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HISTORIA UNIVERSAL

El origen de la vida

La vida surge slo de la vida y todas las especies vivas son una
prolongacin de s mismas y se reproducen de generacin en
generacin. Este hecho, demostrado a perpetuidad, ofrece sin
embargo la variante de una transformacin paulatina de los seres,
evolutiva podra decirse, a tenor de sus actividades desarrolladas en
un medio ambiente determinado. No es menos cierto, por otra parte,
que en cada sobreviven y se reproducen los individuos ms
adaptados, mejor que los dbiles o enfermizos, producindose una
"seleccin natural" de los mismos. Por lo que se refiere al ser humano,
un factor especial, la inteligencia - o si se quiere, la complicacin
creciente del sistema nervioso - contribuye a seleccionar y a mejorar
sus condiciones de vida en el planeta

Persiste el enigma de cmo se inici la vida en nuestro mundo,


aunque puede deducirse que algunos elementos y cuerpos simples,
en especial los compuestos del carbono, existentes en la superficie
terrestre, se combinaron para formar compuestos ms complejos,
utilizando parte de la energa solar; pudieron formarse clulas que se
multiplicaron hasta el infinito, integrando as un mundo biolgico
infinitamente pequeo de plantas y animales unicelulares, cuya forma
no debi de ser muy distinta a la que hoy podemos observar en
nuestros microscopios. Crecieron luego, formando grandes
cantidades, inmensas, de material pluricelular de su propia especie;
algunas clulas siguieron nutriendo de energa solar -vegetales- y
otras se alimentaban de lo que hallaban a su alrededor -animales-;
integraron luego colonias y de ellas partieron evolucionando
sucesivamente todas las formas de vida superior.

La vida surgi de la tierra hace unos tres mil millones de aos, o ms.
Los restos de algunos seres, las partes minerales, fosilizadas, de sus
cuerpos, se han conservado a travs de millones de aos y nos han
legado testimonios de la antigua vida en la superficie terrestre. La
ciencia de la paleontologa ha estudiado y logrado desvelar en parte
el ramificado plan en que evolucion la vida, mostrando un cuadro
esquemtico del perfeccionamiento gradual que experimento en cada
poca. En algunos grupos de animales relativamente recientes,
por ejemplo en el caballo, los fsiles hallados permiten poner de
manifiesto toda su evolucin. En los estratos o capas geolgicas ms
antiguas, este estudio no es tan perfecto, aunque si lo suficiente para
mostrarnos todo el proceso, con los reptiles descendiendo de los
anfibios, y aquellos, a su vez ramificndose en varias especies,
nuevos reptiles, aves, etc.
Las interacciones mutuas entre el medio ambiente de los animales y
estos mismos seres determinan la evolucin conjunta de los animales
y de su propio medio, fenmeno que culmin con la aparicin del
hombre. El ser humano pudo haber evolucionado a partir de un
mamfero arborcola que se adapto a vivir en el suelo.

Las eras geolgicas

Para el estudio de la vida sobre la Tierra en sus comienzos y de las


transformaciones en ellas realizadas, se ha acudido a una
clasificacin por eras geolgicas, abarcando las cuatro etapas
llamadas convencionalmente primaria, secundaria, terciaria y
cuaternaria, con sus periodos correspondientes. Cada era abarca
muchos millones de aos.

1. La era primaria aparece integrada por terrenos pizarrosos duros


que descansan directamente sobre materiales ms arcaicos,
granitos y rocas metamrficas y, a veces en las capas
superiores, arsnicas y calizas. Durante el periodo cmbrico,
gran parte de la Tierra se hallaba cubierta por el mar y poco se
sabe de lo que podan contener las zonas secas de los
continentes, que sin duda carecan de seres vivos; no as los
mares clidos, donde stos abundaban. Durante el silrco se
produjo un retroceso de las aguas marinas dejando al
descubierto nuevas tierras que fueron poblndose de vegetales,
apareciendo tambin los primeros vertebrados. En el devnico
sigue la formacin de montaas, fenmeno iniciado ya en el
periodo anterior, y se producen erosiones en la capa terrestre, a
causa de la alternativa de estaciones clidas y secas con otras
lluvias peridicas; al propio tiempo, en los mares tienen lugar la
evolucin de peces y de la mayora de seres que pueblan hoy
los ocanos; asimismo los vegetales terrestres hayan ya las
condiciones de vitales para su desarrollo. Esta vida vegetal
encuentra su clima ptimo durante el carbonfero y durante el
periodo prmico grandes variaciones que la transforman por
completo.

2. Los terrenos de la era secundaria suelen aparecer compuestos


de margas y arsnicas en sus estratos inferiores y de calizas en
las superiores. Durante el trisico, el clima fue seco y caluroso y
las aguas del mar eran clidas, surgiendo nuevos grupos de
plantas y de animales tanto, tanto en el elemento lquido como
en la tierra; los reptiles se acomodaron perfectamente a esta
nueva poca, en especial el dinosaurio. En el jursico, las
condiciones se muestran tan favorables para la vida vegetal,
que se inicia en sta evolucin de un nuevo perfeccionamiento,
las flores; aparecen asimismo, numerosos insectos y algunos
pequeos mamferos. En el periodo cretcico el clima era
templado en general, los bosques alcanzaron enorme extensin
y el mar se pobl de escualos y de peces de estructura sea.

3. Durante la era terciaria se muestra la superficie terrestre con


una gran actividad orognica con grandes plegamientos, donde
se observan a menudo estratos calizos. Es la era de formacin
de las mayores cordilleras del globo. Alpes, Pirineos, Himalaya,
Andes, Atlas, cordillera oriental africana... Sigue la vegetacin
exuberante durante el eoceno y, extinguidos los dinosaurios, se
convierten los mamferos en la especie dominante, existiendo
bastantes grupos de animales similares a los que conocemos en
la actualidad, caractersticas que no cambian en el periodo
siguiente, el oligoceno. Se seala la existencia de caballos de
tres dedos en lugar de pezua, de rinocerontes gigantes y otros
animales antepasados de los osos, perros y gatos actuales, as
como una especie de mono primitivo, desprovisto de cola, el
propliopiteco, que vivi probablemente al sur del alto Egipto.
Durante el mioceno, los Alpes y el Himalaya alcanzan su altura
actual y, a medida que el clima se haca ms fro, los pinos y
palmeras fueron desapareciendo de los territorios del norte
siendo sustituidos por los rboles de hoja caduca; fue un
periodo tpico de los mamferos, muchos de los cuales han
alcanzado nuestros das; evolucionan al propio tiempo los
primates. Por ltimo, en el plioceno se produce una poca
glaciar, las aguas invaden el noroeste de Europa y forman el
mar del norte; abundan los elefantes y los caballos salvajes;
jirafas y gacelas llegan a Europa y frica, enormes manadas de
ciervos y de antlopes pueblos los bosques y aparecen un
primate antropoide, el australopiteco, y otras especies afines,
anunciando ya la era de los homnidos