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LA VENGANZA1

Emilio Salgari

1 Segunda parte de El Corsario Negro.


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CAPTULO PRIMERO

El odio del Corsario Negro.

Al da siguiente, apenas haba salido el Sol, zarpaba del puerto la


expedicin bajo el mando del Olons, del Corsario Negro y de Miguel el
Vasco. Despedanla el redoble de los tambores, los tiros de fusil de los
bucaneros y los estrepitosos hurras! de los filibusteros que tripulaban los
buques anclados.

Componase de ocho naves, entre grandes y pequeas, armadas con


ochenta y seis caones y tripuladas por seiscientos cincuenta hombres. El
barco del Olons montaba diez y seis piezas de artillera, y doce El Rayo.

Por ser ste el ms veloz navegaba a la cabeza de la escuadra sirvindole de


explorador.

En lo alto del palo mayor ondeaba la bandera negra con bordados de oro
de su comandante, y en el palo pequeo, el gallardete rojo de los buques de
combate. Detrs iban los otros buques en doble lnea, pero distanciados lo
suficiente para poder maniobrar sin peligro de encontrarse o de cortarse el
camino recprocamente.

Ya en mar abierto la escuadra se dirigi hacia Occidente para ganar el canal


de Sopravento y desembocar en el mar Caribe.

El tiempo era esplndido, el mar estaba tranquilo y el viento era favorable:


as que todo haca esperar una navegacin rpida y feliz hasta Maracaibo,
tanto ms cuanto que se haba advertido a los filibusteros que se encontraba
entonces la flota del almirante Toledo en las costas de Yucatn, con rumbo a
los puertos de Mjico 2.

Pasados dos das sin haber tenido encuentro alguno, y cuando la escuadra

2 Don Fadrique de Toledo, que es el almirante a que se refiere el autor, adems de arrojar los holandeses del puerto
de San Salvador en el Brasil y de realizar otros muchos hechos de armas admirables, en donde hizo prisioneros a ms de
dos mil filibusteros ingleses, franceses y holandeses, dio por entonces una batida a los corsarios de las Nieves y las
Tortugas, apoderndose de gran nmero de barcos, de ciento cuarenta y tres caones, cuarenta y dos pedreros y algunos
miles de fusiles, y envi prisioneros a Europa dos mil trescientos corsarios, sin contar los que perecieron en los
combates ni los que fueron ajusticiados en las Antillas. (N. del T.)

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se dispona a doblar el cabo del Engao, El Rayo, que navegaba como siempre
a la cabeza, seal la presencia de un barco enemigo que iba con rumbo a
Santo Domingo.

El Olons, nombrado comandante supremo, orden que todos los buques


se pusieran al pairo, y fue a reunirse con El Rayo, que se preparaba para la
caza del barco avistado.

Junto a la costa y al otro lado del cabo, divisaron un navo que llevaba en el
asta de popa el gran estandarte de Espaa, y en el mastelete del palo mayor el
gallardete de los buques de guerra. Pareca como que buscaba un refugio,
pues habra visto ya probablemente la poderosa escuadra filibustera.

El Olons hubiera podido rodearle con sus ocho naves y obligarle a


rendirse o echarle a pique de una sola andanada; pero aquellos fieros
corsarios tenan magnanimidades incomprensibles, siendo como eran
ladrones de mar.

Acometer a un enemigo con fuerzas superiores lo reputaban como una


bellaquera indigna de hombres fuertes y valerosos, como ellos se crean, y
desdeaban abusar de su poder.

El Olons mand que indicasen al Corsario Negro que se pusiera al pairo


como los otros barcos, y l se dirigi atrevidamente hacia el buque espaol,
intimndole la rendicin incondicional o la lucha, y haciendo saber a sus
hombres de proa que, cualquiera que fuese el xito de la contienda, su
escuadra no se movera.

El barco, que ya se vea perdido, pues no poda tener la ms pequea


esperanza de salir victorioso contra fuerzas tan superiores, no se hizo repetir
dos veces la intimacin; pero en lugar de arriar el pendn mand clavarlo su
comandante en lo alto del mstil, y como respuesta descarg contra el buque
enemigo sus ocho caones de estribor, haciendo comprender de este modo
que no se rendira sino despus de obstinada resistencia.

Se haba empeado la batalla por ambas partes de un modo vigoroso. El


buque espaol montaba diez y seis caones; pero no tena ms que sesenta
tripulantes. El Olons llevaba otras tantas piezas de artillera; pero en cambio
doble nmero de hombres, entre los cuales iban muchos bucaneros, tiradores
formidables que decidan muy pronto la suerte de las luchas con sus

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infalibles tiros.

Por su parte, la escuadra se haba puesto al pairo, obedeciendo las ordenes


del osado filibustero. Las tripulaciones, escalonadas en las cubiertas, asistan
a la lucha como espectadores tranquilos, previendo, sin embargo, que
concluira por sucumbir el buque espaol en aquel empeo, dada la gran
desproporcin de las fuerzas.

Pero aun cuando pocos en nmero, los espaoles se defendan con


supremo vigor. Su artillera tronaba furiosamente, intentando en vano
desarbolar y dejar raso al barco corsario que quera abordarle. Las descargas
de balas y metralla alternaban, y los enemigos viraban de bordo, presentando
siempre la proa para que no pudiesen atacarlos con el espoln y para retardar
lo ms posible el contacto, pues ya se haban hecho cargo de la
preponderancia numrica de sus adversarios.

El Olons, que se haba puesto furioso con aquella resistencia, impaciente


por concluir, tanteaba todos los medios para abordarle; pero no encontraba
oportunidad, y se vea obligado a tomar el largo para que no le matase la
gente la granizada de metralla que llova del buque espaol.

Aquel formidable duelo entre la artillera de los dos barcos dur, con grave
dao de las arboladuras y de las velas, tres horas largas, sin que se arriase el
estandarte de Espaa. Seis veces haban subido al abordaje los filibusteros, y
otras tantas fueron rechazados por aquellos sesenta valientes; pero la stima
lograron poner los pies en la toldilla de la nave enemiga y arriar la bandera.

Aquella victoria de feliz augurio para la gran empresa, fue saludada con
ruidosos hurras! por los filibusteros de la escuadra. El buque vencido iba
cargado de plvora y fusiles con destino a la guarnicin espaola de Santo
Domingo.

Desembarcada en la costa la tripulacinpues no queran llevar a bordo


prisionerosy arreglados los desperfectos sufridos por la arboladura, la
escuadra al caer el da volvi a hacerse a la vela con direccin a Jamaica.

El Rayo se puso de nuevo en vanguardia, mantenindose a una distancia de


cuatro a cinco millas.

Le interesaba al Corsario Negro explorar grandes extensiones de mar, por

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temor a que cualquier buque espaol pudiera hacerse cargo del rumbo de
aquella poderosa escuadra y corriese a anunciarlo al gobernador de
Maracaibo o al almirante Toledo.

Para estar ms seguro no se alejaba casi nunca del puente de ordenes,


contentndose con dormir sobre cubierta envuelto en su ferreruelo o tendido
en una silla de bamb.

Tres das despus de la presa del barco, El Rayo avistaba las costas de
Jamaica y encontraba al navo de lnea que abord cerca de Maracaibo, el
cual, huyendo de la tempestad, se haba refugiado en una ensenada de la isla.

Todava le faltaba el palo mayor; pero la tripulacin reforz los de mesana


y de trinquete: haban plegado todas las velas de recambio encontradas a
bordo, y se apresuraban a ganar las islas de las Tortugas, por temor a que los
sorprendiese cualquier nave espaola.

Despus de informarse el Corsario Negro de la salud de los heridos que


iban acostados en la cruja del buque, prosigui su ruta hacia el Sur, ansiando
llegar a la entrada del golfo de Maracaibo.

La travesa del mar Caribe se realiz sin incidente alguno, pues el mar se
sostena tranquilo constantemente, y en la noche del da decimocuarto desde
que la escuadra haba zarpado de las Tortugas avist el Corsario la punta de
Paraguana, sealada por un pequeo faro destinado a advertir a los
navegantes la boca del pequeo golfo.

Por fin!exclam el filibustero, cuyos ojos relucieron animados por una


luz sombra. Quizs maana ya no se contar entre los vivos el asesino de
mis hermanos!

Llam a Morgan, que suba entonces a cubierta para hacer su cuarto de


guardia, y le dijo:

El Olons ha mandado que esta noche no se encienda a bordo luz alguna.


Es preciso que los espaoles no adviertan la presencia de la escuadra, o de lo
contrario, maana no encontraremos una sola piastra en toda la ciudad.

