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QU ES LA CIENCIA?

supervivencia, experimentar gradualmente una diversidad de


ISAAC ASIMOV sntomas desagradables, y puede llegar incluso hasta una grave
Y, al principio, todo fue curiosidad. desorganizacin mental.
La curiosidad, el imperativo deseo de conocer, no es una Por tanto, lo que realmente importa es que el ser humano sienta
caracterstica de la materia inanimada. Tampoco lo es de algunas una intensa y dominante curiosidad. Si carece de la oportunidad
formas de organismos vivos, a los que, por este motivo, apenas de satisfacerla en formas inmediatamente tiles para l, lo har
podemos considerar vivos. por otros conductos, incluso en formas censurables, para las
Un rbol no siente curiosidad alguna por su medio ambiente, al cuales reservamos admoniciones tales como: La curiosidad
menos en ninguna forma que podamos reconocer; por su parte, mat el gato, o Mtase usted en sus asuntos.
tampoco la sienten una esponja o una ostra. El viento, la lluvia y La abrumadora fuerza de la curiosidad, incluso con el dolor como
las corrientes ocenicas les llevan lo que necesitan, y toman de castigo, viene reflejada en los mitos y leyendas. Entre los griegos
ellos lo que buenamente pueden. Si el azar de los corra la fbula de Pandora y su caja. Pandora, la primera mujer,
acontecimientos es tal que llega hasta ellos el fuego, el veneno, haba recibido una caja, que tena prohibido abrir. Naturalmente,
los depredadores o los parsitos, mueren tan estoica y se apresur a abrirla, y entonces vio en ella toda clase de espritus
silenciosamente como vivieron. de la enfermedad, el hambre, el odio y otros obsequios del
Sin embargo, en el esquema de la vida, algunos organismos no Maligno, los cuales, al escapar, asolaron el mundo desde
tardaron en desarrollar ciertos movimientos independientes. Esto entonces.
signific un gran avance en el control de su medio ambiente. Con En la historia bblica de la tentacin de Eva, no cabe duda de que
ello, un organismo mvil no tena ya por qu esperar largo la serpiente tuvo la tarea ms fcil del mundo. En realidad poda
tiempo, en estlida rigidez, a que los alimentos se cruzaran en su haberse ahorrado sus palabras tentadoras: la curiosidad de Eva la
camino, sino que poda salir a buscarlos. habra conducido a probar el fruto prohibido, incluso sin
Esto supuso que haban entrado en el mundo la aventura y la tentacin alguna. Si deseramos interpretar alegricamente este
curiosidad. El individuo que vacilaba en la lucha competitiva por pasaje de la Biblia, podramos representar a Eva de pie bajo el
los alimentos, que se mostraba excesivamente conservador en su rbol, con el fruto prohibido en la mano, y la serpiente enrollada
exploracin, simplemente pereca de hambre. Tan pronto como en torno a la rama podra llevar este letrero: Curiosidad.
ocurri eso, la curiosidad sobre el medio ambiente fue el precio Aunque la curiosidad, como cualquier otro impulso humano, ha
que se hubo de pagar por la supervivencia. sido utilizada de forma innoble la invasin en la vida privada,
El paramecio unicelular, en sus movimientos de bsqueda, quiz que ha dado a la palabra su absorbente y peyorativo sentido,
no tenga voliciones ni deseos conscientes en el sentido humano, sigue siendo una de las ms nobles propiedades de la mente
pero no cabe duda de que experimenta un impulso, an cuando humana. En su definicin ms simple y pura es el deseo de
sea de tipo fisicoqumico simple, que lo induce a comportarse conocer.
como si estuviera investigando, su entorno en busca de Este deseo encuentra su primera expresin en respuestas a las
alimentos. Y este acto de curiosidad es lo que nosotros ms necesidades prcticas de la vida humana: cmo plantar y cultivar
fcilmente reconocemos como inseparable de la forma de vida mejor las cosechas; cmo fabricar mejores arcos y flechas; cmo
ms afn a la nuestra. tejer mejor el vestido, o sea, las Artes Aplicadas. Pero, qu
Al hacerse ms intrincados los organismos, sus rganos ocurre una vez dominadas estas tareas, comparativamente
sensitivos se multiplicaron y adquirieron mayor complejidad y limitadas, o satisfechas las necesidades prcticas?
sensibilidad. Entonces empezaron a captar mayor nmero de Inevitablemente, el deseo de conocer impulsa a realizar
mensajes y ms variados desde el medio ambiente y acerca del actividades menos limitadas y ms complejas.
mismo. A la vez (y no podemos decir si, como causa o efecto) se Parece evidente que las Bellas Artes (destinadas slo a
desarroll una creciente complejidad del sistema nervioso, el satisfacer unas necesidades de tipo espiritual) nacieron en la
instrumento viviente que interpreta y almacena los datos captados agona del aburrimiento. Si nos lo proponemos, tal vez podamos
por los rganos de los sentidos, y con esto llegamos al punto en hallar fcilmente unos usos ms pragmticos y ms nuevas
que la capacidad para recibir, almacenar e interpretar los excusas para las Bellas Artes. Las pinturas y estatuillas fueron
mensajes del mundo externo puede rebasar la pura necesidad. Un utilizadas, por ejemplo, como amuletos de fertilidad y como
organismo puede haber saciado momentneamente su hambre y smbolos religiosos. Pero no se puede evitar la sospecha de que
no tener tampoco, por el momento, ningn peligro a la vista. primero existieron estos objetos, y de que luego se les dio esta
Qu hace entonces? aplicacin.
