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Ecosistema de alta sensibilidad y complejidad, formado

por slidas estructuras de carbonato de calcio que


crecen sobre el fondo marino, colonizados por el
desarrollo de corales ptreos o hermatpicos,
formadores de arrecifes, unidos a Algas rojas
calcreas, corales blandos o ahermatpicos y otros
organismos marinos. Se desarrolla en aguas tropicales,
con temperaturas entre 20 y 28 C, ubicados entre
el Trpico de Cncer y el de Trpico de Capricornio,
necesitan de aguas claras y sirven de refugio a una
variada fauna.
Constituyen uno de los ambientes ms antiguos
del Planeta Tierra, pues han estado creciendo y
desarrollndose por ms de 5000 aos. Se encuentran
dentro de la jurisdiccin de ms de 100 pases y ocupan
alrededor de 600000 kilmetros cuadrados de los ocanos tropicales.

Tipos de arrecifes
Se conocen cuatros tipos de arrecifes:

Los arrecifes costeros o en franja, que son ms abundantes, se desarrollan a lo largo


de las costas, y existen hace slo mil quinientos aos.
Los de barrera, que forman estructuras alargadas, paralelas a la lnea costera y
aparecen separados de la costa por una laguna. Dentro de este tipo se pueden
mencionar la Gran Barrera de Coral del nordeste de Australia, con mil quinientos
kilmetros de largo, donde se han encontrado unas trecientas cuarenta especies de
coral; y los de Belice, el Caribe.
Los arrecifes de atoln que se desarrollan en medio de los ocanos. Algunos tienen
hasta sesenta millones de aos. Son famosos los del Ocano Pacfico, y en el Caribe el
ms conocido es el que forman las Islas Bermudas.
Los arrecifes de parche, llamados en algunas regiones de Cuba, cabezos, no son
continuos (en Cuba no hay arrecifes de atoln ni de barrera, todos son de este tipo o
costeros).

En un arrecife se distinguen tres zonas:

1. la delantera, cercana al mar;


2. la del medio, llamada cresta o meseta arrecifal;
3. y la tercera, que es la ms cercana a la orilla, donde se desarrollan Pastos
marinos formados por las fanergamas Thalassia testudinum, Syringodium
filiforme y Halodule writte, los cuales con las races evitan la sedimentacin.
CMO SE FORMAN LOS ARRECIFES?
El paso inicial para la formacin de arrecifes de coral es contar con bastante luz solar y
un ambiente ideal son los mares tropicales planos, con agua clara y una temperatura
superior a los 18 grados centgrados.
Aunque el coral se alimenta de plancton-minsculos organismos marinos-, su principal
fuente de energa es la fotosntesis que es realizada por las zooxantelas, unas algas que
viven en simbiosis con el animal y son responsables del color de los corales.

En materia de reproduccin, los corales se van multiplicando por brote, hasta alcanzar a
formar una colonia, en un proceso que puede tomar varios aos. En momentos
especficos del ao, en colonias adultas, ests expelen vulos y esperma en el agua para
dar lugar a la fecundacin y dar origen a nuevas plantas que terminarn formando
nuevos plipos.

Despus de miles y miles de aos, el arrecife alcanza la madurez, y la biodiversidad


marina se concentrar a vivir a su alrededor.

Segn Manuel Iturralde Vinent, en un estudio publicado en el 2004 plantea que a


mediados del Oligoceno, hace unos 27 a 30 millones de aos, surgieron los primeros
arrecifes coralinos del Caribe, los que alcanzaron un desarrollo destacado en
el Mioceno, gracias al calentamiento del clima y la corriente del Caribe, que trae
abundantes nutrientes desde las costas del continente sudamericano y el Atlntico
Central. Durante el Mioceno y parte del Plioceno (23 a 2.5 millones de aos atrs), los
arrecifes caribeos se enriquecieron con especies procedentes de los
Ocanos Pacfico y Atlntico. Hace unos 2.5 millones de aos, a finales del Plioceno, se
cerr el istmo de Panam y la fauna marina atlntica, incluidos los corales, quedaron
separadas del Ocano Pacfico.
Localizacin a nivel mundial de los arrecifes
En la costa Queensland, en Australia se localiza la gran barrera de arrecifes con
una extensin aproximada de 2 000 km, lo que la ubica como la mayor a nivel
mundial.

El Arrecife Mesoamericano o Sistema arrecifal mesoamericano, es el


segundo en longitud, ubicado a lo largo de la costa
de Mxico, Belice, Guatemala y Honduras, en el Mar Caribe, extendindose por
ms de 700 km desde la Pennsula de Yucatn hasta las Islas de la Baha en la
costa norte de Honduras, es aproximadamente un tercio de la Gran Barrera
Australiana, en el cual han sido censados ms de 60 especies de corales y ms de
500 especies de peces. Por la importancia de este ecosistema ha sido apoyado
por el Fondo Mundial para la Naturaleza, con vistas a proteger la regin.

Banco Chinchorro localizado frente a Xcalak y Ro Huach en el mar Caribe.

En Cuba los arrecifes son de parches y las llamadas crestas arrecifales o


restingas, ubicados al norte y al sur de la isla. Las mayores concentraciones se
encuentran en el Archipilago Sabana Camagey, Archipilago de Los
Colorados, Los Canarreos y Jardines del Rey al Sur de las provincias de Ciego
de vila y Camagey y al norte de Holgun y Guantnamo.

Necesidades de los Arrecifes para desarrollarse


Viven ssiles o fijos, en el fondo marino, poseen muy diversas formas que le dan gran
belleza al paisaje, parecidos a encajes, jardines y obeliscos. Se agrupan en colonias para
formar los arrecifes y slo habitan los mares tropicales, porque necesitan ciertas
condiciones para vivir y desarrollarse como son:

Temperatura del agua entre 18 y 20 grados centgrados.

Salinidad de 35 partes por mil.

Buena iluminacin y transparencia.

Movimiento adecuado del mar, para mantener la renovacin constante del agua
para ayudar a la oxigenacin y la entrada de nutrientes necesarios.

Los corales han ido creando mecanismos de defensa o adaptaciones a las nuevas
condiciones a que estn siendo sometidos, entre las que se destacan la alta fecundidad,
la produccin de nematocistos y extienden los plipos solo de noche, resultando esta
estrategia exitosas hasta el momento.
Importancia de los arrecifes coralinos
Los arrecifes tienen gran importancia desde el punto de vista ecolgico y econmico,
entre algunos de los beneficios que ofrecen se destacan:

Hbitat de gran cantidad de especies de flora y fauna que se alimentan y refugian


en ellos, as como se revierte en fuentes de alimentos a la poblacin, mediante la
obtencin de pescado, moluscos y crustceos, entre ellos se destaca
la langosta comercial Panulirus argus.

Protegen las costas de la erosin, al servir como rompeolas durante las pocas
de huracanes y tormentas tropicales.

Algunas especies han sido estudiadas y estn dando buenos resultados en la


industria farmacutica, como es el caso del aporte de calcio de la especie Porites
porites, de la cual en Cuba se obtiene la Coralina, aplicada para implantes seos
en operaciones estomatolgicas, de fmur, caderas etc.

En ellos se realiza buceo contemplativo como una forma de observar la belleza


de las construcciones arrecifales. En Cuba todos los aos se realizan los
festivales subacuticos Fotosub.

La Biodiversidad de los arrecifes coralinos, constituyen una reserva biolgica


(gentica) de gran inters para las generaciones futuras.