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AUTORES CIENTFICO TCNICOS Y ACADMICOS

Pascal: El cientfico,
el filsofo, el telogo
Dr. Flix Garca Merayo
Profesor Titular de Universidad - UPM. Vicepresidente de ACTA

Las colmenas de las abejas tenan hace mil aos exacta-


mente las mismas medidas y las mismas formas que hoy.
Si Dios no existe, no se perder nada por creer en l;
mientras que si existe, se perder todo por no creer.
Blas Pascal

Es la de Pascal una vida en solitario vivida al mismo tiempo entre


dos: en lo cientfico, desde su misma precocidad, formando desigual
pareja con un padre funcionario de la recaudacin y cientfico diletan-
te, y en lo literario-religioso, en identidad coincidente y contrastada
con su hermana Jacqueline, con la que coincide, adems, en la enri-
quecedora experiencia de una salud precaria y doliente, y tambin en
una celosa y hasta huraa defensa de una intimidad vivida igualmen-
te en solitario.....
As comienza la Introduccin de la biografa de Pascal debida a la
pluma de su autora Ana Juregui, publicada por la ya desaparecida
Editorial Labor. Esta introduccin justifica el ttulo que hemos dado a
este artculo que trata de recoger los aspectos
ms importantes de la vida de un gran mate-
mtico y fsico, a veces, injustamente conocido
slo por su invento de una mquina de calcu-
lar, a la vez que filsofo y telogo, con frecuen-
cia, de posiciones contradictorias.
Entre los contemporneos de Descartes,
Fermat y Desargues, ninguno presentaba un
genio tan natural para la ciencia y dotes tan
sorprendentes como Pascal, aunque su reputa-
cin matemtica se juzgue ms sobre lo que l
Figura 1. Blas Pascal

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ACTA
Pascal: el cientfico, el filsofo, el telogo

pudo hacer que lo que realmente hizo debido a que, 1610), gradundose en 1610 y regresando despus a
durante una parte considerable de su vida, dedic Clermont donde compr el cargo de elegido para la
mucho de su tiempo a lo filosfico y a lo religioso. Baja Auvernia, es decir, encargado de juzgar, en pri-
mera instancia, los litigios relacionados con los
Dominique Descotes, profesor en la Universidad
impuestos. Se convierte as en un rico magistrado,
Blais Pascal en Clermont-Ferrand, escribe que la per-
destacando, adems de en derecho, en matemticas
sonalidad de Pascal le ha valido partidarios fervientes
y en las lenguas muertas. Su mujer Antonieta fue
y enemigos implacables. Su polivalencia hace tam-
tambin inteligente y sensible, segn nos dicen sus
bin que, por ejemplo, Voltaire admire a Pascal como
bigrafos, pero a la vez frgil y enfermiza; muri, pro-
sabio, pero que le deteste como jansenista; Paul
bablemente tuberculosa, en 1626, cuando contaba
Valry rinde homenaje al gemetra, pero detesta su
treinta aos y su hijo Blas era un nio de slo tres.
retrica proselitista. Se imagina, incluso, su vida escin-
dida en dos partes: la primera consagrada a las cien- Blas Pascal nace, como hemos dicho, en 1623, un
cias; la segunda, despus de la noche mstica del 23 19 de junio en Clermont-Ferrand. Su casa natal esta-
de noviembre de 1654, a la investigacin religiosa. ba situada en el lateral derecho de la catedral de
dicha ciudad, en el inmueble Dauzat que perteneca


a los Pascal y que fue demolido en 1930.
La familia Pascal
La ciudad francesa de Clermont-Ferrand, situada
al oeste de Lyon y a unos 150 kms de sta, es la capi-
tal del Departamento de Puy-de-Dme y de Auverg-
ne, Auvernia. Hoy da es un importante centro indus-
trial y comercial y un gran nudo de comunicaciones
del valle del ro Allier. Posee universidad desde el ao
1880.
Los Pascal pertenecan al medio social que domi- Figura 2. Vista de Clermont. Su catedral
naba en la ciudad de Clermont, ciudad que an con-
servaba en el siglo XVII su aspecto medieval: clase Seis aos ms tarde de la muerte de su madre, la
media de mercaderes y artesanos, ms que de nobleza familia Pascal, Esteban y sus tres hijos, se trasladan a
y toga. Dos familias llevaban ese nombre. Una de ellas, Pars. Blas tiene entonces ocho aos, casi nueve. Rei-
los Pascal, seores de Mons, haba sido ennoblecida naba en la Francia de entonces, Luis XIII, llamado el
por el Rey Luis XI en 1480; la otra, que era oriunda Justo (1601-1643). Se instalan, en un principio, en
de Cournon, Limagne, cont con mercaderes elevados uno de los barrios ms populosos de Pars, el del
hasta lo ms alto de la burguesa. Hacia 1580, ambas Temple, en las cercanas de la actual Plaza de la
familias se alan por el casamiento de Margarita Pascal, Repblica. No sera ese barrio el definitivo ya que los
de Mons, con Martn Pascal. De este matrimonio traslados dentro de la capital francesa se sucedan con
nacen, entre otros hijos, Blas y tienne Pascal. mucha frecuencia.
tienne Pascal, Esteban Pascal, padre de Blas Pas- El padre de Blas Pascal que, a pesar de las cos-
cal, era jurista, fue Presidente del Tribunal de Apela- tumbres de la poca, nunca volvi a casarse, haba
cin y de la Administracin de Hacienda de Montfe- dejado la magistratura y, por tanto, se dedic a admi-
rrand, adems de un entendido en matemticas y nistrar la fortuna que posea desde sus tiempos de
fsica. Se titula, en ocasiones, caballero. Fue traslada- Clermont, a estudiar matemticas y, sobre todo, al
do en 1630 a Clermont. Antonieta Bgon, madre de cuidado y educacin de sus hijos. Esta ltima era su
Blas Pascal, era una mujer distinguida por su talento mayor preocupacin.
y virtudes. Cuando Esteban enviuda, se consagra al Creemos que este es el lugar para comentar algo
fin exclusivo de educar a sus hijos: Gilberta, nacida importante sobre Esteban y, en concreto, sobre su
en 1620, Blas, siempre de salud frgil, en 1623 y Jac- saber y su amor por las matemticas, en general, y
queline, nacida en 1625. Hubo otra hija de este por la geometra, en particular. l descubri y estudi,
matrimonio, la primera de los hermanos, Antonia, en aquella primera mitad del siglo XVII, la figura del
pero muri a los pocos das de nacer. caracol, limaon en francs, conocida ms tarde con
Esteban Pascal curs en Pars estudios de derecho el nombre matemtico de concoide del crculo. Se
durante el reinado de Enrique IV el Grande (1553- trata del lugar geomtrico de los puntos M de una

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Pascal:
el cientfico,
el filsofo, el telogo

recta OK situados a una distancia fija d del punto K, Volvamos a la familia Pascal. A Esteban no le
cuando K describe la circunferencia de dimetro OKo. agradaban los mtodos educativos de la poca y, por
El punto O es un punto fijo que recibe el nombre de lo tanto, no estaba conforme con ellos: son mtodos
polo de la concoide. Este lugar geomtrico, la concoi- que dejan de lado el razonamiento. Por eso, dese
de, recibi por Roberval el nombre de concoide de siempre, sobre todo con Blas que apuntaba ya una
Pascal. Realmente ese nombre hace relacin, no a sobresaliente inteligencia, aplicar mtodos basados
Blas Pascal, sino a su padre Esteban que fue el prime- en el razonamiento para aprender tanto lenguas
ro en trabajar con ella. En la construccin manual de como ciencias. Cuando otros nios de la poca reci-
una concoide se puede emplear una cartulina dobla- taban las declinaciones, Blas trataba de demostrarlas.
da en borde rectilneo que hace las veces de regla y Adems, debido a su vocacin de maestro y al amor
portasegmento y que debe girar alrededor del polo O. que senta por sus tres hijos, Esteban Pascal gust
siempre de tenerlos a su lado. Como hecho excepcio-
nal para la poca, Esteban proporciona el mismo tipo
de educacin a las hermanas de Blas.

