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Cultura Maya

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Durante el periodo clsico floreci en los bosques tropicales de


Mesoamrica una de las culturas ms asombrosas de la historia de la
humanidad: la cultura maya.

La sociedad de la cultura maya presenta rasgos peculiares que la hacen


diferente de las otras sociedades mesoamericanas. Estos elementos
distintivos son: el empleo de una escritura jeroglfica compuesta por ms de
700 signos; el uso de la bveda falsa en arquitectura; el desarrollo de una
escultura monumental de carcter religioso que asocia la estela y el altar;
y , un sistema para medir el tiempo que parte de una fecha concreta.

As definida, la subrea cultura maya comprende el territorio de los actuales


Estados mexicanos de Yucatn, Campeche y Quintana Roo, parte de los de
Tabasco y Chiapas, los Departamentos guatemaltecos de Petn e Izabal, el
noroeste de Honduras, y Belice. En total unos 280.000 km cuadrados. El
Mayab o Pas de los mayas se divide en tres zonas ecolgicas: la pennsula
del Yucatn, la zona central del Petn y las Tierras Altas de Chiapas y
Guatemala. De las tres, la ms problemtica para el progreso humano es la
central, ya que la abundancia de lluvias, ros y pantanos crea un denso
bosque de tipo tropical. Paradjicamente, fue en este difcil hbitat donde la

cultura maya alcanzaron su mayor esplendor.

Mapa de la Cultura Maya


Historia de la Cultura Maya

Desde el punto de vista temporal, la larga historia de la cultura maya se


inicia en el Formativo y se extiende hasta la Conquista espaola. Abarca,
por lo tanto, unos 2.600 aos, separados en tres perodos: Formativo, entre
el siglo X a. C. y el siglo III d. C.; Clsico (siglos III al X d. C.); y Posclsico, de
la dcima centuria a la Conquista.

Periodo Formativo

En la etapa formativa, pequeas comunidades procedentes del altiplano


guatemalteco se asentaron en el Petn, fundando pequeos poblados que
recibieron pocos siglos antes de la Era Cristiana las influencias de Izapa, una
cultura de origen olmeca situada en la costa pacfica de Guatemala.

A partir del ao 300 d. C. aparecen los grandes centros ceremoniales


caractersticos de la cultura maya: Tikal, Uaxactn, Naraqjo, Nakn y Yaxh.

Un factor que, sin duda, contribuy de manera decisiva al crecimiento de las


ciudades de la cultura maya fue la presencia de una poderosa colonia
teotihuacana en Kaminaljuy, en los altos de Guatemala. La progresiva
desaparicin del poder de Teotihuacn en la regin cre una grave crisis
poltica que se prolong del 534 al 593 d. C.

Periodo Clsico

La restauracin de la paz social abri una nueva fase histrica: el Clsico


Tardo (600-900 d. C.), caracterizado por una explosin cultural impulsada
por los gobernantes de las grandes ciudades-estado del perodo (Tikal,
Palenque, Copn, Quirigu, Yaxchiln, Bonampak o Piedras Negras). La
historia de estas localidades se conoce a grandes rasgos gracias al
desciframiento parcial de la escritura jeroglfica de la cultura maya. As, por
ejemplo, sabemos que 18 Jog, soberano de Copn, fue derrotado por Cauac
Caan de Quirigu, y que el personaje enterrado bajo el Templo de las
Inscripciones de Palenque se llamaba Pacal.

A lo largo de los siglos IX y X se produjo una gravsima crisis que finaliz con
el hundimiento total de la cultura maya. Las razones de este colapso se
desconocen, pero sus consecuencias no encierran misterio alguno: las
ciudades, manifestacin material del poder de los reyes-dioses, se
abandonaron y la poblacin volvi al sistema poltico igualitario de los
primeros tiempos del Formativo.

Periodo Posclsico

El colapso afect menos a los diminutos Estados de la pennsula del


Yucatn, una zona marginal durante el perodo Clsico que se convirti en la
heredera de la refinada cultura de las tierras centrales. La historia de los
mayas yucatecos se extiende a lo largo del perodo Posclsico y puede
dividirse en tres fases.

