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La amalgamacin es un proceso que se aplica para

recuperar oro y plata nativa de materiales aurferos


o argentferos. El Au, la Ag y varios otros metales y
sus compuestos son capaces de alearse con el Hg.
Dichas aleaciones se conocen como amalgamas.
La amalgamacin en la minera aurfera sirve para
recuperar el oro en forma de amalgama y as
separarlo de los minerales acompaantes. La
amalgama se forma por el contacto entre Hg y Au en
una pulpa con agua. El Hg puede estar presente en
forma de "perlas" dispersas en la pulpa o extendido
sobre una superficie (planchas amalgamadoras). El
primer uso de la amalgamacin para la produccin
de oro probablemente data de la minera en Bosnia,
en poca de Nern. Hasta el da de hoy la pequea
minera aurfera utiliza esta tcnica de manera
generalizada.
TAMAO DE PARTICULA DE ORO:
El oro libre (nativo) en un tamao de grano entre
20-50 mm y 1-2mm es apropiado para la
amalgamacin. El oro grueso se puede recuperar
fcilmente con mtodos gravimtricos. En el
proceso de amalgamacin, el oro se disuelve
mnimamente en el Hg. La amalgama contiene
generalmente partculas de oro superficialmente
aleadas con el Hg y ligadas entre si por el
mismo.
En principio, todo el oro libre y limpio (p. ej. no
cubierto por xidos de fierro) se amalgama. Sin
embargo, frecuentemente el mineral bruto puede
contener ciertos minerales acompaantes y/o
impurezas con efectos negativos para el proceso
de amalgamacin. Algunos de tales problemas
se describen a continuacin:
Los sulfuros de As, Sb y bismuto reaccionan con el
Hg, produciendo una prdida significativa del
mineral precioso y Hg. En un ambiente oxidante
(p.ej. con aguas cidas de mina), tambin la
pirrotina y en menor grado la pirita y calcopirita
pueden tener un efecto negativo sobre la
amalgamacin.
La baritina, el talco o esteatita y otros silicatos
hidratados de Mg y Al tambin podran interrumpir
el proceso e incrementar las prdidas de oro y Hg.
Los lubricantes y las grasas son extremadamente
problemticos, porque se fijan al Hg y tienden a
atrapar sulfuros, talco, arcillas y otros minerales.
Como resultado, el mercurio es cubierto por una
slida pelcula de finas partculas. Adicionalmente,
la presencia de aceites lubricantes o grasas
causan la flotacin del Au, el cual es alejado del
contacto con el Hg.
La amalgamacin se utiliza tanto en la pequea
minera primaria (de vetas o filones) como en la
pequea minera aluvial. Se puede diferenciar
dos tipos de tcnicas principales:

1.- AMALGAMACIN EN "CIRCUITO ABIERTO"


Significa que toda la carga (el material
aurfero) se pone en contacto con mercurio en
un flujo continuo de pulpa. No es posible
recuperar todo el mercurio en forma de
amalgama, una parte de ste, en forma
metlica libre (gotas o partculas finsimas) o
en forma de amalgama (partculas finas o
flculos) escapan con las colas, contaminando
una gran cantidad de material.
Esto significa que slo una pequea parte del
material tratado (un "concentrado",
generalmente producido gravimtricamente),
se pone en contacto con el Hg en un ambiente
parcialmente o totalmente cerrado, donde la
amalgamacin se realiza sin la emisin de
porcin alguna de pulpa (p.ej. en un tambor
amalgamador).
Para completar el proceso la amalgamacin
deben seguirse con los siguientes pasos:
separacin amalgama/minerales
acompaantes, separacin Hg libre/ amalgama,
separacin oro / amalgama .
PRINCIPALES PROCESOS DE AMALGAMACIN
UTILIZADOS EN LA PEQUEA MINERA
AURFERA
Proceso de amalgamacin en la en la utilizado
pequea pequea mayormen
minera minera te en
primaria aluvial circuito
abierto
in situ no si si
en canaletas (sluiceboxes) si si si
en molinos (trapiche, a bolas, de si no si
pisones, manuales)

