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dcision, aussi historique qu'aberrante, de mettre


mort non pas un, mais huit dtenus en lespace de dix
Etats-Unis: une vague sordide d'excutions
jours, entre le 17 et le 27 avril.
relance le dbat sur la peine de mort
PAR PHILIPPE COSTE
ARTICLE PUBLI LE SAMEDI 22 AVRIL 2017

Les huit condamns devant tre excuts dans l'Arkansas.


En haut droite, Ledell Lee, tu le 20 avril. Reuters

Ici, on tue aussi les messagers. Sans notes, la presse


Manifestation contre la peine de mort devant la Cour suprme, Washington. Reuters
naurait certes pas pu dtailler les indices dun
Ledell Lee a t excut jeudi 20 avril. Sept autres
ventuel ratage de linjection ltale administre
mises mort sont programmes dans les jours venir
Ledell Lee. En un mois de polmique nationale
dans le petit tat de l'Arkansas. La raison ? Les
et huit jours de recours frntiques des avocats
stocks de produits ltaux sont menacs de premption.
des condamns, le gouverneur dArkansas et son
L'abject de l'affaire fait scandale. Il relance le dbat sur
procureur dtat avaient eu le temps de mditer sur les
la peine de mort, en perte de vitesse aux tats-Unis.
risques de ces excutions la chane, et dtudier les
New York (tats-Unis), de notre correspondant. prcdents. Notamment le pire en date, celui de Joseph
la guerre comme la guerre. Quelques heures avant Wood. Ce condamn dArizona avait mis, en 2014,
l'excution de Ledell Lee, jeudi 20 avril, dans lannexe prs de deux heures mourir, vraisemblablement
de la prison dtat de Varner, une heure de route de de suffocation, malgr quinze injections successives.
Little Rock, les trois journalistes de la presse locale, Tmoin de cette mort, un reporter avait dnombr les
seuls autoriss, ont appris quils nauraient droit ni 254 convulsions du supplici, en les cochant une une
un crayon ni un carnet de notes pour rapporter les sur son carnet.
dtails de la premire excution capitale en Arkansas
Ledell Lee, pour sa part, est mort sans faire dhistoires.
depuis 2005. Cette restriction bizarre, finalement
Cet homme noir de 51 ans, venu la religion
annule sans plus dexplications juste avant lentre du
pendant ses vingt annes dans le couloir de la mort, a
condamn mort dans lunit spciale de Cummins,
prfr recevoir une hostie de communion plutt quun
en dit long sur ltat de confusion, d'inquitude et
dernier repas, et a dclin une dernire dclaration.
de hargne des autorits de ce petit tat du Sud.
Le correspondant local de lagence AP a rapport
Elle montre sa faon l'exaspration des pouvoirs
ses collgues quil n'avait remarqu aucun signe
locaux face lattention mondiale provoque par leur
d inconfort visible chez le condamn. Linconfort
tait sans aucun doute ailleurs, la rsidence
du gouverneur Asa Hutchinson, un rpublicain
rput modr sur les questions sociales et sur
limmigration, soudain assailli par la presse nationale
sur lagressivit de son calendrier dexcutions .
Inconfort galement Washington, et la Cour
suprme La Cour, recours ultime des condamns
en qute de sursis, vient d'accueillir Neil Gorsuch,
le nouveau juge conservateur nomm par Donald