Primer periodo posclsico

La primera gira alrededor de Chichn Itz, un antiguo asentamiento clsico


que fue ocupado hacia el ao 987 de nuestra Era por los itz, un grupo
tnico procedente de las costas tabasqueas muy influido por la cultura
militarista del Altiplano. Posteriormente, una nueva oleada invasora formada
por gentes an ms toltequizadas, cuyo gobernante llevaba el ttulo de
Kukulcn (Serpiente Emplumada), pobl Mayapn, creando una urbe
claramente tolteca en lo que se refiere a costumbres y creencias religiosas.

Segundo periodo posclsico

La segunda fase se inici cuando la dinasta cocom de Mayapn, ayudada


por mercenarios procedentes del Mxico Central, derrot a los itz al
comenzar el siglo XIII, e instaur un sistema poltico desptico que dur
hasta el 1441; fecha en que fue destruida por una liga de ciudades-estado
capitaneada por Ah Xupn Xi, seor de Uxmal.

ltimo periodo posclsico

La cada de Mayapn inici un periodo de conflictos civiles y guerras que


enfrent a una veintena de pequeas ciudades-estado. Las discordias
internas existentes entre los distintos estados dificultaran la conquista
espaola hasta tal punto que Tayasal, el ltimo reducto maya de Petn, no
capitul sino en 1697, setenta aos despus de la llegada del capitn
espaol Francisco de Montejo al Yucatn.

Organizacin social

La estratificacin social de la cultura maya se basaba en el parentesco. Este


hecho, sin embargo, no indica que los mayas formasen una sociedad
igualitaria porque sus clanes se dividan en linajes (grupos de familias)
inferiores y superiores, segn estuviesen ms o menos alejados del
antepasado fundador. De forma que los descendientes directos del hijo
primognito del creador del clan ocupaban la posicin social ms elevada,
los linajes procedentes de los primognitos de sus hermanos, la escala
inmediatamente inferior, y as sucesivamente. En trminos
socioeconmicos, el grado de relacin con la lnea directa del antepasado
daba origen a autnticas castas cerradas que condicionaban totalmente la
vida de una persona. La pertenencia a un determinado linaje obligaba al
individuo no slo a contraer matrimonio con una persona de su mismo
linaje, impidiendo con ello cualquier tipo de movilidad social, sino que,
adems, le forzaba a vestir de una manera determinada, a ejercer la
profesin del clan, y a vivir de acuerdo con una conducta prefijada de
antemano.
Sociedad Maya

La cultura de, a diferencia de lo que sucede en el resto de la Amrica


precolombina, s puede hablarse de castas o clases sociales integradas
exclusivamente por reyes-dioses, sacerdotes, guerreros, comerciantes,
artesanos y campesinos.

Los agricultores mantenan a los parientes nobles con sus cosechas,


construan los templos y los palacios donde vivan, peleaban en las guerras
y deban entregar de tiempo en tiempo ofrendas para los dioses. A cambio
de ello, reciban una pequea parcela de 4 5 ha en usufructo, as como el
derecho a levantar una pequea choza en un lugar que, por supuesto,
dependa de la posicin social de la familia.

Los esclavos se encontraban al margen del sistema de parentesco, pero de


hecho estaban incluidos en l, pues los hijos de los pentacoob nacan
esclavos. Las razones que conducan a la esclavitud no diferan mucho de
las griegas o romanas: la guerra, la delincuencia o el nacimiento.

El sistema, pensado para comunidades agrcolas autosufcientes, se


modific a medida que el crecimiento general creaba nuevas necesidades.
Las castas secundarias, como la de los comerciantes o los guerreros, se
desarrollaron con tanta rapidez que tal vez llegaron a poner en peligro el
orden social tradicional. Al respecto resulta importante sealar que los
mayas, en contra de la creencia popular, no fueron un pacfico pueblo de
campesinos regidos por intelectuales, sino una sociedad tan guerrera como
cualquier otra.

Organizacin poltico-administrativa

El gobierno de la comunidad de la cultura maya recaa, en el linaje principal,


que monopolizaba las tareas administrativas y, sobre todo, las religiosas.
Los descendientes del antepasado fundador eran verdaderos dioses
vivientes que ostentaban el mando poltico, econmico, judicial y militar de
la comunidad; y como tales tenan derecho a ceder a sus hermanos y
sobrinos los cargos polticos de mayor responsabilidad.