Niez y juventud de Blas Pascal


El nio Pascal fue preparado para ser sabio y cre-
ador. No obstante, en algn momento sorprendi a
su padre como un imprevisto poeta y escritor original.
Adems, le gustaron desde nio las matemticas y las
ciencias experimentales, como la fsica. Pero su padre
consideraba que estos asuntos correspondan a per-
sonas mayores, por lo que las conversaciones familia-
res las desviaba hacia el planteamiento de problemas
sencillos, entretenidos y recreativos. Hablaba con
Figura 3. La concoide de Esteban Pascal autoridad de la plvora, de la subida del agua por
tubos de aspiracin forzada, del rayo; razonaba sobre
Cuando la distancia d sea igual al radio de la cir- el porqu de la flotacin de los cuerpos en un lquido.
cunferencia, la concoide del crculo puede aplicarse Como consecuencia de ello, Blas experiment sobre
para obtener la triseccin geomtrica de un ngulo. el sonido, sobre su trasmisin mediante ondas, lo que
Este problema no tiene solucin, sin embargo, con el le vali para preparar un tratado sobre acstica. Ade-
uso de slo la regla y el comps. De ah la importan- ms de su pasin por las matemticas, tambin se
cia de la curva debida a Esteban Pascal. En la figura despert en l un amor intenso por la msica.
que sigue se representa la triseccin del ngulo ABC. No obstante, su padre no vea con buenos ojos los
Se lleva uno de sus lados, por ejemplo el AB, sobre el avances tan precoces de su hijo. Blas le preguntaba
bucle y a partir del polo B; se traza despus el seg- cuestiones de matemticas y de geometra; su padre
mento BC que reproduce el ngulo dado y de tal le responda con evasivas: las matemticas eran la
forma que sea AB=BC. La interseccin D de AC con ciencia de hacer figuras exactas. Lleg un momento
la lnea del bucle es tal que el ngulo DBA es la terce- en que puso fuera del alcance del nio los libros de
ra parte del ABC. geometra que encerr bajo llave. Contaba poco ms
de doce aos. Muchas de estas cosas las cuenta su
hermana Gilberta a travs de sus recuerdos escritos.
El joven precoz Blas Pascal no frecuent en su
juventud ni el colegio ni, ms tarde, la universidad.
No tuvo, por tanto, una educacin formal ni escols-
tica. Y ello, a pesar de que existan liceo y colegio de
jesuitas muy cerca de su domicilio.
Contrariamente al uso, Esteban esper a que Blas
tuviera 12 aos para ensearle latn; no obstante, le
Figura 4. Triseccin de un ngulo fue preparando con anterioridad. Con todo ello, Blas

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Pascal adquiri una gran capacidad de sntesis: que- juez, Fermat (1601-1665), el gemetra y fsico
ra saber la razn de todas las cosas y cuando no se le Mydorge (1585-1647), Fabri (1607-1688), filsofo y
daban buenas razones, l las investigaba por s matemtico, el filsofo y militar Descartes (1596-
mismo. Esto es lo que nos ha dejado escrito Gilberta. 1650), experto en lgebra y metafsica; Desargues
(1591-1661), uno de los maestros del joven Pascal, se
Blas fue un apasionado de la geometra y esta encuentra entre los ms grandes matemticos france-
pasin no disminuy con el tiempo. En una ocasin, a ses del siglo XVII, ingeniero y arquitecto y estudioso
sus doce aos, su padre le sorprendi tratando de de las secciones cnicas; Pedro Gassendi (1592-
demostrar a escondidas una proposicin geomtrica 1655), presbtero, filsofo y astrnomo destacado; el
en la que l reconoca, utilizando medios infantiles de cientfico y tambin filsofo, padre Marn Mersenne
barras y redondeles, la Proposicin 32 del Libro I de los (1588-1648), que escribe sobre filosofa, fsica, moral,
Elementos de Euclides: En todo tringulo, si se prolon- matemticas, msica y medicina; Roberval (1602-
ga uno de los lados, el ngulo externo es igual a los dos 1675), gran amigo de Blas Pascal y profesor del Cole-
ngulos internos y opuestos. La suma de los tres ngu- gio de Francia, matemtico y fsico autodidacta;
los internos es igual a dos rectos. El aprendiz gemetra Pedro Petit (1598-1677), experto en fortificaciones,
le dice a su padre que l ha llegado a esa proposicin fsico e Ingeniero del Rey.
por etapas, ideando l mismo los axiomas y definicio-
nes necesarios para ello. Esta vez su padre no le casti- En este ambiente de acadmicos es en el que
ga sino que le ofrece un tratado de Euclides, pero slo Esteban Pascal, en 1635, introduce a su hijo que con-
para que lo lea en sus momentos de recreo. taba apenas diecisis aos. Es un entorno en el que
se discuten descubrimientos y se desborda optimis-
C mo. Muchos de los bigrafos de Blas Pascal critican,
sin embargo, que Blas no fue nunca un profesional de
ninguna ciencia, ni tampoco telogo o literato. Sera
siempre, eso s, un hombre honesto, conocedor y
dominante de muchos tpicos. Incluso algn contem-
porneo deca de l que era un joven con ingenio
A B
pero ignorante. La realidad fue que Mersenne siem-
Figura 5. Proposicin 32 de los Elementos. pre lo elogi y los dems miembros de la Academia
lo consagraron muy pronto como un autntico maes-
En su obra Lesprit gometrique, El espritu geo- tro. Desde luego era capaz de desarrollar, demostrar y
mtrico, donde se refiere a las tres etapas para la bs- mejorar las ideas que otros haban tenido; es el caso,
queda de la verdad, su descubrimiento, su demostra- por ejemplo, de la geometra de las cnicas, teora e
cin y su crtica, explica que la geometra sobresale en hiptesis iniciadas por Desargues.
las tres: da nacimiento a la primera, ya que es el arte


de descubrir las verdades desconocidas; es tambin el
arte de demostrar esas verdades ya encontradas y de Malos tiempos para la familia
esclarecerlas de manera que la prueba sea incontesta-
ble; por ltimo, si se conoce el mtodo de producir la Pascal
verdad, entonces ser posible saber si la prueba dada
es conforme a las reglas. A principios de 1638, y debido a graves aconteci-
En su juventud, Blas sola asistir con su padre a mientos sociales, Esteban Pascal crey haberse arrui-
reuniones cientficas celebradas en el entorno de las nado por el excesivo aumento de impuestos y la dis-
amistades de este ltimo y de los grupos ms dinmi- minucin de intereses de los emprstitos estatales,
cos de aquel entonces que participaban, entre otras todo ello motivado por una Francia disminuida eco-
cuestiones, en la revolucin galileana y cartesiana y nmicamente por la Guerra de los Treinta Aos. El
en el nacimiento del mecanismo: los fenmenos natu- Reino tena necesidad de oro para pagar a sus ejrci-
rales se explican con slo las leyes de causa efecto. Ha tos y de su obtencin se encargaba el cardenal y
de recordarse que, al final del reinado de Luis XIII, ministro Richelieu. El 21 de marzo de 1638, tiene
existan en Pars Academias Cientficas muy impor- lugar en el Ayuntamiento una reunin de rentistas
tantes y florecientes, tanto en la ciencia como en la que reclamaban el pago de intereses atrasados. Suce-
investigacin. di la agresin del canciller Sguier y la respuesta ful-
minante del cardenal que hizo arrestar a los cabecillas
En aquellos crculos se movan sabios como el de la reyerta. Esteban Pascal tuvo que huir a Auver-
propio Esteban Pascal, el matemtico, adems de nia mientras que la familia quedaba en Pars.

