarriles del Estado. Pero, adems de la defensa del
patrimonio nacional, Yrigoyen procur contener la prepotencia de los grupos

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econmicos extranjeros que actuaban en el pas. Y frente a la agresiva poltica de los
Estados Unidos en Amrica Latina, defendi el principio de la no intervencin
ordenando, en una ocasin memorable, que los barcos de guerra argentinos saludaran
el pabelln de la Repblica Dominicana y no el de los Estados Unidos, que haban
izado el suyo en la isla ocupada.
Ineficaz en el terreno econmico, en el que no se adoptaron medidas de fondo ni
se previeron las consecuencias del cambio que se operaba en el sistema mundial
despus de la guerra, el gobierno de Yrigoyen fue contradictorio en su poltica obrera,
paternalista frente a los casos particulares, pero reaccionaria frente al problema
general del crecimiento del proletariado industrial. Sin embargo, satisfizo a vastos
sectores que vean en l un defensor contra la prepotencia de las oligarquas y un
espritu predispuesto a facilitar el ascenso social de los grupos marginales. Cuando
Yrigoyen concluy su presidencia, su prestigio popular era an mayor que al llegar al
poder. A l le toc designar sucesor para 1922, y eligi a su embajador en Pars,
Marcelo T. de Alvear, radical de la primera hora, pero tan ajeno como Yrigoyen a los
problemas bsicos que suscitaba la consolidacin del poder social de las clases
medias.
Algo ms separaba, con todo, a Alvear de su antecesor. Le disgustaba la escasa
jerarqua que tena la funcin pblica y aspiraba a que su administracin adquiriera la
decorosa fisonoma de los gobiernos europeos. Esta preocupacin lo llev a constituir
un gabinete de hombres representativos, pero ms prximos a las clases tradicionales
que a las clases medias en ascenso. Era solamente un signo, pero toda su accin
gubernativa confirm esa tendencia a desplazarse hacia la derecha.
Demcrata convencido, Alvear procur mantener los principios fundamentales
del orden constitucional y trat de establecer una administracin eficaz y honrada.
Los presupuestos no fueron saneados, porque la situacin econmica no mejor
sustancialmente durante su gobierno, pero la organizacin fiscal fue perfeccionada y
su funcionamiento ajustado. Slo los problemas de fondo quedaron en pie sin que se
advirtiera siquiera su magnitud, pese a que bastaba una ligera mirada al panorama
internacional para observar que los desequilibrios de la economa de posguerra
repercutiran inexorablemente en el pas.
Era evidente que la situacin econmica y financiera del mundo se acercaba a una
crisis, y como Gran Bretaa estaba incluida en ella, no era difcil prever que las
posibilidades del comercio exterior argentino corran serio peligro. Por otra parte, la
crisis social y poltica haba cobrado forma con la revolucin rusa y se manifestaba
de otra manera en el fascismo italiano, reponindose as diversos sistemas de
soluciones que los distintos grupos sociales reciban como experiencias utilizables.
Finalmente, la posicin de los grupos capitalistas que operaban en el pas se haba
complicado desde 1925 con el incremento de los capitales norteamericanos, que

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llegaban en parte aprovechando el vaco dejado por las exportaciones alemanas, y en
parte como consecuencia del plan general de expansin de los Estados Unidos en
Latinoamrica. Todas estas cuestiones deban repercutir sobre la dbil estructura
econmica del pas, pero era evidente que gravitaran sobre todo en el proceso de
ascenso de las clases medias y de los sectores populares. Pero el radicalismo no
percibi el problema y se mantuvo imperturbable en una poltica de buena
administracin y de mantenimiento del sistema econmico tradicional.
Los sectores conservadores, por el contrario, reaccionaron en defensa de sus
propios intereses. La simpata popular se mantena fiel a Yrigoyen, cuya figura
adquira poco a poco ms que los caracteres de un caudillo, los de un santn. Un
grupo militar encabezado por el ministro de guerra, Agustn P. Justo, comenz a
organizarse para impedir el retorno de Yrigoyen al poder; pero Alvear se opuso a que
se siguiera por ese camino, sin poder evitar, sin embargo, que la conspiracin
continuara subterrneamente con el apoyo de los sectores conservadores. Distanciado
de Yrigoyen, el presidente prefiri, en cambio, estimular la formacin de un partido
de radicales disidentes que se llamaron antipersonalistas y que tenan estrechos
contactos con los conservadores. Cuando en 1928 lleg el momento de la renovacin
presidencial, el nuevo partido que sostena la frmula Melo-Gallo fue derrotado
e Yrigoyen volvi al gobierno, ya valetudinario e incapaz. Muy pronto se advirti que
ni la simple accin administrativa se desenvolva correctamente. El presidente no
distingua los pequeos asuntos cotidianos de los problemas fundamentales de
gobierno, y el pas todo sufra las consecuencias de una verdadera acefala. Pero, con
todo, no era se el problema ms grave. Ya en su primer gobierno Yrigoyen se haba
comportado como un poltico anacrnico; hombre del pasado, pensaba en una
Argentina que ya no exista, la vieja Argentina criolla de Alsina y de Alem, y obraba
en funcin de sus estructuras. Pero su triunfo mismo, imposible con el solo apoyo de
los grupos marginales criollos, haba demostrado que el pas cambiaba velozmente
merced a la integracin de los grupos marginales criollos con los de origen
inmigratorio. Y frente a ese conglomerado y frente a los problemas que su
aparicin y su ascenso entraaban Yrigoyen no pudo modificar sus esquemas
mentales ni disear una nueva poltica. Si su accin de gobierno fue endeble e
inorgnica durante la primera presidencia, en la segunda fue prcticamente
inexistente.
No falt, sin embargo, cierta persistencia en las actitudes que lo haban
caracterizado frente a los grandes intereses extranjeros. Las palabras que dirigiera al
presidente Hoover o el proyecto de ley petrolera lo revelaban. Pero ni en ese terreno
ni en el de la poltica interna supo obrar Yrigoyen con la energa suficiente para evitar
que cuajaran algunas amenazas que se cernan sobre el gobierno sobre el pas.
La primera era la del ejrcito que el propio Yrigoyen haba politizado, y que

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desde principios de siglo haba cado bajo la influencia prusiana. Predispuesto a la
conspiracin desde la presidencia de Alvear, se volc decididamente a ella cuando la
ineficacia del gobierno, convenientemente destacada por una activa prensa opositora,
comenz a provocar su descrdito popular. Y el paternalismo de Yrigoyen impidi
que el general Dellepiane, su ministro de guerra obrara oportunamente para
desalentarlo.
La segunda era la evolucin de ciertos grupos conservadores que abandonaban
sus convicciones liberales y comenzaban a asimilar los principios del fascismo
italiano mezclado con algunas ideas del movimiento monrquico francs. Desde
algunos peridicos, como La Nueva Repblica y La Fronda, esas ideas empezaron a
proyectarse hacia los grupos autoritarios del ejrcito y algunos sectores juveniles del
conservadorismo: muy pronto pareceran tambin atrayentes algunos jefes militares
propensos a la subversin.
Pero las ms graves eran las amenazas econmicas y sociales derivadas de la
situacin mundial que, finalmente, haba hecho crisis en 1929, y que empezaban a
hacerse notar en el pas. Los grupos ganaderos y la industria frigorfica se sintieron en
peligro y comenzaron a buscar un camino que les permitiera sortear las dificultades.
Y, simultneamente los grupos petroleros internacionales creyeron que haba llegado
el momento de forzar la resistencia del Estado argentino y comenzaron a buscar
aliados en las fuerzas que se oponan a Yrigoyen.
En cierto momento, todos los factores adversos al gobierno coincidieron y
desencadenaron un levantamiento militar. El general Justo, que haba preparado la
conspiracin, se hizo a un lado cuando advirti la penetracin del ideario fascista
entre algunos de los conjurados, y dej que encabezara el movimiento el general Jos
F. Uriburu, antiguo diputado conservador convertido luego en defensor del
corporativismo. El 6 de septiembre de 1930 lleg la hora de la espada que haba
profetizado el poeta Leopoldo Lugones, ahora nacionalista reaccionario pese a su
tradicin de viejo anarquista. El general Justo se qued en la retaguardia, en contacto
con los polticos conservadores, radicales antipersonalistas y socialistas
independientes, tratando de organizar una fuerza poltica que recogiera la herencia de
la revolucin. Con los cadetes del Colegio Militar y unas pocas tropas de la Escuela
de Comunicaciones, el general Uriburu emprendi la marcha hacia la casa de
gobierno y, tras algn tiroteo, entr en ella y exigi la renuncia del vicepresidente,
Enrique Martnez, en quien Yrigoyen haba delegado el poder pocos das antes.
El triunfo de la revolucin cerr el perodo de la repblica radical, sin que
Yrigoyen pudiera comprender las causas de la versatilidad de su pueblo, que no
mucho antes lo haba aclamado hasta la histeria y lo abandonaba ahora en manos de
sus enemigos de la oligarqua. Su vieja casa de la calle Brasil que los opositores
llamaban la cueva del peludo fue saqueada, con olvido de la indiscutible

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dignidad personal de un hombre cuya nica culpa haba sido llegar al poder cuando el
pas era ya incomprensible para l.

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Captulo XII
LA REPBLICA CONSERVADORA (1930-1943)

No se equivocaban los viejos conservadores y sus herederos seducidos por el


fascismo cuando afirmaban que el pas se haba desnaturalizado. Tras catorce aos de
gobierno radical, laxo y favorable a la espontnea expresin de las diversas fuerzas
que coexistan en la sociedad argentina, haba quedado al descubierto un hecho
decisivo: el pas criollo se desvaneca poco a poco y por sobre l se constitua una
nueva Argentina, cuya fisonoma esbozaba la cambiante composicin de la sociedad.
Poco a poco se haba constituido una vigorosa clase media de empleados, de
pequeos propietarios y comerciantes, de profesionales que, concentrada en las
ciudades, impona cada vez ms al pas su propio carcter ignorando a las nostlgicas
minoras tradicionales. Esa clase media era la que haba ascendido al poder con el
radicalismo y, tmidamente, propona una nueva orientacin para la vida argentina.
Precisamente contra ella se dirigi la poltica de los sectores conservadores de viejo y
nuevo cuo, que se apoderaron del gobierno en septiembre de 1930, en pleno
desarrollo de la crisis mundial que haba estallado el ao anterior.
La crisis amenazaba fundamentalmente a los sectores ganaderos, representados
eminentemente por los grupos polticos conservadores que haban sido desalojados
del poder en 1916. Y aunque slo en parte haban movido stos la revolucin del 6 de
septiembre, supieron apoderarse de ella, rodeando al general Uriburu y
distribuyndose los cargos del gabinete. La ms notoria figura del conservadorismo,
Matas Snchez Sorondo, ocup el Ministerio del Interior y desde l orient la
poltica del nuevo gobierno hacia la reconquista del poder para sus correligionarios.
Los grupos nacionalistas como se llam a los tericos del corporativismo, del
revisionismo rosista y de otras tendencias anlogas contaban, sin embargo, con la
simpata del jefe del gobierno, que no vacil en insinuar sus propsitos de reformar la
Constitucin de acuerdo con las concepciones moderadamente corporativas que
expuso Carlos Ibarguren en un discurso pronunciado en Crdoba el 15 de octubre de
1930. Pero el anuncio suscit fuertes resistencias. Por una parte, se levant el clamor
de los sectores democrticos, que se alinearon decididamente contra el gobierno en
defensa de la Constitucin de 1853 pero, por otra, se origin un movimiento de
protesta en el seno de los partidos comprometidos con la revolucin, que vean
peligrar la herencia poltica que aguardaban. Estos ltimos, sostenidos por los
sectores militares que encabezaba el general Justo ya candidato virtual a la
presidencia, lograron prevalecer en el gobierno; y a pesar del fracaso de los
conservadores en las elecciones del 5 de abril de 1931 en la provincia de Buenos
Aires, en las que triunfaron los candidatos radicales, consiguieron imponer el

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principio de la continuidad institucional.
Era, ciertamente, un rgimen institucional muy endeble el que propiciaban.
Mientras los nacionalistas se organizaban en cuerpos armados, como la Legin
Cvica Argentina, los conservadores, los radicales antipersonalistas y los socialistas
independientes constituyeron un frente poltico que se llam primero Federacin
Nacional Democrtica y luego Concordancia. Era evidente que esa coalicin no
lograra superar al radicalismo, pero sus sostenedores estaban resueltos a apelar al
fraude electoral que alguien llam fraude patritico para impedir que los
radicales llegaran al poder. Con ello se abri una etapa de democracia fraudulenta
promovida por quienes aspiraban a sujetar al pas en la trama de sus propios intereses.
La despiadada persecucin de los opositores fue la respuesta a la indignacin
general que provocaba la marcha del gobierno. Hubo crcel y torturas para polticos,
obreros y estudiantes; y, entre tanto, se comenz a preparar un vigoroso dispositivo
electoral que permitiera el triunfo formal de la candidatura gubernamental en las
elecciones convocadas para el 8 de noviembre de 1931. El gobierno vet la
candidatura radical de Alvear y la oposicin se aglutin alrededor de los nombres de
Lisandro de la Torre y Nicols Repetto, proclamados por la Alianza Demcrata
Socialista. Mediante un fraude apenas disimulado, la Concordancia logr llevar al
gobierno al general Justo.
Signo revelador de la orientacin poltica conservadora fue la resolucin de cerrar
el pas a la inmigracin. Ante la crisis que amenazaba a la economa agropecuaria, la
preocupacin fundamental fue contener todas las manifestaciones de la desordenada
expansin que intentaba espontneamente el pas para reducirlo a los viejos
esquemas. Tal haba sido la intencin de la revolucin de septiembre y en ella
perseveraron los gobiernos conservadores que le siguieron. Para salir de las primeras
dificultades se recurri a emprstitos internos y externos; pero de inmediato se
emprendi el reajuste total de la economa nacional con la mirada puesta en la
defensa de los grandes productores.
La situacin se hizo ms crtica a partir de 1932, cuando Gran Bretaa acord en
la Conferencia de Ottawa dar preferencia en las adquisiciones a sus propios dominios,
lo que constitua una amenaza directa para las exportaciones argentinas. La respuesta
fue una gestin diplomtica que dio como resultado la firma del tratado Roca-
Runciman, por el que se estableca un rgimen de exportaciones de carnes argentinas
compensadas con importantes ventajas concedidas al capital ingls invertido en el
pas.
Entre ellas, la ms importante y la ms resistida fue la concesin del monopolio
de los transportes de la ciudad de Buenos Aires a un consorcio ingls, para prevenir
la competencia del capital norteamericano que procuraba intensificar su accin en el
pas. El gobierno de Justo haba iniciado la construccin de una importante red