en centrfugas (tipo Knelson) si si si


en jackpot si si si
en planchas amalgamadoras si si si
manual si si no
en tambores amalgamadores si si no
En algunos casos en minera aluvial se utilizan
tambin planchas amalgamadoras. Para esto se
requiere eliminar las piedras gruesas, a fin de
disminuir el efecto del arrastre mecnico.
El riesgo para la salud de los trabajadores que
manejan planchas amalgamadoras es elevado, ya
que el mercurio se evapora a temperaturas
relativamente bajas. La evaporacin durante la
aplicacin de Hg a las planchas es tan grande, que
la intoxicacin de los trabajadores es significante.
Las prdidas de amalgama, oro y Hg utilizando
planchas amalgamadoras en circuito abierto
pueden ser altas. Adems, el riesgo de intoxicacin
de los operadores por la evaporacin del mercurio
durante la preparacin de las planchas es elevado.
Por esto, ste proceso no se considera
recomendable y debe ser evitado.
El concentrado de alta ley en oro obtenido en la
gravimetra se mezcla con el Hg lquido en un molino
amalgamador de 3 x 3, con una carga mnima de
bolas, con una dilucin de agua de 2/1 y un PH= 12,
puede ser Batch o continuo.
La amalgama liquida de Au-Hg se separa de la pulpa
con agua a presin y en contracorriente. La
amalgama liquida es escurrido con un filtro a
presin con aire, el queque o amalgama slida ( en
la que estn en proporcin de 1/3 el oro y el Hg), es
sometido a fuego dentro de una Retorta para
sublimar el oro y obtener el oro Refogado o esponja
de oro, de una pureza que depender de la
presencia de la Ag en la bola de oro.
El Hg es recuperado para ser usado nuevamente, no
se pierde Hg al ambiente.
Los mineros artesanales procesan el mineral
directamente en el quimbalete, previamente
muelen el mineral en molinos polveadores, el
mineral molido (polveado) es alimentado al
quimbalete con adicin de agua y el mercurio
lquido, despus de un tiempo de mezcla, se
comienza a desaguar y deslamar la mezcla
quedando en el fondo lo mas pesado que es la
amalgama de Hg con oro, se retira la amalgama,
se le limpia de las impurezas de ganga y se
exprime (ahorca) con una tela fina, quedando la
amalgama slida que a continuacin es
sopleteado para eliminar el Hg al medio ambiente.
Obtenindose finalmente el oro refogado o bola
de oro que va a comercializacin.
Toda esta operacin de obtencin de oro refogado,
en cada una de sus etapas se da una alta
contaminacin de Hg, cuyo mayor % de perdidas
estn en los relaves de amalgamacin, que son
amontonados incluso dentro o cerca de las
viviendas originando fuerte contaminacin en las
personas que habitan en el lugar de la obtencin
del oro refogado.
El Mercurio en Minera Artesanal
Amalgamacin
Se utiliza en la explotacin de oro en pequea
escala, debido a su sencillez y la poca inversin
de capital.
En este proceso el oro es atrapado por el Hg en
una pulpa acuosa para formar una sustancia muy
viscosa y de color blanco brillante llamada
amalgama.
Para que el oro se amalgame debe estar en
contacto con el Hg. El oro en otros minerales como
sulfuros y cuarzo no puede ser extrado hasta que
la molienda libere las partculas metlicas y
permita el contacto con el mercurio.
La recuperacin final del oro se realiza calentando
la aleacin, lo que produce evaporacin del Hg.
Mejoramiento de las prcticas en la
Amalgamacin
1. Mercurio tratado
En la amalgamacin, el mercurio tratado, en
el activador de mercurio, da mejores
resultados que el mercurio normal, por que
aumenta la recuperacin de oro y disminuye
prdidas de Hg y la contaminacin.