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Pascal:
el cientfico,
el filsofo, el telogo

En ese intervalo, Jacqueline Pascal escribe un


soneto con el que celebra el nacimiento del futuro rey
Luis XIV, soneto que los amigos de la familia Pascal
llegan a ofrecer a la reina madre con la segunda
intencin de poder interceder por el padre huido. La
propia Jacqueline se lo presenta a Ana de Austria,
pero nada se habl de su padre.
Esteban tuvo que regresar a Pars en noviembre
del mismo ao 1638, pese al riesgo de ser detenido,
debido a que Jacqueline haba enfermado de viruela.
Fue en una fiesta organizada posteriormente en casa
del cardenal, en la que una Jacqueline restablecida
particip en una representacin dramtica y pidi
para su padre el favor de Richelieu. Y le fue concedi-
do. Como consecuencia, Esteban Pascal fue nombra-
do por el rey, Adjunto al Intendente de Normanda,
con el encargo de recaudar impuestos. La familia
completa deja Pars y se traslada a Run, capital de la
Alta Normanda, a finales de 1639. En esta ciudad
conocen al abogado, poeta y dramaturgo, Corneille.
En Run dar a conocer su ensayo sobre las cnicas,
en 1640.
Blas continu recibiendo una educacin munda-
na y catlica; finaliz el aprendizaje del latn; comen-
z a estudiar teologa y lea la Biblia de Lovaina. Con
frecuencia viajaba a Pars con su padre y acuda con
l a la Academia de Ciencias de Marsenne en aquella
ciudad.

La religiosidad de los Pascal


Una de las preocupaciones que Pascal tuvo casi
Figura 6. El monasterio Port-Royal-des-Champs

toda su vida, una vez pasada la juventud, era Dios. Champs, Madre Anglica Arnauld (1591-1661). Tam-
Varios amigos de la familia influyeron en Blas: los bin leyeron el Discurso sobre la reforma del hombre
hermanos y piadosos mdicos Deschamps, a la vez interior, del propio Jansenio. Ambas obras significa-
santones y predicadores; el profesor de filosofa y pre- ron para Blas Pascal un profundo revulsivo que le
dicador, Juan Guillebert, cura de la parroquia de marcaron para toda su vida. La abada de Port-Royal-
Rouville, villa cercana a Run, y convertido por des-Champs estaba situada a unos 30 kilmetros al
Duvergier de Hauranne (1581-1643), abad de Saint- suroeste de Pars. Sus edificios, incluido el cemente-
Cyran. Mucha de la gente que escuchaba a este lti- rio, fueron arrasados en 1711 por orden de Luis XIV.
mo tambin se converta, es decir, pasaba de una Transcurra el ao 1646 cuando, debido a los
prctica tibia a un cristianismo austero. Y esto fue lo acontecimientos citados, sucede esta transformacin
que le pas a la familia Pascal. Esteban deca a sus radical en lo espiritual y en el pensamiento de Blas
hijos: ...es necesario pensar en la eternidad que Pascal. Es lo que sus bigrafos llaman su primera con-
sigue a la muerte.... Es as como la familia entra en versin. Su hermana Gilberta comenta que incluso
contacto con el jansenismo. Jansenio, monje belga, abandona, a partir de esa fecha, toda su preocupa-
era obispo de Ypres, defensor de la teologa de San cin por la ciencia. No parece que eso fuera as ya
Agustn y amigo del abad de Saint-Cyran. que es precisamente en el otoo de este ao cuando
Los Pascal leyeron el libro La frecuente comunin, Blas y su padre repiten en Run los experimentos de
publicado en 1643 por Antonio Arnault, importante fsica sobre el vaco llevados a cabo anteriormente
jansenista y sobrino de la abadesa de Port-Royal-des- por el fsico y matemtico italiano Torricelli (1608-

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ACTA
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1647). Lo que s es realmente cierto es que toda la y Jacqueline. Gilberta permaneci en Clermont debi-
familia se centra en la discusin de la teologa y fre- do a su embarazo. Las dos cartas que Blas escribe a
cuenta los crculos piadosos. Incluso su hermana Jac- su hermana ausente son un autntico tratado piado-
queline, que contaba con veinte aos, vive como si so sobre la muerte de un cristiano y sobre la natura-
de una religiosa se tratara, renunciando a casarse a leza de la muerte. Ambas figurarn ms tarde, en
pesar de los pretendientes que tena. 1670, en su obra Penses, los Pensamientos. Al ao
siguiente, el 4 de enero, Jacqueline, que tena en
En la primavera del ao siguiente, 1647, la salud aquel momento veintisis aos, se retira a Port-Royal;
de Pascal se vuelve muy precaria: sufre del estmago y esta vez a pesar de los consejos en contra de la deci-
tena fuertes dolores de cabeza. Ese mismo ao ocurre sin dados por Pascal a su hermana. Tema quedarse
en Run la polmica con el autodidacta y capuchino solo y le rogaba que permaneciera unos aos ms
Santiago Forton, seor de Saint-Ange, por su original con l. Gilberta, que haba venido a Pars, es la encar-
teologa y sus obras escritas tituladas La conducta del gada de darle la noticia a su hermano. La separacin
juicio natural, en las que pretenda demostrar por el de Jacqueline es uno de los acontecimientos que ms
razonamiento ciertos misterios del cristianismo cuando marcaron la vida de Pascal que por aquel entonces
no eliminarlos. Pascal y varios de sus amigos le conmi- contaba veintinueve aos.
naron a retractarse: se conoce esta polmica con el
nombre de asunto del santo Angel. La toma de los hbitos tuvo lugar el da de la Tri-
nidad de 1652. Asistieron Pascal y su hermana Gil-
El mismo ao, Pascal se traslada a Pars con su berta en representacin de sus padres. Jacqueline
hermana Jacquelin. El 23 de septiembre, recibe en su pas a llamarse hermana Jacqueline de Santa Eufe-
casa la visita de Ren Descartes y Roberval. Discuten mia. Poco despus, en octubre del mismo ao, Pascal
sobre filosofa, teologa, geometra y el vaco: Pascal y viaja a Clermont donde permanecer hasta mayo de
Descartes no se entienden en este tema fsico. 1653, fecha en la que regresa a Pars.
La salud de Pascal sigue agravndose mientras
Nuevas amistades cubren el puesto de su herma-
recibe los cuidados de Jacquelin. Los mdicos, inclu-
na: Arturo Gouffier de Boissy, duque de Roannez, su
so el propio Descartes que presuma de tener conoci-
hermana menor Carlota de diecinueve aos, ambos
mientos de medicina, le recomiendan reposo del tra-
de la alta nobleza; Antonio Gombaud, Caballero de
bajo intelectual intensivo que llevaba.
Mr, literato, maestro de cortesa, que influy enor-
Pascal, sin olvidarse de las cosas de Dios, realiza memente en la vida de Pascal en este perodo mun-
con la ayuda de Florin Perrier, marido de Gilberta, el dano y le hizo releer los Ensayos de Montaigne; el rico
gran experimento del equilibrio de los lquidos. Su Damien Mitton; frecuent los salones de la duquesa
padre regresa de nuevo a Pars unos meses antes, en de Longueville, de la marquesa de Sabl, de la
el verano de 1648. Es en este el ao cuando su her- duquesa de Aiguillon, practicando en todos ellos el
mana Jacqueline se propone entrar como religiosa en juego y los bailes. Tambin gustaba del teatro de
Port-Royal siguiendo los consejos de su director espi- Molire. No obstante esta clase de vida, nunca se ha
ritual el abad Singlin. Tiene el apoyo de Blas, pero sabido con certeza nada relativo a su vida sentimen-
debe desistir ante la negativa de su padre. Al ao tal.
siguiente, 1649, la familia Pascal decide retirarse de
nuevo a Clermont ante el movimiento de agitacin, Pascal no olvida su pasin por lo cientfico y per-
La Fronda, existente en Francia contra el absolutismo siste en sus investigaciones en las matemticas y en la
poltico del cardenal Mazarino y la Reina Regente, fsica. En 1653 redacta su Tratado del tringulo arit-
Ana de Austria. All residirn un ao. mtico, publicado a ttulo pstumo en 1665, as como
otros dos tratados sobre el equilibrio de los lquidos y
Despus de una larga estancia en Clermont, la el peso de la masa del aire. A partir de aqu, Pascal se
familia Pascal, Esteban y sus dos hijos Blas y Jacque- olvidar de la fsica y se dedicar desde 1654 slo a
line, regresan a Pars en noviembre de 1650. Es el las matemticas, desarrollando los principios del cl-
ao en que muere su amigo Descartes. La vida de culo integral, del anlisis combinatorio y del clculo
Blas comienza a cambiar: sigue frecuentando los cr- de probabilidades.
culos de sabios y amigos pero comienza una vida de
mundo y de corte. Las divergencias con su hermana A finales de 1654 tiene lugar un hecho trascen-
tambin empiezan a surgir. dente en la vida de Pascal. Ocurre la noche del 23 al
24 de noviembre, quince das despus de sufrir un
El 24 de septiembre de 1651 muere en Pars el accidente en el puente de Neuilly, del que sale mila-
padre de Pascal. Se despiden de l sus dos hijos, Blas grosamente ileso, aunque esto no est del todo pro-