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caminera de la que el pas careca: muy pronto Mar del Plata, Crdoba, Baha Blanca
quedaran unidas a Buenos Aires por rutas pavimentadas que estimularan el uso de
mnibus y camiones con grave riesgo para los ferrocarriles ingleses. En cierto modo,
la Corporacin de Transportes de Buenos Aires deba compensar a los inversores
ingleses; pero la medida, como las otras que inclua el tratado, dejaron en el pas la
sensacin de una disminucin de la soberana.
El problema de las carnes repercuti en el Senado, donde Lisandro de la Torre,
Alfredo L. Palacios y Mario Bravo denunciaron los extravos de la poltica oficial. En
debates memorables como el que Palacios haba suscitado antes sobre las torturas a
presos polticos o el que Bravo desencadenara sobre la adquisicin de armamentos
Lisandro de la Torre interpel al gobierno sobre la poltica seguida con los pequeos
productores en relacin con los intereses de los frigorficos ingleses y
norteamericanos. El asesinato del senador Bordabehere por un guardaespaldas de uno
de los ministros interpelados acentu la violencia del debate, en el que qued de
manifiesto la determinacin del gobierno de ajustar sus actos a los intereses del
capital extranjero.
Esta tendencia se puso de manifiesto, sobre todo, a travs de una serie de medidas
econmicas y financieras que alteraron la organizacin tradicional de la economa
nacional. Hasta entonces, a travs de gobiernos conservadores y radicales, la
economa haba estado librada a la iniciativa privada, estimulada por las
organizaciones crediticias; pero a partir del gobierno de Justo, el Estado adopt una
actitud decididamente intervencionista. Se cre el Instituto Movilizador, para
favorecer a los grandes productores cuyas empresas estuvieran amenazadas por un
pasivo muy comprometedor; se estableci el control de cambios para regular las
importaciones y el uso de divisas extranjeras; y, coronando el sistema, se cre el
Banco Central, agente financiero del gobierno y regulador de todo el sistema
bancario, en cuyo directorio tena nutrida representacin la banca privada.
En el campo de la produccin, el principio intervencionista se manifest a travs
de la creacin de las Juntas Reguladoras: las carnes, los granos, la vid y otros
productos fueron sometidos desde ese momento a un control gubernamental que
determinaba el volumen de la produccin con el objeto de mantener los precios. A
causa de esas restricciones se limitaron considerablemente las posibilidades de
expansin que requera el crecimiento demogrfico del pas, y con ella las
posibilidades de trabajo de los pequeos productores y de los obreros rurales.
Quiz esa poltica contribuy, en cambio, al desarrollo que comenz a advertirse
en las actividades industriales, cuyo monto empez a crecer en proporcin mayor que
el de las actividades agropecuarias. En el perodo comprendido entre 1935 y 1941, el
aumento producido en la renta nacional por el desarrollo industrial alcanz a los
cuatro mil millones de pesos, mientras el monto de la produccin agropecuaria se

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mantena estable. En 1944 se calculaba que haba ocupadas en la industria un total de
l.200.000 personas. As se constitua un nuevo sector social de caractersticas muy
definidas, que se congreg alrededor de las grandes ciudades y en particular de
Buenos Aires.
El origen de ese sector se esconda en un fenmeno de singular importancia para
la vida del pas. Cegadas o disminuidas las fuentes de trabajo en muchas regiones del
interior, comenz a producirse un movimiento migratorio hacia los centros donde
aparecan posibilidades ocupacionales y de altos salarios. Al llegar a 1947 las
migraciones internas totalizaban un conjunto de 3.386.000 personas, que residan
fuera del lugar donde haban nacido; de ese total el 50% se haba situado en el Gran
Buenos Aires, el 28% en la zona litoral y slo el 22% en otras regiones del pas. As
se constituy poco a poco un cinturn industrial que rodeaba a la Capital y a algunas
otras ciudades, en el que predominaban provincianos desarraigados que vivan en
condiciones precarias, pero que preferan tal situacin a la que haban abandonado en
sus lugares de origen. Un agudo observador de la realidad argentina, Ezequiel
Martnez Estrada, que en 1933 haba descrito con rara profundidad los problemas de
la comunidad nacional en su Radiografa de la Pampa, llam la atencin poco
despus sobre la significacin del desequilibrio entre la Capital y el pas en un
estudio penetrante que titul La cabeza de Goliat. Pero se necesitaran todava duras
experiencias para que la conciencia pblica se hiciera cargo de la magnitud y de las
consecuencias del problema.
La cambiante composicin de la clase trabajadora gravit prontamente sobre la
organizacin sindical, orientada hasta entonces por grupos anarquistas o socialistas de
cierta experiencia poltica e integrada por inmigrantes o hijos de inmigrantes. Luego
de muchos intentos, se haba constituido en 1930 la Confederacin General de
Trabajadores, cuya labor se vio dificultada por las diferencias internas y por la
represin del movimiento obrero en la que el gobierno no cejaba, hasta el punto de
que slo pudo constituirse definitivamente en 1937. Pero la incorporacin de crecidos
grupos de obreros nativos, ajenos a las prcticas sindicales y a las formas de la lucha
obrera en el sector industrial, produjo desajustes en los ambientes sindicales. Esas y
otras causas provocaron la divisin y el debilitamiento de la organizacin obrera en
1941.
Todas estas circunstancias revelaban un cambio profundo en la estructura del
pas, que si bien estaba vinculado a la situacin mundial creada por la crisis de 1929,
reconoca como causa inmediata la deliberada accin de los gobiernos conservadores.
De ese carcter fue el de Justo iniciado el 20 de febrero de 1932 en una ceremonia en
la que Uriburu, al entregar las insignias de mando, haba depositado en manos del
nuevo mandatario un proyecto de reforma constitucional que sintetizaba sus viejos
sueos corporativistas. Pero Justo lo desde y procur orientar su gobierno dentro

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de las formas constitucionales, pese a los vicios electorales de su origen y a la
decisin de seguir manteniendo el fraude para sostener el frente poltico en que se
apoyaba.
Excluidos de la lucha comicial, los radicales apelaron varias veces a la
insurreccin, sin lograr xito. Tambin conspiraron largamente contra el gobierno los
grupos nacionalistas, que contaban con ncleos civiles disciplinados y con algunas
simpatas en el ejrcito; pero el gobierno sofoc todos los conatos revolucionarios y,
aunque no vacil en perseguir a los opositores, supo mantener la apariencia de un
orden legal montado sobre una correcta administracin.
Al margen de la actividad insurreccional de ciertos grupos, el radicalismo se
organiz bajo la direccin de Alvear dentro de una lnea muy moderada que no tena
otro programa que la reconquista del poder a travs de elecciones libres. Pero la
situacin econmico-social del pas suscitaba cada da nuevos y ms difciles
problemas. Frente a las soluciones de fondo que propona el socialismo, comenzaron
a delinearse las que propona el grupo F.O.R.J.A, constituido por jvenes radicales de
ideologa progresista y nacionalista a un tiempo. Antibritnico por sobre todo, el
grupo F.O.R.J.A analiz las influencias del capital ingls en la formacin y el
desarrollo de la economa argentina, recogiendo los sentimientos antimperialistas que
se ocultaban en el vago pensamiento de Yrigoyen. Pero, a medida que fue
desenvolvindose, se advirti que se diferenciaban en su seno los que queran
mantener los principios democrticos del radicalismo tradicional y los que
empezaban a preferir soluciones antiliberales vinculadas de alguna manera con las
ideologas nazi-fascistas que por entonces alcanzaban su apogeo en algunos pases de
Europa. Si aqullos se mantuvieron fieles al radicalismo, estos ltimos se
manifestaron dispuestos a secundar cualquier aventura poltica de tipo autoritario.
El estallido de la guerra civil espaola en 1936 provoc en el pas una
polarizacin de las opiniones, y el apoyo a la causa republicana constituy una
intencionada expansin para quienes deseaban expresar su repudio al gobierno.
Acaso ese clima, acentuado por el creciente horror que provocaba el rgimen de
Hitler en Alemania, robusteci la certidumbre de que era necesario hallar un camino
para restaurar la legalidad democrtica en el pas.
No fue suficiente, sin embargo, para decidir a los sectores conservadores a
cambiar sus mtodos al aproximarse la eleccin presidencial de 1938. Bajo la
influencia de Alvear, el radicalismo que estaba sacudido por un oscuro problema
de concesiones elctricas en el que haban intervenido sus concejales levant la
abstencin electoral en que se haba mantenido desde que sus candidatos fueran
vetados en 1931, y el propio Alvear fue elegido candidato a presidente. Los sectores
conservadores consintieron en apoyar la candidatura de Roberto M. Ortiz, un poltico
de extraccin radical, pero con la condicin de que lo acompaara en la frmula un

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conservador tan probado como Ramn S. Castillo. Cuando llegaron las elecciones, el
gobierno hizo el ms audaz alarde de impudicia, alterando sin disimulos el resultado
de los comicios. Ortiz fue consagrado presidente, pero la democracia sufri un rudo
golpe y el engao contribuy a acentuar el escepticismo de las masas populares,
especialmente de las que, agrupadas en los grandes centros urbanos comenzaban a
adquirir conciencia poltica.
Una vez en el poder, Ortiz manifest cierta tendencia a buscar una salida para la
turbia situacin poltica del pas. La misma magnitud del fraude haba demostrado la
persistencia del sentimiento democrtico, demostrado no slo en el apoyo al
radicalismo, sino tambin en la simpata por la causa de la Repblica Espaola y
luego en el repudio a las agresiones nazis que condujeron a la guerra mundial en
septiembre de 1939. Desencadenado el conflicto, un sector del ejrcito se inclin
hacia el Eje; pero los sectores liberales apoyaron a Ortiz, que decret la neutralidad.
Con ese mismo respaldo, el presidente decidi dar los primeros pasos hacia la
normalizacin institucional del pas. En un acto de innegable energa, decret la
intervencin de la provincia de Buenos Aires, cuyo gobernador, Manuel A. Fresco,
era no slo desembozadamente adicto a las doctrinas fascistas, sino tambin el ms
vehemente defensor del fraude electoral. A partir de entonces las posiciones se
polarizaron y los sectores pro-nazis emprendieron una enrgica ofensiva que cont
con la propaganda de los peridicos subvencionados por la embajada alemana. Una
circunstancia fortuita les dio el triunfo: afectado por una ceguera incurable, Ortiz
debi renunciar en junio de 1940 y ocup la presidencia Castillo, conservador
definido y que apenas disimulaba su simpata por Alemania.
El gobierno de Castillo dur tres aos y desde el primer momento se advirti que
retornaba a la tradicin del fraude. Si en ello no innovaba, se atrevi a acentuar an
ms las tendencias reaccionarias de sus predecesores. Los grupos pro-nazis lo
rodearon y tieron su administracin con sombros colores. Y los sectores militares
favorables al Eje trataron de forzar la poltica nacional para orientarla en el sentido
que ellos preferan.
Pero el curso de la guerra mundial oblig a revisar las posiciones. Fuertes
movimientos, como el que se denomin Accin Argentina, se organizaron para
defender la causa de las potencias democrticas. Y en el seno de los grupos allegados
al gobierno comenzaron a dividirse las opiniones entre los que buscaban, para las
elecciones que deban realizarse en 1944, un candidato que respondiese a los
intereses de los Estados Unidos y los que buscaban uno que no precipitara esa
definicin.
Castillo se inclin hacia los primeros y apoy la candidatura de Robustiano
Patrn Costas, en quien se crea ver cierta tendencia a unir el destino del pas a los
Estados Unidos, acaso por sus intereses industriales que no lo aproximaban a Gran

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Bretaa, como ocurra con los ganaderos de la provincia de Buenos Aires. Esa
preferencia pareci peligrosa a los sectores pro-nazis del ejrcito, agrupados en una
logia secreta conocida con el nombre de GOU. La posibilidad de un vuelco hacia la
causa de los aliados poda poner en descubierto su actividad, contraria a la
neutralidad formalmente mantenida por el gobierno, y el 4 de junio de 1943, ante la
mirada estupefacta de la poblacin de Buenos Aires, que no sospechaba la inminencia
de un golpe militar, sacaron a la calle las tropas de las guarniciones vecinas a la
Capital y depusieron sin lucha al presidente de la Repblica, cuyo ministro de guerra
encabezaba la insurreccin. As termin la repblica conservadora suprimida por una
revolucin pretoriana anloga a la que le haba dado nacimiento, en el momento en
que, en Europa, la suerte de las armas comenzaba a girar hacia las democracias. Pero
la revolucin de junio no giraba hacia la democracia, sino que aspiraba a iniciar en el
pas una era de sentido anlogo al de la que en Europa terminaba ante la execracin
universal.

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Captulo XIII
LA REPBLICA DE MASAS (1943-1955)

La revolucin del 4 de junio llev al poder, a los dos das de su triunfo, al general
Pedro P. Ramrez, ministro de Guerra del gobierno derrocado. Los coroneles del
GOU se distribuyeron los principales cargos y desde ellos comenzaron a actuar con
tal desarmona que fue difcil establecer el sentido general de su orientacin poltica.
Lo importante era, en el fondo, salvar la situacin creada por los compromisos de
ciertos grupos con los pases del Eje; pero mientras se resolva este problema, se
procur intentar una poltica popular congelando alquileres o destituyendo
magistrados y funcionarios acusados de inconducta. Para resolver la cuestin de
fondo, el ministro de Relaciones Exteriores aventur una gestin ante el gobierno de
los Estados Unidos que concluy en una lamentable humillacin; y finalmente, no
qued otra salida que resolver la declaracin de guerra a Alemania y al Japn en
enero de 1944. El estado de guerra justific la represin del movimiento opositor y
sirvi para que el gobierno se incautara de los bienes que consider propiedad
enemiga.
Pero mientras los coroneles ultimaban este episodio, uno de ellos, Juan D. Pern,
descubra la posibilidad de poner en funcionamiento un plan ms sutil. Aun cuando
ocupaba la Subsecretara de Guerra, logr que se le designara presidente del
Departamento Nacional del Trabajo, y sobre esa base organiz enseguida la
Secretara de Trabajo y Previsin con jerarqua ministerial. Con la experiencia
adquirida en Italia durante la poca fascista y con el consejo de algn asesor formado
en el sindicalismo espaol, Pern comenz a buscar el apoyo de algunos dirigentes
obreros y logr, no siempre limpiamente, atraerse ciertos sectores sindicales. Desde
entonces, el gobierno comenz a contar con un pequeo respaldo popular que fue
creciendo a medida que progresaba el plan del nuevo secretario de Trabajo.
Reemplazado Ramrez por el general Edelmiro J. Farrell en febrero de 1944, la
fisonoma del gobierno comenz a variar sensiblemente bajo la creciente influencia
de Pern, que ocup, adems de la Secretara de Trabajo y Previsin, el Ministerio de
Guerra y la vicepresidencia del gobierno provisional. La orientacin gubernamental
se defini. Por una parte se procur destruir a los opositores, en parte por la va de la
represin, y en parte por la creacin de una atmsfera hostil a los partidos
tradicionales a los que, en conjunto, se haca responsables de la perversin de la
democracia que slo haban promovido los conservadores. Por otra, se trat de poner
en funcionamiento un plan de accin para consolidar el poder de los grupos
dominantes, organizando las fuerzas econmicas y sociales del pas de tal manera que
quedaran al servicio de los designios de hegemona continental que acariciaba el