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Trump. Son arrive consacre le retour une majorit triviales. Le stock de Midazolam, lun des trois
de cinq magistrats de droite parmi les neuf membres mdicaments ncessaires aux injections mortelles,
de la haute juridiction. Gorsuch, qui a crit un livre arrive expiration le 1er mai. Pass cette date, et vu la
critiquant le droit leuthanasie, na jamais eu difficult de se procurer de tels produits sur le march
exprimer de position nette sur la peine de mort. Mais amricain, les excutions dj retardes depuis des
la Cour a pu laisser croire quelle avait pris le parti annes, voire des dcennies par la lenteur des recours,
de la dcence, en confirmant un sursis accord deux seraient nouveau reportes sine die.
condamns dont les excutions taient programmes
Les services pnitentiaires dArkansas croyaient
le lundi 17 avril. Don Davis, qui se croit appel
pourtant avoir rsolu leur casse-tte logistique. Elles
par Dieu pour prcher lvangile, et Bruce Ward, un
staient publiquement rjouies en mars de disposer
schizophrne qui se dit attaqu chaque nuit dans sa
enfin simultanment des trois produits mortels en
cellule par des mares dinsectes, ont tous deux obtenu
bonne et due forme. Une injection ltale, selon un
des sursis pour faire valuer leur sant mentale.
protocole tabli au Texas en 1977, au lendemain
Mais les rponses de la Cour suprme ont t plus du rtablissement de la peine de mort aux tats-
ambigus et dcevantes pour les condamns du jeudi Unis, exige lemploi conjoint dun anesthsique
20 avril. Ledell Lee et Stacey Johnson ont tous actuellement le Midazolam, cousin du Valium puis,
deux fait arguer par leurs avocats de leurs droits dans la mme perfusion, dune substance bloquant les
de nouveaux tests ADN, en vue de prouver leur poumons le bromure de vcuronium suivi dune
innocence. Seul Stacey Johnson a eu droit au sursis. dernire drogue le chlorure de potassium charge,
Ledell Lee sest vu refuser sa requte avant minuit, haute dose, d'arrter les battements du cur.
une majorit de cinq juges dont faisait partie Neil
Embargo sur les produits mortels
Gorsuch. Restent les autres : Jack Jones et Marcell
Williams devraient mourir lundi soir 24 avril partir En panne de ce dernier produit depuis la premption
de 19 heures. Kenneth Williams sera excut le 27 de son stock en janvier, lArkansas a pu en trouver
avril. Jason McGehee a eu plus de chance, en faisant une centaine de doses le 8 mars, qui narriveront
valoir in extremis devant la Cour suprme dArkansas expiration quen aot 2018. Son vcuronium est
que la commission des grces de ltat avait mis un encore bon pour un an, mais la date limite de son
avis consultatif favorable sa commutation de peine anesthsique, le fameux Midazolam, approche D'o
par le gouverneur. lurgence, et lindignation des opposants la peine de
mort.
Si les cinq juges de la Cour suprme des tats-Unis
favorables la peine de mort semblent chercher une Little Rock, un juge de premire instance a
rationalit dans chaque cas individuel, leurs quatre bloqu toute les excutions par un arrt du 15 avril,
collgues dmocrates font valoir leur aversion pour arguant que les excutions en masse sapparentaient
la peine de mort. Sans la prsence de Gorsuch, ces un chtiment inhabituel et cruel , contraire
opposants auraient au moins loccasion de faire valoir la Constitution, avant daller ruiner sa carrire en
leur point de vue, dattirer lattention sur labsurdit participant une manifestation contre la peine capitale
abjecte qui justifie la mort la chane dans le couloir devant lassemble dtat dArkansas. Washington,
de la mort de l'Arkansas. Stephen Breyer, juge la Cour suprme, a cru saisir
loccasion pour rappeler larbitraire des mises mort.
Le gouverneur Asa Hutchinson a pu
Pourquoi ces huit-l ? Pourquoi maintenant ? La
regretter officiellement que ces quelques sursis
raison apparente na rien voir ni avec la cruaut
compromettent lespoir de justice nourri par les
de leurs crimes, ni avec la prsence ou labsence
familles des victimes . Mais ce calendrier serr
de circonstances attnuantes, crit-il. Elle tient avant
d'excutions sexplique avant tout par des exigences
tout la date de premption dune drogue ltale. Un

