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Darwin en el pensamiento

del siglo xxi


Germn Gonzlez Dvila

En la evolucin del pensamiento moderno Darwin terior de cada poblacin y especie. A escala de ecosistemas
se plantea, y resuelve, seculares cuestiones fundamentales y biorregiones pueden prevalecer o extinguirse grupos com-
sobre el origen del hombre y el sentido de la vida. Darwin pletos de especies cuando, acumulativamente, las estrategias
contina la obra de Galileo porque contribuye a superar adaptativas de sus individuos no resultan las mejor ajustadas
visiones creacionistas y homocentristas. Darwin se adelanta al medio. Por cada organismo que pasa la prueba de la
a Einstein porque contribuye a una visin relativista sobre seleccin natural y sus descendientes sobreviven, muchos
la posicin de los seres humanos en el universo. Darwin otras desaparecen. Esta es la ley de la evolucin biolgica:
es uno de los ms valiosos productos de la modernidad origen, despliegue y, tarde o temprano, extincin. El registro
o poca contempornea, marcada en lo cultural por la fsil demuestra que todas las especies que aparecen en algn
Ilustracin, en lo poltico por la Revolucin Francesa, y en momento de la historia geolgica se mantienen durante
lo econmico por la Revolucin Industrial. cientos de miles o millones de aos pero, finalmente sin
Precedido por Descartes y Newton que haban excepcin, se extinguen. La historia de la vida es como
demostrado que los fenmenos fsicos del universo no un rbol, y las especies que hoy tenemos a la vista equivalen
responden a ningn propsito prediseado o finalidad solamente a las ramas ms recientes, los brotes, las flores,
ninguna, y acompaado por el materialismo de sus los frutos.
contemporneos Marx y Freud que demostraban que la
historia y el comportamiento humano estn sujetos a me- La teora de la evolucin por seleccin natural
canismos sobre los cuales tenemos poco o nulo control,
la teora de la evolucin de Darwin constituye el golpe Hace 150 aos, en El origen de las especies mediante la
definitivo al pensamiento tradicional creacionista, esttico seleccin natural o la conservacin de las razas favorecidas en
y teleolgico. Un pensamiento que durante miles de aos la lucha por la vida,1 Charles Robert Darwin [1809-1882]
mantuvo la suposicin de que el universo no cambia porque explic el mecanismo mediante el cual todos los organis-
es el resultado perfecto de una creacin divina y tiene como mos vivos son descendientes modificados de uno o unos
finalidad al ser humano y glorificar al creador. Mediante la cuantos ancestros comunes que emergieron en la Tierra
explicacin de la seleccin natural Darwin hace extensivo en un pasado remoto. Darwin demostr que la principal
a los seres vivos, y por consiguiente al Homo sapiens, que fuerza conductora de este cambio evolutivo es la seleccin
el cambio continuo sin propsitos o finalidad predefinidos natural, mediante la cual los organismos mejor adaptados
es la ley general del universo y aplica a todos por igual. a su medio tendrn mayor probabilidad de sobrevivir y con
La seleccin natural implica la supervivencia de las ellos su descendencia, ya que debido al poderoso principio
variedades mejor adaptadas al medio en el que viven, pero de la herencia, toda variedad seleccionada tender a propagar
tambin la extincin de los organismos menos aptos al in- su nueva y modificada forma.