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Pascal:
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el filsofo, el telogo

bado. Siguiendo las recomendaciones de leer la En febrero de 1659, la enfermedad de Pascal


Biblia, de orar, de meditar, que le haba dado Singlin, vuelve a agravarse y sobre todo despus de la repen-
discpulo predilecto del obispo de Saint-Cyran, una tina muerte, tal vez de tuberculosis, de su hermana
vez retirado a su habitacin aquella noche, Pascal Jacqueline el 4 de octubre de 1661 en Port-Royal-
comenz a leer la pasin de Cristo en la Biblia de su des-Champs. Sus bigrafas nos escriben que Pascal
padre: l se vio como Judas entregando a Jess, apenas poda leer y escribir. La muerte de su herma-
como Pedro negndole y jugando a los dados con los na suceda cuatro meses despus de que sta hubie-
soldados, era tambin su mano la que clavaba a ra querido, al fin, firmar un formulario de sumisin a
Jess en la cruz. Trasportado y con fiebre comenz a la bula de Alejandro VII condenando las doctrinas de
escribir su Memorial en un trozo de pergamino, des- Jansenio y sus seguidores, formulario dispuesto por
cubierto cosido al dobladillo de su ropa despus de su los clrigos de Francia, presionados por Mazarino. A
muerte. Es la llamada noche del xtasis mstico y esta firma Pascal se opone con vigor en su escrito
representa la segunda conversin de Pascal. El xtasis Ecrit sur la signature du formulaire, Escrito sobre la
le dur dos horas. firma del formulario. Despus de la muerte de su her-
mana, Pascal decide finalizar su polmica que haba
A finales de diciembre, Singlin regresa a Port- sido tan viva, volver a la iglesia, consagrarse nada
Royal de Pars desde la abada de Port-Royal-des- ms que a Dios y prepararse para morir en paz.
Champs. En Pars se encuentra con un Pascal con-
vencido de tener que dejar ese perodo mundano de Siempre siguiendo a sus bigrafos, as podramos
su vida pero con pocas fuerzas para hacerlo. Bajo los resumir los ltimos das de su vida. Coma sin apetito
consejos de Singlin, decide iniciar un breve retiro en alimentos muy frugales; lea la Biblia y su breviario; con-
Port-Royal-des-Champs en enero de 1655, regresan- viva en su propia casa con pobres y menesterosos ya
do a Pars, a su casa del barrio de Saint Michel, a fina- que deseaba vivir con los pobres y servir a los pobres,
les del mismo mes. pobremente; utilizaba un cilicio envolviendo su cintura.
Como prueba de que hasta el final de su vida Pas-
En ese mismo ao, Pascal redacta Abrg de la cal estar pendiente del mundo que le rodea, el
Vie de Jsus-Christ, Resumen de la Vida de Jesucris- mismo ao de su muerte, 1662, inicia un nuevo
to, y Entretien avec Monsieur de Saci sur pictte et negocio del que es partcipe y accionista: las carrozas
Montagne, Conversaciones con el seor de Saci a cinco soles. A semejanza de las diligencias, Pascal
sobre pictte y Montagne, donde Pascal se define crea un servicio de transporte entre los barrios de
partidario de la filosofa de estos dos ltimos como Pars que se inaugura el 18 de marzo.
medio para disponer a la fe.
La crisis de su enfermedad entra en su estadio final.
Tambin en 1655 parece que Pascal idea un En el mes de junio sufre terribles clicos estomacales; su
nuevo mtodo para aprender a leer, agrupando las hermana Gilberta cuenta que l mismo se pona sus
letras en slabas, destinado a los alumnos de las remedios haciendo poco caso a sus mdicos, de los que
pequeas escuelas de Port-Royal-des-Champs. Su pensaba que estaban equivocados, ya que nunca le
hermana Jacqueline que se encontraba en Pars le dieron importancia a su estado terminal lo mismo que
pide informacin: ... nuestra madre me pide que su familia. A principios de agosto dicta testamento a sus
hagis llegar todas las noticias de vuestro mtodo ... notarios. El 18 de agosto por la noche, sintindose
morir, hace llamar al cura Beurriere. Pascal haba entra-
Entre 1656 y 1657, Pascal pasar varias veces por do en coma, tiene fuertes convulsiones debidas quiz a
Por-Royal-des-Champs. De esta poca es la primera una hemorragia cerebral. Recibe el vitico y la extre-
carta Provincial y los crits sur la Grace, Escritos mauncin con un sentimiento tal que hace llorar a los
sobre la Gracia, no publicados hasta 1779. En 1656 que le acompaaban. Pronuncia la frase ... que Dios
presenta en Port-Royal de Pars su Apologie de la reli- no me abandone jams ....
gin chrtienne, Apologa de la religin cristiana. Pascal muere el 19 de agosto de 1662, a la una de
Todo esto hara pensar que Pascal est volcado en la madrugada. Tena 39 aos.
esta poca slo en la teologa, pero lo cierto es que


nunca abandon, tampoco en estos aos, su investi-
gacin cientfica.
El Pascal gemetra
En 1658, Pascal resuelve el problema de la ruleta
o cicloide descubriendo una serie de propiedades A los 17 aos, en febrero de 1640, Pascal que era
sobre la misma. el benjamn de la Academia, da a luz, como hemos