Nos detenemos en la entrada del golfo?

No: la escuadra avanzar hacia la boca del lago, y al amanecer caeremos


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de improviso sobre Maracaibo.

Nuestra gente bajar a tierra?

S, juntamente con los bucaneros del Olons. Mientras la flota bombardea


los fuertes del lado del mar 3, nosotros acometeremos por la parte de tierra,
con objeto de impedir que huya el gobernador hacia Gibraltar. Que estn
dispuestas las chalupas de desembarco y armadas con bombardas.

Est bien, seor!

Ademsaadi el Corsario, yo estar tambin en el puente: bajo


ahora a la cmara a ceirme la coraza de combate.

Descendi del puente, y entr en el saloncito para pasar a su camarote. Iba


a abrir la puerta de ste, cuando not un perfume delicadsimo de l muy
conocido.

Es extrao! exclam detenindose. Si no estuviera seguro de que


se haba quedado la flamenca en las Tortugas, jurara que estaba aqu!

Mir en derredor; pero como no haba ninguna luz encendida, la oscuridad


era absoluta. Sin embargo, le pareci ver en un rincn una forma blanquecina
apoyada en una amplia ventana que daba al mar.

A pesar de su valor, el Corsario era, como todos los hombre de su tiempo,


un poco supersticioso; y al vislumbrar aquella sombra inmvil en aquel
rincn, sinti que la frente se le baaba en fro sudor.

Ser la sombra del Corsario Rojo? murmur retrocediendo hasta el


extremo opuesto. Vendr, a recordarme el juramento que pronunci
aquella noche en estas aguas? Habr abandonado su alma los profundos
abismos del golfo donde descansaba?

En seguida se repuso, avergonzado de que el, tan fiero y animoso, hubiese


tenido un momento de terror, y desenvainando el pual de misericordia que
llevaba al cinto, avanz diciendo:

Quin eres? Habla, o te mato!

3 No existan en Maracaibo, poblacin casi insignificante entonces. (N. del T.)


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Soy yo, caballero! contest una voz dulcsima que estremeci el
corazn del Corsario.

Usted!exclam con asombro y alegra. Usted aqu, en El Rayo,


cuando yo la crea en las islas de las Tortugas? Estoy soando?

No, caballero; no suea usted! respondi la joven flamenca.

El Corsario avanz dejando caer el pual, y, tendiendo los brazos a la


duquesa,

Usted aqu! repiti con voz en que se notaba una emocin


temblorosa. Pero de dnde ha salido usted? Cmo es que est usted en
mi barco?

No s!...contest titubeando la duquesa.

Pronto; hable usted, seora!

Pues bien; he querido seguir a usted! Entonces..., usted me quiere?


Dgamelo! Es verdad, seora?

S!murmur ella con voz apagada.

Gracias! Ahora ya puedo desafiar sin miedo a la muerte!

Sac el eslabn y la yesca, y encendi un candelabro y lo coloc en un


rincn del saloncito de modo que no reflejase la luz en las aguas del mar.

La joven no se haba apartado de la ventana. Envuelta en un amplio


capuchn blanco adornado con encajes, con los brazos apretados sobre el
pecho, como si quisiera comprimir los latidos precipitados de su corazn, e
inclinada la graciosa cabeza sobre un hombro, miraba con sus brillantes y
hermosos ojos al Corsario, que segua ante ella, no plido, ttrico ni
meditabundo, puesto que una sonrisa de felicidad se dibujaba en los labios
del fiero marino.

Durante algunos instantes se miraron en silencio, como si estuvieran


asombrados de la confesin de su recproco afecto. Despus el Corsario,
cogiendo de una mano a la joven y obligndola a sentarse en una silla cerca
de la luz, le dijo:

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Ahora, seora, espero que me dir usted por obra de qu milagro se
encuentra en este barco, cuando yo crea que se haba quedado en mi casa, en
las islas de las Tortugas.

Caballero, se lo dir a usted cuando me haya dado palabra de perdonar a


mis cmplices.

A sus cmplices?

Puede usted comprender que a m sola no me hubiera sido posible


embarcar de incgnito en su buque y permanecer encerrada catorce das en
este camarote.

A usted no puedo rehusarle nada, seora; y los que desobedeciendo mis


ordenes me han proporcionado tan deliciosa sorpresa, estn perdonados.
Quines son, seora?

Wan Stiller, Carmaux y el negro.

Ah! Ellos?exclam el Corsario Deb haberlo sospechado! Pero


cmo pudo usted obtener su cooperacin? A los filibusteros que
desobedecen las rdenes de sus jefes se los fusila, seora.

Tenan la conviccin de no disgustar a su comandante, pues se haban


percatado de que usted, seor, me amaba secretamente.

Y cmo se las arreglaron para embarcar a usted?

Vestida de marinero, y por la noche, llevndome entre ellos para que


nadie pudiese reconocerme ni advertir mi presencia.

Y la escondieron a usted en un camarote? pregunt sonriendo el


Corsario.

En el contiguo al de usted.

Y dnde se han metido esos bribones?

Han permanecido ocultos en la estiva; pero venan con frecuencia a


traerme vveres que sustraan al cocinero.

Tunantes! Cunto afecto se encierra en esos hombres tan rudos!


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Desafan la muerte por ver contentos a sus jefes! Y, sin embargo, quin sabe
lo que esta alegra podr durar! aadi con triste acento.

Y por qu, caballero, no ha de durar?pregunt con inquietud la


joven.

Porque dentro de dos horas amanecer, y yo tengo que dejar a usted.

Tan pronto? Apenas nos hemos visto y ya piensa usted en alejarse?


exclam con doloroso estupor la joven.

Apenas despunte el Sol, se librar en este golfo una de las ms


tremendas batallas que hayamos podido empear los filibusteros de las
Tortugas. Tronarn sin tregua ochenta caones contra los fuertes que
defienden a mi mortal enemigo, y se lanzarn al asalto seiscientos hombres
decididos a vencer o a morir; y yo, como usted puede imaginar, ir a la
cabeza de ellos para guiarlos ala victoria.

Y a desafiar a la muerte! exclam con terror la duquesa. Y si le


hiere a usted una bala?

Seora, la vida del hombre est en las manos de Dios!

Pero usted me jurar que ser prudente!

Eso es imposible! Piense usted que hace dos aos que estoy esperando
el instante de poder castigar a ese infame!

Pero qu es lo que ese hombre pudo haber hecho para que usted le odie
de un modo tan implacable?

Me ha matado tres hermanos: ya se lo he dicho a usted; y, adems,


cometi una traicin infame.

Qu traicin?

El Corsario Negro no contest. Empez a pasear por el saloncito, con la


frente arrugada, la mirada torva y contrados los labios. De pronto se detuvo,
y luego volvi lentamente hacia la joven, que le miraba con angustia
vivsima, y sentndose a su lado le dijo:

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Esccheme usted, y ver si mi odio est justificado.

Ya han trascurrido diez aos desde la poca a que voy a referirme; pero lo
recuerdo todo como si hubiera sucedido ayer. Estallaba la guerra de 1686
entre Francia y Espaa por la posesin de Flandes. Luis XIV, sediento de
gloria, en el auge de su podero, queriendo aplastar a su formidable
adversario, que tantas victorias alcanzara sobre las tropas francesas, invadi
audazmente las provincias que el terrible duque de Alba haba conquistado y
domado con el hierro y el fuego 4.

Por aquella poca Luis XIV tena gran influencia en el Piamonte, y pidi
socorros al duque Vctor" Amadeo II, que no pudo rehusrselos, y le envi
tres de sus ms aguerridos regimientos, los de Aosta, Niza y de la Marina.

En este ltimo, y en calidad de oficiales, servamos mis tres hermanos y


yo: el mayor no contaba entonces ms de treinta y dos aos, y el menor, que
ms tarde haba de convertirse en el Corsario Verde, slo veinte.

Ya en Flandes nuestros regimientos se haban batido valerosamente al


pasar el Escalda, en Schelde, en Gante y en Tournay, cubrindose de gloria.

Triunfaron por todas partes los ejrcitos aliados rechazando a los


espaoles hacia Amberes, cuando un mal da una parte de nuestro regimiento
de la Marina, habiendo avanzado hacia la boca del Escalda para ocupar una
fortaleza abandonada por el enemigo, fue de improviso acometido por tan
gran nmero de espaoles, que se vio obligado a ampararse tras las murallas
ms que de prisa, salvando as con mucho trabajo la artillera.

Entre los defensores estbamos nosotros, los cuatro hermanos.