Tal vez dejarse caer en una especie de sopor, como la ostra. Sin Decir que las Bellas Artes surgieron de un sentido de la belleza,
embargo, al menos los organismos superiores, siguen mostrando puede equivaler tambin a querer colocar el carro delante del
un claro instinto para explorar el medio ambiente. Estril caballo. Una vez que se hubieron desarrollado las Bellas Artes, su
curiosidad, podramos decir. No obstante, aunque podamos extensin y refinamiento hacia la bsqueda de la Belleza podra
burlarnos de ella, tambin juzgamos la inteligencia en funcin de haber seguido como una consecuencia inevitable; pero aunque
esta cualidad. El perro, en sus momentos de ocio, olfatea ac y esto no hubiera ocurrido, probablemente se habran desarrollado
all, elevando sus orejas al captar sonidos que nosotros no somos tambin las Bellas Artes. Seguramente se anticiparon a cualquier
capaces de percibir; y precisamente por esto es por lo que lo posible necesidad o uso de las mismas. Tengamos en cuenta, por
consideramos ms inteligente que el gato, el cual, en las mismas ejemplo, como una posible causa de su nacimiento, la elemental
circunstancias, se entrega a su aseo, o bien se relaja, se estira a su necesidad de tener ocupada la mente.
talante y dormita. Cuanto ms evolucionado es el cerebro, mayor Pero lo que ocupa la mente de una forma satisfactoria no es slo
es el impulso a explorar, mayor la curiosidad excedente. El la creacin de una obra de arte, pues la contemplacin o la
mono es sinnimo de curiosidad. El pequeo e inquieto cerebro apreciacin de dicha obra brinda al espectador un servicio
de este animal debe interesarse, y se interesa en realidad, por similar. Una gran obra de arte es grande precisamente porque nos
cualquier cosa que caiga en sus manos. En este sentido, como en ofrece una clase de estmulo que no podemos hallar en ninguna
muchos otros, el hombre no es ms que un supermono. otra parte.
El cerebro humano es la ms estupenda masa de materia Contiene bastantes datos de la suficiente complejidad como para
organizada del Universo conocido, y su capacidad de recibir, incitar al cerebro a esforzarse en algo distinto de las necesidades
organizar y almacenar datos supera ampliamente los usuales, y, a menos que se trate de una persona desesperadamente
requerimientos ordinarios de la vida. Se ha calculado que, arruinada por la estupidez o la rutina, este ejercicio es placentero.
durante el transcurso de su existencia, un ser humano puede Pero si la prctica de las Bellas Artes es una solucin satisfactoria
llegar a recibir ms de cien millones de datos de informacin. para el problema del ocio, tambin tiene sus desventajas:
Algunos creen que este total es mucho ms elevado an. requiere, adems de una mente activa y creadora, destreza fsica.
Precisamente este exceso de capacidad es causa de que nos Tambin es interesante cultivar actividades que impliquen slo a
ataque una enfermedad sumamente dolorosa: el aburrimiento. Un la mente, sin el suplemento de un trabajo manual especializado,
ser humano colocado en una situacin en la que tiene y, por supuesto, tal actividad es provechosa. Consiste en el
oportunidad de utilizar su cerebro slo para una mnima
cultivo del conocimiento por s mismo, no con objeto de hacer tan arbitrarias y de reacciones tan imprevisibles, no haba
algo con l, sino por el propio placer que causa. posibilidades de comprenderlo; slo exista la remota esperanza
As, pues, el deseo de conocer parece conducir a una serie de de aplacarlo. Pero, desde el nuevo punto de vista de los
sucesivos reinos cada vez ms etreos y a una ms eficiente pensadores griegos ms tardos, el Universo era una mquina
ocupacin de la mente, desde la facultad de adquirir lo gobernada por leyes inflexibles. As, pues, los filsofos griegos
simplemente til, hasta el conocimiento de lo esttico, o sea, se entregaron desde entonces al excitante ejercicio intelectual de
hasta el conocimiento puro. tratar de descubrir hasta qu punto existan realmente leyes en la
Por s mismo, el conocimiento busca slo resolver Naturaleza.
cuestiones tales como: A qu altura est el firmamento?, o El primero en afrontar este empeo, segn la tradicin griega, fue
Por qu cae una piedra?. Esto es la curiosidad pura, la Tales de Mileto hacia el 600 a. de J.C. Aunque sea dudoso el
curiosidad en su aspecto ms estril y, tal vez por ello, el ms enorme nmero de descubrimientos que le atribuy la posteridad,
perentorio. Despus de todo, no sirve ms que al aparente es muy posible que fuese el primero en llevar al mundo helnico
propsito de saber la altura a que est el cielo y por qu caen las el abandonado conocimiento babilnico. Su hazaa ms
piedras. El sublime firmamento no acostumbra interferirse en los espectacular consisti en predecir un eclipse para el ao 585 a. de
asuntos corrientes de la vida, y, por lo que se refiere a la piedra, J.C., fenmeno que se produjo en la fecha prevista.