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La argumentacin es la siguiente. Los organismos vivos original del vulo fertilizado para producir los gametos, la
se reproducen, e incrementaran su nmero indefinida- estirpe germinal. De estas dos estirpes celulares, la somtica
mente si no los limitara la muerte; al reproducirse heredan muere pero la germinal es potencialmente inmortal. El
sus caractersticas a sus descendientes, pero stas presen- argumento central de Weismann es que la estirpe germinal
tan variaciones y algunas de ellas afectan sus capacidades es independiente de los cambios que ocurran al soma, por
de supervivencia y reproduccin. Los organismos cuyas lo que los caracteres adquiridos no pueden ser heredados.
caractersticas son ms favorables para la supervivencia Puede contra argumentarse a Weismann con el ejemplo
y la reproduccin tienen ms descendientes, a quienes de las plantas superiores que no tienen una estirpe celular
transmiten estas caractersticas, con lo que generacin tras germinal, o que la energa y los materiales requeridos para
generacin, cambian las caractersticas presentes en una la produccin de gametos es provisto por el soma, con lo
poblacin. Es la seleccin natural. que ste puede influenciar a la estirpe germinal. Pero lo
La teora de la seleccin natural explica el cambio importante en el argumento de Weismann es que lo que
evolutivo y predice que los organismos mantendrn las cuenta en la transmisin de caractersticas no es la energa
caractersticas que mejoren sus capacidades para sobrevivir o los materiales, sino la informacin. Hoy da esto se co-
y reproducirse en el medio en el que vivan. Es decir, predice noce como el dogma central de la biologa molecular: la
la adaptacin de los organismos a su medio ambiente lo informacin puede intercambiarse entre adn y adn, y de
cual no tiene absolutamente nada que ver con una finalidad adn hacia protenas, pero no de protenas hacia adn.2
predestinada. Esta es una de las mayores fortalezas de la La principal razn de que las ideas evolutivas de Lamarck
teora de Darwin, particularmente frente a su nico rival hayan sido rechazadas no es por haber defendido la idea
importante: el bilogo francs Jean-Baptiste de Lamarck de la adaptacin por caracteres adquiridos, sino porque los
[1744 -1829]. naturalistas de su poca nunca encontraron evidencias de
La relevancia del Lamarckismo es que fue el primer cien- la evolucin. Georges Cuvier [1769-1832], fundador de la
tfico defensor de la idea de la evolucin, y nica alternativa anatoma comparada y uno de los ms respetados bilogos
importante al Darwinismo para explicar su naturaleza adap- y paleontlogos del siglo xix, desarm a Lamarck con el
tativa. La explicacin Lamarckista consiste en que, durante argumento de que el registro fsil no revela grados inter-
su vida, un organismo puede adaptarse a su medio am- medios entre supuestos ancestros y descendientes. Charles
biente, como el caso de los seres humanos que viven a gran Lyell [1797-1875], uno de los fundadores de la geologa
altitud y producen ms glbulos rojos en su sangre, lo que moderna, en sus Principios de Geologa [obra publicada
los hace capaces de sobrevivir en tales condiciones. Para que entre 1830 y 1833] present mltiples evidencias en con-
este tipo de adaptabilidad tenga importancia evolutiva debe tra de la evolucin en general, y en contra de Lamarck en
tener algn efecto en la naturaleza de la progenie. Darwin particular.
acept esta posibilidad bajo la denominacin de efecto de Darwin mismo, miembro ortodoxo de la Iglesia de
uso y desuso, pero sin dejar de considerar que la seleccin Inglaterra, no parece haber aceptado la idea de la evolucin
natural era la ms importante causa de la evolucin. Lo sino hasta despus de su viaje a bordo del Beagle durante
que Darwin rechaz de la concepcin de Lamarck fue su el periodo comprendido entre el 27 de diciembre de 1831
creencia que los organismos tienen una tendencia inherente y el 2 de octubre de 1836, cuando el ornitlogo John
a evolucionar hacia formas superiores ms complejas; es Gould le seal que su coleccin de especmenes de arren-
decir, rechaz la idea teleolgica de que la evolucin tenga dajos [aves canoras que imitan el canto de otras] diferan
propsitos predefinidos, o alguna finalidad. tanto entre unas y otras de las Islas Galpagos, que en
Fue August Weismann [1834-1914] quien rechaz realidad representaban especies distintas.3 Esta revelacin
explcitamente la teora Lamarckista de la herencia de los parece haber estimulado a Darwin a ordenar evidencias de
caracteres adquiridos. Su explicacin parte de reconocer la transmutacin de especies. A partir de ese momento
que a partir de un vulo fertilizado se mantienen dos sus inquietudes no se limitaron a reunir evidencias de la
procesos simultneos, pero independientes, de divisin evolucin, sino a concebir un mecanismo que la explicara.
celular: uno conduce a la especializacin de las clulas de La teora de la seleccin natural empez a emerger de
todos los tejidos somticos, la estirpe somtica o soma; y el acuerdo con lo que el propio Darwin cuenta en su autobio-
otro conduce al mantenimiento del potencial germinativo grafa, cuando en septiembre de 1838 ley el Ensayo sobre