Separados del ejrcito francs, cercados por todas partes por un nmero
diez veces superior, y, adems, resueltos a reconquistar la posicin, que era
para nosotros de gran importancia, no nos quedaba ms alternativa que
rendirnos o morir. Nadie hablaba de rendicin: por el contrario, jurbamos
sepultarnos bajo las ruinas antes que arriar la gloriosa bandera del duque de
Saboya.

4 Asi andan los escritores extranjeros respecto del conocimiento de nuestra historia. Como no ignoran los lectores,
Flandes y Holanda eran Estados dependientes de Espaa por virtud del casamiento de Felipe el Hermoso con doa
Juana la Loca. El duque de Alba fue un mandatario de Felipe II, enviado para restablecer la unidad religiosa y reprimir
la insureccin que esto motiv. (N. del T.)
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Luis XIV, no s por qu motivo, haba dado el mando del regimiento a un
viejo duque flamenco que, segn se deca, tena fama de valiente y
experimentado guerrero; y como se encontraba en nuestra compaa el da de
la sorpresa, asumi la direccin de la defensa.

La lucha comenz con igual furor por ambas partes.

La artillera enemiga desmoronaba todos los das nuestros bastiones; pero


todos los das volvan a aparecer en disposicin de resistir, pues por la noche
reparbamos apresuradamente las brechas.

Los asaltos se sucedieron durante quince das y quince noches, con graves
prdidas por ambas partes, a cada intimacin de rendicin contestbamos a
caonazos.

Mi hermano mayor se convirti en el alma de la defensa: heroico,


gallardo, diestro en el manejo de todas las armas, diriga la artillera, siendo
siempre el primero en el ataque y el ltimo en la retirada. El valor de aquel
hermoso guerrero hizo nacer en el corazn del jefe flamenco unos celos
sordos, los cuales deban tener para nosotros fatales consecuencias andando
los das.

Aquel miserable, olvidando que haba jurado fidelidad a la bandera del


duque y que manchaba uno de los apellidos ms ilustres de la aristocracia
flamenca, se puso secretamente de acuerdo con los espaoles para
entregarnos a ellos. Un cargo de gobernador en las colonias de Amrica y una
gruesa suma de dinero deban ser el precio de tan ignominioso pacto. Una
noche, seguido por varios parientes, flamencos tambin, abri uno de los
postigos y dej libre el paso a los espaoles, que se haban acercado
sigilosamente a la fortaleza.

Mi hermano, que hacia la guardia a muy poca distancia en compaa de


algunos soldados, se hizo cargo de la entrada de los espaoles, y les sali al
encuentro dando la voz de alarma; pero el traidor le esperaba detrs de una
esquina del bastin con las pistolas en las manos.

,.Mi hermano cay mortalmente herido, y los enemigos entraron


impetuosamente en la ciudad.

Nos batimos en la calles, en las casas; pero todo en vano. Cay la fortaleza

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en su poder, y nosotros con gran trabajo pudimos salvarnos con otros cuantos
soldados, emprendiendo una retirada precipitada hacia Courtray.

Dgame usted, seora: perdonara usted a ese hombre?

No! contest la duquesa.

Nosotros no le perdonamos tampoco. Juramos matar al traidor y vengar


a nuestro hermano, y cesado que hubo la guerra, le buscamos por todas
partes; primero en Flandes y despus en Espaa.

As que supimos que haba sido nombrado gobernador de una de las


ciudades ms fuertes de las colonias americanas, mis hermanos y yo
armamos tres buques y zarpamos para el gran golfo, devorados por un deseo
inextinguible de castigar al traidor.

,,Nos hicimos corsarios. El Corsario Verde, ms impetuoso y menos


experto, quiso tentar la suerte, y cay en manos de nuestro mortal enemigo,
el cual mand que le ahorcasen como a un ladrn vulgar: despus intent a
su vez lo mismo el Corsario Rojo, y no tuvo mejor fortuna.

Mis dos hermanos, arrancados de la horca por m, duermen en el fondo


del mar, donde esperan mi venganza; y si Dios me ayuda, el traidor caer en
mis manos dentro de dos horas!

Y qu va usted a hacer con l?

Le ahorcar, seora! contest framente el Corsario. Despus


exterminar a cuantos tienen la desventura de llevar su nombre! l
extermin mi familia, y yo exterminar la suya! Lo jur la noche en que el
Corsario Rojo descenda a los abismos del mar, y cumplir mi palabra!

Pero dnde estamos? Qu ciudad es la que gobierna ese hombre?

Pronto lo sabr usted!

Pero cmo se llama? pregunt la duquesa con angustia.

Le interesa a usted saberlo?

La joven flamenca se llev a la frente su pauelo de seda. Aquella linda

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frente estaba empapada de sudor fro.

No s! dijo con voz trmula. Me parece que o contar, all en los


das de mi niez, a algunos hombres de armas que conocan a mi padre, una
historia que se parece a la que usted me ha contado!

Es imposible! dijo el Corsario. Usted no ha estado nunca en el


Piamonte!

No; pero le ruego que me diga cmo se llama ese hombre!

Pues bien; se lo dir: es el duque Wan Guld.

En el mismo instante se oy retumbar fragorosamente en el mar un lejano


caoneo.

El Corsario Negro se lanz fuera del saloncito gritando:

El alba!

La joven flamenca no hizo movimiento alguno para detenerle. Se llev


ambas manos a la cabeza con un gesto de desesperacin, y en seguida cay
sobre el tapiz sin dar un solo grito y cual si un rayo la hubiese herido.

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CAPTULO II

El asalto a Maracaibo.

Aquel caonazo lo dispar el barco del Olons, que haba pasado a la


vanguardia ponindose al pairo a dos millas de Maracaibo y ante el fuerte
situado en una altura, el cual defenda la ciudad juntamente con dos islas.

Algunos de los filibusteros que haban estado ya en el golfo de Maracaibo


con el Corsario Verde y el Rojo aconsejaron al Olons que desembarcase los
bucaneros en aquella parte, con objeto de coger entre dos fuegos al fuerte que
dominaba el lago, y el filibustero se haba apresurado a dar la seal de la
operacin de guerra.

Con prodigiosa rapidez se echaron al agua todas las chalupas de las diez
naves, y los filibusteros y bucaneros destinados para el desembarco se haban
agolpado en ellas llevando consigo los fusiles y los sables de abordaje.

Cuando el Corsario se present en la cubierta, ya Morgan haba mandado


bajar a las chalupas sesenta hombres escogidos entre los ms intrpidos.

Comandantedijo volvindose hacia el Corsario Negro, no hay que


perder un instante! Los hombres de desembarco comenzarn dentro de
breves momentos el ataque al fuerte, y nuestros filibusteros deben ser los
primeros en subir al asalto!

Ha dado alguna orden el Olons?

S, seor. Ha ordenado que la flota no se exponga al fuego del fuerte.

Est bien! Confo a usted el mando de El Rayo!

Se puso rpidamente la coraza que le haba llevado un marinero, y baj a la


chalupa grande, que le esperaba debajo de la escala de babor y que tripulaban
treinta hombres. La chalupa iba armada de un pedrero.

Principiaba entonces a alborear, y era preciso por lo tanto apresurar el


desembarco, con objeto de no dar tiempo a los espaoles para reunir fuerzas
numerosas.

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Las chalupas todas cargadas de hombres surcaban d escape el agua
poniendo la proa naca una playa boscosa que se elevaba en rpida pendiente
y que terminaba en una colinita, sobre cuya cumbre se alzaba el fuerte, slido,
armado con diez y seis caones de grueso calibre y, probablemente, bien
abastecido de defensores.

Los espaoles, a quienes haba dado la voz de alarma el primer caonazo


mandado disparar por el Olons, se apresuraron a enviar algunos pelotones
de soldados a la pendiente de la colina para oponerse al paso de los
filibusteros, al propio tiempo que rompan un violento fuego de can.

Las bombas caan como granizo batiendo el espacio de agua que ocupaban
las chalupas y haciendo saltar grandes chorros espumosos.

Por medio de rpidas maniobras hacan los filibusteros viradas de bordo


vertiginosas, y no daban tiempo a los enemigos para que pudiesen hacer
puntera.

Las tres chalupas en que iban el Olons, el Corsario Negro y Miguel el


Vasco haban pasado a primera lnea, y como las manejaban los remeros ms
robustos, bogaban como flechas para llegar a tierra antes de que los pelotones
de espaoles pudieran tomar posiciones en la colina.