el saber por qu cae no nos ayuda a esquivarla ms diestramente Comprometidos en su ejercicio intelectual, los griegos
o a suavizar su impacto en el caso de que se nos venga encima. presumieron, por supuesto, que la Naturaleza jugara limpio; sta,
No obstante, siempre ha habido personas que se han interesado si era investigada en la forma adecuada, mostrara sus secretos,
por preguntas tan aparentemente intiles y han tratado de sin cambiar la posicin o la actitud en mitad del juego. (Miles de
contestarlas slo por el puro deseo de conocer, por la absoluta aos ms tarde, Albert Einstein expres, tambin esta creencia al
necesidad de mantener el cerebro trabajando. afirmar: Dios puede ser sutil, pero no malicioso) Por otra parte,
El mejor mtodo para enfrentarse con tales interrogantes consiste crease que las leyes naturales, cuando son halladas, pueden ser
en elaborar una respuesta estticamente satisfactoria, respuesta comprensibles. Este optimismo de los griegos no ha abandonado
que debe tener las suficientes analogas con lo que ya se conoce nunca a la raza humana.
como para ser comprensible y plausible. La expresin elaborar Con la confianza en el juego limpio de la Naturaleza el hombre
es ms bien gris y poco romntica. Los antiguos gustaban de necesitaba conseguir un sistema ordenado para aprender la forma
considerar el proceso del descubrimiento como la inspiracin de de determinar, a partir de los datos observados, las leyes
las musas o la revelacin del cielo. En todo caso, fuese subyacentes. Progresar desde un punto basta otro, estableciendo
inspiracin, o revelacin, o bien se tratara de la clase de actividad lneas de argumentacin, supone utilizar la razn. Un
creadora que desembocaba en el relato de leyendas, sus individuo que razona puede utilizar la intuicin para guiarse en
explicaciones dependan, en gran medida, de la analoga. El rayo, su bsqueda de respuestas, mas para apoyar su teora deber
destructivo y terrorfico, sera lanzado, a fin de cuentas, como un confiar, al fin, en una lgica estricta. Para tomar un ejemplo
arma, y a juzgar por el dao que causa parece como si se tratara simple: si el coac con agua, el whisky con agua, la vodka con
realmente de un arma arrojadiza, de inusitada violencia. agua o el ron con agua son brebajes intoxicantes, puede uno
Semejante arma debe de ser lanzada por un ente proporcionado a llegar a la conclusin que el factor intoxicante debe ser el
la potencia de la misma, y por eso el trueno se transforma en el ingrediente que estas bebidas tienen en comn, o sea, el agua.
martillo de Thor, y el rayo, en la centelleante lanza de Zeus. El Aunque existe cierto error en este razonamiento, el fallo en la
arma sobrenatural es manejada siempre por un hombre lgica no es inmediatamente obvio, y, en casos ms sutiles, el
sobrenatural. error puede ser, de hecho, muy difcil de descubrir.
As naci el mito. Las fuerzas de la Naturaleza fueron El descubrimiento de los errores o falacias en el razonamiento
personificadas y deificadas. Los mitos se interinfluyeron a lo ha ocupado a los pensadores desde los tiempos griegos hasta la
largo de la Historia, y las sucesivas generaciones de relatores los actualidad, y por supuesto que debemos los primeros
aumentaron y corrigieron, hasta que su origen qued oscurecido. fundamentos de la lgica sistemtica a Aristteles de Estagira, el
Algunos degeneraron en agradables historietas (o en sus cual, en el siglo IV a. de J.C., fue el primero en resumir las reglas
contrarias), en tanto que otros ganaron un contenido tico lo de un razonamiento riguroso.
suficientemente importante, como para hacerlas significativas En el juego intelectual hombre-Naturaleza se dan tres premisas:
dentro de la estructura de una religin mayor. La primera, recoger las informaciones acerca de alguna faceta de
Con la mitologa ocurre lo mismo que con el Arte, que puede ser la Naturaleza; la segunda, organizar estas observaciones en un
pura o aplicada. Los mitos se mantuvieron por su encanto orden preestablecido. (La organizacin no las altera, sino que se
esttico, o bien se emplearon para usos fsicos. Por ejemplo, los limita a colocarlas para hacerlas aprehensibles ms fcilmente.
primeros campesinos sintironse muy preocupados por el Esto se ve claro, por ejemplo, en el juego del bridge, en el que,
fenmeno de la lluvia y por qu caa tan caprichosamente. La disponiendo la mano por palos y por orden de valores, no se
fertilizante lluvia representaba, obviamente, una analoga con el cambian las cartas ni se pone de manifiesto cul ser la mejor
acto sexual, y, personificando a ambas (cielo y tierra), el hombre forma de jugarlo, pero s se facilita un juego lgico.) Y,
hall una fcil interpretacin acerca del por qu llueve o no. Las finalmente, tenemos la tercera, que consiste en deducir, de su
diosas terrenas, o el dios del cielo, podan estar halagados u orden preestablecido de observaciones, algunos principios que las
ofendidos, segn las circunstancias. Una vez aceptado este mito, resuman.
los campesinos encontraron una base plausible para producir la Por ejemplo, podemos observar que el mrmol se hunde en el
lluvia. Literalmente, aplacando, con los ritos adecuados, al dios agua, que la madera flota, que el hierro se hunde, que una pluma
enfurecido. Estos ritos pudieron muy bien ser de naturaleza flota, que el mercurio se hunde, que el aceite de oliva flota, etc.
orgistica, en un intento de influir con el ejemplo sobre el cielo y Si ponemos en una lista todos los objetos que se hunden y en otra
la tierra. todos los que flotan, y buscamos una caracterstica que distinga a
Los mitos griegos figuran entre los ms bellos y todos los objetos de un grupo de los del otro, llegaremos a la
sofisticados de nuestra herencia literaria y cultural. Pero se da el conclusin de que los objetos pesados se hunden en el agua,
caso de que los griegos fueron tambin quienes, a su debido mientras que los ligeros flotan.
tiempo, introdujeron el camino opuesto de la observacin del Esta nueva forma de estudiar el Universo fue denominada por los
Universo, a saber, la contemplacin de ste como impersonal e griegos Philosophia (Filosofa), voz que significa amor al
inanimado. Para los creadores de mitos, cada aspecto de la conocimiento o, en una traduccin libre, deseo de conocer.