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Estado Mayor del Ejrcito. Estas ideas fueron expuestas por Pern en un discurso
pronunciado en la Universidad de La Plata y transformadas en el fundamento de su
futuro programa poltico.
A medida que creca la influencia de Pern se adverta que buscaba apoyarse
simultneamente en el ejrcito y en el movimiento sindical. Esta doble poltica lo
obligaba a una constante vigilancia. Los sectores obreros acogan con satisfaccin la
inusitada poltica laboral del gobierno que los favoreca en los conflictos con los
patrones, estimulaba el desarrollo de las organizaciones obreras adictas y provocaba
el alza de los salarios; pero subsistan en su seno muchas resistencias de quienes
conocan la poltica laboral fascista. En el ejrcito, por su parte, algunos grupos
reconocan la capacidad de conduccin de Pern y aprobaban su plan de atraer a los
obreros con el ofrecimiento de algunas ventajas para sujetarlos a los ambiciosos
planes del Estado Mayor; pero otros no tardaron en descubrir el peligro que entraaba
la organizacin de poder que Pern construa rpidamente en su beneficio, y opinaron
que constitua una amenaza para las instituciones democrticas. sta fue tambin la
opinin de los partidos tradicionales y de los vastos sectores de clase media que
formaron en la Marcha de la Constitucin y de la Libertad, nutrida concentracin
con la que se quiso demostrar la impopularidad del gobierno y el repudio a sus
planes. La defensa de la democracia formal una a todos los sectores, desde los
conservadores hasta los comunistas. El nombre de los prceres sirvi de bandera, y
por sobre todos el de Sarmiento, el civilizador, cuya biografa daba a luz por esos das
Ricardo Rojas llamndole El profeta de la pampa.
La presin de los sectores conservadores movi a un grupo militar a exigir, el 9
de octubre de 1945, la renuncia de Pern a todos sus cargos y su procesamiento. En el
primer instante, la ofensiva tuvo xito, pero las fuerzas opositoras no lograron luego
aprovecharlo y dieron tiempo a que se organizaran los sectores ya definidamente
peronistas, los que, con decidido apoyo militar y policial, se dispusieron a organizar
un movimiento popular para lograr el retorno de Pern. El 17 de octubre nutridas
columnas de sus partidarios emprendieron la marcha sobre el centro de Buenos Aires
desde las zonas suburbanas y se concentraron en la plaza de Mayo solicitando la
libertad y el regreso de su jefe. Acaso sorprendida por el inesperado apoyo popular
que ste haba logrado, la oposicin no se atrevi a obrar y el gobierno ofreci una
suerte de transaccin: Pern quedara en libertad, abandonara la funcin pblica y
afrontara la lucha electoral en elecciones libres que controlara el ejrcito. Una vez
en libertad, Pern apareci en el balcn de la Casa de Gobierno y consolid su triunfo
arengando a la muchedumbre en un verdadero alarde de demagogia.
El espectculo haba sido inusitado. Las clases medias de Buenos Aires ignoraban
que, en los ltimos aos y como resultado de las migraciones internas, se haba
constituido alrededor de la ciudad un conjunto social de caracteres muy diferentes a

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los del suburbio tradicional. La era del tango y del compadrito haba pasado. Ahora
poblaban los suburbios los nuevos obreros industriales, que provenan de las
provincias del interior y que haban cambiado su miseria rural por los mejores
jornales que les ofreca la naciente industria. De 3.430.000 habitantes que tena en
1936, el Gran Buenos Aires haba pasado a 4.724.000 en 1947. Pero, sobre estos
totales, mientras en 1936 haba solamente un 12% de argentinos inmigrados del
interior, este sector de poblacin haba pasado a constituir un 29% en 1947. Los
partidos polticos ignoraron esta redistribucin ecolgica; pero Pern la percibi,
descubri la peculiaridad psicolgica y social de esos grupos y hall el lenguaje
necesario para comunicarse con ellos. El resultado fue un nuevo reagrupamiento
poltico que contrapuso esas nuevas masas a los tradicionales partidos de clase media
y de clases populares, que aparecieron confundidos en lo que empez a llamarse la
oligarqua.
El panorama poltico del pas cambi, pues, desde el 17 de octubre. Hasta ese
momento los partidos tradicionales haban estado convencidos de que el movimiento
peronista era impopular y que la mayora segua aglutinndose alrededor del
radicalismo; pero desde entonces comenzaron a convencerse del arraigo que la nueva
poltica obrera haba adquirido. La consecuencia fue la formacin de la Unin
Democrtica, frente electoral en el que se unieron conservadores, radicales,
demcratas progresistas, socialistas y comunistas para sostener, frente a la de Pern,
la candidatura radical de Jos P. Tamborini.
La campaa electoral fue agitada. Pern logr atraer a ciertos sectores del
radicalismo y del conservadorismo y fue a las elecciones en compaa de un radical,
Hortensio J. Quijano. Lo respaldaba desembozadamente el aparato gubernamental y
lo apoyaban fuertes sectores del ejrcito y de la Iglesia, as como tambin algunos
grupos industriales que esperaban una fuerte proteccin del Estado para sus
actividades. Pero tambin lo apoyaba una masa popular muy numerosa cuya
fisonoma, a causa de su novedad, no acertaban a descubrir los observadores. La
formaban, en primer lugar, los nuevos sectores urbanos y, luego, las generaciones
nuevas de las clases populares de todo el pas, que haban crecido en el ms absoluto
escepticismo poltico a causa de la permanente falsificacin de la democracia que
haba caracterizado a la repblica conservadora. Muy poco trabajo cost a Pern,
poseedor de una vigorosa elocuencia popular, convencer a esa masa de que todos los
partidos polticos eran igualmente responsables de tal situacin. El 24 de febrero de
1946, en elecciones formalmente inobjetables, la frmula Pern-Quijano triunf en
casi todo el pas con 1.500.000 votos, que representaban el 55% de la totalidad de los
electores.
Antes de entregar el gobierno, Farrell adopt una serie de medidas para facilitar la
obra de Pern, entre ellas la intervencin a todas las universidades y la expulsin de

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todos los profesores que haban tenido alguna militancia contra l. Cuando Pern
ocup la presidencia el 4 de junio de 1946, continu la remocin de los cuadros
administrativos y judiciales sin detenerse siquiera ante la Corte Suprema de Justicia.
Gracias al incondicionalismo del parlamento pudo revestir todos sus actos de una
perfecta apariencia constitucional. Esta caracterstica prevaleci durante todo su
gobierno apoyado, adems, en una constante apelacin a la adhesin directa de las
masas que, concentradas en la plaza de Mayo, respondan afirmativamente una vez
por ao a la pregunta de si el pueblo estaba conforme con el gobierno. Entusiastas y
clamorosas respondan al llamado del jefe y ofrecan su manso apoyo sin que las
tentara la independencia.
El presidente contaba con una floreciente situacin econmica. Gracias a la
guerra mundial el pas haba vendido durante varios aos a buenos precios su
produccin agropecuaria y haba acumulado fuerte reserva de divisas a causa de la
imposibilidad de importar productos manufacturados. De 1.300 millones en 1940, las
reservas de divisa llegaron a 5.640 millones en 1946, y esta situacin sigui
mejorando hasta 1950 a causa de las buenas cosechas y de la demanda de productos
alimenticios por parte de los pases que sufran las consecuencias de la guerra. La
Argentina se hizo pagar a buen precio sus productos, de acuerdo con la tesis poco
generosa del presidente del Banco Central, Miguel Miranda, que inspir la poltica
econmica del gobierno durante varios aos. Esa circunstancia permiti Pern
desarrollar una economa de abundancia que deb asegurarle la adhesin de las clases
populares.
Fuera de la legitimidad de su ttulo constitucional, la fuerza del gobierno segua
consistiendo en el apoyo que le prestaban los grupos de poder: el ejrcito, la Iglesia y
las organizaciones obreras. Para mantener ese apoyo, Pern traz distintas lneas
polticas y procur mantener el equilibrio entre los distintos sectores que lo sostenan.
Pero el que ms le preocupaba era el sector obrero, en el que slo l tena ascendiente
y con cuya fuerza deba contrarrestar la de los otros dos, que sin duda posean su
propia poltica. De ah la significacin de su poltica laboral.
Tres aspectos distintos tuvo esa poltica. En primer lugar, procur acentuar los
elementos emocionales de la adhesin que le prestaba la clase obrera. Tanto su
oratoria como la accin y la palabra de su esposa, Eva Duarte de Pern a quien se
le haba asignado especficamente esa funcin, estaban destinadas a destacar la
actitud paternal del presidente con respecto a los que vivan de su salario y a los
necesitados. Una propaganda gigantesca y bien organizada llevaba a todos los
rincones de la Repblica el testimonio de esa preocupacin por el bienestar de los
que, desde la campaa electoral, se llamaban los descamisados, manifestada en
desordenadas distribuciones de paquetes con ropas y alimentos, o en obsequios
personales de tiles de trabajo o medicinas. Y cuando se convocaba una

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concentracin popular, los discursos del presidente y de su esposa adquiran los
matices de una verdadera explosin sentimental de amor por los humildes.
En segundo lugar, se logr establecer una organizacin sindical rgida a travs de
la Confederacin General del Trabajo, que agrup a varios millones de afiliados de
todos los sindicatos, obligados a incorporarse y a contribuir automticamente.
Estrechamente vigilada por el presidente y por Eva Pern, la CGT responda
incondicionalmente a los designios del gobierno y transmita sus consignas hacia los
sindicatos y los delegados de fbrica que, a su vez, las hacan llegar a la base.
Finalmente, el gobierno mantuvo una poltica de salarios altos, a travs de la
gestin de contratos colectivos de trabajo que generalmente concluan mediante una
intervencin directa del Ministerio de Trabajo y Previsin. Esta poltica no fue, en
modo alguno, perjudicial para los patrones, quienes trasladaban automticamente
esos aumentos de salarios a los precios, con lo que se acentu la tendencia
inflacionista de la poltica econmica gubernamental. Leyes jubilatorias,
indemnizaciones por despido, vacaciones pagadas, aguinaldo y otras ventajas directas
dieron la impresin a los asalariados de que vivan dentro de un rgimen de
proteccin, acentuada por los cambios que se produjeron en las formas de trato entre
obreros y patrones.
La poltica econmica no fue menos novedosa y su rasgo predominante fue el
intervencionismo estatal y la nacionalizacin de los servicios pblicos. El gobierno
proyect dos planes quinquenales que, por su improvisacin y superficialidad, no
pasaron de ser meros instrumentos de propaganda. Fue creado el Instituto Argentino
de Promocin del Intercambio para comercializar las cosechas, pero en poco tiempo
se transform en una monstruosa organizacin burocrtica que redujo los mrgenes
de los productores en las buenas pocas sin garantizar suficientemente su situacin
futura; en cambio, sirvi para favorecer los intereses de los grupos econmicos
allegados al gobierno que se enriquecieron con el rgimen de control de las
exportaciones e importaciones. Y al mismo tiempo permiti el gobierno que
determinados sectores de la industria media y liviana prosperaran considerablemente,
gracias a los crditos que otorgaba el Banco Industrial y el abundante consumo
estimulado por los altos salarios En cuanto a las nacionalizaciones, las medidas
fueron ms drsticas. El 1 de marzo de 1947, de manera espectacular, fue proclamada
la recuperacin de los ferrocarriles, que, sin embargo, haban sido adquiridos a las
empresas inglesas en la suma de 2. 462 millones de pesos, pese a que la Direccin
Nacional de Transportes los haba valuado poco antes en 730 millones. Lo mismo se
hizo con los telfonos, el gas y la navegacin fluvial. Pero la predominante
preocupacin poltica del gobierno impidi una correcta administracin de los
servicios, de modo que disminuyeron los niveles de eficacia y el monto de las
ganancias.

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A partir de 1950 la situacin comenz a cambiar. Una prolongada sequa malogr
las cosechas y los precios internacionales comenzaron a bajar. En la vida interna, se
acusaban cada vez ms los efectos de la inflacin, que haca ilusorios los aumentos de
salarios obtenidos por los sindicatos a travs de gestiones cada vez ms laboriosas.
Las posibilidades ocupacionales y la esperanza de altos jornales comenzaron a ser
cada vez ms remotas para el vasto sector de obreros industriales, acrecentado por un
nutrido contingente de inmigrantes que, entre 1947 y 1954, dej un saldo de 747.000
personas. Una crisis profunda comenz a incubarse, por no haberse invertido en
bienes de capital las cuantiosas reservas con que contaba el gobierno al comienzo de
su gestin y por no haberse previsto las necesidades crecientes de la industria y de los
servicios pblicos en relacin con la progresiva concentracin urbana; pero sobre
todo porque, pese a la demagogia verbal, nada se haba alterado sustancialmente en la
estructura econmica del pas.
Pese a todo, Pern pudo conservar la solidez de la estructura poltica en que se
apoyaba. La depuracin del ejrcito le asegur su control, y la organizacin electoral
se mantuvo inclume. Pero, ciertamente, carecan de fuerza los partidos polticos que
lo apoyaban. Con o sin ellos, Pern mantena su pequeo margen de ventaja sobre
todas las fuerzas opositoras unidas, sobre todo a partir de la aplicacin de la ley de
sufragio femenino, sancionada en 1947. La gigantesca organizacin de la propaganda
oficial contaba con mltiples recursos; los folletos y cartillas, el control de casi todos
los peridicos del pas, el uso de la radio, la eficaz oratoria del presidente y de su
esposa y los instrumentos de accin directa, como la Fundacin Eva Pern, que
manejaba ingentes sumas de dinero de origen desconocido, todo ello mantena en
estado de constante tensin a una masa que no adverta que la poltica de salarlos y
mejoras sociales no iba acompaada por ninguna reforma fundamental que asegurara
la perduracin de las ventajas obtenidas. Ni los signos inequvocos de la inflacin
consiguieron despertar la desconfianza frente a la singular justicia social que
proclamaba el gobierno.
En el fondo, la propaganda tena como finalidad suprema mantener la autoridad
personal de Pern, y tal fue tambin el sentido de la reforma constitucional de 1949,
que incorpor al histrico texto numerosas declaraciones sobre soberana y derechos
de los trabajadores slo para disimular su verdadero objeto, que consista en autorizar
la reeleccin presidencial. Otros recursos contribuyeron a robustecer el rgimen
personalista: la obsecuencia del parlamento, el temor de los funcionarios y, sobre
todo, la inflexible represin policial de las actividades de los adversarios del rgimen.
Ni los partidos polticos ni las instituciones de cultura pudieron realizar reuniones
pblicas, ni fue posible publicar peridicos o revistas que tuvieran intencin poltica.
A los opositores les fue impedido hasta salir del pas y a los obreros que resistan a las
organizaciones oficiales se los persigui brutalmente. Un plan militar de defensa del