El omnipotente poder del Halach Huinic (el hombre verdadero), tambin


denominado Ahau (Seor) emanaba de su papel de intermediario entre sus
parientes superiores, los dioses, y sus parientes inferiores, los hombres. El
cargo, hereditario, pasaba de padres a hijos; pero si el Ahau mora sin
descendencia masculina el ttulo pasaba a las mujeres. Si tampoco dejaba
hijas, el cargo era heredado por el hermano de mayor edad, lo cual conduca
a una profunda remodelacin de los diversos linajes del clan.

El Halach Huinic controlaba la vida de la comunidad desde la capital del


distrito ayudado por el resto del linaje gobernante, los bataboob, que se
encargaban de administrar los centros secundarios subordinados, presidir
los consejos comunales, supervisar la recogida de tributos e impartir
justicia.
En pocas de guerra, los bataboob deban ceder su autoridad al nacom, jefe
militar supremo que gozaba de plenos poderes durante un perodo de
tiempo no superior a los tres aos.

Economa

En el plano econmico, la cultura maya sac el mximo rendimiento a sus


tierras. La actividad agrcola, la principal rama de la produccin, se
organizaba de acuerdo con el principio de parentesco, lo cual implicaba que
la tierra perteneca al Ahau, encarnacin del grupo, quien la distribua en
funcin de las necesidades de cada familia.

Las cosechas quedaban en poder del campesino, si bien este deba entregar
una parte al seor para contribuir al sostenimiento de la familia domnante y
del aparato burocrtico. La recompensa por esta cesin era doble, por un
lado, el linaje gobernante aseguraba la existencia de los campesinos en
pocas de crisis al suministrarles alimentos y ropas procedentes de los
almacenes del Estado; por el otro, efectuaba los ritos necesarios para
atraerse el favor de los dioses de la lluvia y la vegetacin.

La ausencia de excedentes de produccin, unida a la divisin sexual del


trabajo existente en la familia maya, impidi la aparicin del comercio, salvo
el que se daba entre las distintas ciudades-estado, y que consista
bsicamente en bienes insuficientes, no producidos o de Iujo.

El comercio

El cacao, moneda de intercambio

El comercio, estaba controlado por el Hombre verdadero y era ejercido por


la casta hereditaria de los comerciantes, quienes crearon una gigantesca
red mercantil. A travs de ella se importaban mercancas de lujo
procedentes de Teotihuacn y otros lugares de Mesoamrica (jade, sal,
plumas de quetzal, etc.) y se exportaban piezas artesanales y productos
locales (cacao, algodn, hule, etc.). Un factor que favoreci el crecimiento
del comercio fue el complejo sistema hidrolgico de las tierras centrales que
proporcionaba a los mercaderes mayas vas de comunicacin rpidas y
cmodas.

El progresivo incremento de la actividad mercantil impuls la aparicin de


un rudimentario sistema monetario centrado en el cacao, las cuentas de
jade y, ms tarde, en las hachuelas de cobre, procedentes, segn se sabe,
del territorio ecuatoriano.

Comercio Maya

Trabajo como tributo

El otro pilar de la economa maya lo constitua el tributo en trabajo personal


gratuito que encauzado convenientemente y justificado con razones
religiosas, proporcionaba la mano de obra necesaria para erigir los grandes
edificios pblicos.

Religin

Itzam na

La religin maya fue sobre todo y ante todo un instrumento poltico, un


arma que permiti a las castas superiores dominar a una sociedad de
campesinos autosuficientes que no necesitaban ningn tipo de autoridad
suprema para sobrevivir, como se demostr tras el colapso poltico que puso
fin a la etapa clsica.

La estructura social se justificaba gracias a un complejo pensamiento


teolgico que se basaba en una idea central: la existencia de un orden
universal, inmutable e incambiable, que nada ni nadie poda modificar. Por
eso, la postura ms razonable era la de aceptar la autoridad absoluta del
Halach Huinic, dado que su doble naturaleza humana y divina a un tiempo
le converta en el nico ser viviente capaz de asegurar no slo la
existencia de los linajes plebeyos, sino incluso su bienestar material.