Atrs quedaron los buques corsarios para huir del fuego de los diez y seis
caones del fuerte; pero El Rayo, mandado por Morgan, avanz hasta la
distancia de mil pasos de la playa con objeto de proteger el desembarco, lo
cual haca disparando con los dos caones de proa.

No obstante aquel furioso caoneo, en quince minutos arribaron las


primeras chalupas. Los filibusteros y los bucaneros que las montaban, sin
esperar a sus compaeros, desembarcaron precipitadamente y se lanzaron a
travs de la espesura con sus jefes a la cabeza, con objeto de rechazar a los
espaoles que estaban emboscados en la pendiente de la colina.

Al asalto, mis valientes! aull el Olons.

Arriba, marineros!grit el Corsario Negro, que avanzaba con la


espada en la diestra y una pistola en la otra mano.

Los espaoles emboscados comenzaron a lanzar una lluvia de balas sobre

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los asaltantes; pero con poco resultado, a causa de los rboles y de lo espeso
de la maleza que cubra la pendiente de la colina.

Tambin los caones del fuerte tronaban con ruido ensordecedor, lanzando
en todas direcciones sus grandes proyectiles. Los rboles se descuajaban y
venan al suelo con estrpito; las ramas caan a diestro y siniestro, y la
metralla lanzaba una tempestad de hojas y frutas sobre los acometedores;
pero nadie poda contener el empuje formidable de los filibusteros y
bucaneros de las Tortugas.

Avanzaban a la carrera como devastadora tromba; caan encima de los


soldados espaoles acometindolos con los sables de abordaje, y los hacan
trizas a pesar de su obstinada resistencia.

Pocos fueron los hombres que escaparon de la matanza, porque casi todos
preferan caer con las armas en la mano antes que ceder el campo.

Asaltemos el fuerte! grit el Olons.

Animados con el primer xito, los corsarios se lanzaron por la cuesta arriba
procurando marchar ocultos entre la espesura.

Eran ms de quinientos, pues ya se les haban agregado los restantes; pero


la empresa no se presentaba fcil, pues no iban provistos de escalas. Adems,
la guarnicin espaola, compuesta de doscientos cincuenta soldados
valientes, se defenda con tesn y no daba seales de ceder.

El fuerte hallbase situado en un punto muy elevado, y los caones tenan


campo bastante para sus disparos, por lo cual destrozaban el bosque con
huracanes de metralla, amenazando no dejar vivo ni un solo asaltante.

El Olons y el Corsario Negro, previendo una resistencia desesperada, se


haban detenido para aconsejarse.

Vamos a perder demasiada gente!dijo el Olons. Es preciso


encontrar un medio para abrir una buena brecha, o de lo contrario, nos
aplastan!

No hay ms que uno! contest el Corsario.

Habla pronto!

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Intentar poner una mina en la parte baja de los bastiones!

Creo que eso es lo mejor. Pero quin va a atreverse a afrontar semejante


peligro?

Yo!dijo una voz detrs de ellos.

Se volvieron, y vieron a Carmaux, seguido de su inseparable Wan Stiller y


del compadre negro.

Ah Eres t, bribn?dijo el Corsario. Qu haces aqu?

Seguir a usted, comandante! Me ha perdonado usted, y ya no tengo


miedo de que me fusilen!

No, no te fusilarn; pero irs a poner la mina y a hacerla saltar.

A sus ordenes, comandante! Dentro de un cuarto de hora abriremos


una brecha!

En seguida, volvindose a sus dos amigos,

Eh, t, Wan Stiller; ven!le dijo. Y t Moko, ve a buscar treinta


libras de plvora y una buena mecha!

Espero que he de volver a verte vivo todava! dijo el Corsario con voz
conmovida.

Gracias por su deseo, comandante! contest Carmaux alejndose


precipitadamente.

Mientras tanto los filibusteros y los bucaneros proseguan avanzando a


travs de los rboles, y procurando alejar de las almenas a los espaoles y
artilleros con certeros disparos.

Sin embargo, la guarnicin resista con obstinacin admirable haciendo un


fuego infernal.

El fuerte pareca el crter de un volcn. Nubes gigantescas de humo se


elevaban de todos los bastiones, y el fuego de la artillera perforaba
relampagueante aquellos densos vapores.

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Balas y metralla descendan rozando la tierra, arrancando y destruyendo
los rboles, rasgando la maleza en medio de la cual se haban escondido los
filibusteros en espera del momento oportuno para lanzarse al asalto.

De pronto se oy en lo alto de la colina una explosin formidable, que


repercuti largamente bajo los bosques y sobre el mar; gigantesca llama se
elev en un flanco del fuerte, y en seguida una lluvia de cascotes cay con
mpetu sobre los rboles, hiriendo y matando a no pocos de los asaltantes.

En medio de los gritos de los espaoles, del estruendo de la artillera y del


tronar de los fusiles, se oy la voz metlica del Corsario Negro:

Arriba; al asalto, hombres de mar!

Al verle lanzarse a terreno descampado los filibusteros y los bucaneros se


precipitaron en seguimiento de l y del Olons. Rebasaron sin detenerse la
ltima altura, atravesaron la explanada a la carrera, y se lanzaron contra el
fuerte.

La mina que hicieron saltar Carmaux y sus dos amigos abri una ancha
brecha en uno de los principales bastiones.

El Corsario Negro se lanz adentro por encima de los escombros y caones


derribados por la explosin, y su espada formidable volaba en todas
direcciones rechazando a los primeros adversarios que haban acudido para
defender el paso.

Los corsarios se arrojaron detrs de l con los sables de abordaje, dando


grandes voces para producir mayor terror, a su impulso irresistible cayeron al
suelo los primeros espaoles, y como un torrente desbordado penetraron en
el fuerte.

Los doscientos cincuenta hombres que lo defendan no pudieron hacer


frente a tanta furia: procuraron atrincherarse; pero volvieron a arrojarlos de
all. Intentaron agruparse en la plaza de armas para impedir que se arriase el
estandarte de Espaa, y all tambin los deshicieron; los siguieron a lo largo
de los bastiones interiores, y, por ltimo, murieron todos sin rendirse.

As que el Corsario Negro vio arriada la bandera se apresur a revolverse


contra la ciudad ya indefensa. Reuni cien hombres, baj a la carrera la

18
colina, y penetr en las desiertas calles de Maracaibo.

Todos haban huido, hombres, mujeres y nios, resguardndose en los


bosques para salvar los objetos ms preciosos, Pero qu le importaba eso al
Corsario Negro? No era para saquear la ciudad para lo que haba organizado
la expedicin, sino para echar mano al traidor.

Arrastraba tras s a sus hombres llevndolos a escape, aguijoneado por el


ansia de llegar pronto al palacio de Wan Guld.

La plaza de Granada tambin estaba desierta, y abierto de par en par y sin


guardia alguna vease el gran portn de la vivienda del gobernador.

Se me habr escapado?se pregunt el Corsario apretando los dientes.


Pues aun cuando tenga que perseguirle hasta el fin del continente, no le dejo!

Al ver abierto el portn los filibusteros se detuvieron temiendo una


emboscada. El Corsario continu avanzando con prudencia, pues tambin
recelaba cualquier sorpresa.

Iba a trasponer el umbral para entrar en el zagun, cuando sinti que una
mano le detena sujetndolo por un hombro, y que una voz le deca al mismo
tiempo:

Usted, no; mi comandante! Si me lo permite, entrar yo primero!

El Corsario se volvi con el ceo fruncido y vio a Carmaux, negro por la


plvora, con las ropas desgarradas y el rostro ensangrentado.

T!exclam. Cre que la mina no haba respetado tu vida!

Tengo el pellejo muy duro, mi capitn, y lo mismo deben de tenerlo el


hamburgus y el africano, pues vienen conmigo!

Entonces, adelante!

Carmaux y sus compaeros, que ya se le haban reunido, negros tambin


por la plvora y no menos destrozados de ropas, se lanzaron dentro del
zagun con los sables de abordaje y las pistolas empuadas, seguidos por el
Corsario y el resto de los filibusteros.

19
No haba nadie. Soldados, escuderos, criados, esclavos; todos haban huido
con los habitantes, buscando tambin un refugio en los espesos bosques de la
costa.

nicamente haba un caballo con una pata rota.

Han desalojado!dijo Carmaux. Hace falta poner un cartel en la


puerta que diga lo siguiente: "Se alquila este palacio,,!

Subamos!dijo el Corsario con voz sibilante,

Los filibusteros se lanzaron por las escaleras, y subieron a los pisos


superiores. Tambin en ellos estaban de par en par las puertas de todas las
habitaciones, y desiertas las estancias, revueltos los muebles, y los cofres
abiertos y vacos. Todo denotaba una fuga precipitada.