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facteur qui mes yeux revient choisir au hasard ceux tats-Unis. Une ironie, pourtant : lusage si dcri
qui peuvent vivre et ceux qui doivent mourir. Plutt aujourd'hui du Midazolam est la ranon de leurs efforts
que de recourir la morale pour sauver leurs clients, pour priver les bourreaux de leurs instruments de mort
les avocats commis doffice de Little Rock ont prfr anciens.
des mises en garde prosaques : le surcrot de travail Ds 1982, le Texas a opt pour le sodium de
et limpact psychologique imposs aux gardiens de Thiopental, un barbiturique alors couramment utilis
prison chargs des excutions pourrait induire des par les hpitaux amricains, bientt adopt dans
erreurs. 32 tats. Trente ans plus tard, en 2010, ce
mdicament a disparu des lots pharmaceutiques
hospitaliers, remplac par des produits plus complexes
et innovants, et sa production, minuscule et peu
rentable, a t transfre ltranger. Ce qui pose
un risque pour lapprovisionnement des prisons
amricaines.
Quant aux laboratoires, mus en multinationales, ils
Manifestation contre la peine de mort devant la Cour suprme, Washington. Reuters
doivent aussi s'accommoder de la mondialisation de
Progressivement utilise par tous les tats amricains leur clientle, et de lopinion. Le premier coup vient
pratiquant la peine de mort pour conjurer limage dAngleterre, en 2010, quand des militants anti-peine
barbare des chambres gaz et des chaises lectriques, de mort apprennent par Internet que Archimedes
la perfusion mortelle, dallure clinique et aseptise, Pharma UK, une firme anglaise, a fabriqu le
nest pas exempte de calamits. Outre la difficult barbiturique utilis pour une excution dans lArizona
des bourreaux trouver une veine utilisable, au prix et dj stock par la Californie en vue du mme
parfois dheures de souffrance et dangoisse pour les usage. Sous les cris de rage des membres du Parlement
condamns, lemploi du Midazolam est lorigine de britannique, le ministre du commerce britannique se
lessentiel des bavures connues. Cet anesthsique rsout bannir ces exportations vers les tats-Unis.
effet rapide nest pas conu pour un personnel sans
Au mme moment, le labo amricain Hospira, qui
formation mdicale.
ne fabrique plus ce mdicament quen Italie, subit
Dans cinq cas connus, le produit na pas fonctionn, les foudres du gouvernement local. La pnurie
ou cess dagir au bout de quelques minutes. Le menace. Des envoys secrets des services carcraux
condamn, conscient, meurt de lente asphyxie de Gorgie, en grand manque de cocktails mortels,
cause du bromure de vcuronium et ressent leffet en sont rduits faire leurs emplettes Londres,
douloureux du chlorure de potassium cens arrter son chez des distributeurs de seconde zone. LArkansas,
cur. Outre John Woods, en Arizona, qui a mis 1 heure approvisionn par les mmes rseaux douteux, partage
et 57 minutes mourir en 2014, Michael Wilsons, ses stocks avec le Tennessee, le Mississippi et
la mme anne dans lOklahoma, a cri pendant de lOklahoma. Le Dakota du Sud et le Nebraska
longues minutes que tout son corps brlait en se organisent des voyages en Inde, chez Kayem
tordant de douleur sur la table. En dcembre 2016, Pharmaceuticals qui accepte de les fournir, avant
Robert Smith, en Alabama, sest convuls pendant que les autorits amricaines elles-mmes, linflexible
plus de trente minutes avant de mourir. Drug Enforcement Agency, ne lancent leur offensive
Pour la centaine dorganisations anti-peine de mort sur ces importations illgales, allant jusqu saisir
amricaines, ces horreurs sont autant darguments directement les stocks du Kentucky et de Gorgie.
permettant de dmystifier l'excution mdicalise
et d'acclrer le dclin de la peine de mort aux