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los Principios de la Poblacin [1798] de Thomas Malthus En nuestros das la nueva fuerza conservadora antievo-
[1766-1834]. Esta lectura lo puso a reflexionar en la lucha lucionista es el diseo inteligente, que pretende ofrecer
por la existencia que se observa en plantas y animales. Cay una explicacin cientfica alternativa sobre el origen y
entonces en la cuenta de que, bajo tales circunstancias, las la evolucin de la vida. Se diferencia explcitamente del
variaciones favorables tendran ms posibilidades de ser creacionismo del Gnesis, pero infiere la existencia, sin
preservadas y las desfavorables de desaparecer. identificarlo, de un gran diseador de la vida en el uni-
Veinte aos despus, en junio de 1858, Darwin recibi verso. Es decir, trata de demostrar que el universo y la vida
un manuscrito intitulado Sobre la Tendencia de las Varie- tienen un propsito, un diseo previsto, un destino. Sin
dades a Distanciarse Indefinidamente del Tipo Original, de ninguna capacidad o posibilidad de demostrar con base en
un joven naturalista llamado Alfred Russel Wallace [1823- datos experimentales lo anterior, estos fundamentalistas
1913]. Wallace haba pasado aos en formar una coleccin pretenden que existe un debate cientfico entre la teora
de especmenes biolgicos de Sudamrica y del Archipilago de la evolucin y el diseo inteligente, y luchan porque
Malayo e, independientemente, haba concebido la idea las escuelas otorguen igual tiempo a la enseanza de am-
de la seleccin natural. Ante la urgencia y consejo de sus bas. Lo preocupante es que su activismo para descalificar
amigos Charles Lyell y Joseph Hooker, Darwin elabor a la teora de la evolucin logra convencer a mucha gente.
algunos extractos de una gran obra que haba concluido Slo entre 2001 y 2004, 43 estados de la Unin Ameri-
en 1844 sobre la seleccin natural pero que nunca se haba cana experimentaron demandas y llevaron a cabo juicios
atrevido a publicar, y los present a la Sociedad Linneana sobre estos tiempos de enseanza.7 Estos fundamentalistas
de Londres el 1 de julio de 1858. Al ao siguiente, el 24 inteligentes han llegado incluso a descalificar a Newton,
de noviembre de 1859, apareci publicado un abstract pues ahora pretenden asimismo que las escuelas enseen
de aquella gran obra bajo el ttulo The Origin of Species by la cada inteligente y no slo la teora gravitacional. Se
Means of Natural Slection, or The Preservation of Favoured trata de la ltima cabeza que levanta el milenario oscuran-
Races in the Struggle for Life; el libro se agot en un solo da tismo, peligroso porque sirve de fundamento a dictaduras,
e inici una controversia que dura hasta nuestros das. xenofobias y la prdida de libertad.

El conservadurismo teleolgico 200 mil aos de Homo sapiens
hasta nuestros das y 50 mil para colonizar el mundo

Los equvocos y las descalificaciones al Origen empeza- Homo sapiens es el nico mamfero que haya logrado
ron inmediatamente y continuaron con la aparicin del un despliegue tal de ocupacin de todos los hbitats del
Origen del hombre y la seleccin sexual en 1871.4 Cierta mundo. En primera aproximacin se trata de un hom-
ignorancia, que contina hasta nuestros das, sostiene que nido muy exitoso, por el incesante mejoramiento de sus
Darwin defendi la idea de que el hombre desciende del capacidades de ocupacin de territorios y explotacin de
mono. Recurdese, por ejemplo, la conocida caricatura bienes terrenales, lo que le ha permitido incrementar des-
que representa a Darwin con cuerpo de chimpanc.5 Las proporcionadamente su nmero hasta amplificar su huella
concepciones creacionistas, estticas y teleolgicas contra- ecolgica a escala global.
atacan una y otra vez. Es difcil explicar lo que esto quiere decir para nuestro
En los Estados Unidos de Amrica estas posiciones universo cotidiano, que impone prioridades de corto plazo
conservadoras cristianas protestantes, particularmente re- a las decisiones. La seleccin natural para Homo sapiens es
currentes y fuertes, han hallado refugio y cuartel. Este ao equivalente que para cualquier otro primate, y muestra el
se cumplen tambin 84 aos del famoso juicio de Dayton, xito mayor de una entre las especies de homnidos del
Tennessee, en contra del profesor de ciencias naturales John Pleistoceno y el Holoceno, cuyos antepasados ms remo-
T. Scopes, acusado de violar una ley estatal que prohiba tos emergieron hace alrededor de seis millones de aos.
ensear en las escuelas pblicas teoras contrarias a lo escrito Apasionante historia que se ha construido poco a poco
en la Biblia. Esta ley se mantuvo vigente hasta 1967!6 poca y que durante las ltimas tres dcadas ha multiplicado
en que, por cierto, la discriminacin contra los afro-ameri- hallazgos, descripciones y piezas del rompecabezas del
canos el apartheid prevaleca en los Estados Unidos. linaje que conduce al ser humano. Revisemos esta historia