De pronto se oyeron gritos en una habitacin. El Corsario, que recorra a


escape todas las salas, se dirigi hacia la parte de donde salan los gritos, y
vio a Carmaux y a Wan Stiller que conducan a la fuerza a un soldado espaol
alto y delgado.

Le conoce usted, comandante? grit Carmaux empujando con


violencia al desgraciado prisionero.

Al verse ante el Corsario, el soldado espaol se quit el casco de acero


adornado con una pluma casi sin barbas, e inclinando su largo y magro
torso dijo tranquilamente:

Le esperaba a usted, seor, y me felicito de volver a verle!

Cmo!exclam el Corsario. T!

S; el espaol del bosque! dijo el hombre flaco sonriendo. No ha


querido usted ahorcarme, y por eso estoy vivo an!

T las pagars por todos! grit el Corsario.

Habr hecho mal en esperar a usted? En ese caso, lo siento, porque


hubiera tomado tierra huyendo con los dems.

Me esperabas?

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Quin me habra impedido huir?

Es verdad! Y por qu te has quedado?

Porque quera ver otra vez al que me perdon la vida de modo tan
generoso la noche que ca en sus manos.

Bueno! Adelante!

Y, adems, porque quera hacer un pequeo servicio al Corsario Negro.

Tu!

Je! je!dijo el espaol sonriendo. Le asombra eso?

Confieso que s!

Pues ha de saber usted que cuando el gobernador supo que yo haba


cado en sus manos y que usted no me haba colgado de la rama de un rbol
con una cuerda al cuello, para recompensarme mand que me diesen
veinticinco palos. Pegarme a m, a Don Bartolom de los Barbosas y
Camargo, descendiente de la Nobleza ms antigua y linajuda de Catalua!
Caramba!

Concluye!

He jurado vengarme de ese flamenco, que trata a los soldados espaoles


como si fueran perros y a los nobles como si fuesen esclavos indios: por eso
he esperado a usted. Usted ha venido a matarle; pero l, en cuanto ha visto
que el fuerte se renda, huy.

Ah! Se ha escapado?

S; pero yo s adonde, y le guiar para que se ponga usted en su pista.

No me engaas? Cuidado, porque si mientes, mandar que te majen


los huesos! No estoy en poder de usted? dijo el soldado.

Tienes razn!

Pues estando como, estoy en poder de usted, puede mandar hacer de m


lo que quiera.

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Entonces, habla! Hacia dnde ha huido Wan Guld?

Hacia el bosque.

Y adonde quiere ir?

A Gibraltar.

Siguiendo a lo largo de la costa?

S, comandante.

T conoces el camino?

Mejor que los que le acompaan.

Cuntos hombres lleva consigo?

Un capitn y siete soldados que le son muy fieles. Para poder caminar a
travs de bosques tan espesos es preciso que sean pocos.

Y los dems soldados, dnde estn?

Se han dispersado.

Est bien!dijo el Corsario. Nosotros nos pondremos en seguimiento


de ese infame Wan

Guld, y no le daremos tregua ni de noche ni de da.

Van a caballo?

S; pero se vern obligados a dejarlos, porque de nada les servirn.

Esprame aqu!

El Corsario Negro se acerc a un pupitre sobre el cual haba algunas hojas


de papel, pluma y un riqusimo tintero de bronce.

Cogi una hoja, y escribi rpidamente estas lneas:

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"Querido Pedro:

Voy en seguimiento de Wan Guld a travs del bosque, con Carmaux, Wan
Stiller y mi africano. Dispon de mi barco y de mis hombres, y cuando haya
terminado el saqueo ven a reunirte conmigo en Gibraltar. All hay tesoros que
recoger bastante ms grandes que los que podis encontrar en Maracaibo.

"El Corsario Negro.

Cerr la carta, se la entreg a su maestre de tripulacin, y despidi a los


filibusteros que le haban seguido, dicindoles:

Valientes mos, volveremos avernos en Gibraltar!

En seguida, volvindose hacia Carmaux, Wan Stiller, el africano y el


prisionero, dijo:

Ahora vamos a salir a la caza de mi enemigo mortal!

Traigo conmigo una cuerda nueva para ahorcarle, comandante!


respondi Carmaux.

La prob ayer por la noche, y le aseguro que funcionar maravillosamente!


No hay cuidado que se rompa!

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CAPTULO III

En persecucin del gobernador de Maracaibo.

Mientras los filibusteros y los bucaneros del Vasco y del Olons entraban
en Maracaibo sin encontrar resistencia y se dedicaban al ms desenfrenado
saqueo, reservndose ir despus a los bosques en busca de los habitantes con
objeto de quitarles tambin lo que hubieran podido salvar, el Corsario Negro
y sus cuatro compaeros, despues de proveerse de fusiles y de vveres, se
haban puesto animosamente en persecucin del gobernador.

Apenas salieron de la ciudad se internaron en medio de las grandes


espesuras que flanqueaban el amplsimo lago de Maracaibo, tomando un
sendero apenas transitable. Segn el vengativo cataln, el gobernador no
deba de andar muy lejos.

Lo ve usted?exclam el cataln con aire triunfante. Por aqu ha


pasado el gobernador con su capitn y los siete soldados, uno de los cuales se
puso en marcha a pie, pues en el momento de la huida se le cay el caballo,
que se rompi las patas.

Lo hemos vistorespondi el Corsario. Crees que nos lleven mucha


delantera?

Quizs unas cinco horas.

Eso es bastante; pero todos somos buenos andarines.

Lo creo; mas no espere usted alcanzarle hoy ni maana. Probablemente


usted no conoce los bosques de Venezuela: ya ver qu sorpresas se nos
preparan.

Quin va a prepararnos esas sorpresas?

Las fieras y los salvajes.

No nos dan miedo unas ni otros!

Los caribes son fieros.

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Tambin lo sern con el gobernador. Son aliados suyos, y no de
ustedes.

Se har cubrir la retirada por los salvajes?

Es probable, capitn.

No me importa! Nunca me dieron cuidado los salvajes!

Mejor para usted! Vamos, caballero: aqu est el bosque grande.

Se cortaba de repente el sendero ante una espesura enorme, verdadera


muralla vegetal de colosales troncos, que no ofreca paso posible para jinetes.

Nadie puede formarse idea de la lujuriosa vegetacin que produce el suelo


hmedo y clido de las regiones sudamericanas, y especialmente las cuencas
de los ros gigantescos.

Aquel terreno virgen, fertilizado de continuo por las hojas y las frutas que
se acumulaban secularmente sobre l, y cubierto siempre de montones de
vegetales como quizs no se ven parecidos en ninguna otra parte del mundo,
no ofreca camino alguno, puesto que rboles y hierbas adquieren en tales
sitios proporciones desmesuradas

El Corsario Negro y el espaol se detuvieron ante la enorme espesura y


escucharon atentamente, mientras que los dos filibusteros y el negro miraban
al tupido follaje de los cercanos rboles y a la espesura, temerosos de alguna
sorpresa.

Por dnde habrn pasado?pregunt el Corsario al espaol. No


veo abertura alguna por entre esa masa de rboles y de lianas.

Hum! murmur el cataln. El Diablo no se Ion habr llevado


consigo; por lo menos eso espero! Lo sentira por los veinticinco palos que
aun me escuecen en las costillas!

Y sus caballos supongo que no tendran alas dijo el Corsario.

El gobernador, que es muy astuto, habr procurado hacer de modo que


no se puedan seguir sus pasos. Se oye algn rumor adems de ese del
bosque?

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Sdijo Carmaux; me parece or all abajo algo como agua corriente.

Ya he encontrado algo! dijo el cataln.

El qu? pregunt el Corsario.

Sganme ustedes, caballeros!

El soldado retrocedi mirando al suelo, y as que hubo encontrado otra vez


las pisadas de los caballos se puso a seguirlas, internndose entre grupos de
cari, especie de palmera de tronco espinoso que produce una fruta parecida a
nuestras castaas, dispuesta en racimos. Marchando con precaucin para no
dejarse la ropa en aquellas espinas agudas y largas, lleg en seguida adonde
Carmaux haba odo murmurar el agua. Mir a tierra, tratando de descubrir
entre las hojas y las hierbas las huellas de los cuadrpedos, y despus,
alargando el paso, se detuvo ante la orilla de un riachuelo como de dos o tres
metros de anchura, cuyas aguas tenan color negruzco.

Ah, ya! exclam alegremente. Ya haba dicho yo que el viejo es un


zorro!