Los dioses posean un poder limitado que les permita influir de manera
momentnea en la marcha del Universo, si bien esta influencia careca de la
fuerza necesaria para modificar un orden csmico que estaba por encima de
ellos. El dios era bondadoso si su conducta beneficiaba a los hombres y
perverso si les perjudicaba. De ah que las divinidades mayas se
caracterizasen por su dualidad, de manera que en funcin de las
circunstancias podan ser buenas o malas, jvenes o viejas, y masculinas o
femeninas. La principal deidad del panten maya era Itzam N, el dios
creador y conservador de la especie humana. Cuando se manifestaba como
deidad de la vegetacin y de la fertilidad reciba la denominacin de Bolom
Dzacab. Su esposa, Ix Chebbel Yax, rega la vida de las tejedoras y se
representaba en los cdices como una anciana pintada d rojo. Chac, seor
de las lluvias, estaba vinculado a las aguas. En cambio, Ki-nich Ahau, el Sol,
y Ah Mun, el joven dios del maz, se relacionaban con la agricultura.

dios ah puch

Ah Puch

Ix Chel, por su parte, presida las prcticas relacionadas con el sexo, la


procreacin y el parto. Junto a ellos haba una pluralidad de dioses del
tiempo, las diversas profesiones y el espacio, tales como Ah Puch, prncipe
de los muertos; Tox, deidad de la guerra; Ek Chuac, protector de los
mercaderes; o Kan Uay Tun, divinidad encargada de regular el orden de
sucesin de los poderes polticos. Asimismo se divinizaba a los Ahan cuando
fallecan.

El ceremonial no se limitaba a la adoracin de los dioses, sino que abarcaba


todas las actividades que directa o indirectamente contribuan a mantener
el orden social: construccin de monumentos, ritos funerarios en honor de
los gobernantes fallecidos, distribucin de bienes, actos polticos
(entronizacin del Halack Huinic, bodas y nacimientos reales), etc.

Los rituales, que incluan sacrificios de hombres, autosacrificios, ofrendas y


otras prcticas, eran presididos por el Ahau, sumo sacerdote, y dirigidos por
el ah kin o sacerdote. La casta sacerdotal inclua especialistas de varias
clases, como el ahau can (Seor Serpiente), astrlogo, adivino y profeta; el
ah nacom, encargado de los sacrificios humanos; el ah chilam, adivino; y el
Ah Men, curandero.

Ciencias y artes

Se ha dicho de los mayas que fueron los griegos del Nuevo Mundo. Lo cual
es del todo cierto, porque pocos pueblos desarrollaron una cultura tan
abstracta e intelectual como los habitantes de las selvas del Petn.

Aritmtica

La numeracin, consecuencia directa de la necesidad de contabilizar las


observaciones astronmicas que regulaban el ciclo agrcola, era vigesimal e
inclua el concepto de cero, ideado muchos siglos antes que apareciera en la
numeracin arbiga. Para representar los nmeros utilizaban una
combinacin de puntos ( . igual a 1) y barras ( igual a 5). En matemticas
dominaron la divisin de fracciones y los logaritmos.

Sobre esta base, los sacerdotes mayas elaboraron un complejo sistema para
medir el tiempo que rega el destino de los hombres e incluso afectaba a los
dioses.

Numeracin Maya

Calendario

Los mayas posean dos calendarios: el tzolkin o ritual y el haab o solar. El


primero constaba de 260 das divididos en 13 meses de 20 das, y se
utilizaba para predecir el futuro de las personas. El segundo tena 18 meses
o tunes de 20 das, lo cual daba un perodo de 360 das, ms cinco das
aciagos. Combinando ambos calendarios se obtena un ciclo de 52 aos
llamado por los mayas cuenta corta.

Adems de este sistema, idntico al empleado por los aztecas, los mayas
desarrollaron otro de mayor complejidad, denominado Serie inicial o cuenta
larga, que permita contar el tiempo transcurrido desde la creacin del
mundo que, segn ellos, tuvo lugar en el ao 320 a. C. Para ello,
contabilizaban los das mediante unas unidades temporales y segn su
sistema de numeracin.

Escritura
El tercer gran logro de los mayas fue la escritura, compuesta por ms de
700 signos que aparece en piedra, en cdices (tiras de fibra de maguey
plegadas en forma de biombo) y en la superficie de algunos vasos
cermicos. Esta grafa, an no descifrada del todo, es en parte fontica y en
parte ideogrfica.

En el terreno de las artes, los mayas aportaron un genial concepto a la


arquitectura: la bveda falsa, construida por aproximacin de enormes losas
inclinadas. Tambin destacaron en la escultura, como ponen de manifiesto
las hermosas estelas de Piedras Negras y Tikal, y en la pintura, aunque,
desgraciadamente, slo se conservan vestigios que asombran por la
sobriedad de la lnea y la seguridad del trazo.