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Improvisation its nature and practice in music, by Derek Bailey - Phillip Henderson

Guitar player Derek Bailey began improvising in the early 1960s. In writing about its
various forms he managed to describe improvisation and portray its ubiquity with
respect to individual performers; Improvisation enjoys the curious distinction of being
both the most widely practiced of all musical activities and the least acknowledged and
understood. While it is today present in almost every area of music, there is an almost
total absence of information about it. Perhaps this is inevitable, even appropriate.
Improvisation is always changing and adjusting, never fixed, too elusive for analysis
and precise description (Bailey 1992, p.ix)
In saying that improvisation is always changing Bailey focuses on its ability to be
unpredictable and fresh. The opening chapters of this book offer a concise analysis of
Indian music, Flamenco, Baroque, Organ music and Rock music. The chapters are
enlivened by conversations and interviews with musicians working within these idioms.
Jerry Garcia from The Grateful Dead offers his thoughts on group improvisation; the
sense of individual control disappears and you are working at another level entirely.
Sometimes this feels to me as though you dont have to really think about whats
happening. Things just flow. Its kind of hard to report on but its a real thing. I mean
weve checked it out with each other and after twenty-five years of exploring some of
these outer limits of musical weirdness this is stuff that we pretty much understand
intuitively but we dont have language to talk about it. (Bailey 1992 p.42)
Garcia represents an interesting case study for Bailey and for any reader on
improvisation because of his experience of Alzheimers Disease and his recovery. He
describes having to re-learn neural connections between his thoughts and actions. There
are many implications of this experience on his improvised music. Foremost seems to
be Garcias sense of a change of perspective. He states that he plays better than he used
to because of the more present need to readdress his musical position. The discussion on
how an improvising group remains fresh and unpredictable after years of playing
together, sits comfortably with points raised in other chapters. Particularly those points
regarding freshness and the immediacy of intuition. In the chapter on Baroque music
Bailey talks to Harpsichordist and ensemble director, Lionel Salter. Again Bailey
focuses on the intuition of the improviser(s) and publishes Salters comment on the
composer / performers relationship with the score / improvisation; When it came to
slow movements particularly, of course, you find that the notes written down represent a
very bare outline, and people who try to play lets say Handel sonatas, strictly
according to the text, end up with something, at which Handel would probably have
laughed uproariously, because he never expected it to be played cold-bloodedly, just
like that. In those days composers expected to perform their own works and sometimes
out of sheer lack of time they wouldnt write everything down on paper, theyd just put
a thing down to remind themselves that here they were going to do something rather
special. (Salter in Bailey 1992 p.20~21)
Baileys book on improvisation was originally published in 1980 and revised in 1992.
Bailey defines two main areas within improvisation. This helps classification of the
improvisers he discusses. I have used the terms idiomatic and non-idiomatic to
describe the two main forms of improvisation. Idiomatic improvisation, much the most
widely used, is mainly concerned with the expression of an idiom such as jazz,
flamenco or baroque and takes its identity from that idiom. Non-idiomatic
improvisation has other concerns and is most usually found in so-called free
improvisation and, while it can be highly stylised, is not usually tied to representing an
idiomatic identity. (Bailey 1992, p.xi~xii)

So what are the other concerns that Bailey is referring to? It seems that his musical
output is essentially concerned with free improvisation and his writing leads toward a
clearer comprehension that free improvisation can occur without the apparent clutter of
stylistic categorisation usually attached to idiomatic improvisation. Bailey
acknowledges that definitions of improvisation vary widely and he dissects his own
definition of it by overcoming the classification of idiom. His book on improvisation
leads the reader toward the view that only free (as opposed to idiomatic) improvisation
has the ability to: renew and change the known and so provoke an open-endedness
which by definition is not possible in idiomatic improvisation (Bailey 1992 p.142)

During his life Bailey became increasingly uncomfortable with the use of musical
systems for his own improvisations and I suspect that from John Zorns perspective
Bailey is an artist much like Bill Frisell who disengages from the tussle of Zorns games
but nonetheless plays intensively throughout. Derek Baileys participation in Cobra:
Game Pieces, Vol. 2 (Zorn et al 2002) in 2002 should be understood in comparison to
his collaboration with John Zorn and bassist William Parker on the three track
improvised recording Harras (Bailey, Zorn & Parker, 1995).