Y qu quieres decir con eso? pregunt el Corsario, que comenzaba a


inquietarse.

Que para internarse en la floresta y hacer perder su rastro ha descendido


por este riachuelo.

Es muy hondo?

El cataln meti su espada en el agua y toc el fondo.

No hay ms de un pie o pie y medio de profundidad.

Habr serpientes?

No; estoy seguro.

Entonces, entremos tambin nosotros en l agua y apresuremos el paso!


Ya veremos hasta dnde han podido servirse de los caballos!

Entraron en el ro, primero el espaol y el negro el ltimo, pues tena el


encargo de vigilar a retaguardia, y se pusieron en marcha removiendo
26
aquellas aguas oscuras, fangosas y llenas de hojas secas, que despedan
peligrosos miasmas por su estado de descomposicin.

El riachuelo estaba obstruido por toda especie de plantas acuticas, las


cuales veanse pisadas y quebradas en varios sitios. All haba matas de
mucumuc, especie de arodea ligera que se corta fcilmente, pues los troncos
son en su casi totalidad de una materia esponjosa; grupos de arbustos de
madera de can de tronco liso y de reflejos plateados, que sirven para
construir ligersimas balsas; largas tiras sarmentosas que contienen un jugo
lacticinoso, que tiene la propiedad sorprendente de emborrachar a los peces
si va mezclado con el lgamo de los riachuelos o de los lagos pequeos, y
otros varios vegetales que hacan el camino penossimo.

Un silencio casi completo reinaba bajo la oscura bveda de los rboles, los
cuales inclinaban las ramas sobre el riachuelo. Tan slo de tiempo en tiempo
y a regulares intervalos se oa resonar repentinamente como el sonido de una
campana, cosa que obligaba a levantar vivamente la cabeza a Carmaux y a
Wan Stiller.

Aquel sonido de argentina vibracin, y que se extenda con una nitidez


grande despertando los ecos todos de la selva, no lo produca una campana;
lo produca un pjaro escondido en lo ms espeso de los ramas de los rboles.
Llmanle los espaoles el campanero, y es un ave tan grande como un
palomo, y enteramente blanca. Su extrao canto, o mejor dicho, grito, se oye
a ms de tres millas de distancia.

La caravana, siempre silenciosa, prosegua marchando con rapidez y llena


de curiosidad por saber hasta dnde haban podido utilizar las cabalgaduras
el gobernador y su escolta. Andando bajo masas de verdura entrelazadas tan
estrechamente que interceptaban casi por completo la luz del Sol, iban
avanzando, cuando de improviso y hacia la orilla izquierda reson una
detonacin bastante fuerte, seguida de una lluvia de proyectiles pequeos,
que al caer en el ro produjeron un ruido parecido al rebotar del granizo.

Truenos de Hamburgo! exclam Wan Stiller agachndose


instintivamente. Quin nos ametralla?

El Corsario tambin se haba encorvado y montaba precipitadamente el


arcabuz, mientras que sus filibusteros retrocedan con viveza. nicamente el
cataln no se movi, y miraba con toda tranquilidad las plantas que crecan
27
en ambas orillas.

Nos acometen?pregunt el Corsario.

No veo a nadie!respondi riendo el cataln.

Y esa detonacin? No la has odo?

S, capitn.

Y no te pone en cuidado?

Por el contrario; ya ve usted que me ro!

Un segundo estallido ms fuerte que el primero se oy otra vez en la altura,


y otra lluvia de proyectiles cay en el agua.

Es una bomba! exclam retrocediendo Carmaux.

S; pero una bomba vegetal!contest el cataln. S lo que es!

Se dirigi hacia la orilla derecha, y mostr a sus compaeros una planta


que pareca pertenecer a la familia de las euforbiceas, como de veinticinco a
treinta metros de elevacin, con las ramas cubiertas de espinas y las hojas de
unos veinticinco centmetros de ancho. De sus extremos penda una fruta
algo redondeada y envuelta en una corteza que pareca leosa 5.

Estn ustedes atentos un instante les dijo. La fruta est ya pasada.

No haba concluido de hablar, cuando uno de los globos estall


ruidosamente lanzando a derecha e izquierda una nube de granitos.

No hacen dao! dijo el cataln al ver que Carmaux y Wan Stiller daban
un salto atrs. Son granos de semilla. Cuando el fruto est ya tan maduro
que comienza a pasarse, la corteza leosa adquiere cierta resistencia, y al
fermentar al cabo de cierto tiempo, estalla o revienta lanzando a gran
distancia las semillas contenidas en los departamentos en que est dividida
interiormente.

Se comen esas frutas?

5 Los botnicos designan esta planta con el nombre de hura crepitans.


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Contienen una sustancia lacticinosa que solamente comen los monos
respondi el cataln.

Al Diablo con los rboles bombas! exclam Carmaux. Cre que


eran soldados del gobernador que nos ametrallaban!

Adelante! dijo el Corsario. No olvidis que vamos dndoles caza!

Volvieron a emprender la marcha por las aguas del ro, y despus de andar
como unos doscientos pasos vieron de pronto delante de s una masa
negruzca medio cubierta por las aguas y que ofreca un obstculo a la
corriente.

Ah!exclam el cataln.

Has visto algn rbolgranada otra vez? pregunt Carmaux.

Algo mejor! O mucho me equivoco o aquella masa la forman los


caballos del gobernador y de su escolta!

Despacio!dijo el Corsario Los jinetes pueden haber acampado por


ah cerca!

Lo dudo!respondi el cataln Ya sabe el gobernador que tiene que


habrselas con usted, y habr sospechado que le perseguira!

Bueno; pero obremos con prudencia!

Montaron los fusiles, se pusieron uno detrs de otro, y marcharon en fila,


con objeto de que no pudiesen herirlos a todos con una descarga repentina.
As siguieron avanzando en silencio, muy encorvados y procurando ocultarse
con las ramas bajas de los rboles que se entrelazaban sobre el riachuelo.

Temiendo siempre una sorpresa, el cataln se detena cada diez o doce


pasos para escuchar atentamente y mirar por entre las hojas y las lianas que
obstruan ambas orillas.

Marchando de este modo con mil precauciones llegaron adonde yaca


aquella masa oscura. No se haban equivocado: eran caballos muertos que
haban cado unos al lado de otros, y que quedaron medio sumergidos en las
negras aguas del riachuelo.

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Ayudado por el africano, el cataln movi uno, y vio que los haban
matado de un navajazo.

Los conozco!dijo; son los caballos del gobernador!

Y hacia dnde habrn huido los jinetes? pregunt el Corsario.

Se habrn internado en el bosque. Ves alguna abertura?

No; pero... Ah! Los tunantes! Qu es?

No ve usted esa rama rota de la cual todava gotea la savia?

Bueno; y qu?

Mire usted all arriba otras dos: tambin estn rotas.

S; las veo.

Pues eso indica que los muy ladinos se han subido a esas ramas y han
descendido al otro lado de esta espesura. Nosotros no tenemos que hacer otra
cosa que imitarlos.

Cosa bien fcil para gentes marineras dijo Carmaux, Ea;


submonos!

El cataln alarg los desmesurados brazos, delgados como patas de araa,


y se iz a una rama muy gruesa, seguido en el acto por todos los dems. De
aquella primera rama pas a otra que se extenda en direccin horizontal;
despus a una tercera, que ya era de otro rbol, y as continu aquella marcha
area por treinta o cuarenta rboles, observando siempre con atencin las
ramitas y hojas cercanas.

Llegado que hubo en medio de una espesa red de lianas, se dej caer de
pronto al suelo lanzando un grito de triunfo.

Eh, cataln!exclam Carmaux. Has encontrado alguna pepita de


oro? Porque se dice que abundan en este pas!

Es un pual de misericordia, que para nosotros puede tener tanto o ms


valor.

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Bueno; para metrselo al gobernador en el corazn!

El Corsario Negro, que tambin se haba dejado caer al suelo, recogi el


pual, que tena la hoja corta y cuajada de arabescos, y la punta afiladsima.

Debe de haberlo perdido el capitn que acompaa al gobernador dijo


el cataln. Se lo he visto al cinto varias veces.

Entonces, han descendido aqudijo el Corsario.

Ah est el sendero que han abierto en la maleza con las hachas. Cada
cual llevaba la suya suspendida del arzn.

Muy bien!exclam Carmaux. De ese modo nos ahorran fatiga y


marcharemos con ms facilidad.

Silencio! orden el Corsario.

Se oye algo?

Absolutamente nada contest el cataln despus de haber escuchado


durante algunos instantes.

Eso quiere decir que estn muy lejos. Si estuvieran cerca, podran orse
los golpes de las hachas.