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orden interno el plan Conintes provey al gobierno de instrumento legal
necesario para apagar la vida cvica.
La cultura se resinti de esos males. Los escritores editaban sus libros y los
artistas exponan sus obras, pero la atmsfera que los rodeaba era cada vez ms
densa. Las universidades se vieron agitadas por incesantes movimientos estudiantiles
que protestaban contra un profesorado elegido con criterio poltico y sometido a la
vejacin de tener que cometer actos indignos, como solicitar la reeleccin del
presidente u otorgar el doctorado honoris causa a su esposa. Las instituciones de
cultura debieron cerrar sus puertas y slo prosperaron las que agrupaban a los adictos
al rgimen, que demostraba marcada predileccin por un grotesco folklorismo. Y,
entre tanto, el presidente se comprometa en lamentables aventuras cientficas que
pretendan asegurarle repentinamente al pas la preeminencia en las investigaciones
atmicas. Por otra parte, el gobierno haba impuesto en la enseanza primaria y
secundaria la obligacin de comentar su obra; se hizo obligatorio el uso del presunto
libro de Eva Pern titulado La razn de mi vida y se estableci la enseanza religiosa.
Dos iniciativas felices se pusieron, sin embargo, en prctica: las escuelas-fbricas y la
Universidad Obrera.
La respuesta a esta creciente organizacin dictatorial fue una oposicin sorda de
las clases altas y de ciertos sectores politizados de las clases medias y populares. La
oposicin pudo manifestarse generalmente en la Cmara de Diputados, a travs del
reducido bloque radical o en las campaas electorales, en que los partidos polticos
denunciaban los excesos del rgimen. En 1951 un grupo militar de tendencia
nacionalista encabezado por el general Menndez intent derrocar al gobierno, pero
fracas y los hilos de la conspiracin pasaron a otras manos, que consiguieron
conservarlos a la espera de una ocasin propicia.
El fallecimiento de Eva Pern en 1952 constituy un duro golpe para el rgimen.
Reposaba sobre sus hombros la vigilancia del movimiento obrero y a su muerte, el
presidente tuvo que desdoblar an ms su personalidad para asegurar su control del
ejrcito y mantener su autoridad sobre la masa obrera. Esta doble necesidad requera
de Pern una duplicidad de planteos, cuya reiteracin fue debilitndolo. Algo haba
perdido tambin de eficacia personal, acaso trabajando por la obsecuencia de sus
colaboradores y por problemas personales que comprometan su conducta privada. En
esas circunstancias se produjo un resquebrajamiento de su plataforma poltica al
apartarse de su lado los sectores catlicos que haban contribuido a sostenerlo hasta
entonces. Seguramente preocupaba ya en esos crculos el problema de su sucesin, y
Pern reaccion violentamente contra ellos enfrentando a la Iglesia. Una tmida ley
de divorcio, la supresin de la enseanza religiosa y el alejamiento de ciertos
funcionarios reconocidamente fieles a la influencia eclesistica, revelaron la crisis.
El conflicto con la Iglesia, que alcanz ciertos matices de violencia y a veces de

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procacidad, contribuy a minar el apoyo militar a Pern, apartando de l a los
sectores nacionalistas y catlicos de las fuerzas armadas. Repentinamente, la vieja
conspiracin militar comenz a prosperar y se prepar para un golpe que estall el 16
de junio de 1955. La Casa de Gobierno fue bombardeada por los aviones de la
Armada, pero los cuerpos militares que deban sublevarse no se movieron y el
movimiento fracas. Ese da grupos regimentados recorrieron las calles de Buenos
Aires con aire amenazante, incendiaron iglesias y locales polticos, pero el presidente
acus el golpe porque haba quedado descubierto la falla que se haba producido en el
sistema que lo sustentaba. Acaso no era ajena a esa crisis la gestin de contratos
petroleros que el presidente haba iniciado con algunas empresas norteamericanas.
En los sectores allegados al gobierno comenz un movimiento para reordenar sus
filas. Ante la evidente retraccin de las fuerzas armadas, el movimiento obrero
peronista crey que poda acentuar su influencia. Un decidido sector de dirigentes de
la Confederacin General del Trabajo comenz a presionar al disminuido presidente
para que armara a las milicias populares. Pero el planteo obrero amenazaba con
desembocar en una verdadera revolucin, y Pern, cuya autntica poltica haba sido
neutralizar a las masas populares, esquiv la aventura a que se lo quera lanzar.
En esas condiciones, la conspiracin militar adquiri nuevo vuelo bajo la
direccin del general Eduardo Lonardi y estall en Crdoba el 16 de septiembre.
Hubo all acciones violentas, pero la sublevacin general de la marina, que concentr
sus barcos en el Ro de la Plata y amenaz con bombardear la Capital, enfri el
escaso entusiasmo de los jefes an adictos a Pern. Pocos das despus el presidente
entreg su renuncia y Lonardi se hizo cargo del poder.
Subrepticiamente, Pern se refugi en la embajada del Paraguay y poco despus
se embarc en una caonera que lo llev a Asuncin. De la frrea organizacin que lo
haba sostenido no quedaron sino vagos vestigios incapaces de resistir. De la obra que
haba emprendido para asegurar la justicia social no subsisti sino el melanclico
recuerdo de los anuales aumentos de jornales que ilusionaban a quienes enjugaban
con el pago de las retroactividades las deudas que la inflacin les haba obligado a
contraer. De la proclamada independencia econmica no subsista sino el recuerdo
de los leoninos contratos petroleros que haba gestionado con los monopolios
internacionales. Cuarenta y ocho horas bastaron para poner al descubierto la
constitutiva debilidad de la obra de diez aos. Slo quedaban unas masas populares
resentidas por el fracaso, que se negaban a atribuir al elocuente conductor, y
procuraban endosar a la oligarqua. Y quedaba una oligarqua que confiaba en
subsistir y en prosperar, gracias a la fortaleza que haba logrado al amparo de quien se
proclamaba su enemigo. Pero indudablemente la relacin entre oligarqua y masas
populares quedaba planteada en el pas en nuevos trminos, porque los sectores
obreros urbanos haban crecido considerablemente y haban adquirido no slo

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experiencia poltica, sino tambin el sentimiento de su fuerza como grupo social.

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Captulo XIV
LA REPBLICA EN CRISIS (1955-1973)

Las diferencias entre los grupos que haban derribado a Pern se manifestaron de
inmediato. Los sectores nacionalistas y catlicos, algunos de ellos comprometidos
con el rgimen peronista durante largo tiempo, inspiraron la poltica del presidente
Lonardi, quien proclam que no haba ni vencedores ni vencidos. Hubo un intento
de acercamiento a los dirigentes sindicales, bien dispuestos a tratar con los
vencedores, pero ste no lleg a cuajar: el 13 de noviembre de 1955 los sectores
liberales y rgidamente antiperonistas, nucleados en torno del vicepresidente Rojas,
separaron a Lonardi y colocaron en su lugar al general Pedro Eugenio Aramburu.
Desde entonces, las figuras de tradicin liberal conservadores y radicales,
abogados y empresarios predominaron en la administracin y fijaron la posicin
del gobierno, que fue definida explcitamente como una prolongacin de la lnea de
Mayo y Caseros. La frmula significaba un retorno al liberalismo; pero aplicada a la
situacin del momento expres la adopcin de una actitud conservadora,
especialmente en materia econmica y social.
En materia econmica, el acento fue puesto en la libre empresa, a pesar de que el
economista Ral Prebisch, a quien se le encarg la elaboracin de un diagnstico
econmico, haba recomendado que el Estado conservara los resortes superiores de
la intervencin. Esa tendencia repercuti sobre la poltica laboral, aun cuando el
gobierno no acert a fijar una lnea en ese terreno. Los empresarios aprovecharon el
debilitamiento de las organizaciones sindicales, que fueron intervenidas y, ante la
prescindencia del Estado, procuraron limitar las conquistas que los asalariados haban
obtenido en los ltimos aos. Estallaron entonces huelgas y conflictos gremiales, que
fueron severamente reprimidos, y los sectores obreros se agruparon alrededor de la
bandera de Pern, producindose una exaltacin nostlgica de la poca en que haban
sido protegidos por el Estado.
No falt el intento revolucionario desencadenado por jefes, oficiales y
suboficiales del ejrcito adictos a Pern. El movimiento estall en La Plata y el
gobierno lo reprimi con desusada energa, no vacilando en aplicar la pena de muerte
a los principales comprometidos. La medida caus estupor en muchos sectores y
contribuy a ensanchar el abismo que separaba a los derrotados de los vencedores.
Proscrito el peronismo, el gobierno estimul la accin de los viejos partidos
polticos y constituy la Junta Consultiva, de la que slo quedaron excluidos los
partidos de extrema izquierda y extrema derecha. En su seno se debatieron
ampliamente importantes problemas, advirtindose la aparicin de contrapuestas
corrientes de opinin frente a cada uno de ellos.

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El gobierno demostr su decisin de acelerar la normalizacin institucional del
pas. Para prepararla, convoc una convencin para la reforma de la Constitucin,
que se reuni en Santa Fe y congreg a representantes de casi todos los partidos, por
haberse puesto en prctica el principio de la representacin proporcional. El hecho
poltico sobresaliente de ese perodo fue la divisin de la Unin Cvica Radical en
dos sectores la UCR Intransigente y la U.C.R de Pueblo bajo las direcciones de
Arturo Frondizi y Ricardo Balbn, respectivamente. La U.C.R.I haba comenzado a
adoptar una actitud de oposicin frente al gobierno, acusndolo de seguir una poltica
antipopular. En las elecciones de convencionales de 1957 los dos sectores del
radicalismo demostraron una paridad de fuerzas mientras los votos en blanco, que
reunan al electorado peronista, constituan la mayora. Para forzar al electorado en
las futuras elecciones presidenciales, la UCRI decidi retirarse de la Convencin. Por
esa y otras causas el cuerpo no pudo cumplir su cometido y se limit a establecer la
vigencia de la Constitucin de 1853, con el agregado de una declaracin que instituy
los derechos sociales, entre ellos el de huelga.
Para las elecciones presidenciales que se avecinaban, el candidato presidencial de
la U.C.R.I, Arturo Frondizi, gestion y obtuvo el apoyo de los votos peronistas,
obteniendo la mayora en las elecciones del 23 de febrero de 1958. Algunos sectores
militares miraron con recelo esa reaparicin de los vencidos de 1955 y no falt quien
pensara que poda producirse un golpe de estado que impidiera la normalizacin
constitucional, pero el presidente Aramburu se mantuvo firme en su promesa y
entreg el poder a su sucesor.
En la etapa electoral, Frondizi haba propuesto la integracin de un vasto frente,
en el que deban reunirse empresarios, obreros, sectores intelectuales, eclesisticos y
hasta militares, para impulsar al pas a dar un gran salto en su desarrollo. Insista en la
urgencia de renovar la infraestructura y desarrollar un sector de industrias bsicas,
nico camino para iniciar un crecimiento econmico integrado. Aunque su lenguaje
moderno y atractivo atrajo a muchos, el frente en definitiva se limit a un pacto
electoral entre Pern, depositario de los votos obreros, y Rogelio Frigerio, asesor de
Frondizi y cabeza de un grupo de tcnicos que aspiraban a hacer de puente entre los
grupos empresarios nacionales y los inversores extranjeros, que por entonces
manifestaban decidido inters por instalarse en la Argentina.
De los capitales extranjeros, precisamente, se esperaba el impulso fundamental.
La ley de Radicacin de Capitales les concedi condiciones harto atractivas,
reforzadas por la ley de Promocin Industrial; en materia energtica, el propio
presidente condujo la negociacin, que culmin con una serie de contratos para la
exploracin y explotacin de las reservas petroleras. Paralelamente, el gobierno
solucionaba la situacin de las empresas elctricas, adquiriendo el equipo instalado y
constituyendo la empresa S.E.G.B.A, con mayora estatal. En esos aos la entrada de

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capitales extranjeros, especialmente norteamericanos, fue muy importante,
desarrollndose rpidamente las industrias bsicas, como la petroqumica y la
siderrgica, y tambin la automotriz.
Los primeros meses de gobierno fueron de acelerada expansin, acentuada por un
aumento masivo de salarios que en parte, retribua el apoyo electoral de los sectores
obreros. La inflacin que desat oblig pronto a aplicar frmulas econmicas ms
ortodoxas: al Plan de Estabilizacin y Desarrollo de diciembre de 1958 sigui, en
junio de 1959, la incorporacin como ministro de Economa del ingeniero lvaro
Alsogaray, campen de la poltica econmica ortodoxamente liberal y declarado
enemigo del grupo encabezado por Frigerio. Alsogaray aplic en los dos aos
siguientes un programa estabilizador ortodoxo: restriccin crediticia reduccin del
dficit fiscal, congelamiento de salarios, fuerte devaluacin y supresin de los
subsidios que, a travs de tipos de cambio preferenciales, reciban muchas empresas
nacionales. El costo social de esta poltica fue muy alto, especialmente por la secuela
de cierres y la creciente desocupacin. Pasado el peor momento de la crisis, y cuando
comenzaba una nueva fase expansiva, Alsogaray fue reemplazado y se retom,
parcialmente, la poltica originaria.
Las condiciones mismas de la economa hicieron que estas crisis se repitieran
peridicamente; en esos aos se vieron agravadas por la casi crnica crisis poltica de
un gobierno que, carente de fuerza propia, se vio permanentemente atenazado por el
sindicalismo peronista y por los sectores militares. El gobierno cumpli parte de sus
compromisos con el sindicalismo peronista: se sancion la ley de Asociaciones
Profesionales, que daba una gran capacidad de maniobra a los dirigentes, y en 1961
se normaliz la C.G.T. A pesar de que el gobierno lleg a contar con un grupo de
dirigentes adictos, la oposicin sindical fue creciendo en intensidad, sobre todo luego
de la aplicacin del Plan de Estabilizacin de 1959. En enero de 1959 fue necesario
ocupar militarmente el Frigorfico Nacional, para desalojar a los obreros que resistan
la intervencin. En mayo, Pern denunci el pacto firmado con Frigerio en vsperas
de las elecciones, lo que motiv el alejamiento del asesor presidencial, y desde
entonces creci la resistencia sindical, agravada por reiterados actos de sabotaje.
Tampoco eran fciles las relaciones con las fuerzas armadas, que desconfiaban de
la versatilidad del presidente. Ya en 1958 se produjeron los primeros planteos
(frmula con la que se empezaron a conocer las perentorias exigencias de las Fuerzas
Armadas), que se fueron agravando a medida que el estado deliberativo ganaba las
filas militares. Ante cada coyuntura, los distintos jefes expresaban opiniones
diferentes y no faltaron, en 1959, episodios en los que grupos antagnicos estuvieron
a punto de dirimir sus diferencias a caonazos en plena ciudad. Frente a las reiteradas
presiones, el presidente opt por tratar de salvar su cargo y no vacil en sacrificar,
una y otra vez, a cada uno de sus cuestionados colaboradores civiles o militares. En

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marzo de 1960 dispuso la aplicacin del llamado Plan Conintes, por el que las
Fuerzas Armadas asuman la tarea de enfrentar la creciente oposicin generada en los
sectores obreros.
La poltica exterior de Frondizi cre un nuevo campo para las fricciones. El
lanzamiento del programa de la Alianza para el Progreso por el presidente Kennedy
mirado con desconfianza por buena parte de los sectores tradicionales de ambas
Amricas encontr en Frondizi un entusiasta partidario. Simultneamente se haba
producido la crisis cubana, y el movimiento revolucionario del Caribe suscitaba en
Buenos Aires una amplia ola de simpata, en virtud de la cual en 1961 fue elegido
senador por la Capital el socialista Alfredo L. Palacios. Frondizi se propuso mediar
entre Estados Unidos y Cuba, y comenz a desarrollar, en materia de poltica exterior,
una lnea cada vez ms independiente. Sus entrevistas con el presidente brasileo
Quadros otro heterodoxo y luego con el ministro cubano de Industrias, Ernesto
Guevara, suscitaron una creciente oposicin entre los mandos militares, quienes lo
obligaron finalmente a romper relaciones con Cuba, a pesar de que poco tiempo antes
Frondizi haba declarado enfticamente que no lo hara.
Sin embargo, el problema ms complejo era el electoral, y en l se jugaba su
suerte un gobierno cada vez ms hurfano de apoyo. A travs de los partidos
neoperonistas, los vencidos de 1955 se aprestaban a volver a la escena poltica, y el
partido oficial procur convertirse en la alternativa a lo que muchos juzgaban su
inevitable triunfo. El desplazamiento de Alsogaray del ministerio de Economa
permiti retomar una poltica ms flexible, en la que abundaron las ddivas de
inequvoco sabor preelectoral, al tiempo que se procuraba polarizar en torno de la
U.C.R.I a todo el electorado antiperonista. El camino a la eleccin de marzo de 1962
constituy una suerte de gigantesco equvoco, pus los peronistas, que dudaban de las
ventajas de un triunfo especularon con la posibilidad de ser proscriptos y ofrecieron
un elenco de candidatos francamente irritativos, especialmente en la provincia de
Buenos Aires. Alentado por algunos xitos previos, el gobierno prefiri arriesgarse a
vencerlos en las elecciones y fracas: mientras los radicales del pueblo triunfaban en
Crdoba y el partido oficial slo se anotaba un xito significativo en la Capital
Federal, los partidos peronistas ganaban ocho provincias, entre ellas la de Buenos
Aires. Esto sell la suerte del gobierno: anticipndose a lo que juzgaba una segura
exigencia militar, el presidente decidi intervenir las provincias en que haban
triunfado los peronistas, aunque no logr con ello evitar su deposicin, apenas
demorada unos das por la visita que por entonces realizaba el prncipe de
Edimburgo. El 29 de marzo de 1962 los jefes militares detenan al presidente
Frondizi y lo confinaban en la isla Martn Garca; conclua as, con un rotundo
fracaso, el primer intento de encontrar una solucin a la crisis poltica iniciada en
1955.