Naturaleza era esencialmente humano en su imprevisibilidad. A Los griegos consiguieron en Geometra sus xitos ms brillantes,
pesar de la fuerza y la majestad de su personificacin y de los xitos que pueden atribuirse, principalmente, a su desarrollo en
poderes que pudieran tener Zeus o Marduk, u Odn, stos se dos tcnicas: la abstraccin y la generalizacin.
mostraban, tambin como simples hombres, frvolos, Veamos un ejemplo: Los agrimensores egipcios haban hallado
caprichosos, emotivos, capaces de adoptar una conducta violenta un sistema prctico de obtener un ngulo: dividan una cuerda en
por razones ftiles, y susceptibles a los halagos infantiles. 12 partes iguales y formaban un tringulo, en el cual, tres partes
Mientras el Universo estuviera bajo el control de unas deidades de la cuerda constituan un lado; cuatro partes, otro, y cinco
partes, el tercero (el ngulo recto se constitua cuando el lado de necesidad, y consideraban que el conocimiento ms excelso era
tres unidades se una con el de cuatro). No existe ninguna simplemente el elaborado por la actividad mental. Tendieron a
informacin acerca de cmo descubrieron este mtodo los subestimar aquel conocimiento que estaba demasiado
egipcios, y, aparentemente, su inters no fue ms all de esta directamente implicado en la vida diaria. Segn se dice, un
utilizacin. Pero los curiosos griegos siguieron esta senda e alumno de Platn, mientras reciba instruccin matemtica de su
investigaron por qu tal tringulo deba contener un ngulo recto. maestro, pregunt al final, impacientemente:
En el curso de sus anlisis llegaron a descubrir que, en s misma, Mas, para qu sirve todo esto?
la construccin fsica era solamente incidental; no importaba que Platn, muy ofendido, llam a un esclavo y le orden que
el tringulo estuviera hecho de cuerda, o de lino, o de tablillas de entregara una moneda al estudiante.
madera. Era simplemente una propiedad de las lneas rectas, Ahora dijo no podrs decir que tu instruccin no ha
que se cortaban formando ngulos. Al concebir lneas rectas servido en realidad para nada.
ideales independientes de toda comprobacin fsica y que pudiera Y, con ello, el estudiante fue despedido.
existir slo en la mente, dieron origen al mtodo llamado Existe la creencia general de que este sublime punto de vista
abstraccin, que consiste en despreciar los aspectos no surgi como consecuencia de la cultura esclavista de los griegos,
esenciales de un problema y considerar slo las propiedades en la cual todos los asuntos prcticos quedaban confiados a los
necesarias para la solucin del mismo. sirvientes. Tal vez sea cierto, pero yo me inclino por el punto de
Los gemetras griegos dieron otro paso adelante al buscar vista segn el cual los griegos sentan y practicaban la Filosofa
soluciones generales para las distintas clases de problemas, en como un deporte, un juego intelectual. Consideramos al
lugar de tratar por separado cada uno de ellos. Por ejemplo, se aficionado a los deportes como a un caballero, socialmente
pudo descubrir, gracias a la experiencia, que un ngulo recto superior al profesional que vive de ellos. Dentro de este concepto
aparece no slo en los tringulos que tienen, lados de 3, 4 y 5 m de la puridad, tomamos precauciones casi ridculas para
de longitud, sino tambin en los de 5, 12 y 13 y en los de 7, 24 y aseguramos de que los participantes en los Juegos Olmpicos
25 m. Pero, stos eran slo nmeros, sin ningn significado. estn libres de toda mcula de profesionalismo. De forma similar,
Podra hallarse alguna propiedad comn que describieran todos la racionalizacin griega por el culto a lo intil puede haberse
los tringulos rectngulos? Mediante detenidos razonamientos, basado en la impresin de que el hecho de admitir que el
los griegos demostraron que un tringulo es rectngulo conocimiento mundano tal como la distancia desde Atenas a
nicamente en el caso de que las longitudes de los lados Corinto nos introduce en el conocimiento abstracto, era como
estuvieran en la relacin de x2 + y2 = z2, donde z es la longitud del aceptar que la imperfeccin nos lleva al Edn de la verdadera
lado ms largo. El ngulo recto se formaba al unirse los lados de Filosofa. No obstante la racionalizacin, los pensadores griegos
longitud x e y. Por este motivo, para el tringulo con lados de 3, 4 se vieron seriamente limitados por esta actitud. Grecia no fue
y 5 m, al elevar al cuadrado su longitud daba por resultado 9 + 16 estril por lo que se refiere a contribuciones prcticas a la
= 25, y al hacer lo mismo con los de 5, 12 y 13, se tena 25 + 144 civilizacin, pese a lo cual, hasta su mximo ingeniero,
= 169, y, por ltimo, procediendo de idntica forma con los de 7, Arqumedes de Siracusa, rehus escribir acerca de sus
24 y 25, se obtena 49 + 576 = 625. stos son nicamente tres investigaciones prcticas y descubrimientos; para mantener su
casos de entre una infinita posibilidad de ellos, y, como tales, status de aficionado, transmiti sus hallazgos slo en forma de
intrascendentes. Lo que intrigaba a los griegos era el Matemticas puras. Y la carencia de inters por las cosas terrenas
descubrimiento de una prueba de que la relacin deba en la invencin, en el experimento y en el estudio de la
satisfacerse en todos los casos, y prosiguieron el estudio de la Naturaleza fue slo uno de los factores que limit el
Geometra como un medio sutil para descubrir y formular pensamiento griego. El nfasis puesto por los griegos sobre el
generalizaciones. estudio puramente abstracto y formal en realidad, sus xitos en
Varios matemticos griegos aportaron pruebas de las estrechas Geometra les condujo a su segundo gran error y,
relaciones que existan entre las lneas y los puntos de las figuras eventualmente, a la desaparicin final.