Deben de llevarnos una ventaja de cuatro o cinco horas.

Mucho es: sin embargo, espero que podremos alcanzarlos.

Haban entrado ya en aquella especie de sendero abierto por los fugitivos a


travs de la selva. No era posible equivocarse, pues la ramas cortadas estaban
frescas an, y se vean esparcidas por el suelo.

El cataln y los filibusteros echaron a correr para adelantarse. De pronto la


rpida marcha se vio detenida por un obstculo imprevisto, y que el negro,
que iba descalzo, y Carmaux y Wan Stiller, que no llevaban botas altas, no
podan afrontar sino con grandes precauciones.

Aquel obstculo consista en un vasto espacio poblado de espinos llamados


ansara, que se extendan espessimos por entre los enormes troncos del
bosque. Dichos arbustos espinosos crecen en gran cantidad en medio de las
31
selvas vrgenes de Venezuela y de la Guyana y hacen imposible el camino a
los que no llevan defendidas las piernas con gruesas botas o polainas de
cuero, pues son tan fuertes las espinas, que atraviesan no tan slo los paos
ms duros, sino tambin algunas veces las suelas de los zapatos.

Truenos de Hamburgo!exclam Wan Stiller, que era el primero que se


haba metido por entre aquellos espinos. Es ste el camino del Infierno?
Vamos a salir de aqu como San Bartolom: desollados!

Por el vientre de un tiburn!aull Carmaux dando un salto atrs.


Vamos a quedar cojos todos si tenemos que atravesar por este sitio! Los
magos del bosque deben poner un cartel que diga: "Se prohibe el paso!,,

Bah! Encontraremos otro! dijo el cataln.

Por desgracia, es ya demasiado tarde! Mire usted!

La luz desapareca rpidamente, casi de pronto, en aquel instante, y


profunda oscuridad cay sobre la selva envolvindolo todo.

Se detendrn ellos tambin? pregunt de nuevo el Corsario


arrugando el entrecejo.

S; hasta que salga la Luna.

Cundo sale?

A media noche.

En ese caso, acampemos!

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CAPTULO IV

En la selva virgen.

Los cinco hombres escogieron para esperar a que saliese la Luna un espacio
invadido por las enormes races de un simmameira, rbol colosal que se
elevaba por encima de todos los del bosque.

Estos rboles, que a menudo alcanzan alturas de sesenta y aun de setenta


metros, hllanse sostenidos por naturales soportes en forma de espolones
formados por races de extraordinario espesor, muy nudosas y perfectamente
simtricas que, desvindose de la base, forman una serie de arcadas de gran
bizarra, y bajo las cuales pueden refugiarse con comodidad unas veinte
personas.

Era aquello una especie de escondrijo fortificado que pona al Corsario y a


sus compaeros a cubierto ele un ataque imprevisto, fuese por parte de las
fieras o de los hombres.

Acomodados como mejor pudieron bajo el gigante del bosque, despus de


comer algunos bizcochos juntamente con un poco de jamn decidieron
dormir hasta el momento de volver a emprender la persecucin del
gobernador, dividiendo las cuatro horas que all haban de estar en otros
tantos cuartos de guardia, pues no era prudente entregarse todos al sueo en
medio de la selva virgen.

Pasada revista a las hierbas y plantas cercanas, por temor a que se


escondiera entre ellas alguna serpiente, pues en los bosques venezolanos hay
muchas venenosas, pusieron en seguida por obra el excelente consejo
tumbndose plcidamente entre las hojas cadas del coloso, en tanto que
Carmaux y el africano montaban la guardia y velaban por la seguridad de
todos.

Desapareci la luz del crepsculo, que slo dura unos cuantos minutos en
aquellas latitudes, y una oscuridad profunda descendi sobre la enorme
selva, haciendo callar de pronto a pjaros y monos.

Un silencio absoluto, medroso, rein durante algunos instantes, cual si

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todos los seres de pluma y pelo hubiesen muerto o desaparecido de repente;
pero de pronto un concierto extrao, endiablado, reson en aquella oscuridad
haciendo saltar a Carmaux, que no estaba acostumbrado a pasar la noche en
medio de los bosques vrgenes. No pareca sino que una trailla de perros
hubiera tomado posiciones entre las ramas de los rboles, porque all en lo
alto se oan ladridos, gruidos y aullidos prolongados, acompaados de
cacareos de gallinas gigantescas.

Por el vientre de un tiburn!exclam Carmaux mirando al espacio.


Qu es lo que sucede por all arriba? Cualquiera dira que los perros de este
pas tienen alas como los pjaros y uas como los gatos! De qu modo se
habrn arreglado para subirse a los rboles? Podras decrmelo t, compadre
Saco de carbn?

En lugar de contestar, el negro se ech a reir.

Y esos, qu son?prosigui.Carmaux. Parece como si fueran cien


marinerosque hiciesen rechinar todos los cabrestantes de un barco para no
s qu endiablada maniobra! Sern monos, compadre?

No, compadre blancorespondi el negro. Son ranas; todas ranas.


Y cantan de ese modo?

S, compadre.

Y esos otros, qu son? Oyes? Parecen millares de obreros machacando


cobre para las calderas de Belceb!

Son ranas.

Vientre de un tiburn! Si me lo dijese otro, creera que se burlaba de m


o que se haba vuelto tonto! stas son ranas de nueva especie, por lo visto!

En la inmensa selva reson de improviso una especie de maullido


poderoso, seguido de un ulular que hizo que cesara de repente el formidable
concierto de las ranas.

El negro levant prontamente la cabeza y ech mano al fusil que tena a su


lado; pero con tan precipitado movimiento, que revelaba gran temor.

Parece que se que alla tan fuerte no es una rana! Verdad, compadre

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Saco de carbn?

Oh, no!exclam el africano con voz temblorosa.

Entonces, qu es?

Un jaguar!

Centellas de Vizcaya! El formidable carnicero?

S, compadre!

Prefiero encontrarme de pronto con tres hombres dispuestos a hacerme


trizas, antes que habrmelas con esa fiera! Dicen que es tan temible como los
tigres de la India.

Y como los leones de Africa, compadre.

Por vida de cien mil tiburones!

Qu es?

Que pienso ahora que si nos acomete no podremos hacer uso de las
armas de fuego.

Por qu?

Al or los disparos el gobernador y su escolta en seguida sospecharan


que vamos siguindolos, y se apresuraran a ponerse en salvo.

Ah! Querrs hacer frente a un jaguar con los cuchillos?

Utilizaremos los sables!

Quisiera verte haciendo la prueba!

No me la desees, compadre Saco de carbn!

Un segundo maullido ms potente que el primero y ms cercano reson en


medio de la tenebrosa espesura, haciendo estremecerse al negro.

Diablo!mascull Carmaux que comenzaba a inquietarse. La cosa


se pone seria!
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En aquel momento vieron que el Corsario Negro se quitaba el ferreruelo
con que se cubra y trataba de levantarse.

Es un jaguar?pregunt con voz tranquila.

S, comandante!

Est lejos?

No, y, lo que es peor, parece que se dirige hacia esta parte!

Suceda lo que quiera, no hagis uso de las armas de fuego!

Nos devorar ese ladrn!

Ah! Crees eso, Carmaux? Ya lo veremos!

Se quit el ferreruelo, lo dobl con cierto cuidado, se rode con l el brazo


izquierdo, desenvain la espada y se irgui.

Hacia dnde le habis odo?pregunt.

Hacia aquella parte, comandante.

Le esperaremos!

Despierto al cataln y a Wan Stiller?

Es innecesario: bastamos nosotros! Callad, y reavivad el fuego.

Escuchando atentamente se oa en medio de los rboles el run run


particular de los gatos y de los jaguares y el crujir de cuando en cuando de
algunas hojas secas. La fiera deba de haberse hecho cargo de la presencia de
aquellos hombres, y se acercaba con cautela, con la esperanza quizs de caer
de improviso sobre cualquiera de ellos.

El Corsario estaba inmvil al lado del fuego y con la espada en la mano,


escuchando atentamente y fijos los ojos en la espesura que los rodeaba,
dispuesto a rechazar la acometida de la fiera. Carmaux y el negro se haban
colocado detrs, uno armado con un sable de abordaje y el otro con un fusil,
el cual empuaba por el can, con objeto de servirse de l como de una
maza.

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Por el lado donde mayor era la espesura prosegua oyndose el crujir de las
hojas, y el runrn pareca acercarse, aun cuando con lentitud. Se comprenda
que el jaguar avanzaba con prudencia.