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Mientras los jefes militares deliberaban sobre el rumbo a seguir, Jos Mara
Guido, presidente provisional del Senado y primero en la lnea sucesoria institucional
(el vicepresidente electo haba renunciado en 1958) se presentaba sorpresivamente
ante la Corte Suprema de Justicia y prestaba juramento como presidente. Poco
despus, los comandantes militares aceptaban esta situacin, cuando el flamante
mandatario se comprometi a anular las elecciones, intervenir todas las provincias y
declarar el Congreso en receso. Se conservaba as un remedo de legalidad, y en ello
radic la fuerza de un presidente permanentemente sometido a las imposiciones de
los distintos grupos militares. La crisis poltica haba agravado la crisis econmica
cclica, y se decidi aplicar rpida y enrgicamente la conocida frmula
estabilizadora: el ministro Federico Pinedo efectu una violenta devaluacin del peso,
que sumi la actividad econmica en el marasmo; aunque al cabo de dos semanas fue
relevado, su sucesor, el ingeniero Alsogaray, continu aplicando las mismas
frmulas, aunque con ms prudencia.
El ao 1962 fue difcil en lo econmico y tambin en lo poltico. Dentro de las
Fuerzas Armadas la deliberacin lleg a su grado ms alto y condujo a repetidos
enfrentamientos abiertos. Se discuta, sobre todo, la pertinencia de intentar una nueva
salida electoral, visto que de uno u otro modo la decisin quedaba en definitiva en
manos de los votos peronistas. A esto se agregaba la creciente desconfianza que
algunos sectores tenan hacia los dirigentes polticos en general, e iba cobrando
cuerpo la idea de un gobierno puramente militar. Esta opinin no era por entonces
unnime y, frente a esa tendencia, caracterizada por un estricto liberalismo en materia
econmica y una firme posicin antiperonista, se fue constituyendo otra, proclive a
una salida electoral que resguardara la legalidad, pero preocupada, sobre todo, por la
creciente politizacin de las Fuerzas Armadas. La vuelta a la legalidad era para esos
jefes militares el nico camino para que las Armas retornaran a la senda profesional.
En septiembre de 1962 la situacin hizo crisis en el ejrcito, y los dos bandos,
conocidos como colorados y azules (colores que identificaban a los contendientes en
los juegos de guerra acadmicos) llegaron a un choque armado que tuvo por
escenario las calles de la capital. Triunf el grupo azul, legalista, cuyo jefe, el general
Ongana, fue designado comandante en jefe del Ejrcito. Todava hubo un nuevo
episodio de este enfrentamiento cuando la Marina, simpatizante con el grupo
colorado, pero voluntariamente marginada de los incidentes anteriores, se rebelo en
abril de 1963. El enfrentamiento fue entonces mucho ms violento y la victoria de los
azules, concluyente.
La salida electoral, sin embargo, no dejaba de ofrecer dificultades.
Originariamente el gobierno estimul la formacin de un gran Frente Nacional, que
incluyera a todas las fuerzas polticas, pero en definitiva ste se limit a un acuerdo
entre el peronismo y algunos partidos menores. La frmula presidencial que present,

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aceptable inclusive para muchos antiperonistas, fue finalmente vetada y el Frente no
concurri a elecciones. En cambio se present el general Aramburu, postulado por un
partido nuevo formado apresuradamente, la Unin del Pueblo Argentino, que ofreca
al electorado antiperonista la seguridad del respaldo militar. El 7 de julio de 1963 los
votos en blanco fueron otra vez muy importantes pero, gracias al aporte de una parte
de los votos peronistas, la Unin Cvica Radical del Pueblo ocup el primer puesto,
con apenas algo ms del 25% de los sufragios. En el Colegio Electoral hubo acuerdo
para consagrar presidente a su candidato, Arturo Illia.
Carente de una slida mayora electoral y con pocos apoyos entre los restantes
factores de poder, el gobierno encabezado por el Dr. Illia apenas pudo ofrecer un
elenco honorable y una conduccin mesurada, suficiente seguramente para un
perodo normal, pero incapaz de elaborar una alternativa imaginativa y slida para la
casi crnica crisis poltica. Durante su campaa, el partido haba hablado de
nacionalismo econmico, de intervencin estatal y de proteccin a los consumidores,
y estos principios orientaron su poltica econmica. Buenas cosechas y una mejora en
la balanza de pagos permitieron un aumento relativo de los salarios y un estmulo a la
demanda, con lo que se solucion la desocupacin y se puso fin a la aguda crisis
cclica. La sancin de la ley de Abastecimientos procur, con poca eficacia, defender
a los consumidores, mientras que retiraba parte del apoyo crediticio a las grandes
empresas, derivndolo a las pequeas, de capital nacional. Los contratos petroleros
firmados por Frondizi fueron anulados y, finalmente, renegociados, al tiempo que se
modificaba el acuerdo con S.E.G.B.A., asegurando la mayora estatal en la
conduccin. Esta poltica nacionalista no pas de all, pero cre reticencias entre los
inversores extranjeros, que cesaron de hacer nuevos aportes.
En lo econmico, el estancamiento fue progresivo, mientras que en lo poltico se
adverta, con creciente claridad, que el gobierno careca de una salida posible. A
principio de 1963 se normaliz la C.G.T y los sindicalistas peronistas asumieron su
conduccin; el gobierno procur hostilizarlos sobre todo mediante la reglamentacin
de la ley de Asociaciones Profesionales y el estmulo a los grupos sindicales
minoritarios. Los sindicatos se enfrentaron pronto con el gobierno y en 1964 lanzaron
un Plan de Lucha que concluy con la ocupacin pacfica por los obreros de 1100
establecimientos fabriles. Por entonces se estaba desarrollando, dentro del
movimiento peronista, una tendencia a establecer relaciones ms flexibles y distantes
con el ex presidente, por entonces residente en Madrid. El neoperonismo o peronismo
sin Pern, como queran sus crticos, creci en algunas provincias tradicionales y,
sobre todo, en el sector sindical, cuyos dirigentes descubrieron que los intereses de
las poderosas instituciones que manejaban a menudo no coincidan con los del jefe en
el exilio. Creci por entonces el predicamento de un dirigente singular, el metalrgico
Augusto Vandor, artfice de una poltica que combinaba, en dosis cambiantes, el

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enfrentamiento y la negociacin. En las elecciones de Mendoza, de principios de
1965, el neoperonismo decidi sostener un candidato poco grato a Pern quien jug
toda su autoridad en apoyo de otro menos conocido pero probadamente leal. La
divisin peronista favoreci en definitiva el triunfo de sus adversarios, pero el lder
exiliado logr vencer a los disidentes y asegurar su hegemona dentro del
movimiento.
Las elecciones de 1965 llevaron al Congreso Nacional muchos diputados
neoperonistas, que hicieron alardes de convivencia con sus colegas. Sin embargo, a
nadie escapaba que las elecciones de gobernadores en 1967 reactualizaran el
problema que haba provocado la cada de Frondizi en 1962. Por entonces, las
relaciones entre el Ejrcito y gobierno eran cada vez ms fras y, mientras se vea con
preocupacin la futura e inevitable crisis, cobraba cuerpo entre los jefes militares la
idea de constituir un gobierno que, excluyendo a los partidos polticos, integrara a las
Fuerzas Armadas con los factores reales de poder, sobre todo empresarios y
sindicatos. Durante los meses iniciales de 1966, mientras los dirigentes sindicales
acentuaban su presin, una campaa periodstica min el prestigio del gobierno,
acusndolo de lento e ineficiente. El 28 de junio de ese ao los tres comandantes en
jefe depusieron al presidente Illia. La situacin no era nueva aunque s lo era la
dignidad con que el presidente afrontaba su destino sin torcer su conducta y pona
fin al segundo intento para solucionar la crisis poltica iniciada en 1955.
La presencia de varios sindicalistas en la ceremonia en que jur el nuevo
presidente, general Juan Carlos Ongana, pareci confirmar la existencia de un
acuerdo entre el poder militar y el poder sindical. Sin embargo, el flamante presidente
dio pronto pruebas de no estar dispuesto a compartir sus responsabilidades con nadie
y los propios mandos militares debieron dar un paso atrs. Por entonces Ongana no
slo tena el apoyo pleno de las Fuerzas Armadas, sino que gozaba de un vasto
consenso nacional, y haba una suerte de confianza general en su capacidad para
realizar los cambios que a todos parecan urgentes. De ese modo, el nuevo presidente
pudo anunciar, sin despertar mayores resistencias, que su gobierno careca de plazos.
Desde el principio caracteriz su accionar un definido paternalismo, fuertemente
autoritario, un estilo sobrio y escasamente verborrgico y un carcter marcadamente
tecnocrtico. Acompa su gestin un grupo de funcionarios de inmaculados
antecedentes, vasta experiencia empresarial y nula experiencia poltica. Pronto se
hizo sentir el carcter autoritario del gobierno: un Estatuto de la Revolucin
condicion la vigencia de la Constitucin, se suspendieron las actividades polticas,
se ejerci una severa tutela sobre peridicos y libros y, en el episodio ms criticado
de su gobierno se acab mediante un acto policial con la autonoma de las
universidades. Pareci entonces que, ms que contener lo desbordes estudiantiles, se
buscaba destruir la fecunda creativa experiencia universitaria iniciada en 1955. La

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severa mano del Estado lleg hasta los puertos y ferrocarriles llevando a cabo una
racionalizacin largo tiempo demorada, y tambin hasta los sindicalistas, a quienes se
dio la opcin de participar esto es, aprobar sin disentir o sufrir las
consecuencias pertinentes.
Slo en marzo de 1967 se advirti a dnde se orientaba esta poltica ordenadora.
Hasta entonces la conduccin econmica haba sido errtica e ineficiente; ese mes
asumi el ministerio de Economa Adalbert Krieger Vasena, autor de uno de los
programas ms coherentes en concepcin y ejecucin, que haya conocido la
Repblica en crisis. Se atac decididamente la inflacin mediante la racionalizacin
del Estado, la reduccin del dficit y el congelamiento de los salarios, regulados por
el gobierno. Se suprimieron los subsidios indirectos a ciertas industrias y a regiones
marginales; se realiz una fuerte devaluacin que asegur a la moneda un largo
perodo de estabilidad pero simultneamente se aplic una retencin a las
exportaciones que impidi que sus beneficiarios fueran los sectores agropecuarios.
Con esta masa de dinero el Estado emprendi una serie de obras pblicas El
Chocn, el Nihuil, el tnel Santa Fe-Paran, los accesos a la Capital que en muchos
casos solucionaban graves problemas para el crecimiento del sector industrial. Se
procur con esta medidas alentar a las empresas eficientes, y este vocablo, el
eficientismo, sirvi para definir toda la nueva poltica eficientes eran aquellas
empresas que producan segn normas y costos internacionales, capaces de competir
en el mercado mundial, y sobre todo las filiales de las grandes corporaciones
extranjeras, que por esos aos consolidaron su posicin en el pas.
Es posible que, con ms tiempo, esta poltica hubiera dado sus frutos; pero en lo
inmediato suscit resistencias tales que determinaron su fracaso. No eran solamente
los disconformes los sectores asalariados, que vean sensiblemente reducida su
capacidad adquisitiva; eran tambin las empresas de capital nacional, afectadas por la
disminucin de las ventas y la restriccin del crdito; los grupos agropecuarios,
gravados con fuertes impuestos; provincias enteras, como Tucumn o Chaco, cuyas
economas locales sufran los efectos de la poltica adoptada; y otros sectores menos
precisos, pero igualmente amplios, como los inquilinos, afectados por la liberacin de
los alquileres. Era un movimiento general de protesta que, con dificultad y poca
claridad, trataba de manifestar el descontento popular.
A lo largo de 1969 la paz militar fue deteriorndose. Comenz a conocerse por
entonces la accin de los grupos armados clandestinos que, a partir de algunas
acciones de notoriedad, ingresaron en la vida poltica argentina para no abandonarla
por mucho tiempo. Ms espectaculares fueron algunos estallidos antigubernamentales
en ciudades del interior, en los que si bien participaron aquellos grupos armados,
hubo una evidente movilizacin popular, expresiva de las tensiones acumuladas en la
sociedad argentina. La ms espectacular fue la ocurrida en Crdoba, a fines de mayo