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brevemente,8 a fin de pasar revista a una de las ms im- de volumen cerebral. El Homo sapiens antiguo aparece
portantes consecuencias del pensamiento de Darwin en hace alrededor de 200 mil aos y logra colonizar toda la
el pensamiento moderno: la evolucin de Homo sapiens; Tierra, con 1.7m de altura, 70kg de peso y 1,650cm3 de
y ajustemos nuestros cinturones para un viaje a escalas de cerebro. Finalmente el Homo sapiens moderno, la nica
tiempo de muy largo plazo. especie homininae que supervive hasta el Holoceno, du-
El ms viejo vestigio de nuestros ancestros conocidos rante los ltimos 12 mil aos, con promedios de 1.63m
se limita a un pedazo de fmur y unos cuantos huesos ms de estatura, 63kg de peso y 1,350cm3 de volumen cere-
encontrados en Kenia, y remonta a seis millones de aos: bral.
Orrorin tugenensis, todava muy parecido a los panins Entre muchos interesantsimos hallazgos, uno especial-
[chimpancs]. Despus Ardipithecus ramidus, de hace 4.5 mente complicado se refiere al hecho que, mientras durante
millones de aos, cabeza de fmur descubierta en Etiopa. alrededor de 4 millones de aos los homininae muestran
Luego viene toda una plyade de homnidos genricamente una progresin adaptativa a mayor volumen cerebral,
denominados Australopithecus. El ms viejo es A. anamen- durante los ltimos 200 mil aos la tendencia se invierte.
sis, que vivi hace 4.2 a 3.6 millones de aos en diversos Homo sapiens moderno posee 300cm3 menos que Homo
sitios del frica oriental; el siguiente es A. afarensis, que sapiens antiguo, 400cm3 menos que Homo neanderthalen-
incluye a la famosa Lucy,9 de la misma zona, hace 4.1 sis, y prcticamente el mismo volumen cerebral que Homo
a 2.9 millones de aos, con 1.3m de estatura y alrededor heidelbergensis.
de 400cm3 de volumen cerebral; le sigue A. africanus, del Todas las variedades del gnero Homo forman parte
frica austral de hace 3.5 a 2.5 millones de aos, misma de las culturas del Paleoltico, comparten la fabricacin
estatura y 500cm3 cerebrales; A. bahrelghazali, del frica y el uso de tiles de piedra. En ese contexto, lo que in-
central hace 3.5 a 3 millones de aos; y, A.garhi, de Etio- dudablemente constituy la primera gran revolucin del
pa, hace 2.6 millones de aos. Siguen tres Paranthropus, gnero Homo fue el uso del fuego. Los registros fsiles ms
que ya participan en la cultura Paleoltica antigua, con antiguos de uso del fuego son africanos y remontan a casi
volmenes cerebrales de 420 hasta 600cm3: P. Aethiopicus, 1.4 millones de aos de antigedad, en la regin del Lago
que vivi en frica oriental hace 2.7 a 2.3 millones de Baringo, Kenia, probablemente de Homo ergaster; en tanto
aos; P. boisei, de la misma zona hace 2.4 a 1.2 millones que las primeras trazas de uso controlado del fuego que
de aos; y P. robustus, misma zona hace 2.2 a 1 milln de implican saber producirlo, remontan a 400 mil aos,10
aos. probablemente de Homo erectus o de Homo heidelbergensis,
El gnero Homo aparece aproximadamente hace 2.5 200 mil aos antes que Homo sapiens apareciera sobre la
millones de aos, a principios del Paleoltico antiguo. El faz de la Tierra.
ms viejo es Homo habilis, de estatura mxima 1.3m y Una de las principales caractersticas de todas las especies
volumen cerebral de hasta 680cm3, que vivi en frica del gnero Homo es que son grandes caminantes. Las pistas
oriental y austral hace 2.5 a 1.6 millones de aos. Le sigue del registro fsil sealan que Homo ergaster, por ejemplo,
Homo rudolfensis, de hasta 1.4m de estatura y 750cm3 lleg hace alrededor de 1.5 millones de aos hasta Java y
cerebrales, de frica oriental hace 2.4 a 1.7 millones de China, Georgia y las puertas de Europa. Por su parte, Homo
aos. Homo ergaster, hace 1.9 a 1 milln de aos, con sapiens se aventur repetidamente fuera de su cuna africana,
hasta 1.7m y 950cm3 de volumen craneal interno, que se pero los restos fsiles son insuficientes para hacerse una idea
distribuy en frica oriental y austral, costas africanas, el precisa de la historia de su colonizacin del mundo. Por
Medio Oriente y las costas mediterrneas del sur de Euro- fortuna, desde hace veinte aos la gentica de poblaciones
pa. Homo erectus, distribuido hace 1 milln a 300 mil aos lleg al auxilio de los paleoantroplogos para elucidar parte
en Asia central y oriental, con 1.65m de estatura y hasta de esta historia.
1,100cm3 de cerebro. Homo heidelbergensis, distribuido El adn transmitido slo de padre a hijo va el cromo-
en las costas mediterrneas y cercano Oriente hace 800 soma Y, y el adn mitocondrial transmitido slo de madre
mil a 300 mil aos, con 1.65m y hasta 1,300cm3. Sigue a hija o hijo, desempean para los genetistas el papel de
entonces el famoso Homo neanderthalensis, que coloniz huellas fsiles. Con base en ellas se han generado mapas
Europa y vivi en el norte de frica y en Asia hace 200 mil migratorios globales11 de una resolucin sin precedentes,
a 30 mil aos, de 1.65m, 70kg de peso y hasta 1,750cm3 que confirman que la cuna de Homo sapiens es africana y