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ACTA
Pascal: el cientfico, el filsofo, el telogo

dicho anteriormente, su primera obra, lEssai sur les Volvamos a las cnicas. Se puede definir una
Coniques, Ensayo sobre las Cnicas. Unos meses cnica o seccin cnica como la curva obtenida al
antes ya la haba presentado en los crculos de Mer- cortar un cono de revolucin por un plano que no
senne. Se basaba, como se ha sealado, en los traba- pase por su vrtice. Esta es la definicin que adopt
jos sobre Geometra Proyectiva previos de Desargues Pascal. El astrnomo Juan Kepler (1571-1630) ya
y que Pascal admiraba, pero agregaba un teorema haba tratado, estudiado y utilizado las cnicas, como
nuevo: el teorema del hexgono mstico. Este ensayo entes algebraicos e incluso tambin proyectivos. Se
fue realmente publicado en 1779. debe precisamente a Pascal la unificacin conceptual
de estas figuras geomtricas y de haber introducido la
La Geometra Proyectiva es una rama de la geo- idea de proyeccin para su estudio. Veamos cmo
metra que estudia aquellas propiedades e invariantes plantea el problema. En primer lugar construye,
que presentan las figuras geomtricas al ser proyecta- siguiendo el mtodo de Apolonio, un cono de revolu-
das desde un punto. Las operaciones fundamentales cin tomando un punto fijo V vrtice del cono y una
de esta geometra son las de proyectar y cortar. Fue circunferencia cuyo plano no pase por V. El cono o
fundamentada por Poncelet alrededor de 1820 y superficie cnica se engendra haciendo girar una
ampliada por Steiner y Staudt. recta, generatriz del cono, que pase por V y se apoye
Analicemos brevemente las operaciones citadas. en la circunferencia. Dado el cono, as define Pascal
Proyectar un punto A desde otro B es trazar la recta cada una de las cnicas. Vase Figura 8.
AB; proyectar la recta r desde el punto A exterior a r, Un plano y una superficie cnica pueden encon-
es construir el plano Ar; proyectar el punto A desde la trarse de seis maneras diferentes. O bien el plano
recta r, es construir el plano Ar. De forma correlativa encuentra a la superficie cnica en su vrtice: la cni-
definiremos las operaciones de cortar: cortar una ca es un punto (a) . O bien el plano pasa por el vrti-
recta por otra, cortar un plano por otro, cortar una ce y toca a la superficie siguiendo una de sus vertica-
recta por un plano o viceversa, significa, en todos los les (una de sus generatrices): tal cnica es una lnea
casos, encontrar el elemento comn, punto o recta. recta (b). O bien pasa por el vrtice y divide a la
Antes de pasar a describir la ciencia de Pascal rela- superficie completa en dos partes iguales: tal cnica es
cionada con su tratado sobre las curvas cnicas, un ngulo rectilneo (c). O bien no pasa por el vrtice
vamos a examinar su inters por un teorema que hoy ni es paralela a ninguna de sus verticales: tal cnica es
da lleva su nombre. Fue uno de los primeros teore- una antbola (elipse), pues ella se torna sobre si
mas que l estudi en el campo de la proyectividad, misma (d). O bien, una vez ms, no pasa por el vr-
aunque se supone que ya era conocido por Pappus, tice y es paralela a una sola de las verticales: tal cni-
siglo IV, e incluso por Euclides; se refiere a la proyec- ca se llamar parbola (e). O bien no pasa tampoco
tividad definida por dos ternas de puntos, una de por el vrtice y es paralela a dos de sus verticales, y
ellas, A, B y C, situada sobre la recta r y la otra, la A, esta seccin se llamar hiprbola (f). Hay pues seis
B y C, situada sobre otra recta r que se corte con la especies de cnicas: el punto, la lnea recta, el ngulo
primera. Entonces, el teorema estudiado y demostra- rectilneo, la antbola, la parbola, la hiprbola.
do por Pascal nos dice que la lnea quebrada hexago-
nal cerrada ABCABCA, cuyos vrtices alternados
estn respectivamente sobre r y r es tal que los pares
de lados opuestos AB y AB, BC y BC, CA y CA, se
cortan en tres puntos alineados. Esa recta de alinea-
cin recibe el nombre de recta de Pascal. Figura 7.

Figura 7. Teorema de Pascal para series rectilneas Figura 8. Las cnicas como interseccin del cono por un plano

56
Pascal:
el cientfico,
el filsofo, el telogo

Agregar que la circunferencia mencionada ms t el teorema del hexgono haciendo intervenir an-
arriba en la que se apoyaba la generatriz del cono, es lisis combinatorio, materia que le era familiar. Tnga-
tambin una cnica, caso particular de la elipse. se en cuenta que con seis puntos permutados en la
Con esta construccin de las cnicas, Pascal nos lnea cnica resultan varios hexgonos diferentes que
proporciona un esquema proyectivo en el que hace daran lugar a otras tantas rectas de Pascal.
aparecer las diferentes secciones del cono como pers- Este teorema admite varios casos lmite que pro-
pectivas de la circunferencia de la base: vienen de hacer coincidir dos vrtices contiguos del
Si el ojo est en el vrtice del cono, si el objeto hexgono sustituyendo entonces el lado correspon-
es la circunferencia del crculo que est en la base diente que desaparece del mismo por la recta tangen-
del cono y si el cuadro es un plano que se encuen- te a la cnica en el punto de coincidencia. En la Figu-
tra de parte a parte con la superficie cnica, enton- ra 10 se representan los casos del pentgono,
ces la cnica que se engendra por este plano sobre cuadriltero y tringulo.
la superficie cnica, sea punto, sea recta, sea ngu-
lo, sea antbola, sea parbola, sea hiprbola, ser la
imagen de la circunferencia del crculo.
La unificacin de las cnicas ya esbozada, como
hemos dicho ms arriba, por Kepler en su obra Opti-
ca en 1604, haca intervenir el recurso del infinito:
toda cnica es la proyeccin, sobre un plano, de la
circunferencia de la base del cono a condicin de
considerar que determinadas proyecciones tienen
lugar en el infinito.
Cuando Pascal estudiaba problemas relacionados
con las cnicas descubri una propiedad que era
comn a todas ellas y la dej plasmada en su tratado;
esa caracterstica comn est recogida en el teorema
que lleva su nombre, Teorema de Pascal: si un hex-
gono, o quebrada hexagonal cualquiera, est inscrito
en una cnica, los tres pares de lados opuestos se
cortan en tres puntos que estn en una misma recta.
De nuevo, tal recta recibe el nombre de recta de Pas-
cal, pero en este caso referida a series de puntos situa-
dos en una curva cnica.

Figura 10. Casos lmite del Teorema de Pascal

Figura 9. Teorema de Pascal para secciones cnicas


La obra de Pascal estaba constituida por peque-
os tratados en latn pero slo nos es conocida por
Pascal llam a esta figura, hexagrama mstico. fragmentos, algunos de ellos cosidos a sus ropas y
Est contenida en el primer tratado sobre las cnicas descubiertos despus de su muerte. Uno de los trata-
de Pascal, titulado De hexagrammo mystico. Esta dos perdidos, De loco solido, abordaba un problema
denominacin, que implica seis letras para los vrti- geomtrico con cuatro rectas que haba ya sido plan-
ces y no seis puntos, nos sugiere que Pascal comple- teado por Pappus.

