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Procesos hidrometalrgicos

industriales

Lixiviacin en pilas (heap leaching)

La lixiviacin es un proceso de hidrometalurgia mediante el cual se extraen


minerales a partir de las menas que renen determinadas caractersticas. Para
realizar la lixiviacin se deben reunir dos condiciones generales:

que los minerales sean lo suficientemente valiosos para intentar


reducir las prdidas en el residuo, pero no lo bastante ricos como para
pagar un proceso de tratamiento ms desarrollados y costosos.

disponer del capital suficiente de manera de implementar este


proceso para lograr un aprovechamiento ptimo del
mineral, y un mayor control geomtrico y qumico
que los vertederos.

La lixiviacin consiste en regar el material mineralizado


extrado de la mina, cuyas caractersticas de ley y
granulometra son conocidas, con soluciones de lixiviacin
ajustadas a ellas, y que consideran tanto las velocidades de
Minerales oxidados de Cobre,
reaccin como los tiempos de dilucin, para obtener el procesados va lixiviacin
mineral a partir de una solucin.

El tratamiento de lixiviacin en pilas requiere del desarrollo de un procedimiento


secuencialmente ordenado que consiste en las siguientes etapas:

Proceso de chancado

En el esquema general del proceso, tanto el mineral procedente de la explotacin a


cielo abierto o subterrnea, como el de viejos vertederos integrados en programas
de aprovechamiento, debe ser ligeramente preparado en una planta de trituracin o
chancado y luego de aglomeracin si es necesario, para conseguir una
granulometra controlada, que permita asegurar un buen coeficiente de
permeabilidad de la solucin.

El principal propsito del chancado es efectuar las reducciones de tamao


necesarias, hasta obtener un producto de una granulometra adecuada que permita
el desarrollo del siguiente proceso (la lixiviacin en pilas o depsitos) en forma
eficiente.

Etapas y de equipos de chancado o trituracin

Como todos los procesos de conminucin, la trituracin requiere de un elevado


consumo energtico, por lo que tiene gran impacto econmico en el desarrollo de
cualquier proyecto de hidrometalurgia.
Plantas de chancado secundario y terciario. Faena Radomiro Tomic

La energa necesaria para la trituracin se calcula experimentalmente, midiendo la


fuerza necesaria (kilopondios-m/cm) para romper probetas de la roca mediante una
mquina de impacto.

A partir de esta fuerza se calcula el ndice de Trabajo (Work Index Wi), que entrega
los kilovatios/t necesarios para realizar la trituracin o chancado, desde un tamao
medio de alimentacin (granulometra del material de inicio) al tamao medio del
producto (granulometra del producto).

La molienda hmeda tiene un gasto energtico mayor que la trituracin seca, y por
tanto un mayor costo. De esta forma, el tamao final de las partculas estar
limitado por la operatividad en seco. Por lo tanto, con un material hmedo y una
cantidad apreciable de finos, el tamao final de trituracin o chancado debe ser
mayor que con materiales rocosos y secos.

Considerando el menor costo de trituracin seca, se puede llegar a productos de


tamaos lmites inferiores a 6 mm, (entre 3 y 4 mm,) que es el equivalente a la
trituracin o chancado cuaternaria.

Tamao de trituracin o chancado y eleccin de equipos

El proceso de chancado se realiza dos grandes etapas, las cuales requieren de


equipos especficos para lograr la granulometra adecuada:

Trituracin o chancado primario o grueso.

Trituracin o chancado fino: que comprende las etapas de chancado


secundario, terciario y cuaternario.

La seleccin del tipo y tamao del equipo chancador para cada etapa se determina
segn los siguientes factores:

a) Volumen de material o tonelaje a triturar.

b) Tamao de alimentacin.

c) Tamao del producto de salida.

d) Dureza de la roca matriz, ya que la proporcin de mineral suele ser


pequea. ste es un ndice importante, que se expresa normalmente
por la escala de Mohs, que tiene implicancia al momento de
seleccionar el tipo de equipo a utilizar.
e) Tenacidad, segn en el ndice de tenacidad de la roca a triturar, el
que se compara con el de la caliza, a la que se le asigna el ndice 1.

f) Abrasividad, debida fundamentalmente al contenido de slice, que


es el principal causante del desgaste de los equipos.

Segn el ndice de abrasividad, medido experimentalmente a travs del porcentaje


de slice presente en la roca, stas se clasifican en:

Clasificacin Porcentaje de Slice (%)


Poco abrasiva < 0,05
Abrasiva 0,05 - 0,50
Muy abrasiva 0,5 - 1
Extremadamente abrasiva >1

g) Humedad del material en el yacimiento y en la planta, segn las


condiciones climatolgicas del lugar.

h) Contenido de finos y lamas. Los materiales lamosos o pegajosos


pueden disminuir la permeabilidad, originando dificultades en la
percolacin posterior.
Para cada una de estas etapas existen equipos apropiados, cuyas
caractersticas principales de abertura de alimentacin, capacidad a
distintos cierres, tamaos de productos, potencia, etc., suelen ser
tabuladas por los fabricantes de trituradoras en funcin de una
densidad y dureza media.