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permiten reconstruir las trayectorias que lo condujeron a Del Holoceno al Antropoceno
colonizar todos los rincones habitables del planeta.
De acuerdo con las rutas del cromosoma Y esta historia Despus de alrededor de 2 millones de aos de evolucin del
empieza hace 50 mil aos,12 cuando unos cuantos cientos, gnero Homo y sus culturas paleolticas, hace 12 mil aos
quizs miles de africanos cruzaron el estrecho de Bab el concluye la ltima glaciacin y Homo, ya sapiens, transita
Mandeb, la boca del Mar Rojo en el actual Yibuti, al sur de al Neoltico, inventa la agricultura y se hace cargo de crecer
Eritrea, y llegaron al actual Yemen, y multiplicarse. Con la revolucin agrcola
al sur de la pennsula arbiga. De es capaz de soportar poblaciones mucho ms
ah se dirigieron a las costas del sur grandes que las que poda mantener en el
y el oriente de Asia, llegaron hasta Paleoltico como recolector y cazador. Cons-
Japn, Australia y, por primera vez, truye poco despus las primeras ciudades,
a Amrica del Norte. Durante los desarrolla la metalurgia, inventa el arte de la
siguientes cinco mil aos se estable- guerra y conquista nuevos territorios.
cieron tambin en toda la pennsula De unas cuantas decenas de miles de
arbiga. Hace 40 mil aos, una individuos en todo el planeta, la agricultura
segunda oleada migratoria se distri- le permite pasar a cientos de miles y a los
buy nuevamente en Asia del sur, primeros millones. A principios de la era
y 5 mil aos despus en Mongolia. cristiana su poblacin suma alrededor de 250
A partir de ah, hace 30 mil aos millones de personas. Transcurren mil 600
se dirigieron por primera vez a Europa y hace 20 mil otra aos para duplicar este nmero; y luego otros 230 aos para
vez hacia el Estrecho de Bering y Amrica, para alcanzar la lograr su primer millar de millones en 1830. 100 aos ms
Patagonia hace 10 mil aos. tarde, en 1930, alcanza dos mil millones; luego pasa a tres
Esta escala de tiempo est sujeta a reconsideracin con mil millones en 1960, en slo 30 aos; luego a cuatro mil
fines de precisin, porque en tanto el adn mitocondrial de millones, en 14 aos, en 1974; a cinco mil millones, en 13
la lnea materna indica que todos los seres humanos des- aos ms, 1987; y slo 12 aos ms para seis mil millones
cendemos de una mujer africana que vivi hace alrededor en 1999. Este vertiginoso crecimiento poblacional ha sido
de 200 mil aos, la famosa Eva mitocondrial,13 el adn posible a partir de la revolucin industrial, apoyado por las
del cromosoma Y indica que Adn vivi hace 60 mil vacunas de fines del siglo xix y los antibiticos de mediados
aos. No obstante las alusiones bblicas, ni el Adn del del siglo xx.
cromosoma Y fue el primer nico hombre, ni tampoco la El crecimiento poblacional exponencial de Homo sapiens
Eva mitocondrial la primera nica mujer; pero su descen- pone a prueba uno de los teoremas fundamentales de la
dencia s es la nica que ha sobrevivido hasta nuestros das. ecologa y uno de los casos tpicos de coevolucin: la din-
Cmo se mide esto? Pues porque se conoce la velocidad mica depredador-presa. Para entenderlo imaginemos una
promedio en que ocurren mutaciones neutras ni bene- poblacin de lobos que coloniza un nuevo territorio, en el
ficiosas ni dainas en el adn mitocondrial o en el adn cual abundan los conejos. La poblacin de lobos crece en
del cromosoma Y, por lo que es posible estimar el tiempo la medida que la de conejos sea abundante, pues dispon-
transcurrido de acuerdo con el nmero de mutaciones. Este dr de ms alimento para ms lobos; pero hasta un cierto
es el reloj molecular. lmite, pues una vez que los lobos exceden la capacidad
La conquista de la Patagonia coincide con el fin de de renovacin de la poblacin de conejos stos reducen
la ltima glaciacin, los principios del Holoceno, y la su nmero y, por consiguiente, disminuye la poblacin
emergencia de la segunda gran revolucin en la historia de lobos. Al disminuir la poblacin de lobos se reduce la
del gnero Homo: la agricultura. Homo sapiens requiri presin sobre la capacidad reproductiva de los conejos, que
de alrededor de 40 mil aos para alcanzar, desde su cuna pueden entonces incrementar su nmero, con lo que la
africana, todos los rincones habitables del planeta. Y entre poblacin de lobos crece nuevamente. Este ciclo se repite
la primera gran revolucin homnida: el uso controlado del indefinidamente, se trate de sistemas depredador-presa
fuego; y la segunda: la domesticacin de plantas y animales, o, en general, de interdependencias en la cadena trfica.
hubieron de pasar alrededor de 400 mil aos. Como usuario de bienes y servicios de los ecosistemas [ali-