57
ACTA
Pascal: el cientfico, el filsofo, el telogo


Margarita Prier, sobrina de Pascal, nos refiere
que un da de 1658 su to padeca un fuerte dolor de
muelas. Para aliviarse del mismo decide sumergirse El Pascal inventor
en un problema sobre la ruleta planteado anterior-
mente por el Padre Mersenne: determinar ciertas En el ao 1642, Pascal, a pesar de su juventud de
caractersticas de la curva plana llamada cicloide. La 19 aos, tiene ya fama de ser un genio matemtico.
cicloide est generada por un punto de una circunfe- En esa poca inventa una pequea mquina aritm-
rencia, ruleta, al rodar, sin deslizarse, sobre una recta, tica. Dicen sus bigrafos que tena pasin por los pro-
base. Esta curva ya fue conocida en la Edad Antigua blemas mecnicos, los engranajes, las levas, Pascal
y por muchos otros matemticos anteriores a Pascal. imagina una mquina semejante a un reloj, en lo que
Figura 11. al sistema de ruedas dentadas se refiere, y capaz de
efectuar las operaciones elementales de la aritmtica.
Con ella relevara a su padre de los interminables cl-
culos y complicadas sumas que como recaudador de
impuestos tena que efectuar en Run, tarea en la que
Blas tambin participaba. En la poca, se servan de
fichas para ayudarse en los clculos, sometidos siem-
pre a errores y a verificaciones. Gilberta, su hermana,
Figura 11. Cicloide comenta acerca de la mquina en su obra Vie de Pas-
cal, que ...se trata de una obra nueva en la naturale-
za... y de haber encontrado el medio para hacer todas
Ante el hallazgo de la solucin y su descubrimien- las operaciones con una completa certidumbre ....
to cientfico, Pascal, animado por su amigo Roannez, La mquina, la Pascalina, Figura 11, efectuaba
decidi convocar un concurso en junio de 1658 entre sumas y restas principalmente y, a partir de ellas, tam-
los gemetras del mundo. Habra que dar solucin a bin la multiplicacin, divisin, proporciones e inclu-
los siguientes cuatro problemas, cuya solucin l ya so races cuadradas. El proyecto le dur dos aos.
haba descubierto: rea de la superficie creada por un
lazo de la cicloide y su centro de gravedad; volumen
de los slidos engendrados por el giro de esa superfi-
cie alrededor de su base, recta de apoyo, y de su eje,
dimetro de la ruleta; centros de gravedad de esos
volmenes; centros de gravedad de los semivolme-
nes obtenidos cortando los anteriores por planos que
pasan por el eje. Al desafo acudieron, entre otros, los
franceses Sluce y el padre Laloure, Huygens y el
ingls Wallis.
A finales de noviembre, el jurado publica el nom-
bre del ganador: fue Pascal que se haba presentado
con el pseudnimo de Amos Dettonville. Poco des-
pus, el propio Pascal da a conocer sus soluciones en
una serie de cartas, Letres de A. Dettonville, Cartas
de A. Dettonville, que adems contenan otras cues-
tiones relativas a la geometra como el Tratado de las
trilneas y sus ongletes, aplicables a curvas cuales-
quiera, el Tratado del seno del cuarto de circunferen-
cia y el Tratado de los arcos de la circunferencia. Los
problemas de la cicloide los deja para el final de las
cartas, concretamente en Trait gnral de la roulet-
te, Tratado general de la ruleta. Una cosa es cierta:
sus teoras nuevas sobre trilneas, ongletes y senos,
constituyen los cimientos y el camino directo para
que Leibniz (1646-1716), cuando encuentra estas
cartas de Pascal, d nacimiento al clculo diferencial
e integral. Figura 11. Pascalina de ocho ruedas

58
Pascal:
el cientfico,
el filsofo, el telogo

Cmo funcionaba esta mquina? La primera de


ellas era una caja de bano de unas dimensiones que
no sobrepasaban los 38 cms de largo y los 15 cms de
ancho. En la cara superior se colocaban unas ruedas,
en la fotografa se ven ocho, que se empleaban como
marcadores de los datos. A espacios regulares y sobre
un limbo que rodea de forma concntrica cada rueda,
estaban gravadas las cifras 0 al 9. Estas ruedas, y
mediante los engranajes correspondientes, arrastran
sendos tambores, visibles en parte a travs de una
ventana o visor, en los cuales tambin aparecen las
cifras. Se colocaba un punzn entre los dientes de
una determinada rueda delante de una cifra del
limbo; entonces, con ayuda de ese punzn se haca
girar la rueda en el sentido de las agujas del reloj lo
que arrastraba su correspondiente tambor en el inte-
rior de la caja.
Cada uno de los tambores interiores contiene dos
lneas de cifras del 0 al 9 dispuestas en orden crecien-
te en una lnea y decreciente en la otra, de forma tal
que la suma de dos cifras correspondientes siempre es
9. Figura 11.

9 8 7 6 5 4 3 2 1 0
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9
Figura 12. Las dos lneas de nmeros de cada tambor Figura 13. Ilustracin de lEncyclopdie de Diderot

Cuando el punzn hace girar la rueda, las cifras


del tambor desfilan delante del visor correspondiente. tipo de sumas ni las restantes operaciones aritmticas
El punzn se detiene necesariamente en su giro al de que era capaz la Pascalina; en la bibliografa
encontrar el tope que tiene cada una de las ruedas: damos ttulos donde estos aspectos estn recogidos.
habrn desfilado entonces por el visor tantas cifras del
tambor como las indicadas por la posicin del punzn La Pascalina o tambin la Pascale, fue el orgullo,
sobre el limbo, antes de comenzar el movimiento de no slo de Blas sino de toda su familia. Por su casa de
giro de la rueda. Run desfilaban todas sus amistades y hacan opera-
ciones con ella. La primera construida tena nica-
Veamos, por ejemplo, cmo efectuar la suma de mente cinco ruedas; el mismo Pascal la ampli des-
dos nmeros y, por sencillez, cada uno de una sola pus consiguiendo la de ocho. Se dice que en los dos
cifra. Supongamos que en el visor aparece un 0 y que primeros aos Pascal construy ms de cincuenta
el puntero se coloca delante del nmero 4 del limbo. modelos de la mquina en su afn por perfeccionar
Cuando el punzn hace girar la rueda dentada hasta los materiales, la resistencia de los engranajes y la
encontrar el tope, a travs del visor, se van viendo solidez del conjunto. En las reuniones aristocrticas
aparecer las cifras 1, 2, 3 y 4 de una de las lneas del que se celebraban en casa de su amigo Roberval,
tambor correspondiente. Si se repite la operacin Profesor en el Colegio de Francia en aqul entonces,
colocando de nuevo el punzn, por ejemplo, delante Pascal no perda la ocasin para presentarla a los
del nmero 2 del limbo y se lleva la rueda de nuevo curiosos e incluso propona al hipottico comprador
hasta su tope, el tambor girar de nuevo otras dos acudir al domicilio de este ltimo, porque Roberval
cifras, observndose el 6 en el visor: la mquina ha le har ver en pocas palabras y de forma gratuita la
efectuado automticamente la suma 4+2=6. facilidad con que la mquina opera.
El hecho de que la mquina dispusiera de varias La mquina se vendi poco dado su alto precio.
ruedas permita efectuar operaciones con cantidades Todos los ejemplares llevaban su marca, firma y
superiores al 9, es decir, de ms de una cifra. No nos garanta: Esto probati instrumenti symbolum hoc,
vamos a extender aqu en la forma de efectuar este Blasius Pascal Arvernus Inventor, Que este sea el sm-