En general, se recomienda no moverse en los extremos lmites de


trituracin (mxima razn de reduccin) sino considerar los valores
medios propuestos por las tablas de los fabricantes de equipos.

Para lixiviacin en pilas el mineral se suele triturar a tamaos entre 100 y 250 mm,
para lixiviacin en depsitos o tanques, entre 50 y 1 mm, para lixiviacin dinmica,
chancado y molienda a tamaos inferiores a 1 mm.

Independientemente de otras variables, el tamao de partcula de mineral o metal a


lixiviar define la velocidad de disolucin y, por consiguiente, el porcentaje de
recuperacin en un tiempo determinado.

Segn prcticas industriales, unos tamaos tpicos de menas para lixiviacin de


distintos minerales pueden ser los siguientes:
Mineral Tamao mm (malla ASTM)
Cobre oxidado -12,00
Oro -0,25 a (-60 mallas)
Concentrado de oro (sulfuros) -0,044 a (-325 mallas)
Uranio -2 a -0,15
(-10 a -100)
Bauxita -0,15 a (-100)
Ilmenita -0,074 a (-200 mallas)
Laterita (nquel) -0,841 a -0,074
(-20 a -200 mallas)
Concentrado de nquel (sulfuros) -0,074 a (-200 mallas)
Calcinados de zinc -0,074 a (-200 mallas)

Por sobre los 2 mm (10 mallas), el tamao de las partculas impide efectuar una
lixiviacin dinmica operativa (agitacin). Si se desea una molienda ms fina debe
considerarse adems del incremento en costo de energa, la posible produccin de
lamas, sobre todo en el caso de minerales friables como son los de estao o
wolframio.

De manera general, segn el mtodo que se aplique, pueden considerarse los


siguientes tiempos de lixiviacin:

Mtodo de Tiempo
Tamao (mm)
lixiviacin aproximado
Esttic Grandes y
En sitio Variable
a variable
En vacies Hasta 1500 Aos
En pilas Hasta 150 1 a 6 meses
En tanques Hasta 12 15 a 30 das
Dinmi Con agitacin Hasta 2 2 a 24 horas
ca Con agitacin Hasta 0,010 1 a 10 horas

La siguiente tabla es una gua para la seleccin preliminar de los tipos de


trituradoras que se recomienda utilizar, dependiendo del material que sea necesario
triturar (segn Neuhoff).

Diseo de la trituracin o chancado

Antes de que el material se lleve a la trituracin o chancado, se recomienda realizar


el cribado, que consiste en el harneo o seleccin de tamao previo, segmentando en
diferentes granulometras. Este proceso tiene ventajas tales como que aumenta la
capacidad del equipo, evita las dificultades que provocan los finos en las cmaras
trituradoras (atascos), reduce el consumo de energa y permite obtener un producto
final con menos finos.

En el diseo de una trituracin y en la perspectiva de reducir los costos de


operacin, principalmente de la trituracin primaria, se deben tener en cuenta los
siguientes factores:
Localizacin

Dada la ubicacin de la mina y la planta, la localizacin de la


trituradora (chancador) es aquella en que la distancia econmica entre
esos dos puntos sea la mnima. Adems, por aspectos de de seguridad
(tronaduras) , el chancador primario se ha mantenido hasta hoy
relativamente alejada de la mina. Sin embargo, se debe tener
presente que el transporte del material ya triturado es menos costoso
(menor volumen y menor impacto en las cajas de camiones) y ms
continuo que el material que viene de la mina. Por ello, sera ms
conveniente ubicar el chancador primaria lo ms cerca posible del
yacimiento e incluso dentro de l.

Transporte del mineral a la trituracin o chancado

Generalmente se afirma que un 40% del costo minero en una


explotacin a cielo abierto corresponde a las operaciones de
perforacin, tronadura y carguo, y que el 60% restante se asigna al
transporte del material a la planta.

Est demostrado que el transporte por camiones, a pesar de su


flexibilidad, es ms costoso que el que se realiza por cintas
transportadoras. Sin embargo, se debe tener presente que este ltimo
tipo de transporte encuentra su limitante en el tamao del material.
Por lo tanto, un transporte por cintas requiere la trituracin o chancado
en el yacimiento.

Transporte de mineral en una faena a cielo abierto. Radomiro Tomic.

Considerando el transporte del material y la movilidad de ste, se distinguen cuatro


tipos de plantas:

Planta fija o estacionaria

En estas, la planta de trituracin permanece en el lugar de la


instalacin durante gran parte de la vida del yacimiento. En estos
casos y en lo posible sta debe localizarse cerca del yacimiento y en
un nivel inferior respecto de la zona de extraccin, para contar con un
transporte descendente de los camiones cargados.