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mentos, agua, materiales, energa, digestin de desechos], permite documentar que las variedades mejor adaptadas
Homo sapiens ha maximizado sus poblaciones mientras su a su medio ambiente sobreviven, y por consiguiente se
demanda no ha rebasado la capacidad de renovacin de reproducen y transmiten sus caractersticas a sus descen-
dichos bienes y servicios. Este mecanismo natural mantiene dientes; en tanto que los organismos adaptativamente
a las poblaciones de todas las especies dentro de los lmites desfavorecidos se extinguen.
de la capacidad de carga que los ecosistemas soportan para Actualmente disponemos de una moderna teora de la
cada una de ellas. evolucin16 que se desarroll gracias a la emergencia de
Para Homo sapiens los conejos son todos los bienes nuevos conceptos en gentica de poblaciones, variacin
terrenales que utiliza para su economa. Es la primera vez geogrfica, paleontologa y biologa molecular. En 1908,
en la historia que la poblacin de Homo sapiens (el lobo) el teorema de HardyWeinberg permiti establecer una
alcanza tal magnitud en el planeta, y que su presin sobre lnea base para las frecuencias gnicas de una poblacin.
los bienes y servicios de los ecosistemas los erosiona tan Ronald A. Fisher [1890-1962] y John B. S. Haldane [1892-
rpidamente que la cuestin de Malthus, puesta al da por 1964] en Inglaterra, y Sewall Wright [1889-1988] en los
Hardin14 y Coase15 se encuentra a la orden del da. Estados Unidos, desarrollaron la teora matemtica que
En nuestros das, el cambio climtico constituye la permite explicar la evolucin en trminos de cambios de
prueba irrefutable de que Homo sapiens ha alcanzado la frecuencias gnicas bajo condiciones de seleccin natural,
talla de una fuerza geolgica, pues no slo mueve inmensas consanguinidad, flujo gentico y deriva gnica. En 1937,
cantidades de materiales de un punto a otro del planeta, Theodosius Dobzhansky [1900-1975] sintetiz magis-
modifica paisajes completos y agota recursos naturales, sino tralmente lo anterior. En 1942, Ernst Mayr [1904-2005]
que tambin es causante de la sexta gran extincin masiva elucid la naturaleza de la variacin geogrfica y los procesos
de especies y de la modificacin del clima de la Tierra. de especiacin. En 1944 y 1953, George Gaylord Simpson
Concluy el Holoceno, bienvenidos al Antropoceno. [1902-1984] mostr que los datos de la paleontologa son
Cmo podr Homo sapiens recuperar el equilibrio con totalmente consistentes con la teora sinttica. En 1942
la biosfera? Tendr que disminuir su poblacin global para Julian Huxley public la ms comprehensiva sntesis de
ajustarse a la capacidad de carga de la biosfera? Cunto y gentica y taxonoma, y propuso el trmino de teora
qu tan rpidamente tendr que modificar sus hbitos de sinttica de la evolucin. En 1950, G. Ledyard Stebbins
consumo y produccin para encontrar tal equilibrio? Se [1906-2000] public una sntesis de gentica y sistemtica
trata de cuestiones inditas y difciles de responder. Las botnica. En 1953, Watson y Crick elucidaron las bases
soluciones finales no son tcnicas cuando de recursos finitos moleculares de la herencia, con el descubrimiento del cido
se trata, sobre todo si se espera que otros 2 mil 900 millones desoxirribonucleico, o adn, con lo que materializaron los
de habitantes se sumarn durante el periodo comprendido genes de Mendel.
entre nuestros das y mediados del siglo xxi. Ms adelante, en 1975 Edward O. Wilson, sociobilogo
De todo esto se desprende la gran cuestin de nuestro especialista en hormigas, public una nueva sntesis que
tiempo: sin desearlo ni preverlo, Homo sapiens lleva a cabo incluye particularmente la dimensin conductual, lo que
un gran experimento global sobre las bases de sustentacin permite calibrar el altruismo como una estrategia adaptativa
de su propia existencia, y pone a prueba hasta cunto y y reconocer que la seleccin natural acta sobre el individuo
cundo podr maximizar su propia poblacin. El dilema y no sobre el grupo. En 1976, Richard Dawkins populariz
es: adaptacin o extincin. con su gene egosta una idea de la evolucin que conduce
a plantear que el fenotipo es una suerte de invencin
A 200 aos del nacimiento de Charles Robert del genotipo para perpetuar sus genes. En 1980, Brian
Darwin: evolucin, adaptacin y extincin Charlesworth desarroll la descripcin matemtica de la
evolucin en poblaciones con estructura de edades, cosa
Charles Darwin forma parte de una plyade de sabios del particularmente compleja pues se trata de describir y prede-
siglo xix empeados en hallar una explicacin racional a cir cambios en frecuencias gnicas para cada grupo de edad,
la diversidad de las especies vivientes y su relacin con la y no para el conjunto de una poblacin, como siempre se
informacin proveniente del registro fsil. En sus viajes haba hecho con lo cual introduce definitivamente la
alrededor del mundo, Darwin rene informacin que le demografa en los estudios evolutivos. A fines del siglo xx