geomtricas. La que se refera al tringulo rectngulo fue, segn Seducidos por el xito de los axiomas en el desarrollo de un
la opinin general, elaborada por Pitgoras de Samos hacia el sistema geomtrico, los griegos llegaron a considerarlos como
525 a. de J.C., por lo que an se llama, en su honor, teorema de verdades absolutas y a suponer que otras ramas del
Pitgoras. conocimiento podran desarrollarse a partir de similares
Aproximadamente el ao 300 a. de J.C., Euclides recopil los verdades absolutas. Por este motivo, en la Astronoma tomaron
teoremas matemticos conocidos en su tiempo y los dispuso en como axiomas las nociones de que: 1) La Tierra era inmvil y, al
un orden razonable, de forma que cada uno pudiera demostrarse mismo tiempo, el centro del Universo. 2) En tanto que la Tierra
utilizando teoremas previamente demostrados. Como es natural, era corrupta e imperfecta, los cielos eran eternos, inmutables y
este sistema se remontaba siempre a algo indemostrable: si cada perfectos. Dado que los griegos consideraban el crculo como la
teorema tena que ser probado con ayuda de otro ya demostrado, curva perfecta, y teniendo en cuenta que los cielos eran tambin
cmo podra demostrarse el teorema nmero 1? La solucin perfectos, dedujeron que todos los cuerpos celestes deban
consisti en empezar por establecer unas verdades tan obvias y moverse formando crculos alrededor de la Tierra. Con el tiempo,
aceptables por todos, que no necesitaran su demostracin. Tal sus observaciones (procedentes de la navegacin y del
afirmacin fue llamada axioma. Euclides procur reducir a calendario) mostraron que los planetas no se movan en crculos
unas cuantas afirmaciones simples los axiomas aceptados hasta perfectos y, por tanto, se vieron obligados a considerar que
entonces. Slo con estos axiomas pudo construir el intrincado y realizaban tales movimientos en combinaciones cada vez ms
maravilloso sistema de la geometra eucldea. Nunca con tan complicadas de crculos; lo cual fue formulado, como un sistema
poco se construy tanto y tan correctamente, por lo que, como excesivamente complejo, por Claudio Ptolomeo, en Alejandra,
recompensa, el libro de texto de Euclides ha permanecido en uso, hacia el 150 de nuestra Era. De forma similar, Aristteles (cuyo
apenas con la menor modificacin, durante ms de 2.000 aos. geocentrismo se fundaba en Eudoxo y Calipo) elabor
Elaborar un cuerpo doctrinal como consecuencia inevitable de caprichosas teoras acerca del movimiento a partir de axiomas
una serie de axiomas (deduccin) es un juego atractivo. Los evidentes por s mismos, tales como la afirmacin de que la
griegos, alentados por los xitos de su Geometra, se velocidad de cada de un objeto era proporcional a su peso.
entusiasmaron con l hasta el punto de cometer dos serios (Cualquiera poda ver que una piedra caa ms rpidamente que
errores. una pluma.)
En primer lugar, llegaron a considerar la deduccin como el As, con este culto a la deduccin partiendo de los
nico medio respetable de alcanzar el conocimiento. Tenan axiomas evidentes por s mismos, se corra el peligro de llegar a
plena conciencia de que, para ciertos tipos de conocimiento, la un callejn sin salida. Una vez los griegos hubieron hecho todas
deduccin resultaba inadecuada por ejemplo, la distancia desde las posibles deducciones a partir de los axiomas, parecieron
Corinto a Atenas no poda ser deducida a partir de principios quedar fuera de toda duda ulteriores descubrimientos importantes
abstractos, sino que forzosamente tena que ser medida. Los en Matemticas o Astronoma. El conocimiento filosfico se
griegos no tenan inconveniente en observar la Naturaleza cuando mostraba completo y perfecto, y, durante cerca de 2.000 aos
era necesario. No obstante, siempre se avergonzaron de esta despus de la Edad de Oro de los griegos, cuando se planteaban
cuestiones referentes al Universo material, tendase a zanjar los que representaba tambin un enfoque totalmente nuevo de la
asuntos a satisfaccin de todo el mundo mediante la frmula: Naturaleza. Paladn en esta revolucin fue el italiano Galileo
Aristteles dice..., o Euclides afirma... Galilei.