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ACTA
Pascal: el cientfico, el filsofo, el telogo

bolo de una mquina verificada, Blaise Pascal Auver- Pascal llama a las lneas horizontales, rangos para-
nia Inventor. Cien aos ms tarde, Diderot la llev a lelos, a las columnas, rangos perpendiculares, y bases
las planchas de su famosa Encyclopdie lo cual nos a las diagonales paralelas a la base del tringulo, es
indica la importancia del diseo y su construccin. decir, a la hipotenusa. Todas las casillas de la primera
lnea horizontal y primera vertical contienen el nme-


ro 1. Cada casilla restante del tringulo es la suma de
Pascal y los nmeros las casillas de la lnea horizontal precedente hasta la
casilla considerada. Por ejemplo, 6 es la suma
1+2+3 de la lnea anterior. Tambin, cada elemento
A partir del invento de la mquina sumadora, Pas- de una diagonal, por ejemplo el 35, es la suma de los
cal se interesa por la representacin geomtrica de las dos elementos adyacentes de la diagonal anterior:
sucesiones de nmeros, en las que se bas para cons- 35=15+20. Cada base contiene los coeficientes del
truir su famoso tringulo aritmtico, Figura 14, trin- desarrollo de una potencia del binomio o lo que lo
gulo conocido desde mucho tiempo atrs: este trin- mismo, son nmeros combinatorios. As, los nmeros
gulo ya lo empleaban los chinos en la Edad Media; 1, 4, 6, 4, 1, de la base marcada en la figura, son los
los rabes en el siglo X; el matemtico alemn Stifel coeficientes de (a+b)4, es decir,
(1486-1567) lo utilizaba para extraer races; el mate-
mtico italiano Niccolo Fontana, ms conocido por
Tartaglia (1499-1557), lo cita en su tratado sobre
nmeros y medidas para calcular el nmero de mane-
ras en las que poda caer un dado; Cardano (1501-
1576) lo utiliza para el clculo combinatorio. Como hemos advertido, existen muchas otras pro-
piedades y consecuencias que pueden observarse en
este tringulo y que fueron deducidas por Pascal. Para
finalizar este apartado, presentaremos una curiosa:
considerando la base marcada en la Figura 14, la rela-
cin entre la casilla del 6 y la del 4, 6/4=3/2, es igual a
la relacin entre el total de casillas desde la del 6 hasta
la del vrtice 1, tres, y el total de casillas por debajo de
la del 6, dos. Esa relacin vale tambin, 3/2.

La controversia del vaco


En los tiempos de Pascal se viva la duda sobre la
existencia del vaco. Este fenmeno fsico tena pocos
defensores y muchos detractores. Existe el vaco?
Cul es su naturaleza? Estas cuestiones, que ya fue-
Figura 14. Tringulo aritmtico de Pascal ron planteadas en la Antigedad, renacieron en el
siglo XVII.
Desde 1654, Pascal trabaja y hace imprimir un Evangelista Torricelli, fsico italiano y discpulo de
Trait du triangle arithmtique, Tratado del tringulo Galileo, haba realizado el clebre experimento de
aritmtico, pero no fue publicado hasta despus de su introducir un tubo de vidrio lleno de mercurio en una
muerte. Lo que hace que Pascal sea reconocido como cubeta que contena el mismo metal. La experiencia
verdadero investigador del contenido de este tringu- mostr que la columna de mercurio dentro del tubo
lo, es el hecho de emplearlo para los nmeros figura- haba descendido, pero slo parcialmente, dejando la
dos de los pitagricos, nmeros que pueden repre- parte superior del tubo sin el mercurio. Por qu el
sentarse en un plano mediante fichas o bolas como mercurio se comportaba as? Qu sustituye al metal
sucede con los triangulares, para las combinaciones, en la parte que desciende? Es aire, es vaco? De
los problemas sobre potencias de sumas numricas, qu sustancia se trata? Sobre el vaco, existan dos
para el producto de nmeros consecutivos, para la corrientes: la escolstica aseguraba que la naturaleza
geometra del azar y las potencias del binomio. Las tena horror al vaco, le repugnaba el vaco y, en con-
partes ms tcnicas del libro las redacta en latn; las secuencia, el vaco no exista; los fsicos de aqul
partes ms sencillas o vulgares, en francs. entonces crean, sin embargo, en su existencia.

60
Pascal:
el cientfico,
el filsofo, el telogo

Pascal, despus de pasar un tiempo dedicado a la so, volvi a repetir el experimento en varios puntos
filosofa y teologa, reanud su vida investigadora en del camino, comprobando que segn bajaba, la altu-
el verano de 1646, precisamente cuando el amigo de ra del mercurio aumentaba.
la familia, Petit, pas por Run camino de Dieppe. Al da siguiente se repiti el experimento en la
Pedro Petit coment con los Pascal la noticia del expe- torre de la Bayette de la catedral de Clermont, confir-
rimento de Torricelli realizado en Florencia en 1644. mndose los resultados de las experiencias anteriores.
Tanto Petit, como los Pascal, padre e hijo, Mersenne y Con todo ello, Perier escribi una carta a Pascal con-
Roberval eran de la opinin de que el vaco exista. tndole con detalle la experiencia. Quedaba as con-
Esteban y Blas planificaron reproducir el experimento firmada la suposicin de Pascal: la presin del aire era
de Torricelli con Petit a la vuelta de su viaje: tendr la encargada de equilibrar la columna de mercurio
lugar la primera experiencia con el vaco. dentro del tubo. Adems, la altura del mercurio era
En Run exista una famosa fbrica de vidrio y independiente de la forma o inclinacin del tubo.
excelentes vidrieros. Encargaron un tubo del grosor El propio Pascal lleva a cabo el experimento en
de un dedo meique y con una longitud de cuatro Pars sobre la torre de Santiago de la Boucherie y
pies que equivalen aproximadamente a nuestro poco despus, en 1650, hace lo mismo Gassendi en
metro veinte. Repitieron el experimento y esto es lo el monte Faron y ms tarde en Toln.
que escribe Petit acerca del mismo: ... vimos el mer-
curio descender de lo alto del tubo, no todo a la vez La experiencia de Torricelli mostraba cmo el
ni en un instante ni tampoco muy lentamente sino mercurio del tubo quedaba suspendido en el mismo;
como el agua que uno vuelca de un jarro y lo que es Pascal realiza una experiencia, el vaco en el vaco,
ms admirable, baj ms de 18 pulgadas que es un que muestra cmo el mercurio poda descender,
largo extraordinario y que yo jams hubiera credo. incluso, hasta el nivel de la cubeta. Con la Experien-
Pascal comentaba irnicamente, arremetiendo contra ce du Puy de Dme, Pascal muestra cmo la altura
los simples, que el espacio que pareca vaco estaba del mercurio puede variar entre dos lmites. Su con-
lleno de aire que se filtraba por los poros del vidrio. clusin sobre el vaco, incluida en su Rcit de la gran-
Adems, tambin tienen la ocasin de observar que de exprience, Relato del gran experimento, es con-
haciendo el tubo ms largo, la altura del mercurio cluyente: el horror del vaco no es ms que la miseria
sobre la cubeta se conserva aunque el espacio que oculta de la ignorancia de los filsofos; la naturaleza
deja el mercurio en la parte superior tiene ahora ms no siente ninguna repugnancia por el vaco y todos
longitud. Pascal queda intrigado con los resultados y los efectos que se le han atribuido proceden de la
trata de encontrar racionalmente la solucin al pro- pesanted y de la presin del aire.
blema que la obtendr unos aos despus con la Blas Pascal estudia e investiga otros asuntos tam-
experiencia del Puy-de-Dme. bin relacionados con los lquidos. As, en sus dos tra-
En 1648, Blas Pascal, que se encontraba en Pars, tados sobre Lequilibre des liqueurs, El equilibrio de
le pide a su cuado Perier ayuda para repetir una vez los lquidos, Pascal presenta su teora general sobre la
ms el experimento de Torricelli. La experiencia se va hidrosttica. Esos tratados no vieron la luz hasta des-
a realizar en la cima del Puy-de-Dme, situado en el pus de su muerte, concretamente en 1663. Pascal no
Macizo Central, cercano a Clermont donde viva el cita fuente alguna pero puede ser una sntesis de los
matrimonio Perier. Corra el mes de septiembre. El trabajos de Benedetti, Mersenne y Stevin. En la con-
da 19, sobre las ocho de la maana, Perier repite la clusin de los dos tratados, Pascal indica que el nico
experiencia con unos amigos, magistrados y eclesis- mtodo a seguir con la fsica es la experimentacin y
ticos en el jardn del convento de los franciscanos, aade que un artesano puede descubrir lo que igno-
actualmente en la plaza de Jaude, punto ms bajo de ra un filsofo.
Clermont. Utilizaron dos tubos de la misma longitud En la Figura 15 se presenta la fotografa de dos
y observan que, en ambos, la altura alcanzada por el planchas correspondientes al tratado citado.
metal es la misma.
La primera fila ilustra la paradoja segn la cual
Perier dej uno de los tubos en el convento y con basta con emplear una misma fuerza para retener el
el otro ascendi al monte, a una altitud de 1465 agua en las respectivas vasijas aunque tengan formas
metros. De acuerdo con las previsiones de Pascal, el diferentes, siempre que aquellas tengan la misma
mercurio baj unos 84 milmetros en este segundo altura. En la segunda fila se compara la mquina de
tubo en comparacin con el primero. Perier repiti Benedetti, la prensa hidrulica, con los vasos comuni-
varias veces la experiencia baromtrica en la cima cantes. La tercera, muestra distintos ejemplos de
para constatar la certidumbre del hecho. A su descen- equilibrio entre lquidos diferentes.