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Stephen C. Sterns, entre otros, explic la evolucin de las geolgicas condujeron el proceso de su evolucin orgnica
estrategias demogrficas con base en la relacin entre edad, para llegar a ser quien es: Homo sapiens moderno, una
talla, mortalidad y desempeo reproductivo: la evolucin especie adaptada y hecha al Holoceno.
de historias de vida. Actualmente, la gentica aplicada en la Pero Homo sapiens ha modificado el medio ambiente que
medicina mantiene un interesante debate acerca de si, cmo lo sustent durante el Holoceno, y continuar modificn-
y qu tanto, Homo sapiens contina evolucionando. dolo en cualquier escenario previsible durante este siglo xxi,
La biologa evolutiva tiene como principales fines infe- por el slo efecto inercial de sus estrategias demogrficas y
rir la historia de la evolucin y dilucidar sus mecanismos. econmicas. Ahora debe urgentemente empezar a modificar
Hoy da disponemos cada vez de ms piezas de un registro uno de sus ms preciados bienes, su cultura, nica manera
fsil que constituye un rompecabezas estratigrfico. Con de ser capaz de adaptarse18 a lo que ya lleg y lleg para
la ayuda de la fsica, la qumica y la biologa molecular de quedarse: el Antropoceno. Continuar su evolucin, y saber
nuestro tiempo es posible reconstruir cada vez mejor los elegir entre adaptacin o extincin.
captulos geolgicos de la vida en la Tierra. Sabemos que
es una historia llena de cataclismos y profundas trans-
Notas
formaciones desde su origen, hace casi 5 mil millones de 1 Darwin, C. 1859. On the Origin of Species by Means of Natural
aos; que la vida en la Tierra inici hace alrededor de 3 mil Selection, or the Preservation of Favoured Races in the Struggle for Life.
800 millones de aos; que desde hace poco ms de 2 mil Encyclopdia Britannica, 24th Printing, 1982. London, UK.
2 Maynard Smith, J. 1989. Evolutionary Genetics. Oxford University
millones de aos la fotosntesis captura parte de la energa
Press, New York.
solar y la distribuye entre los seres vivos; que los primeros 3 Sulloway, F.J. 1979. Geographic isolation in Darwins thinking:
peces aparecieron hace 500 millones de aos; los primeros the vicissitudes of a crucial idea. Stud. Hist. Biol. 3:23-65.
reptiles, hace 250 millones; las plantas con flores, hace 200 4 Darwin, C. 1871. The Descent of Man, and Selection in Relation to