The application of Baileys terminology is useful as a comprehensive exercise in

classification, which simplifies data handling for the researcher. However, it is easy to
meet complications once any such categorisations become applied outside the context of
improvisation and its analysis. For example The Shape of Jazz to Come (Coleman et al
1987) can be categorised alongside Spy Vs Spy (Zorn et al 1989) as idiomatic
improvisation. On the other hand The Moat Recordings (Jospeph Holbrooke Trio 2006)
by Baileys own Joseph Holbrooke Trio is very clearly free or non-idiomatic
improvisation because although the musicians have come from a jazz background the
music no longer fits within that idiom. Furthermore the musical output is not scored or
prepared in advance of its performance. However, unless it is popular with the general
public, non-idiomatic improvisation is frequently categorised by catalogues and
libraries according to broader vague descriptions like alternative and contemporary,
which reinforces the contradiction of classifying music with a term that implies that it is

BAILEY, D. (1992). Improvisation: its nature and practice in music. London, British
Library National Sound Archive.
Posted by Phillip Henderson
Improvisao a natureza ea prtica na msica, por Derek Bailey - Phillip Henderson

Guitarrista Derek Bailey comeou a improvisar no incio de 1960. Ao escrever sobre

suas vrias formas, ele conseguiu descrever improvisao e retratar sua onipresena no
que diz respeito a artistas individuais; Improvisao goza a distino de ser curioso
tanto a mais praticada de todas as atividades musicais e menos reconhecido e
compreendido. Embora seja hoje presente em quase todas as reas da msica, h uma
ausncia quase total de informaes sobre ele. Talvez isso seja inevitvel, mesmo
apropriado. Improvisao est sempre mudando e ajustando, nunca se fixa, ela muito
evasiva para uma anlise e descrio precisa ... (Bailey 1992, p.ix)
Ao dizer que a improvisao est sempre mudando Bailey centra-se na sua capacidade
de ser imprevisvel e fresco. Os captulos deste livro de abertura oferecem uma anlise
concisa da msica indiana, Flamenco, barroco, msica de rgo e msica Rock. Os
outros captulos so conversas e entrevistas com os msicos que trabalham dentro
dessas expresses idiomticas. Jerry Garcia de The Grateful Dead oferece seus
pensamentos sobre grupo de improvisao; ... O senso de controle individual desaparece
e voc est trabalhando em um nvel completamente diferente. s vezes, isso parece-me
como se voc no tem que realmente que pensar sobre o que est acontecendo. As
coisas simplesmente fluem. meio difcil de relatar, mas uma coisa real. Quero dizer
que temos o check-out com o outro e depois de vinte e cinco anos de explorar alguns
desses limites exteriores da estranheza musical isso coisa que praticamente
compreender intuitivamente, mas no temos a linguagem para falar sobre isso. (Bailey
1992 p.42)
Garcia representa um estudo de caso interessante para Bailey e para qualquer leitor na
improvisao por causa de sua experincia da doena de Alzheimers e sua recuperao.
Ele descreve ter que re-aprender conexes neurais entre seus pensamentos e aes. H
muitas implicaes dessa experincia em sua msica improvisada. Acima de tudo
parece ser sentido de uma mudana de perspectiva de Garcia. Ele afirma que ele toca
melhor do que ele costumava por causa da necessidade de mais presente readdress sua
posio musical. A discusso sobre como um grupo de improvisao permanece fresca
e imprevisvel depois de anos tocando juntos, senta-se confortavelmente com os pontos
levantados em outros captulos. Particularmente aqueles pontos relativos frescura e do
imediatismo da intuio. No captulo sobre a msica barroca Bailey fala com
Harpsichordist e diretor conjunto, Lionel Salter. Novamente Bailey centra-se na intuio
do improvisador (s) e publica Salters comentrio sobre a relao Compositor /
performers com o placar / improvisao; Quando ele veio para retardar movimentos
especialmente, claro, voc acha que as notas escritas representar um esboo muito cru,
e as pessoas que tentam tocar... digamos sonatas de Hndel, estritamente de acordo com
o texto, acabar com algo, em que Handel provavelmente teria riu ruidosamente, porque
ele nunca esperava que ser tocado a sangue-frio, apenas como aquele. Naqueles dias
compositores eram esperados para executar suas prprias obras e s vezes por pura falta
de tempo que eles no iriam escrever tudo no papel, eles tinham acabado de colocar
uma coisa para baixo para se lembrar que aqui eles estavam indo para fazer algo
bastante especial. (Salter em Bailey 1992 p.20 ~ 21)
O livro de Bailey na improvisao foi originalmente publicado em 1980 e revisado em
1992. Bailey define duas reas principais dentro de improvisao. Isso ajuda a
classificao dos improvisadores que ele discute. Eu tenho usado os termos 'idiomtico'
e 'no-idiomtica "para descrever as duas principais formas de improvisao.
Improvisao idiomtica, tanto os mais utilizados, est preocupado principalmente com
a expresso de uma linguagem - como o jazz, flamenco ou barroco - e leva a sua
identidade a partir desse idioma. Improvisao no-idiomtica tem outras preocupaes
e comumente encontrado nos chamados improvisao "livre" e, ao mesmo tempo que
pode ser altamente estilizado, no geralmente ligada a representar uma identidade
idiomtica. (Bailey 1992, p.xi ~ XII)