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de 1969, cuando por un par de das la ciudad estuvo en manos de los insurrectos.
Aquel movimiento, el llamado cordobazo, hiri de muerte al gobierno de
Ongana. Muchos de quienes lo haban apoyado, desilusionados por la falta de
perspectivas de su poltica, ordenancista, poco flexible y carente de creatividad,
descubrieron que ni siquiera era totalmente eficaz para salvaguardar el orden pblico.
Hubo rectificaciones parciales, como el relevo del ministro de Economa pero en lo
sustancial el presidente se neg a rever el rumbo y aun a aceptar las sugestiones de
los mandos militares. En junio de 1970, en momentos en que el asesinato, poco claro
a por entonces, del ex presidente Aramburu agregaba un nuevo elemento de
dramaticidad, los tres comandantes militares, recientemente designados por el
presidente Ongana, disponan su relevo y su reemplazo por el general Levingston,
por entonces en Estados Unidos, prcticamente desconocido para la opinin pblica.
Esta falta de autoridad y poder propios sign el gobierno del nuevo presidente y
sus relaciones con la Junta de Comandantes. La violencia, recientemente establecida,
continu y aun se profundiz, anotndose nuevas y espectaculares acciones. Pareci,
pues, necesario encontrar para el gobierno iniciado en 1966 una salida poltica que,
ampliando las bases consensuales del poder, permitiera levantar un slido dique a la
violencia. El presidente Levingston procur buscar la salida al margen de los
dirigentes polticos tradicionales, dirigindose a lo que llamaba la generacin
intermedia. Tambin trat de innovar en materia econmica, y el nuevo ministro,
Aldo Ferrer, se propuso argentinizar la economa, apoyando al empresariado
nacional. Si en este aspecto no hubo logros espectaculares, en cambio se desat una
espectacular e incontrolable inflacin que agreg otro elemento irritante al conflictivo
panorama. Mientras tanto, los partidos tradicionales procuraron, por su cuenta, hallar
la frmula de la salida poltica. En noviembre de 1970 el radicalismo, el justicialismo
(nombre con que el peronismo procuraba hacer olvidar viejos agravios) y muchos
otros partidos suscriban un documento La Hora del Pueblo, que constituy la base
de la futura salida poltica. Los proyectos del presidente y de los partidos eran, en el
fondo, incompatibles, y finalmente la Junta de Comandantes, que consider ms
viable este ltimo, decidi a su vez relevar a Levingston y reemplazarlo por el
comandante en jefe del Ejrcito, general Alejandro Lanusse. Por primera vez, ambos
cargos eran desempeados por una misma persona.
Por entonces era evidente que el tercer ensayo de superar la crisis poltica iniciada
en 1955 haba fracasado, y el muevo gobierno se preocup casi exclusivamente de
buscar una salida poltica. El ministro del Interior, Arturo Mor Roig, veterano
dirigente radical, impuls un programa que fue bautizado Gran Acuerdo Nacional.
Haba una coincidencia sobre la necesidad de llegar a las elecciones, pero tambin
ciertamente, una gran discrepancia en torno del problema de Pern.
El Pern de 1972 apareca muy distinto al de aos anteriores. Abandonando casi

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totalmente (aunque no del todo) sus antiguas y rgidas consignas, se manifestaba
abierto al dilogo y dispuesto al acuerdo con sus antiguos enemigos, con quienes
procuraba lograr un amplio frente de coincidencias para reconstruir la Repblica.
Mientras tanto, cobraba cuerpo entre aqullos una suerte de aceptacin tcita del
derecho del peronismo a volver al gobierno. Es que Pern se haba convertido, por la
fuerza de las circunstancias, en la nica alternativa al poder militar, y la polarizacin
que se dio en torno suyo ese ao constituy uno de los fenmenos ms dramticos e
interesantes de nuestra historia. Estaban, naturalmente, quienes provenan del
peronismo histrico, celosos defensores de lo que empezaba a llamarse la
verticalidad, esto es, el acatamiento a la voluntad, real o supuesta, del lder. Pero
junto con ellos estaban tambin los activistas de todas las tendencias, desde la
extrema derecha hasta la extrema izquierda, que vean en el anciano lder la
herramienta eficaz de mltiples cambios. Otros en cambio, vean en la figura de
Pern la ltima posibilidad de un orden legtimo, que cerrara la crisis poltica en que
se debata el pas desde 1955. Finalmente, grupos de empresarios nacionales y
extranjeros, e inclusive de dirigentes rurales, eran captados por el lenguaje de un
poltico de masas que, en los largos aos del exilio, pareca haberse transformado en
un verdadero estadista. El carisma de Pern oper esta vasta polarizacin, que se
tradujo en el triunfo masivo, por dos veces, del frente electoral por l impulsado. El
ao 1973 pareci cerrar definitivamente un ciclo de inestabilidad y frustraciones. En
poco tiempo, sin embargo, la Repblica descubri que todava le quedaba por vivir la
ms aguda y dolorosa de sus crisis.

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Captulo XV
PRDIDA Y RECUPERACIN DE LA REPBLICA (1973-1996)[1]

El retorno de Pern a la presidencia slo se produjo despus de una serie de


complejas peripecias. El presidente Lanusse fracas en imponer su propia
candidatura, que presentaba como transaccional entre las Fuerzas Armadas y Pern,
pero logr proscribir al lder exiliado, quien entonces design como candidato vicario
a Hctor Cmpora. ste, que manifestaba una incondicional solidaridad con el lder,
suscit a la vez fuertes simpatas entre los sectores juveniles y radicalizados del
peronismo, nucleados en la llamada tendencia revolucionaria. Los jvenes dieron
el tono a la agitada campaa electoral, realizada bajo el lema de dependencia o
liberacin, que culmin con el triunfo electoral del peronismo. Las nuevas
autoridades asumieron el 25 de mayo de 1973, con la simblica presencia de los
presidentes de Chile y Cuba, Salvador Allende y Osvaldo Dortics, rodeados de una
inmensa muchedumbre que escarneci a los jefes militares. Despus de dieciocho
aos, la voluntad popular poda consagrar, con plena libertad, un gobierno
constitucional que expresaba, a la vez, el deseo impreciso pero imperioso de
transformaciones profundas.
Durante esos aos se asisti a una verdadera primavera de los pueblos, llena de
esperanzas vagas e indefinidas. Desde 1969 la movilizacin popular no slo haba
jaqueado al rgimen militar sino desafiado de distintas maneras el orden establecido.
Muchos procuraron imponerle una direccin. Los partidos polticos, dbiles y hasta
raquticos debido a la larga falta de funcionamiento pleno de las instituciones
representativas, fueron incapaces de hacerlo; en cambio lo lograron una serie de
organizaciones polticas y armadas, nacidas en la lucha contra el rgimen militar, al
que enfrentaron por medio de acciones de guerrilla urbana. De los varios ejrcitos
que operaron, realizando acciones militares espectaculares que eran miradas con
simpata por buena parte de la poblacin, los que mejor lograron arraigar en el
movimiento popular fueron los Montoneros. Se trataba de un grupo de origen
nacionalista y catlico al que pronto se sumaron sectores provenientes de la
izquierda, que sobresali por su capacidad para asumir el discurso y las consignas de
Pern, combinarlas con otras provenientes del nacionalismo tradicional, del
catolicismo progresista y de la Izquierda revolucionaria, y a la vez movilizar y
organizar a distintos sectores: estudiantes, trabajadores o moradores de barrios
marginales. A travs de distintas organizaciones, Montoneros combin la accin
militar con la especficamente poltica; en ella sobresali la Juventud Peronista,
detrs de la cual se congregaron los amplios sectores para quienes Pern era la
encarnacin de un proyecto revolucionario, en el que la liberacin nacional deba

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llevar a la patria socialista.
Fueron estos sectores juveniles los que rodearon al presidente Cmpora y
ocuparon importantes posiciones de poder hasta que, dentro mismo del peronismo, se
gener un vigoroso movimiento en su contra. El 20 de junio de 1973, el da en que
Pern volva definitivamente al pas, y cuando una inmensa multitud se haba
congregado en Ezeiza para recibirlo, ambos sectores protagonizaron una verdadera
batalla campal, que dej muchos muertos. Poco despus, Cmpora era forzado a
renunciar, y luego de un breve interludio, unas nuevas elecciones generales
consagraron, de manera abrumadora, la frmula presidencial que reuna al general
Pern y a su esposa Mara Estela Martnez.
El conflicto interno del peronismo se despleg con toda su fuerza. Frente a
quienes proclamaban la bandera de la patria socialista, otro sector levantaba la de la
patria peronista, combinando la aspiracin al retorno de la bonanza de dcadas
anteriores con posiciones, tradicionales en el peronismo, decididamente adversas a
las ideas de izquierda. Ambos sectores compitieron por el poder y por el control de
las movilizaciones callejeras, y ambos recurrieron a la violencia, al terrorismo y al
asesinato. Fue claro que Pern, quien en su anterior lucha con los militares haba
respaldado a los jvenes, repudiaba ahora su forma de accin, sus consignas y
propsitos, se inclinaba por los sectores ms tradicionales del partido y se ocupaba de
desalojar a los sectores juveniles peronistas de posiciones de poder. El enfrentamiento
culmin el 1 de mayo de 1974, cuando en el tradicional acto peronista de la Plaza de
Mayo, el veterano lder los denost y aqullos respondieron abandonando la Plaza y,
simblicamente, el movimiento.
Los partidos de oposicin, empeados en apoyar al gobierno constitucional, no
interfirieron ni en este conflicto ni en el otro, ms sordo, de Pern con los sindicatos.
La poltica econmica que ejecut su ministro de Economa, el empresario Jos
Gelbard, fue decididamente moderada, y lejos de las consignas socialistas de algunos
de sus seguidores, apunt a fortalecer el desarrollo capitalista. Se propuso expandir el
mercado interno, ampliar las exportaciones industriales y estimular al sector de
empresas nacionales, pero sin hostilizar a las extranjeras. La eliminacin de la
inflacin, que era una cuestin clave para cualquier proyecto de desarrollo, deba
lograrse mediante un amplio Pacto Social, en el que empresarios y trabajadores
renunciaran a su tradicional puja por el reparto del ingreso y aceptaran el papel
arbitral del Estado. Pero luego de los primeros xitos, la reaparicin de la inflacin
impuls a los trabajadores a acentuar sus reclamos, obligando a Pern a poner en
juego toda su autoridad para salvar la concertacin. El 12 de junio de 1974, en su
ltima aparicin en pblico, reclam de unos y otros el cumplimiento de los
acuerdos. Poco despus, el 1 de julio, el anciano lder falleca.
Su viuda, Mara Estela, que asumi la presidencia, no tena ni la misma capacidad

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ni similar autoridad, y los conflictos se hicieron ms agudos. Jos Lpez Rega, que
haba sido secretario privado de Pern y luego ministro de Bienestar Social, y a quien
se sindicaba como el poder oculto del gobierno, organiz grupos clandestinos
dedicados a asesinar dirigentes opositores, muchos de los cuales eran activistas
sindicales e intelectuales disidentes, no enrolados en las organizaciones guerrilleras.
Montoneros respondi de la misma manera, de modo que la violencia creci de
manera irrefrenable, ante la inaccin de un gobierno que renunciaba al monopolio de
la fuerza. Por otra parte, y frente a una inflacin agudizada, el gobierno se lanz a un
drstico plan de ajuste econmico, que incluy una fortsima devaluacin y aumento
de tarifas pblicas, conocido como rodrigazo, en alusin al ministro de Economa
Celestino Rodrigo, aclito de Lpez Rega. Los sindicalistas respondieron enfrentando
con energa al gobierno y lograron un aumento similar, con lo que los efectos
esperados del rodrigazo se perdieron, pero la economa entr en una situacin de
elevada inflacin y descontrol.
Una organizacin armada no peronista, el Ejrcito Revolucionario del Pueblo,
logr por entonces asentarse en un sector de la provincia de Tucumn, donde anunci
la constitucin de una zona liberada, y el Ejrcito inici una operacin formal para
desalojarlo. Poco despus, los jefes militares imponan el alejamiento de Lpez Rega.
Era evidente que el gobierno civil haba perdido el dominio de la situacin. Un
intento de encontrar una salida dentro del orden constitucional la renuncia de la
presidente y su reemplazo por el senador Luder, presidente del Senado fracas.
Poco despus, la crisis econmica y poltica combinadas creaban las condiciones para
que las Fuerzas Armadas desplazaran a la presidenta y se hicieran cargo del poder, sin
oposicin y hasta con el aliviado consentimiento de la mayora de la poblacin.
El 24 de marzo de 1976 asumi el mando la Junta Militar, formada por los
comandantes de las tres Armas, que design presidente al general Jorge Rafael
Videla, comandante del Ejrcito. Videla se mantuvo en el cargo hasta marzo de 1981,
cuando fue reemplazado por el general Roberto Marcelo Viola, que en 1978 lo haba
sucedido al frente del Ejrcito. Sin embargo, la Junta sigui conservando la mxima
potestad, y las tres armas se dividieron cuidadosamente el ejercicio del poder.
Con el llamado Proceso de Reorganizacin Nacional, las Fuerzas Armadas se
propusieron primariamente restablecer el orden, lo que significaba recuperar el
monopolio del ejercicio de la fuerza, desarmar a los grupos clandestinos que
ejecutaban acciones terroristas amparados desde el Estado y vencer militarmente a las
dos grandes organizaciones guerrilleras: el E.R.P. y Montoneros. La primera
desapareci rpidamente, mientras que Montoneros logr salvar una parte de su
organizacin que, muy debilitada, sigui operando desde el exilio. Pero adems, en la
concepcin de los jefes militares, la restauracin del orden significaba eliminar
drsticamente los conflictos que haban sacudido a la sociedad en las dos dcadas

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anteriores, y con ellos a sus protagonistas. Se trataba en suma de realizar una
represin integral, una tarea de verdadera ciruga social.
En 1984, la Comisin Nacional para la Desaparicin de Personas (CONADEP),
que presidi el escritor Ernesto Sbato, realiz una reconstruccin de lo ocurrido,
cuya real dimensin apenas se intua. Sus conclusiones fueron luego confirmadas por
la justicia, que en 1985 conden a los mximos responsables. Concebido como un
plan orgnico, fue aplicado de manera descentralizada, reservndose cada fuerza sus
zonas de responsabilidad. Grupos de militares no identificados se ocupaban de
secuestrar, generalmente por la noche, a activistas de distinto tipo, que luego de ser
sometidos a torturas permanecan largo tiempo detenidos, en centros clandestinos
La Perla, El Olimpo, La Cacha, que alcanzaron una terrible fama, hasta que una
autoridad superior decida si deban ser ejecutados o si eran recuperables.
Proliferaron los desaparecidos, pues los familiares Ignoraban su suerte y ninguna
autoridad asuma la responsabilidad de la accin, y tambin las tumbas clandestinas.
La CONADEP logr documentar nueve mil casos, aunque probablemente segn
las denuncias de los familiares la cifra deba triplicarse.
Segn la versin oficial, se trataba de erradicar la subversin aptrida. Muchas
de las vctimas estuvieron involucradas en actividades armadas; muchsimas otras
eran dirigentes sindicales o estudiantiles, sacerdotes, activistas de organizaciones
civiles o intelectuales disidentes. Pero el verdadero objetivo eran los vivos, los que
emigraron, o debieron silenciar su voz, o an aceptar lo que estaba ocurriendo, por
falta de voces alternativas a las que, desde el Estado, justificaban lo sucedido. Ante el
horror, la mayora se inclino por refugiarse en la ignorancia.
Con la pasividad de la sociedad el rgimen militar pudo consagrarse a su segunda
tarea: la reestructuracin de la economa, de modo de eliminar la raz que segn
crean all tenan los conflictos sociales y polticos. Jos Alfredo Martnez de Hoz,
un economista vinculado a los ms altos crculos econmicos internacionales y
locales, fue el ministro de Economa que, durante los cinco aos de la presidencia de
Videla, condujo la transformacin, sorteando oposiciones mltiples, provenientes
incluso de los propios sectores militares. En su diagnstico, el fuerte peso que el
Estado tena en la vida econmica por su capacidad de intervencin o por el
control de las importantes empresas pblicas generaba en torno suyo una lucha
permanente de los intereses corporativos los distintos grupos empresarios y el
sindicalismo que afectaban la eficiencia de la economa, y finalmente la propia
estabilidad social y poltica. La presencia del Estado deba reducirse, y su accin
directiva tena que ser reemplazada por el juego de las fuerzas del mercado, capaces
de disciplinar y hacer eficientes a los distintos sectores. Tambin debera reducirse la
industria nacional, orientada al mercado interno y tradicionalmente protegida por el
Estado, y con ella los poderosos sindicatos industriales, que eran precisamente uno de