Una vez resueltos los problemas de las Matemticas y la Por muchas razones los griegos se haban sentido satisfechos al
Astronoma, los griegos irrumpieron en campos ms sutiles y aceptar los hechos obvios de la Naturaleza como puntos de
desafiantes del conocimiento. Uno de ellos fue el referente al partida para su razonamiento. No existe ninguna noticia relativa a
alma humana. que Aristteles dejara caer dos piedras de distinto peso para
Platn sintise ms profundamente interesado por cuestiones demostrar su teora de que la velocidad de cada de un objeto era
tales como: Qu es la justicia?, o Qu es la virtud?, antes proporcional a su peso. A los griegos les pareci irrelevante este
que por los relativos al hecho de por qu caa la lluvia o cmo se experimento. Se interfera en la belleza de la pura deduccin y se
movan los planetas. Como supremo filsofo moral de Grecia, alejaba de ella. Por otra parte, si un experimento no estaba de
super a Aristteles, el supremo filsofo natural. Los pensadores acuerdo con una deduccin, poda uno estar cierto de que el
griegos del perodo romano se sintieron tambin atrados, con experimento se haba realizado correctamente? Era plausible que
creciente intensidad, hacia las sutiles delicadezas de la Filosofa el imperfecto mundo de la realidad hubiese de encajar
moral, y alejados de la aparente esterilidad de la Filosofa natural. completamente en el mundo perfecto de las ideas abstractas, y si
El ltimo desarrollo en la Filosofa antigua fue excesivamente ello no ocurra, deba ajustarse lo perfecto a las exigencias de lo
mstico neoplatonismo, formulado por Plotino hacia el 250 de imperfecto? Demostrar una teora perfecta con instrumentos
nuestra Era. imperfectos no interes a los filsofos griegos como una forma
El cristianismo, al centrar la atencin sobre la naturaleza de Dios vlida de adquirir el conocimiento.
y su relacin con el hombre, introdujo una dimensin La experimentacin empez a hacerse filosficamente
completamente nueva en la materia objeto de la Filosofa moral, respetable en Europa con la aportacin de filsofos tales como
e increment su superioridad sobre la Filosofa natural, al Roger Bacon (un contemporneo de Toms de Aquino) y su
conferirle un rango intelectual. Desde el ao 200 hasta el 1200 de ulterior homnimo Francis Bacon. Pero fue Galileo quien acab
nuestra Era, los europeos se rigieron casi exclusivamente por la con la teora de los griegos y efectu la revolucin. Era un lgico
Filosofa moral, en particular, por la Teologa. La Filosofa convincente y genial publicista. Describa sus experimentos y sus
natural fue casi literalmente olvidada. puntos de vista de forma tan clara y espectacular, que conquist a
No obstante, los rabes consiguieron preservar a Aristteles y la comunidad erudita europea. Y sus mtodos fueron aceptados,
Ptolomeo a travs de la Edad Media, y, gracias a ellos, la junto con sus resultados.
Filosofa natural griega, eventualmente filtrada, volvi a la Segn las historias ms conocidas acerca de su persona, Galileo
Europa Occidental. En el ao 1200 fue redescubierto Aristteles. puso a prueba las teoras aristotlicas de la cada de los cuerpos
Adicionales inspiraciones llegaron del agonizante imperio consultando la cuestin directamente a partir de la Naturaleza y
bizantino, el cual fue la ltima regin europea que mantuvo una de una forma cuya respuesta pudo escuchar toda Europa. Se
continua tradicin cultural desde los tiempos de esplendor de afirma que subi a la cima de la torre inclinada de Pisa y dej
Grecia. caer una esfera de 5 kilos de peso, junto con otra esfera de medio
La primera y ms natural consecuencia del redescubrimiento de kilo; el impacto de las dos bolas al golpear la tierra a la vez
Aristteles fue la aplicacin de su sistema de lgica y razn a la termin con los fsicos aristotlicos.
Teologa. Alrededor del 1250, el telogo italiano Toms de Galileo no realizara probablemente hoy este singular
Aquino estableci el sistema llamado tomismo, basado en los experimento, pero el hecho es tan propio de sus espectaculares
principios aristotlicos, el cual representa an la Teologa bsica mtodos, que no debe extraar que fuese credo a travs de los
de la Iglesia Romana. Pero los hombres empezaron tambin siglos.
pronto a aplicar el resurgimiento del pensamiento griego a Galileo debi, sin duda, de echar a rodar las bolas hacia abajo
campos ms pragmticos. sobre planos inclinados, para medir la distancia que cubran
Debido a que los maestros del Renacimiento trasladaron aqullas en unos tiempos dados. Fue el primero en realizar
el centro de atencin de los temas teolgicos a los logros de la experimentos cronometrados y en utilizar la medicin de una
Humanidad, fueron llamados humanistas, y el estudio de la forma sistemtica.
Literatura, el Arte y la Historia es todava conocido con el Su revolucin consisti en situar la induccin por encima de la
nombre conjunto de Humanidades. deduccin, como el mtodo lgico de la Ciencia. En lugar de
Los pensadores del Renacimiento aportaron una perspectiva deducir conclusiones a partir de una supuesta serie de
nueva a la Filosofa natural de los griegos, perspectiva no generalizaciones, el mtodo inductivo toma como punto de
demasiado satisfactoria para los viejos puntos de vista. En 1543, partida las observaciones, de las que deriva generalizaciones
el astrnomo polaco Nicols Coprnico public un libro en el (axiomas, si lo preferimos as). Por supuesto que hasta los
que fue tan lejos que lleg incluso a rechazar un axioma bsico griegos obtuvieron sus axiomas a partir de la observacin; el
de la Astronoma. Afirm que el Sol, y no la Tierra, deba de ser axioma de Euclides segn el cual la lnea recta es la distancia
considerado como el centro del Universo. (Sin embargo, ms corta entre dos puntos, fue juicio intuitivo basado en la
mantena an la nocin de las rbitas circulares para la Tierra y experiencia. Pero en tanto que el filsofo griego minimiz el
los dems planetas.) Este nuevo axioma permita una explicacin papel desempeado por la induccin, el cientfico moderno
mucho ms simple de los movimientos observados en los cuerpos considera sta como el proceso esencial en la adquisicin del
celestes. Ya que el axioma de Coprnico referente a una Tierra en conocimiento, como la nica forma de justificar las
movimiento era mucho menos evidente por s mismo que el generalizaciones. Adems, concluye que no puede sostenerse
axioma griego de una Tierra inmvil, no es sorprendente que ninguna generalizacin, a menos que sea comprobada una y otra
transcurriera casi un siglo antes de que fuera aceptada la teora de vez por nuevos y ms nuevos experimentos, l decir, si resiste los
Coprnico. embates de un proceso de induccin siempre renovada.