Ento, quais so as outras preocupaes que Bailey est se referindo? Parece que sua
produo musical essencialmente preocupada com a improvisao livre e sua escrita
leva em direo a uma compreenso mais clara que a improvisao livre pode ocorrer
sem a desorganizao aparente de categorizao estilstica geralmente ligadas a
improvisao idiomtica. Bailey reconhece que as definies de improvisao variam
muito e ele disseca a sua prpria definio do que superando a classificao de idioma.
Seu livro sobre improvisao leva o leitor em direo a viso de que s livre (em
oposio a idiomtica) improvisao tem a capacidade de: renovar e alterar o conhecido
e assim provocar um carter aberto que, por definio, no possvel na improvisao
idiomtica (Bailey 1992 p 0,142)
Durante sua vida Bailey se tornou cada vez mais desconfortvel com o uso de sistemas
musicais para suas prprias improvisaes e eu suspeito que, na perspectiva de John
Zorn Bailey um artista muito parecido com Bill Frisell que desengata da disputa dos
jogos de Zorn, mas ainda assim joga intensamente por toda parte. A participao de
Derek Bailey na Cobra: Partes do jogo, Vol. 2 (Zorn et al 2002), em 2002, deve ser
entendido em comparao com a sua colaborao com John Zorn e baixista William
Parker na faixa de trs a gravao improvisado Harras (Bailey, Zorn & Parker, 1995).

A aplicao da terminologia de Bailey til como um exerccio abrangente na

classificao, o que simplifica a manipulao de dados para o pesquisador. No entanto,
fcil de encontrar uma vez complicaes tais categorizaes tornaram aplicado fora do
contexto da improvisao e anlise. Por exemplo The Shape of Jazz to Come
(Coleman et al 1987) pode ser categorizada ao lado Spy Vs Spy (Zorn et al 1989) como
improvisao idiomtica. Por outro lado The Moat Recordings (Jospeph Holbrooke Trio
2006) pelo prprio Joseph Holbrooke Trio de Bailey muito claramente livre ou a
improvisao no-idiomtica porque, embora os msicos vieram de um fundo de jazz a
msica j no se encaixa nesse idioma. Alm disso, a produo musical no marcado
ou preparado com antecedncia de seu desempenho. No entanto, a menos que seja
popular com o pblico em geral, a improvisao no-idiomtica freqentemente
categorizados por catlogos e bibliotecas de acordo com descries vagas mais amplas,
como alternativa e contemporneo, o que refora a contradio de classificar a msica
com um termo que implica que inclassificvel.

BAILEY, D. (1992). Improvisao: sua natureza e prtica de msica. Londres, British

Library Arquivo Nacional do Som.
Postado por Phillip Henderson