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los factores de la discordia. Un vasto plan de obras pblicas, ms espectaculares que
productivas, habra de compensar la desocupacin generada.
En este proyecto, que inverta las orientaciones de la economa vigentes desde
1930 a 1945, se elimin la proteccin industrial y se abri el mercado a los productos
extranjeros, que lo inundaron. El Estado renunci a regular la actividad financiera
y con ello a estimular algunas actividades con crditos preferenciales y proliferaron
las entidades financieras privadas, lanzadas especulativamente a la captacin de los
ahorros del pblico. En momentos en que el aumento del precio internacional del
petrleo creaba una masa de capitales a la busca de ganancias rpidas, la apertura
financiera permiti que se volcaran al pas, alimentaran a la especulacin y crearan la
base de una deuda externa que desde entonces se convirti en el ms fue
condicionante de la economa local. Para realizar parte las tareas de sus empresas, el
Estado recurri a empresas privadas, y algunas de ellas se beneficiaron con
excelentes contratos. Mientras muchas de las actividades bsicas languidecan y
numerosas empresas quebraban, la actividad financiera especulativa y los contratos
con el Estado permitieron la formacin de poderosos grupos econmicos, que
operaban simultneamente en diversas actividades, aprovechaban de los recursos
pblicos y adquiran empresas con dificultades.
Un punto dbil de este proyecto fueron las profundas divisiones existentes en el
seno de las Fuerzas Armadas, debidas a la competencia interna y a las apetencias
personales de sus jefes. La cuidadosa divisin de reas de influencia entre las tres
fuerzas llev a una suerte de feudalizacin del poder. El comandante de la Marina,
almirante Massera que ambicionaba la presidencia, se opuso a Videla y sobre todo a
Martnez de Hoz. Varios generales manifestaron tambin sus pretensiones y objetaron
el reemplazo de Videla por Viola. Cuando ste asumi el mando, prescindi de
Martnez de Hoz e inici la tmida bsqueda de una salida poltica. La falta de
confianza en la estabilidad y en posibilidad de mantener las condiciones econmicas
desencaden la crisis, que se manifest en una inflacin desatada y una conmocin
reveladora de las endebles bases de la estabilidad lograda por Martnez de Hoz. A
fines de 1981 Viola fue remplazado a su vez por el general Leopoldo Fortunato
Galtieri.
Por entonces, cesaba en todo el mundo el flujo fcil de capitales especulativos y
comenzaron los problemas para los deudores. La Argentina, como muchos pases,
tuvo dificultades para pagar los intereses de los prstamos recibidos, con lo que la
deuda comenz a multiplicarse y los acreedores a presionar para imponer a la poltica
econmica las orientaciones que les permitieran cobrar sus crditos. La crisis se
agudiz, y en la sociedad comenzaron a orse voces de protesta, largamente
silenciadas. Los empresarios reclamaron por los intereses sectoriales golpeados, los
sindicalistas se atrevieron cada vez ms, y el 30 de marzo de 1982 organizaron una

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huelga general, con concentracin obrera en la Plaza de Mayo, que el gobierno
reprimi con dureza. La Iglesia, que, como muchos, no haba hecho or su voz ante la
represin, se manifest partidaria de encontrar una salida hacia la democracia, en
momentos en que los partidos polticos se agrupaban en la Multipartidaria, tras un
reclamo de la misma ndole. Pero lo ms notable fueron las agrupaciones defensoras
de los Derechos Humanos, y particularmente las Madres de Plaza de Mayo, un grupo
formado en el momento ms terrible de la represin, que ellas mismas deban
soportar y que reclamaba por sus hijos desaparecidos y por uno de los derechos ms
esenciales e incontrovertibles. La fuerza de este reclamo de tipo tico fue enorme, y
ayud a despertar a la sociedad dormida.
El propio rgimen militar contribuy a agravar su crisis. El general Galtieri, que
se haba propuesto encontrar una salida poltica satisfactoria para el Proceso, se lanz
a una aventura militar que, de haber resultado exitosa, hubiera revitalizado el
prestigio de las Fuerzas Armadas. En 1978 el gobierno militar haba estado a punto
de entrar en guerra con el de Chile a raz de una disputa por algunos puntos
fronterizos sobre el canal de Beagle, que implicaban el control de ese paso. La guerra
fue evitada por la intervencin del Papa, por medio de un hbil diplomtico, el
cardenal Samor. Despus de un tiempo de estudio, la mediacin papal dio en lo
esencial la razn a Chile, y los militares particularmente la Marina buscaron una
compensacin en otra rea tradicionalmente conflictiva: las Islas Malvinas, ocupadas
por Gran Bretaa desde 1833. Desde la dcada de 1960 la Argentina vena realizando
una paciente tarea diplomtica, a travs de las Naciones Unidas que, sin embargo, no
haba llegado a resultados. Los jefes militares concibieron el plan de ocupar
militarmente las islas por sorpresa y forzar a los britnicos a una negociacin, para lo
cual Galtieri confiaba en el apoyo de los Estados Unidos, donde haba establecido
excelentes relaciones.
El 2 de abril de 1982 tropas argentinas desembarcaron en las islas y las ocuparon.
La accin excitaba una veta chauvinista y belicista de la sociedad, largamente
cultivada por las corrientes nacionalistas de diverso signo. Suscit un apoyo
generalizado en la poblacin argentina y en casi todos sus representantes polticos, y
los militares se anotaron una importante victoria. Cosecharon tambin apoyo entre los
pases latinoamericanos, pero la mayora de los pases europeos se aline tras de Gran
Bretaa que, lejos de aceptar la negociacin, se dispuso a combatir para recuperar las
islas. Los Estados Unidos hicieron un gran esfuerzo para mediar entre el gobierno
argentino y el britnico, y convencer a aqul de que evacuara las islas, pero los
militares, apresados en su propia retrica, estaban imposibilitados de retroceder sin
perder todo lo que haban ganado en el orden interno, y an ms. Finalmente, los
Estados Unidos abandonaron su posicin neutral y se alinearon detrs de su aliado
tradicional y contra la Argentina, revelando que los militares haban iniciado su

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accin ignorantes de lo ms elemental de las reglas del juego internacional.
Tambin ignoraban las especficamente militares. Trasladaron a las islas una
enorme cantidad de soldados, mal entrenados, escasamente pertrechados, sin
posibilidades de abastecerlos y con jefes que carecan de ideas acerca de cmo
defender lo conquistado. A principios de mayo comenz el ataque britnico. La Flota
debi abandonar las operaciones, luego de que un submarino ingls hundiera al
crucero General Belgrano. Pese a algunas eficaces acciones de la Aviacin, pronto la
situacin en las islas se hizo insostenible, y su gobernador, el general Menndez,
dispuso su rendicin.
La derrota desencaden una crisis en las Fuerzas Armadas. Galtieri renunci, los
principales responsables fueron removidos, pero luego ni la Armada ni la Fuerza
Area respaldaron la designacin del nuevo presidente, general Reynaldo Bignone.
Por otra parte, la sociedad, que hasta ltimo momento se haba ilusionado con la
posibilidad de un triunfo militar alentada por informaciones oficiales que falseaban
sistemticamente la realidad se sinti tremendamente decepcionada y acompa a
quienes exigan un retiro de los militares y an la revisin de toda su actuacin desde
1976. Por ambos caminos, se impona la salida electoral, que se concret a fines del
ao siguiente, en octubre de 1983.
Durante ese ao y medio, la sociedad argentina no slo revivi y se expres con
amplitud sino que se ilusion con las posibilidades de la recuperacin democrtica.
En muchos mbitos sociales, estudiantiles, gremiales o culturales hubo un renovado
activismo, as como una coincidencia general en el reclamo por la vigencia de los
derechos humanos y el retorno a la democracia. A diferencia de experiencias
anteriores, la politizacin se ti de una dimensin tica, y el pluralismo
escasamente apreciado en experiencias anteriores, donde el adversario era
sistemticamente tachado de enemigo se afirm como valor poltico fundamental.
Todo ello se canaliz en una actividad poltica renovada. La afiliacin a los
partidos fue muy grande, y stos remozaron su fisonoma. El Partido Justicialista
design sus autoridades y candidatos luego de un proceso electoral interno
razonablemente ordenado, y junto a muchos dirigentes tradicionales, sindicales y
polticos, que conservaron lugares muy importantes, aparecieron nuevas figuras, ms
consustanciadas con la nueva experiencia democrtica. Las izquierdas se congregaron
en torno de los partidos tradicionales, pero sobre todo alrededor del Partido
Intransigente, mientras que en la derecha, el ingeniero Alsogaray daba forma a una
nueva agrupacin, ms exitosa que las anteriores, la Unin del Centro Democrtico.
La gran renovacin se produjo en la Unin Cvica Radical, en torno de Ral
Alfonsn, luego de la muerte de Ricardo Balbn, ocurrida en 1981. A diferencia de la
mayora de los polticos, Alfonsn se haba mantenido lejos de los militares, y no
haba apoyado la aventura de Malvinas. Reuni en torno suyo un grupo de activos

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dirigentes juveniles, provenientes de la militancia universitaria, y tambin un grupo
de intelectuales que le dio a sus propuestas un tono moderno y renovador que faltaba
en otras fuerzas polticas. Pero sobre todo, Alfonsn encarn las ilusiones de la
democracia, y la esperanza de doblegar con ella los escollos que desde haca varias
dcadas impedan que el pas lograra simultneamente una forma de convivencia
civilizada, una estabilidad poltica y la posibilidad de un crecimiento econmico.
Alfonsn afirm que todo eso se poda conseguir con la democracia, y con esa
propuesta gan las elecciones de octubre de 1983, infligiendo al peronismo la primera
derrota electoral de su historia.
La ilusin por la restauracin democrtica ocult entonces la magnitud de los
problemas que el nuevo gobierno heredaba as como las limitaciones de su poder,
pues no slo subsistan en pie los grandes sectores corporativos que tradicionalmente
haban limitado la accin del poder poltico, sino que el partido gobernante no haba
logrado la mayora en el Senado, desde donde se bloquearon muchas de sus
iniciativas. El nuevo gobierno se preocup especialmente por la poltica cultural,
convencido de la importancia de combatir las ideas autoritarias que haban arraigado
en la sociedad. As, se dio un fuerte impulso a la alfabetizacin, se renovaron los
cuadros de la Universidad y del sistema cientfico, y se estimul la actividad cultural.
La sancin de la ley de divorcio, que suscit la fuerte oposicin de la Iglesia,
contribuy a modernizar las normas de la vida social. En poltica internacional se
aprovech el prestigio del nuevo gobierno democrtico para mejorar la imagen
exterior del pas y para solucionar legtimamente algunos problemas pendientes,
particularmente la cuestin de los lmites con Chile: un plebiscito dio amplia mayora
a la aprobacin de la propuesta papal, que aseguraba la paz entre los dos Estados.
La relacin con los militares result muy difcil debido al reclamo generalizado
de la sociedad de investigar los crmenes cometidos durante la represin y sancionar a
los responsables, y a la negativa de stos a rever su actuacin durante lo que ellos
llamaban la guerra antisubversiva, y sus crticos calificaban de genocidio. El
presidente Alfonsn, que haba participado activamente en las campaas en favor de
los derechos humanos y haba incorporado el tema a su campaa electoral, propuso
distinguir entre quienes, desde el mximo nivel, haban ordenado y planeado la
represin los miembros de las Juntas Militares, a los que se enjuici, quienes
haban cumplido rdenes y quienes se haban excedido en ello, cometiendo delitos
aberrantes. Igualmente propuso dar a las Fuerzas Armadas la oportunidad de que ellas
mismas sancionaran a los responsables, para lo cual impuls una reforma del Cdigo
de Justicia Militar. Este ltimo procedimiento no dio resultado, debido a la total
negativa de los militares a admitir que hubiera algo punible en lo que entendan como
una guerra. La sociedad, por su parte, sensibilizada por la investigacin de la
Conadep y la revelacin cotidiana de los horrores de la represin, reclam con

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firmeza el castigo de todos los responsables.
Durante 1985 se tramit el juicio a los miembros de las tres primeras Juntas
militares, que culmin con sanciones ejemplares. Los tribunales siguieron su accin y
citaron a numerosos oficiales implicados en casos especficos, lo cual produjo la
reaccin solidaria de toda la corporacin militar en defensa de sus compaeros,
particularmente oficiales de baja graduacin, que segn estimaban no eran
responsables sino ejecutores de rdenes superiores. Un primer intento de encontrar
una salida poltica a la cuestin la llamada ley de Punto Final fracas, pues no
detuvo las citaciones a numerosos oficiales de menor graduacin. En los das de
Semana Santa de 1987 un grupo de oficiales se acuartel en Campo de Mayo y exigi
lo que denominaban una solucin poltica. El conjunto de la civilidad, as como todos
los partidos polticos, respondi solidarizndose con el orden constitucional, sali a la
calle, llen las plazas y exigi que depusieran su actitud. La demostracin fue
impresionante, pero las fuerzas militares que deban reprimir a los rebeldes, que
empezaron a ser conocidos como carapintadas, sin apoyarlos explcitamente, se
negaron a hacerlo. El resultado de este enfrentamiento fue en cierta medida neutro.
Luego de que el propio presidente fuera a Campo de Mayo, los rebeldes se rindieron,
pero poco despus, a su propuesta, el Congreso sancion la ley de Obediencia
Debida, que permita exculpar a la mayora de los oficiales que haban participado en
la represin. Aunque este resultado no era sustancialmente distinto de lo que el
presidente Alfonsn haba propuesto a lo largo de su campaa los principales
responsables ya haban sido condenados el conjunto de la civilidad lo vivi como
una derrota y como el fin de una de las ilusiones de la democracia, incapaz de
doblegar a un poder militar que segua inclume.
El gobierno tambin se propuso democratizar la vida sindical y abrir las puertas a
distintas corrientes de opinin, lo que supona debilitar el poder de la dirigencia
tradicional, casi unnimemente peronista, que haba sido restaurada al frente de los
sindicatos al fin del gobierno militar. La ley propuesta estableca el derecho de las
minoras a participar en la conduccin sindical, as como mecanismos de control de
las elecciones; fue resistida exitosamente por los dirigentes sindicales, y luego de que
la Cmara de Diputados la aprob, el Senado la rechaz, por apenas un voto de
diferencia. Desde entonces el gobierno debi lidiar con una oposicin sindical
encrespada. Sal Ubaldini, secretario general de la C.G.T, encabez trece paros
generales contra el gobierno y su poltica econmica, y aunque al principio no
preocuparon demasiado, cuando se sumaron otros factores de intranquilidad la
oposicin de la C.G.T result inquietante. En marzo de 1987, en vsperas del
levantamiento de Semana Santa, el gobierno acord con quince de los mayores
sindicatos al margen de Ubaldini una serie de concesiones importantes para los
dirigentes, e incluy a uno de ellos en el Ministerio de Trabajo. La medida result