En cierto sentido, el sistema copernicano no Este punto de vista general es exactamente lo opuesto al
representaba un cambio crucial. Coprnico se haba limitado a de los griegos. Lejos de ver el mundo real como una
cambiar axiomas; y Aristarco de Samos haba anticipado ya este representacin imperfecta de la verdad ideal, nosotros
cambio, referente al Sol como centro, 2.000 aos antes. Pero consideramos las generalizaciones slo como representaciones
tngase en cuenta que cambiar un axioma no es algo sin imperfectas del mundo real. Sea cual fuere el nmero de pruebas
importancia. Cuando los matemticos del siglo XIX cambiaron inductivas de una generalizacin, sta podr ser completa y
los axiomas de Euclides y desarrollaron geometras no absolutamente vlida. Y aunque millones de observadores
eucldeas basadas en otras premisas, influyeron ms tiendan a afirmar una generalizacin, una sola observacin que la
profundamente el pensamiento en muchos aspectos. Hoy, la contradijera o mostrase su inconsistencia, debera inducir a
verdadera historia y forma del Universo sigue ms las directrices modificarla. Y sin que importe las veces que una teora haya
de una geometra no eucldea (la de Riemann) que las de la resistido las pruebas de forma satisfactoria, no puede existir
evidente geometra de Euclides. Pero la revolucin iniciada ninguna certeza de que no ser destruida por la observacin
por Coprnico supona no slo un cambio de los axiomas, sino siguiente.
Por tanto, sta es la piedra angular de la moderna Filosofa de la las dificultades que oponan a ambos estaban slo en sus
Naturaleza. Significa que no hay que enorgullecerse de haber comienzos. Mientras la Ciencia fue deductiva, la Filosofa natural
alcanzado la ltima verdad. De hecho, la frase ltima verdad se pudo formar parte de la cultura general de todo hombre educado.
transforma en una expresin carente de significado, ya que no Pero la Ciencia inductiva representaba una labor inmensa, de
existe por ahora ninguna forma que permita realizar suficientes observacin, estudio y anlisis, y dej de ser un juego para
observaciones como para alcanzar la verdad cierta, y, par tanto, aficionados. As, la complejidad de la Ciencia se intensific con
ltima. Los filsofos griegos no haban reconocido tal las dcadas. Durante el siglo posterior a Newton, era posible
limitacin. Adems, afirmaban que no exista dificultad alguna en todava, para un hombre de grandes dotes, dominar todos los
aplicar exactamente el mismo mtodo de razonamiento a la campos del conocimiento cientfico. Pero esto result algo
cuestin: Qu es la justicia?, que a la pregunta: Qu es la enteramente impracticable a partir de 1800. A medida que avanz
materia? Por su parte, la Ciencia moderna establece una clara el tiempo, cada vez fue ms necesario para el cientfico limitarse
distincin entre ambos tipos de interrogantes. El mtodo a una parte del saber, si deseaba profundizar intensamente en l.
inductivo no puede hacer generalizaciones acerca de lo que Se impuso la especializacin en la Ciencia, debido a su propio e
no puede observar, y, dado que la naturaleza del alma humana, inexorable crecimiento, y, con cada generacin de cientficos,
por ejemplo, no es observable todava por ningn mtodo directo, esta especializacin fue creciendo e intensificndose cada vez
el asunto queda fuera de la esfera del mtodo inductivo. ms.
La victoria de la Ciencia moderna no fue completa hasta que Las comunicaciones de los cientficos referentes a su trabajo
estableci un principio ms esencial, o sea, el intercambio de individual nunca han sido tan copiosas ni tan incomprensibles
informacin libre y cooperador entre todos los cientficos. A para los profanos. Se ha establecido un lxico de entendimiento
pesar de que esta necesidad nos parece ahora evidente, no lo era vlido slo para los especialistas. Esto ha supuesto un grave
tanto para los filsofos de la Antigedad y para los de los tiempos obstculo para la propia Ciencia, para los adelantos bsicos en el
medievales. Los pitagricos de la Grecia clsica formaban una conocimiento cientfico, que, a menudo, son producto de la
sociedad secreta, que guardaba celosamente para s sus mutua fertilizacin de los conocimientos de las diferentes
descubrimientos matemticos. Los alquimistas de la Edad Media especialidades. Y, lo cual es ms lamentable an, la Ciencia ha
hacan deliberadamente oscuros sus escritos para mantener sus perdido progresivamente contacto con los profanos. En tales
llamados hallazgos en el interior de un crculo lo ms pequeo circunstancias, los cientficos han llegado a ser contemplados
y reducido posible. En el siglo XVI, el matemtico italiano casi como magos y temidos, en lugar de admirados. Y la
Nicolo Tartaglia, quien descubri un mtodo para resolver impresin de que la Ciencia es algo mgico e incomprensible,
ecuaciones de tercer grado, no consider inconveniente tratar de alcanzable slo por unos cuantos elegidos, sospechosamente
mantener su secreto. Cuando Geronimo Cardano, un joven distintos de la especie humana corriente, ha llevado a muchos
matemtico, descubri el secreto de Tartaglia y lo public como jvenes a apartarse del camino cientfico.
