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Cuando el Shara era verde

El polvo sahariano sobre el ocano alter el patrn de


lluvias hace 11.000 aos
Miguel ngel Criado
29 NOV 2016 - 19:07 CET elpais.com

Columna de polvo sahariano llegando a Amrica. Arriba a la derecha, Canarias. NASA |


EL PAS VDEO

Hace 11.000 aos y durante los seis milenios siguientes el Shara, sin ser Galicia, fue
mucho ms hmedo y verde de lo que es hoy. Un anlisis de los sedimentos en las
costas americanas muestra que en todo ese tiempo la cantidad de polvo sahariano que
llegaba hasta el Atlntico y Amrica era mucho menor. Para los cientficos, esa
reduccin permiti que el sol calentara ms el mar, lo que alter el patrn de lluvias.
Hace unos 5.000 aos, el polvo volvi a aumentar y con l volvi el desierto.

El Shara reverdece ms o menos cada 40.000 aos. En ese tiempo, la Tierra se mueve
un par de grados sobre su eje, lo que altera la incidencia de la luz solar. Este hecho est
detrs del carcter cclico de las glaciaciones. La ltima gran glaciacin acab hace
unos 12.000 aos, dando paso al Holoceno, la poca actual, y facilitando la expansin
de los humanos. Sin embargo, los distintos modelos climticos no logran explicar cmo
esta vez la transicin entre la fase seca y hmeda del Shara fue tan relativamente
rpida y tan profunda. Puede que el polvo fuera la pieza del rompecabezas que faltaba.

La importancia del polvo sahariano va mucho ms all de la calima que, como una
neblina, suele llegar a Canarias o el sur de Espaa. El Shara es el origen de la mayor
parte del polvo que hay en el planeta. En la actualidad, desde esta parte de frica, salen
entre casi 200 y 300 millones de toneladas de partculas minerales al ao. Levantada por
los vientos alisios esta capa de polvo llega a todos los rincones del planeta. Han
encontrado polvo sahariano atrapado en el hielo rtico. Las selvas amaznicas no seran
lo mismo sin el aporte de minerales africanos y una buena parte del sustrato de las islas
del Caribe es simple polvo en forma de rocas sedimentarias.

Sedimentos en la costa americana muestran una reduccin a la mitad del polvo


sahariano

"Se piensa que los cambios en la rbita de la Tierra, combinados con el calentamiento
del hemisferio norte al final de la ltima glaciacin, provocaron un fortalecimiento
inicial del monzn africano occidental", explica el profesor del departamento de
geologa del Instituto Tecnolgico de Massachusetts, David McGee. "El aumento de la
vegetacin y la consiguiente reduccin de la emisin de polvo pudieron actuar como
amplificadores, creando un proceso circular de retroalimentacin en el que ms
vegetacin y menos polvo traan ms lluvia, lo que provocaba ms vegetacin y menos
polvo que atraan ms lluvia...", aade.

Junto a colegas de otras universidades de EE UU, McGee analiz sedimentos recogidos


del lecho marino en mitad del Atlntico a 3.000 metros de profundidad y muestras
obtenidas en la zona costera de Bahamas. Los rodillos de roca extrados contenan polvo
acumulado desde hace 23.000 aos, es decir, desde el mximo de la ltima glaciacin.
Para datarlos, usaron elementos como el torio, que decae a un ritmo constante. Para
asegurar que era polvo sahariano, los compararon con muestras con la misma escala
temporal recogidas en la costa occidental africana.

Vieron que la tasa de acumulacin de polvo fue ms o menos constante durante todo el
largo periodo de retirada de los hielos. Pero una vez alcanzado el mnimo glacial, la
cantidad de polvo sahariano depositado en mitad del Atlntico o en Bahamas se redujo
abruptamente casi a la mitad. Y as se mantuvo durante unos 6.000 aos, los que se
corresponden, segn los registros paleobotnicos con el ltimo Shara verde.

Durante seis milenios el monzn africano llevaba la lluvia hasta el centro del Shara

"Del estudio de la situacin actual, es evidente que el polvo mineral tiene un


sorprendente gran impacto sobre las nubes, el clima y los ecosistemas. Y est tambin
claro que la cantidad de polvo mineral que sale del Shara ha cambiado de forma radical
en el pasado e incluso en las ltimas dcada debido a cambios en el clima en el norte de
frica", recuerda McGee.

Una reduccin a la mitad del polvo transportado por el aire debi de tener un impacto
sobre la meteorologa al menor regional. Por eso, los autores del estudio, publicado en
Science Advances, corrieron varios modelos climticos pero esta vez incluyendo el
factor del polvo sahariano. Vieron que en todos ellos, una menor cantidad de polvo
amplificaba la radiacin solar sobre el ocano. Esto elevara una mayor cantidad de
vapor de agua, humedad transportada por el monzn al interior africano. Los registros
muestran que entonces estos vientos llegaban unos 1.000 kilmetros ms al norte,
llevando la lluvia a lo que hoy es el centro del Shara