millones; y que el despliegue de los mamferos empez Sex. Encyclopdia Britannica, 24th Printing, 1982. London, UK.
5 The Hornet Magazine. March 22nd 1871
apenas hace 65 millones de aos, luego de casi 200 millones 6 Sarukhn, J. 2005. Diseo inteligente o diseo maligno? Peridico
de aos de supremaca de los dinosaurios. Que los primeros La Crnica de Hoy, 26 de octubre 2005, Mxico.
homininae, genricamente denominados australopitecos, 7 Sarukhn, J. 2005. Antievolucin? Peridico La Crnica de Hoy,

aparecieron hace alrededor de 5 a 6 millones de aos; los 9 de noviembre 2005, Mxico.


8 Coppens, Y. & Picq, P. (d). 2004. Aux Origines de lhumanit.
primeros Homo, hace 2 millones y fraccin; y que los ms
Fayard, France.
viejos vestigios de Homo sapiens datan de hace slo 180 a 9 Coppens, Y. 2005. La rodilla de Lucy. Los primeros pasos hacia la
200 mil aos. humanidad. Metatemas, Tusquets Ed. Barcelona.
El pensamiento de Darwin demuestra que Homo sa- 10 Facchini, F. 1990. LHomme, ses origines. Pre Castor, Flammarion,

piens es una de tantas especies de mamferos homininae France.


11 Stix, G. 2008. Huellas de un pasado lejano. Investigacin y
que emergieron durante el Pleistoceno [hace 2.6 millones
Ciencia, N 384, septiembre 2008, pp. 12-19.
de aos]; que son la nica especie superviviente en el Ho- 12 Idem.

loceno [periodo geolgico que inicia hace 12 mil aos]; 13 Sykes, B. 2001. Las siete hijas de Eva. Ed. Debate, Barcelona,

y que supervivir mientras se mantenga adaptada a su Espaa.


14 Hardin, G. 1968. The Tragedy of the Commons. Science
medio ambiente, que por su propia naturaleza emigrante
162 (1968): 1243-1248.
y colonizadora es global. 15 Coase, R.H. 1960. The Problem of Social Cost. Journal of Law

El gran problema de la poca postmoderna es que, and Economics Vol.3 (October 1960), pp. 1-44.
16 Futuyma, D.J. 1986. Evolutionary Biology. Sinauer Ass., Inc.
debido a su excesivo xito poblacional, a sus patrones do-
minantes de consumo y produccin, y a haberse constituido USA.
17 Jagers, P. 1975. Branching Processes with Biological Applications.
como la fuerza conductora de la sexta gran extincin de
John Wiley & Sons, Inc. USA.
especies en la historia de la Tierra y de un nuevo cambio 18 Diamond, J.M. 2005. Collapse: How Societies Choose to Fail or

climtico, la probabilidad de extincin17 de Homo sapiens Succeeded. Viking Press, USA.


parece incrementarse. Cierto que se trata de una especie
cuyos ancestros supervivieron a muchos otros cambios
Germn Gonzlez Dvila es Director de Polticas Ambientales
climticos y sequas globales, al menos durante los ltimos Globales de la semarnat. Correo electrnico: german_glezdavila@
dos millones de aos. De hecho, esas cambiantes situaciones prodigy.net.mx

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