2. Lavado del mineral con detergente:


Realizar una simple operacin de lavado
previo del mineral con detergente y soda
custica antes de la amalgamacin, reduce
mucho las prdidas de mercurio e
incrementa notablemente la recuperacin de
oro.
3. LA CONCENTRACIN GRAVIMTRICA:
Una concentracin gravimtrica previa a la
amalgamacin reduce notablemente la
cantidad de material a procesar, y por lo
tanto la cantidad de residuos contaminados
por mercurio, lo que facilita el tratamiento y
deposicin final y con menor costo que el
manejo de los relaves resultantes de la
amalgamacin del mineral bruto. Pero
siempre es necesario observar y estudiar en
cada caso su viabilidad o conveniencia.
4. Una dosificacin de mercurio y un tiempo
de tratamiento ptimos, que se determina
fcilmente en forma experimental disminuye
las prdidas de Hg y de oro.
5. LA AMALGAMACIN DE CONCENTRADOS DE
MESA VIBRATORIA
La amalgamacin de concentrados de mesa
vibratoria en barril, con mercurio activo y
lavado previo, junto con una dsis adecuada
de mercurio y un tiempo ptimo de
tratamiento, produce unas recuperaciones
en oro prcticamente totales.

OJO No se amalgaman otros minerales de


oro, en compuestos con telurio como la
silvanita y la calaverita. Se amalgama el oro
y algunos aleaciones de oro con otros
metales como electrum, propecita, etc.
En la minera primaria, el oro debe ser liberado
previamente por trituracin y molienda. Muchas
veces aprovechan la etapa de molienda para realizar
simultneamente el proceso de amalgamacin, o sea
molienda-amalgamacin. Aqu, el Hg se vierte dentro
del molino y la amalgamacin del oro se lleva a cabo
en circuito abierto. Este tipo de amalgamacin se
realiza en los siguientes tipos de molinos:
a bolas, de pisones, chileno (trapiche)
manual (toloca), etc.
En este proceso, una parte de la amalgama se queda
en el recipiente del molino (tambor, tazn, etc.). Otra
parte sale del molino y es parcialmente recuperado
por mtodos gravimtricos (canaletas, trampas, etc.)
o planchas amalgamadoras. Sin embargo, las
prdidas de Hg en las colas, especialmente en forma
de Hg finamente molido o harina de Hg ("floured
mercury") son muy altas.
En los "originales", como el Knelson o Falcon
fabricados en el Canad, se encuentran muy poco en
la pequea minera latinoamericana, por diferentes
razones. Sin embargo, existen copias realizadas por
talleres locales. Estas copias de centrfugas,
generalmente no tienen la misma eficiencia que las
originales. Por esta razn, estos equipos "caseros",
frecuentemente son convertidos en amalgamadores
de circuito abierto. La operacin en este equipo,
consiste en colocar Hg en el fondo del recipiente
cnico y en los espacios anulares del mismo, luego
por efecto de la fuerza centrfuga se logra el
contacto Au - Hg, producindose la amalgamacin.
Debido a las altas velocidades de flujo circular que
ocurren dentro de la centrifugadora, se produce una
alta prdida de mercurio finamente dispersado.
El oro tambin es amalgamado en dispositivos del
tipo "jackpot", estas son trampas llenas de Hg,
generalmente instaladas a la salida de los molinos
o antes de las canaletas. Estos amalgamadores
deberan ser evitados por sus altas perdidas de
Hg, especialmente con carga gruesa.