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oportuna, a la luz del subsiguiente conflicto militar, pero signific tambin el fin de
otra ilusin: el gobierno democrtico renunciaba a doblegar el poder de la
corporacin sindical.
Los problemas econmicos heredados por el gobierno eran enormes: inflacin
desatada, dficit fiscal, alto endeudamiento externo, estancamiento de las actividades
productivas, y una fuerte concentracin, por la que algunos grupos empresarios
posean un amplio control de la vida econmica. Sin embargo, en un primer momento
el enfrentamiento con estos problemas fue postergado en aras de afirmar la
institucionalidad democrtica. Inicialmente se impuls una poltica de redistribucin
de ingresos y ampliacin del mercado interno similar a la que haban practicado
anteriormente tanto los gobiernos peronistas como el radical. Pero en la nueva
situacin de recesin pronto se desat la inflacin, agravada por el fracaso en la
concertacin con los sindicatos.
A mediados de 1985, con el pas al borde de la hiperinflacin, el ministro de
Economa Juan Sourrouille lanz un plan econmico, el Austral, de excelente factura
tcnica, con el que logr estabilizar la economa sin causar recesin ni afectar
sustancialmente ni a trabajadores ni a empresarios. Hubo buena voluntad de los
acreedores externos y un vasto esfuerzo colectivo para detener la inflacin. El plan
result popular; y el gobierno obtuvo en 1985 un buen xito electoral. Pero no inclua
mecanismos para avanzar de la estabilizacin hacia la transformacin de la economa
requerida tanto por el cambio de las condiciones externas la crisis iniciada en la
dcada de 1970 haba impulsado en todo el mundo un vasto proceso de
reestructuracin como por la angustiante situacin financiera y econmica. Cuando
la disciplina de la sociedad se afloj, reaparecieron las causas persistentes de la
inflacin, y con ellas la puja entre las grandes corporaciones, empresaria y sindical,
por la defensa de su parte en el ingreso. Hacia 1987 el gobierno se propuso
emprender el camino de las soluciones ms profundas para el problema del dficit
fiscal, apoyndose en el grupo de los empresarios ms poderosos. Como en los casos
anteriores, llegaba a su fin otra de las ilusiones de la democracia.
Frente al poder de las corporaciones tradicionales que no poda doblegar, el
presidente Alfonsn trat de fortalecer su ms slido respaldo: la civilidad. Procur
que la sociedad discutiera las grandes cuestiones por resolver, desde el tema del
autoritarismo al de la modernizacin poltica y la reforma del Estado, aliment
permanentemente el debate y desarroll sus dotes pedaggicas y persuasivas. La
suma de los fracasos parciales sealados, unida a la escasa ductilidad de su partido
para acompaarlo, hizo que perdiera la iniciativa. Los beneficiarios fueron en parte
los grupos de izquierda, en parte la derecha liberal, con las populares, aunque algo
vacas, recetas del liberalismo econmico, pero sobre todo el peronismo, donde un
conjunto de dirigentes logr imponer al tradicional movimiento un nuevo rumbo. El

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peronismo renovador, que encabezaba Antonio Cafiero, desplaz de la direccin a los
antiguos sindicalistas y polticos e impuso al partido una lnea moderna, fuertemente
comprometida con las instituciones democrticas y con las mismas banderas que
Alfonsn no haba podido defender exitosamente. En septiembre de 1987 el
peronismo obtuvo una importante victoria electoral.
En los dos ltimos aos de gobierno el radicalismo no pudo recuperarse. A lo
largo de 1987 los carapintadas protagonizaron dos nuevos episodios, que revelaron
no slo las profundas fracturas en el Ejrcito, sino tambin las dificultades del
gobierno civil para controlar la institucin. Dentro del justicialismo, el grupo
encabezado por Cafiero, que tena importantes afinidades con el gobierno radical,
result desplazado por una heterognea alianza encabezada por el gobernador de La
Rioja Carlos Menem, quien utiliz en la campaa electoral que lo consagr candidato
presidencial, los recursos ms tradicionales del peronismo. Para enfrentarlo, la U.C.R
postul al gobernador de Crdoba Eduardo Angeloz, con figura de buen
administrador, pero sin la fuerza carismtica que haba tenido Alfonsn en 1983.
En los dos ltimos meses de 1988, cuando la inflacin volva a ser fuerte, el
gobierno lanz un nuevo plan econmico que deba frenarla hasta la poca de las
elecciones. Pero el plan Primavera, que se inici con escassimos apoyos, se
derrumb cuando los acreedores externos retiraron su confianza al gobierno: a
principios de 1989 sobrevino una crisis, y el pas comenz a conocer su primera
experiencia de hiperinflacin, acompaada por asaltos y saqueos, que produjeron una
fuerte conmocin en la sociedad. En ese contexto, en mayo de 1989 el candidato
justicialista Carlos Menem se impuso con facilidad. Faltaban ms de seis meses para
la fecha prevista para el traspaso del mando, pero el gobierno, carente de respaldo
poltico, jaqueado por los vencedores e incapaz de dar respuesta a la hiperinflacin,
opt por adelantar la fecha de entrega. De este modo un poco accidentado, se logr
concretar la renovacin presidencial, la primera desde 1928 que se realizaba segn las
normas constitucionales.
El nuevo gobierno, de manera sorpresiva, desech totalmente lo que haban sido
sus propuestas electorales, encuadradas en la tradicin peronista, y adopt sin
reticencias el programa econmico y poltico de la derecha liberal, incorporando al
gobierno a sus dirigentes y a destacados miembros de los altos crculos econmicos.
As lo revelaba la conspicua presencia del ingeniero Alsogaray y de su hija Mara
Julia.
Los designios del gobierno aparecieron claros de entrada: se trataba de invertir
todas las polticas tradicionales en la Argentina en el ltimo medio siglo. Dominar el
dragn esto es controlar la inflacin desbocada e imponer una cierta disciplina a
los operadores econmicos fue difcil, y en la tarea fracasaron los dos primeros
ministros de Economa, provenientes ambos del grupo Bunge y Born. El tercero,

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Erman Gonzlez, tuvo ms fortuna, pero a fines de 1990 lo sorprendi una segunda
hiperinflacin, menos famosa que la primera. En los primeros meses de 1991 dej su
cargo a Domingo Cavallo, quien lo ocup por ms de cinco aos. La revolucin
menemista haba encontrado su ejecutor.
La accin de Cavallo se asocia fundamentalmente con la estabilizacin de la
economa y el control de la inflacin, que logr con una drstica ley de
convertibilidad: para asegurar la equivalencia entre un peso y un dlar, el Estado se
comprometi a prescindir de cualquier emisin monetaria no respaldada. Su
aplicacin coincidi con un acuerdo con el FMI y los grandes acreedores externos
a los que asegur un mnimo cumplimiento de los pagos de la deuda externa, y con
un perodo de fluidez financiera mundial, que le permiti al pas beneficiarse con una
corriente de capital. Estabilidad y un cierto respiro en la crisis crearon para el Plan de
Convertibilidad un amplio consenso, y transformaron al ministro, de personalidad
desbordante, en el verdadero conductor del gobierno.
Buena parte de sus esfuerzos estuvieron dedicados a mantenerse firme en el
cargo, pues fue jaqueado desde muchos lados, y particularmente desde el entorno ms
directo del presidente; con frecuencia ste deba salir a respaldarlo, aunque cada vez
con menos entusiasmo. Pese a que era evidente su disgusto por la preeminencia del
ministro, el presidente no poda prescindir de l, no slo porque los acreedores
externos lo consideraban clave para el mantenimiento de la confianza, sino porque el
consenso del gobierno en la sociedad se cimentaba cada vez ms en lo que era su
mayor y casi nico logro visible: la estabilidad, permanentemente revalorada por el
recuerdo de la primera hiperinflacin.
Ese logro implic fuertes costos para la sociedad. Para los trabajadores, la cada
del salario y sobre todo de la ocupacin. La reduccin del dficit fiscal implic el
abandono de la inversin pblica e inclusive el descuido de servicios esenciales,
como la salud, la educacin y la seguridad. El Estado dirigista y benefactor, en cuya
construccin el general Pern haba tenido un papel fundamental, fue
sistemticamente desmantelado, se eliminaron los instrumentos de regulacin
econmica y se modific drsticamente la legislacin laboral y social. Las empresas
del Estado fueron privatizadas, y se aceptaron en pago ttulos de la deuda externa, lo
que permiti mejorar las relaciones con los acreedores y normalizar la situacin del
pas en la esfera internacional alejado de lo que haban sido tradicionalmente los
apoyos del justicialismo los sindicatos y los sectores trabajadores el gobierno se
vincul estrechamente con los principales factores de poder: los grandes grupos
econmicos, beneficiarios de la poltica de privatizaciones, los militares, cuya buena
voluntad obtuvo indultando a los condenados por la represin ilegal, la Iglesia y los
Estados Unidos, cuyas orientaciones internacionales se siguieron celosamente.
Si Menem se respald en los logros de su ministro, ste pudo operar con libertad

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gracias al sustento poltico de un presidente hbil para reunir fuerzas y desarmar las
de sus opositores. Sus mtodos resultaron chocantes para quienes se haban
ilusionado con la restauracin democrtica y republicana. En torno de un poder
ejercido de forma personal y casi monrquica por un presidente que desdeaba la
administracin cotidiana y prefera practicar deportes, se constituy un grupo de
influyentes sobre quienes recayeron fuertes sospechas de corrupcin. La
consolidacin del nuevo poder supuso tambin un avance sobre las instituciones de la
Repblica: creci la influencia del Ejecutivo, el papel del parlamento fue minimizado
pues las decisiones ms trascendentes se tomaron mediante decretos, y el de la
Justicia fue menoscabado por la permanente injerencia en ella del poder poltico. Las
imgenes del autoritarismo y de la corrupcin crecieron en forma paralela, y se
alimentaron recprocamente.
Sin embargo, la misma sociedad reaccion con mucha moderacin, frente a la
sustancial transformacin de las reglas del juego y ante el avance del poder
presidencial. El compromiso poltico de la ciudadana, que haba renacido con la
crisis del rgimen militar, decay en forma notable. El peronismo acept este
abandono total de sus ideas tradicionales y se someti con disciplina a la voluntad del
nuevo jefe. El aparato sindical, cuyo poder result fuertemente recortado por la
recesin econmica, la privatizacin de las empresas estatales y la modificacin de la
legislacin laboral, slo opuso resistencias espordicas, que parecan apuntar a
alcanzar alguna negociacin. La oposicin poltica seal con dureza los casos de
corrupcin y los avances de la autoridad presidencial, lo mismo que la prensa en
general, pero no acert a proponer un rumbo sustancialmente distinto del que llevaba
el gobierno.
A fines de 1993, todava en plena calma econmica, el presidente Menem dio un
golpe notable: acord con el ex presidente Ral Alfonsn, jefe de la Unin Cvica
Radical, la realizacin de una reforma constitucional. sta deba incluir una serie de
modificaciones que fortalecieran las instituciones republicanas, a cambio de las
cuales se admita la reeleccin presidencial, vedada por la Constitucin vigente. Al
ao siguiente se hizo la reforma constitucional y en 1995 Menem fue reelecto,
obteniendo prcticamente la mitad de los votos. La campaa presidencial explot
sistemticamente la opcin entre Menem o el caos, mientras que la oposicin, luego
de admitir el carcter benigno e inmodificable de la estabilidad, slo pudo hacerse
fuerte en los temas de la corrupcin.
Sin embargo, desde 1995 se observan pequeos cambios en el equilibrio social y
poltico. Desde principios de ese ao haba concluido la bonanza econmica: una
fuerte fluctuacin en las finanzas internacionales provoc el retiro de los capitales
golondrinas, sumiendo a la economa en un pozo depresivo. Las tasas de
desocupacin se elevaron de manera asombrosa y comenzaron a aflorar los signos de

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tensin social. Por otra parte, en esa eleccin emergi un nuevo agrupamiento
poltico, que rompi el tradicional bipartidismo. El radicalismo obtuvo un magro
resultad mientras Jos Octavio Bordn, un peronista disidente, reuni los votos
disconformes del peronismo, los de la izquierda y los de unos cuantos radicales. Esta
tercera fuerza, el Frepaso (Frente para un pas solidario), fue muy fuerte en la Capital,
pero tuvo dificultades para estructurarse a escala nacional. No obstante, su
surgimiento, y una recuperacin del radicalismo, coincidieron con intensas luchas
internas del Partido Justicialista, protagonizadas por quienes desde 1995 comenzaron
a especular con la eleccin de 1999. En una de esas batallas fue derribado Cavallo,
sin que su cada produjera la conmocin que l mismo haba vaticinado.
Las transformaciones posteriores a 1989 empezaron a dibujar una Argentina
sustancialmente distinta, aunque todava no puede percibirse con claridad su figura
final. La industria, nervio vital de la economa desde 1930, se encuentra en
retraccin, y con ella el mundo del trabajo industrial del sindicalismo, sin que su
lugar sea ocupado por nuevas actividades dinmicas. El poder sobre la economa de
una docena de grandes grupos empresarios es enorme y difcilmente retroceda. Un
sector reducido pero importante de sociedad prospera en estas nuevas condiciones
pero una masa enorme de la poblacin cae en la marginalidad, de modo que la
tradicional fisonoma de la sociedad argentina, con amplios sectores medios y una
movilidad que disolva los cortes tajantes, deja paso a otra donde lo caracterstico es
la polarizacin y la segmentacin. El Estado, que haba tenido un papel fundamental
en la conformacin de aquella sociedad ms democrtica e igualitaria, renuncia a
parte de sus funciones, y lo privado avanza sobre lo pblico e impone sus reglas y su
lgica. La nueva Argentina, en suma, se parece cada vez ms a la Latinoamrica
tradicional.

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JOS LUIS ROMERO, nacido el 24 de marzo de 1909 en Buenos Aires, Argentina;
y fallecido el 28 de febrero de 1977 en Tokio, Japn.
Doctorado en la Universidad Nacional de La Plata, con una tesis sobre Los
Gracos y la formacin de la idea imperial. Se dedic luego a la historia medieval y
desarroll una larga investigacin sobre los orgenes de la mentalidad burguesa, que
culmin en sus dos obras mayores: La revolucin burguesa en el mundo feudal y
Crisis y orden en el mundo feudo-burgus.
Paralelamente, y en su calidad de historiador y de ciudadano milit en el
Partido Socialista, se dedic a la historia argentina y escribi en 1946 una de sus
obras clsicas: Las ideas polticas en Argentina. Ense en las universidades de La
Plata y de la Repblica (Montevideo). Desde 1958 lo hizo en la Universidad de
Buenos Aires, donde fue Rector interventor en 1955 y Decano de la Facultad de
Filosofa y Letras en 1962. All fund la ctedra de Historia Social General, que tuvo
una influencia decisiva en la renovacin historiogrfica de la dcada de 1960. Influy
notablemente en numerosos historiadores como Jaime Garnica.
En 1975 fue convocado para integrar el Consejo Directivo de la Universidad de
las Naciones Unidas, con sede en Tokio, donde falleci en 1977. En 1976, poco antes
de morir, complet el libro Latinoamrica. Las ciudades y las ideas, que proyecta
sobre Amrica latina su experiencia de europesta.

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Notas

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[1]Este captulo ha sido redactado por Luis Alberto Romero.<<

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