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En 2011, pour toute rponse une discrte sollicitation dtracteurs de la peine capitale, visant empcher les
du secrtaire au commerce amricain en vue tats dobtenir des produits capables d'excuter des
dimportations possibles, le gouvernement allemand condamns avec peu de douleur ou sans aucune
dcrte linterdiction absolue dutilisation des produits souffrance .
de ses labos privs dans les prisons amricaines. Au Les partisans de la peine de mort enragent toujours,
Danemark, Lundbeck, la seule firme fabriquant le de lArkansas au Texas et lOklahoma, et leurs
Pentobarbital, un autre produit utilis dans les couloirs opposants, artisans de la pnurie de poison, se
de la mort, interdit sous peine de poursuites civiles la flicitent de leur stratgie. Lembargo europen
vente de ses mdicaments pour cet usage. Puis vient na fait que ralentir le rythme des excutions,
le coup de grce : en dcembre 2011, la Commission reconnaissait Richard Dieter, directeur du Centre
europenne inclut, dans sa rglementation contre les dinformation sur la peine de mort, dans une interview
produits servant la peine capitale et la torture, au magazine The Atlantic publie en 2014. Mais il
les substances utilises pour les injections ltales, fait apparatre les tats concerns comme dsesprs,
mentionnant prcisment les barbituriques effet privs de contrle, ce qui nuit un peu plus limage
court. Lembargo est total. de la peine capitale.
Le silence de Donald Trump Les excutions la chane en Arkansas signaleraient-
Aux tats-Unis, apprenant que les prisons envisagent elles, paradoxalement, le recul de la peine de mort aux
maintenant dacheter dautres produits anesthsiants tats-Unis ? Si le gouverneur Asa Hutchinson sest
modernes comme le Propofol, utilis dans toutes bien gard de prsenter sa dcision comme celle dun
les coloscopies du pays et fabriqu en Allemagne, zlote de la piqre mortelle, nombre dtats, du Sud
lAmerican Medical Association, le puissant lobby des ou du Far West, rigent leur attachement la peine
mdecins, s'inquite quune soudaine restriction des capitale en proclamation identitaire et en provocation
importations en provenance dEurope ne ruine leurs contre llite urbaine des ctes est et ouest. L'Utah
affaires. Leurs cris dorfraie Washington privent les veut rtablir loption des pelotons d'excution. Dans
tats dune des rares alternatives possibles. une dizaine dtats, en rponse aux activistes, des lois
Si le bromure de vcuronium et le chlorure de imposent le secret du nom des laboratoires fournissant
potassium sont aisment disponibles aux tats-Unis, les prisons.
tant fabriqus sur commande dans des pharmacies
spcialises, les anesthsiques sont une denre rare,
introuvable en produit gnrique. On ne stonne pas
que la Cour suprme, sollicite en juin 2015 par
lOklahoma pour confirmer la lgalit du recours au
Midazolam, la seule molcule disponible, se soit livre
une vraie foire dempoigne, conclue par la victoire
et un chef-duvre de mauvaise foi des cinq juges
Donald Trump. Reuters
rpublicains. L'un d'eux, Samuel Alito, a pu assurer
que rien ne prouvait que les condamns souffraient Donald Trump, en 1989, payait de sa poche une pleine
pendant ces excutions ; et que les plaignants page de pub dans le New York Times pour exiger
(deux dtenus dun couloir de la mort) avaient t la mort de cinq gamins noirs accuss tort du viol
incapables de proposer un produit plus adapt . dune joggeuse. Il demandait encore, dbut janvier,
l'excution des pdophiles. Il ne sest toujours pas
Ces propos de brute paisse, inimaginable pour exprim sur le sujet depuis son entre la Maison
un magistrat de ce niveau, rsumaient la rponse Blanche, gardant le silence depuis le dbut du scandale
des conservateurs la gurilla engage par les

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de l'Arkansas. Le soutien de lopinion la peine de dArkansas dont Don Davis, un codtenu qui lavait
mort est son plus bas niveau depuis quarante ans, nourri en cachette quand les gardiens samusaient
avec seulement 49 % dapprobation. laffamer, et protg dans la jungle de la prison.
Le sujet illustre toujours le clivage politique Accus, comme deux autres prtendus complices,
amricain : 73 % des rpublicains, contre seulement davoir tu trois enfants de 8 ans au cours dun
38 % des dmocrates, soutiennent la peine capitale. rituel satanique parce quil s'habillait en noir
Les votes des jurs valent mieux que toutes les et affectionnait le heavy metal dans un patelin
enqutes dopinion : les tribunaux amricains nont ultrachrtien de ltat, Echols na d son salut
condamn que trente personnes mort en 2016, contre qu un documentaire dmontant l'enqute dlirante
315 en 1996. Vingt personnes seulement ont t de la police locale, et au soutien de personnalits
excutes lanne dernire, alors quon en tuait quatre- dHollywood comme Johnny Depp, qui ont pay
vingt-dix-huit durant la seule anne 1999. Leffet de 200 000 dollars lanalyse dADN qui la innocent.
la baisse drastique de la criminalit depuis les annes Mme aprs ces rsultats, ils mont gard encore
2000, de la lassitude du public aprs trois dcennies deux ans dans le death row ; sans doute dans
dincarcration de masse, et la conscience des 158 lespoir de me tuer tout de mme pour masquer
innocents librs depuis 1976 des couloirs de la mort lerreur judiciaire, qui leur aurait cot des millions
amricains ont pes lourdement. dindemnits , dit-il. Il na pu sortir quen signant
Damien Echols navait remis les pieds en Arkansas une clause lui interdisant de contester le jugement et
quune fois depuis 2011, date de sa libration du donc de demander rparation. En 1994, quelques
couloir de la mort de Varner, o il a pass dix-huit mois aprs ma condamnation, mon avocat tait si nul
ans pour un crime quil na pas commis. Mais il a quil avait oubli de faire appel. Jai failli y passer
mis un point dhonneur tre prsent, le vendredi 14 lpoque, raconte-t-il. Et je sais quil sen est fallu de
avril, une manifestation organise sur les marches peu que je sois aujourdhui lun de ceux quils veulent
du capitole de Little Rock en soutien aux huit tuer cette semaine.

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