Amalgamador
tipo "jackpot"
Se utilizan en la minera primaria para la recuperacin de
oro fino; por esto, estas se colocan a la salida del molino.
La pulpa corre sobre las planchas de Cu o metal Muntz
(60% Cu, 40% zinc) ligeramente inclinadas, que tienen una
capa de Ag aplicada electrolticamente. Sobre la Ag se
aplica una capa de Hg o amalgama (de Ag o de Au). El Au
al hundirse en la pulpa, se pone en contacto con el Hg y
se queda formando amalgama. Para mantener su
funcionamiento, las planchas deben ser "activadas"
peridicamente, es decir que necesitan una nueva carga
de Hg para que el atrapamiento de Au no cese y la
amalgama tenga una consistencia favorable (especie de
masa plstica). Cuando la capa de amalgama es bastante
apreciable, esta se remueve y separa con una esptula de
goma. Cuando se utiliza Hg dentro el molino, las planchas
amalgamadoras sirven para retener parcialmente la
amalgama que no queda adentro. En algunos tipos de
molinos (de pisones, trapiches) se colocan planchas
amalgamadoras en las paredes de estos.
Las planchas tienen que ser
limpiadas varias veces al
da y ser reacondicionadas
para su reutilizacin, Tales
operaciones demandan
bastante tiempo e implican -
por el alto valor del
producto - bastante riesgo
de robo. Se han
desarrollado algunas
soluciones locales para
resolver el problema de
preparacin y limpieza de
las planchas, como
restregar las lminas con
orina, savia de Sisal (fique o
pita), detergente, etc. Tarde
o temprano las planchas
requieren un nuevo
electroplateado.
Generalmente, la eficiencia de las planchas
amalgamadoras no es muy alta (especialmente con
material sulfuroso), debido a varias razones:
en muchos casos, el oro sale del molino cubierto por
una ptina de xidos de fierro, y pasa por la plancha sin
amalgamarse
arrastre mecnico de amalgama por partculas gruesas
de ganga
el Hg sobre la plancha se contamina con varias
sustancias, que dificultan o inhiben el contacto.
("sickening"), En algunos casos en minera aluvial se
utilizan tambin planchas amalgamadoras. Para esto se
requiere eliminar las piedras gruesas, a fin de disminuir
el efecto del arrastre mecnico.
El riesgo para la salud de los trabajadores que manejan
planchas amalgamadoras es elevado, ya que el Hg se
evapora a Ts relativamente bajas. La evaporacin
durante la aplicacin de Hg a las planchas es tan
grande, que la intxicacin de los trabajadores es
significante.
Impacto Ambiental
El mercurio forma amalgamas
con algunos metales (por ejm:
oro, plata, platino, uranio, cobre,
plomo, sodio y potasio).
Uso deficiente de mercurio:
- Uso en exceso de Hg directo en QUIMBALETES,
canaletas y molinos amalgamadores: 36 kg
Hg/kg Au.
- Uso de quimbaletes cerca de viviendas donde el
Hg se pierde en los relaves y el vertido del
lavado de amalgama directo al ro,
- Quema directa del amalgama, para eliminar el
Hg en depsito abierto (refogado), y
volatilizacin sin uso de retorta.
- Quema de Mercurio residual (<5 %) por
compradores y fundidores de Au.
- 70 % de contaminacin: vaporizacin de Hg.
Base Central Base Rey
Camana
Eugenia
Chaparra
Otoca San Luis Atico
Mollehuaca
Huanca Relave
Chala
Nasca
Volatizacin
a la
Atmsfera

Vegetacin

Suelo
(Hg+)

Mercurio Derramado Agua superficial


(Hg+)

Al Diagrama
Conceptual Acutico
Bioacumulacin de
Mercurio
Minera
Informal
Ave Hombre
Insectos
In
Pa
Mercurio
Hg Pa

LEYENDA Oxidacin Zp
Zp P2
Hg+2 Fp P1 Pa
Fp Fitoplancton Hg+2 ..
.
.
Zp Zooplancton ...Sd CH3Hg+
Metilacin
.....
P1 Pez consumidor primario

P2 Pez grande consumidor Sedimentos


secundario Pa Planta acutica

Sd Sustancias disueltas
VENTAJAS DE LAS MEJORES
PRACTICAS EN LA AMALGAMACIN
Ahorramos mercurio y por lo tanto
gastamos menos .
Cumplimos con las normas de proteccin
del medio ambiente.
Cuidamos el medio ambiente, aseguramos
una vida con salud , para cada uno de
nosotros de la poblacin