propio, Tartaglia, naturalmente, sintise ultrajado, pero, aparte la Ms an, durante la dcada 1960-1970 se hizo perceptible entre
traicin de Cardano al reclamar el xito para l mismo, en los jvenes, incluidos los de formacin universitaria, una intensa
realidad mostrse correcto al manifestar que un descubrimiento reaccin, abiertamente hostil, contra la Ciencia. Nuestra sociedad
de este tipo tena que ser publicado. industrializada se funda en los descubrimientos cientficos de los
Hoy no se considera como tal ningn descubrimiento cientfico si dos ltimos siglos, y esta misma sociedad descubre que la estn
se mantiene en secreto. El qumico ingls Robert Boyle, un siglo perturbando ciertas repercusiones indeseables de su propio
despus de Tartaglia y Cardano, subray la importancia de xito.
publicar con el mximo detalle todas las observaciones Las tcnicas mdicas, cada vez ms perfectas, comportan un
cientficas. Adems, una observacin o un descubrimiento nuevo excesivo incremento de la poblacin; las industrias qumicas y
no tiene realmente validez, aunque se haya publicado, hasta que los motores de combustin interna estn envenenando nuestra
por lo menos otro investigador haya repetido y confirmado la atmsfera y nuestra agua, y la creciente demanda de materias
observacin. Hoy la Ciencia no es el producto de los individuos primas y energa empobrece y destruye la corteza terrestre. Si el
aislados, sino de la comunidad cientfica. conocimiento crea problemas, es evidente que no podremos
Uno de los primeros grupos y, sin duda, el ms famoso en resolverlos mediante la ignorancia, lo cual no acaban de
representar tal comunidad cientfica fue la Royal Society of comprender quienes optan por la cmoda solucin de achacar
London for Improving Natural Knowledge (Real Sociedad de todo a la Ciencia y los cientficos.
Londres para el Desarrollo del Conocimiento Natural), conocida Sin embargo, la ciencia moderna no debe ser necesariamente un
en todo el mundo, simplemente, por Royal Society. Naci, misterio tan cerrado para los no cientficos. Podra hacerse
hacia 1645, a partir de reuniones informales de un grupo de mucho para salvar el abismo si los cientficos aceptaran la
caballeros interesados en los nuevos mtodos cientficos responsabilidad de la comunicacin explicando lo realizado
introducidos por Galileo. En 1660, la Society fue reconocida en sus propios campos de trabajo, de una forma tan simple y
formalmente por el rey Carlos II de Inglaterra. extensa como fuera posible y si, por su parte, los no cientficos
Los miembros de la Royal Society se reunan para discutir aceptaran la responsabilidad de prestar atencin. Para apreciar
abiertamente sus hallazgos y descubrimientos, escriban artculos satisfactoriamente los logros en un determinado campo de la
ms en ingls que en latn y proseguan animosamente sus Ciencia no es preciso tener un conocimiento total de la misma. A
experimentos. Sin embargo, se mantuvieron a la defensiva hasta fin de cuentas, no se ha de ser capaz de escribir una gran obra
bien superado el siglo XVII. literaria para poder apreciar a Shakespeare. Escuchar con placer
Esta mentalidad cambi gracias a la obra de Isaac Newton, el una sinfona de Beethoven no requiere, por parte del oyente, la
cual fue nombrado miembro de la Society. A partir de las capacidad de componer una pieza equivalente. Por el mismo
observaciones y conclusiones de Galileo, del astrnomo dans motivo, se puede incluso sentir placer en los hallazgos de la
Tycho Brahe y del astrnomo alemn Johannes Kepler quien Ciencia, aunque no se haya tenido ninguna inclinacin a
haba descrito la naturaleza elptica de las rbitas de los planetas sumergirse en el trabajo cientfico creador.
, Newton lleg, por induccin, a sus tres leyes simples del Pero podramos preguntarnos, qu se puede hacer en este
movimiento y a su mayor generalizacin fundamental: ley de la sentido? La primera respuesta es la de que uno no puede
gravitacin universal. El mundo erudito qued tan impresionado realmente sentirse a gusto en el mundo moderno, a menos que
por este descubrimiento, que Newton fue idolatrado, casi tenga alguna nocin inteligente de lo que trata de conseguir la
deificado, ya en vida. Este nuevo y majestuoso Universo, Ciencia. Pero, adems, la iniciacin en el maravilloso mundo de
construido sobre la base de unas pocas y simples presunciones, la Ciencia causa gran placer esttico, inspira a la juventud,
haca aparecer ahora a los filsofos griegos como muchachos satisface el deseo de conocer y permite apreciar las magnficas
jugando con canicas. La revolucin que iniciara Galileo a potencialidades y logros de la mente humana.
principios del siglo XVII, fue completada, espectacularmente,
Tomado de:
por Newton, a finales del mismo siglo.
ASIMOV, Isaac. Introduccin a la ciencia. Orbis,
Sera agradable poder afirmar que la Ciencia y el hombre han
Madrid: 1986.
vivido felizmente juntos desde entonces. Pero la verdad es que