61
ACTA
Pascal: el cientfico, el filsofo, el telogo

con la moral y con la teologa. Esta es su opinin


compartida con Arnaud: Las probabilidades son
humanas; para Dios no existe cara o cruz, puesto que
l conoce el resultado. Es nuestra ignorancia la que
nos hace asignar al resultado de un lanzamiento la
probabilidad mitad para la cara y la otra mitad para la
cruz. Su concepcin de incertidumbre y la actitud que
ha de adoptarse frente a ella, fue algo que Pascal
hereda del grupo de Port-Royal. Esta es otra frase de
Pascal sobre lo probable: ... una opinin probable es
aquella que tiene un fundamento considerable ...
Pascal pasa ms tarde de la probabilidad de las
opiniones a la de los juegos de azar. Impulsado por la
pasin del juego que dominaba en aquellos tiempos
y motivado por el Caballero de Mr, maestro en esas
lides, Pascal investiga en el verano de 1654 el campo
de las probabilidades, llegando a escribir un tratado
sobre esa parte de las matemticas, en el que estable-
ce, en correspondencia epistolar con el matemtico
Fermat, los principios de esa teora. En esa correspon-
dencia se habla del problema de los dados y del pro-
blema de los partis, ambos propuestos por Mr.
Para su solucin, Fermat emplear clculo combina-
torio, Pascal el razonamiento recursivo. Partis tiene
en este contexto el significado de parte, particin.
Este era el primer problema: a partir de cuntas
jugadas de dados es ventajoso apostar por sacar un
seis en una de las jugadas. En un lenguaje ms mate-
Figura 15. Planchas del tratado sobre el Equilibrio de los lquidos. mtico, lo enunciaramos como, averiguar la probabi-
lidad de que un jugador obtenga un seis en un nme-
ro determinado de tiradas de dados.
Pascal reinventa los trabajos de Arqumedes sobre
los lquidos y los cuerpos sumergidos en ellos y da Y este es el segundo: determinar la parte de una
razones experimentales de por qu las cosas ocurren suma puesta en juego, lo apostado, que corresponde a
de esa manera. No podemos extendernos ms en cada jugador cuando la partida se interrumpe antes de
estas cuestiones que por s mismas constituiran tema acabarla. Tartaglia deca de este problema que perte-
para otro artculo; nicamente finalizar este apartado neca ms bien al orden judicial que al racional. En este
con su famoso principio: la presin ejercida sobre un sentido, el jurista Jean Domat (1625-1696) haba trata-
punto de un lquido se transmite por igual a todos los do la cuestin en sus Lois civiles, Leyes civiles.
puntos del lquido. La solucin de este segundo problema puede


encontrarse utilizando el tringulo aritmtico de Pas-
cal. Agregar que, tanto la solucin de Fermat como la
Los principios de la teora de Pascal, pasan por la utilizacin de un rbol de
de las probabilidades decisin en el que se incluyen todas las situaciones
posibles; la diferencia entre ambos consiste en que
Fermat incluye en el rbol las situaciones imposibles
Al estudiar el Tringulo aritmtico y observar su y Pascal no lo hace.
contenido de nmeros combinatorios, podra hacer-


nos creer que Pascal haba ya conocido el concepto
matemtico de probabilidad. Pero no fue as; esa
palabra aparece por primera vez en el vocabulario de Conclusin
Pascal en 1656, cuando redacta las cartas Provincia-
les, y con un sentido bien diferente. Se refiere a la Hemos tratado de recoger fundamentalmente
probabilidad siempre en conexin con la filosofa, parte de la obra pascalina perteneciente al campo

62
Pascal:
el cientfico,
el filsofo, el telogo

cientfico. Pero es preciso considerar la obra de Pascal


como un todo. En su poca se deca de l que era un
hombre honesto, de provecho, lo que hoy entender-
amos como un hombre genial y generalista. Todo lo
Escritos cientficos
de Blas Pascal
contrario de un especialista: dominaba la geometra,
los nmeros, la fsica, la filosofa, la teologa. Fue un 1640 Ensayo sobre las Cnicas
hombre emprendedor, creador y aventurero, un cris- Tratado sobre Geometra Proyectiva
tiano que quiere demostrar a los no creyentes que 1642 Tratado sobre el peso de la masa del aire
ellos se pierden y que pone toda su fuerza por defen- Exposicin del experimento
der el cristianismo frente a otras religiones. A lo largo
de su vida tuvo obsesin por el infinito, y ello se tras- 1648 La gran experiencia del equilibrio de los
luce en toda su obra, tanto cientfica como teolgica. lquidos
Pone gran empeo en la bsqueda de la verdad y en Descripcin del experimento
la mejor manera de divulgarla. 1665 Tratado del tringulo aritmtico

Bibliografa, fuentes y procedencia de ilustraciones


* Blaise Pascal ou le gnie franais, Jacques Attali, Fayard, 2000.
* Filosofa y pensamiento, Ramn Alcober, pgina web, www. alcoberro.inf, 2005
* Pascal, Coleccin Grandes Personajes, Ana Juregui, Editorial Labor, S.A., 1990.
* Pascal, le calcul et la thologie, Dominique Descotes, Pour la Science, n 16, Pars.

* http://www.ctv.es/USERS/pacoga/bella/htm/pascal.htm
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* http://www.maths.tdc.ie/pub/HistMath/People/Pascal/RouseBall/pascaltri.gif
* http://www.clermontcommunaute.net/images/accueil.jpg

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