De pronto ces todo rumor. El Corsario se haba inclinado hacia adelante


para escuchar mejor; pero en vano. Al enderezarse, sus miradas se
encontraron con dos puntos luminosos que relucan bajo una gran mata
espessima de maleza. Estaban inmviles y tenan un reflejo verdoso y
fosforescente.

All est, comandante!murmur Carmaux.

Ya lo veo!contest el Corsario tranquilamente.

Se dispone a acometernos!

Le espero aqu!

Qu diablo de hombre! mascull el filibustero. No tiene miedo ni


del mismo compadre Belceb con todos sus compaeros!

El jaguar se haba detenido a unos treinta pasos del campamento, distancia


muy corta para, semejantes carnvoros, que estn dotados de una poderosa
elasticidad muscular, igual o superior a la de los tigres. Sin embargo, no se
decida a acometer. Le inquietaba el fuego que arda al pie del rbol, o la
resuelta actitud del Corsario? As permaneci bajo aquella espessima mata
de manigua ms de un minuto, sin quitar ojo del adversario y en
amenazadora inmovilidad. Despus aquellos puntos luminosos
desaparecieron bruscamente.

Durante algunos instantes se oy el movimiento de las ramas y el crujir de


las hojas; pero en seguida ces todo rumor.

Se ha ido! dijo Carmaux lanzando un suspiro. Que los caimanes lo


traguen en tres bocados!

Es ms probable que l se coma a los caimanes, compadre! dijo el


negro.

El Corsario estuvo an algunos minutos quieto en su sitio y sin bajar la


espada; mas al cabo, no oyendo nada, la envain tranquilamente, despleg la

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capa, se la puso en derredor, y se acost al pie del rbol, diciendo solamente:

Si vuelve, llamadme!

Carmaux y el africano se pusieron detrs del fuego y continuaron la


guardia, pero escuchando y mirando a todas partes, pues no estaban muy
persuadidos de que la feroz alimaa se hubiese alejado de un modo
definitivo.

A las diez despertaron a Wan Stiller y al cataln, les advirtieron la


proximidad del carnvoro, y se apresuraron a acostarse al lado del Corsario,
el cual dorma tan plcidamente como si seencontrara en el camarote de su
barco.

Aquel segundo cuarto de guardia pas con ms tranquilidad, aun cuando


Wan Stiller y su compaero haban odo resonar ms de una vez en la
sombra selva el maullido del jaguar.

A media noche, as que sali la Luna, el Corsario, que ya se haba


levantado, di la orden de ponerse en camino, esperando que con una
marcha rpida podran alcanzar a su mortal enemigo en todo el da siguiente.

El astro nocturno luca esplendoroso en un cielo pursimo, derramando su


plida luz sobre la extensa selva; pero muy pocos eran los rayos que lograban
atravesar la espesa bveda formada por aquellas gigantescas hojas. Sin
embargo, algo se vea bajo tanta espesura, lo cual permita a los filibusteros
sostener un paso bastante rpido y ver los obstculos que interceptaban el
camino.

A pesar de que el sendero que abri la escolta del gobernador lo haban


perdido, no se preocupaban de buscarlo. Ya saban que se dirigan hacia el
Sur para acogerse a Gibraltar, y ellos seguan la misma direccin
orientndose por medio de una brjula, seguros de que de un momento a
otro le alcanzaran.

Llevaban caminando como cosa de un cuarto de hora abrindose paso


fatigosamente por entre ramas, lianas y monstruosas races que dificultaban
el paso, cuando el cataln, que iba ala cabeza del pelotn, se detuvo
bruscamente.

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Qu sucede? pregunt el Corsario.

Pues sucede que en solo veinte pasos ya van tres veces que oigo un
ruido sospechoso!

Qu ruido?

Se dira que alguien camina paralelamente a nosotros por la otra parte de


esta espesura.

Qu has odo?

Romper de ramas y crujir de hojas.

Vendr siguindonos alguien? pregunt el Corsario.

Quin? Nadie se atrevera a caminar de noche por en medio de estos


bosques vrgenes, y sobre todo a estas horascontest el cataln.

Ser alguno de la escolta del gobernador?

Hum! Esos deben de estar muy lejos!

Entonces, ser algn indio.

Quizs; pero dudo que sea un indio. Eh? Han odo ustedes?

S!afirmaron los filibusteros y el africano.

Alguien ha quebrado una rama a pocos pasos de nosotros!dijo el


cataln.

Si no fueran tan espesos esos grupos de rboles y esas malezas, se podra


ir a ver quin es el que nos siguedijo el Corsario desenvainando la espada.

Probamos, seor?

Dejaramos las ropas entre los espinos ansara; pero admiro tu valor.

Gracias!contest el espaol. Eso, dicho por usted, vale para m


mucho! Qu debemos hacer?

Proseguir la marcha con la espada desnuda. No quiero que se utilicen


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los fusiles!

Entonces, adelante!

El pelotn volvi a ponerse en camino, pero con cautela y sin apresurarse.

Llegaron a un paso muy estrecho abierto entre palmeras elevadsimas


ligadas caprichosamente entre s por una verdadera red de lianas, cuando de
pronto cay sobre el espaol, que iba delante de todos, una masa informe y
pesada, derribndole de golpe.

La acometida fue tan rpida, que los filibusteros creyeron en un principio


que se haba desgajado sobre el desgraciado prisionero alguna rama enorme;
pero una especie de rugido lanzado por aquella masa les hizo comprender
que se trataba de una fiera.

El cataln dio al caer un grito de terror; en seguida se revolvi


rpidamente, procurando desembarazarse de aquella masa, que le tena como
clavado en tierra impidindole levantarse.

Socorro! grit. El jaguar me desgarra!

Pasado el primer momento de estupor, el Corsario se lanz en socorro del


pobre hombre con la espada en alto. Rpido como el rayo alarg el brazo y
clav la hoja en el cuerpo de la fiera; al sentirse herida sta abandon al
cataln, y se volvi hacia su nuevo adversario intentando echrsele encima.

El Corsario se haba retirado con un movimiento instintivo mostrando la


brillante punta de la espada, en tanto que prestamente se cubra con la capa el
brazo izquierdo.

El animal vacil un momento; pero en seguida salt adelante con rabia


desesperada. En su empuje tropez con Wan Stiller y le derrib; despus se
revolvi contra Carmaux, que estaba al lado de su compaero, e intent
desgarrarle de un solo golpe con sus poderosas zarpas.

Por fortuna el Corsario no estuvo ocioso: al ver en peligro a los filibusteros,


se lanz por segunda vez sobre la fiera acuchillndola sin piedad, aunque sin
atreverse a acercarse demasiado, para evitar que le alcanzara y le desgarrase
con sus terribles zarpas.

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La fiera retrocedi rugiendo, a fin de tomar espacio para volver a lanzarse;
pero el Corsario se le iba siempre encima.

Asustada, o quizs herida gravemente, se volvi de lado, y dando un gran


salto fue a encaramarse entre las ramas de un rbol cercano, donde se ocult
lanzando prolongados rugidos.

Atrs!grit el Corsario temiendo que desde all se dejara caer sobre


ellos.

Truenos de Hamburgo! grit Wan Stiller, que se haba levantado casi


en el acto sin haber sufrido el menor araazo. Va a ser preciso fusilarla
para calmarle el hambre!

No; que nadie haga fuego!contest el Corsario.

Yo iba a partirle la cabeza! dijo una voz detrs de l.

Ests vivo todava!exclam el Corsario.

Y debo dar gracias a la coraza de cuero de bfalo que llevo debajo de la


casaca, seor mo! dijo el cataln. Sin ella me hubiese abierto el pecho
de un solo zarpazo!

Cuidado! grit en aquel momento Carmaux. Ese condenado


animal va a volver a lanzarse!

Apenas termin de decirlo, cuando la fiera se precipit sobre ellos


describiendo una parbola de seis o siete metros. Cay casi a los pies del
Corsario; pero le falt tiempo para dar otro salto hacia adelante.

La espada del formidable depredador del mar le entr por el pecho y el


africano le rompi el crneo de un mazazo dado con la culata de su pesado
fusil.

Vete al diablo!grit Carmaux, dndole a su vez otro golpe para


asegurarse de que ya estaba muerto. Qu clase de bestia era esa?

Ahora lo sabremos!dijo el cataln cogindola por la cola y


arrastrndola hacia un pequeo espacio que iluminaba la Luna. No es
pesada; pero qu empuje y qu garras! En cuanto lleguemos a Gibraltar ir

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, poner una vela a la Virgen de Guadalupe por haberme protegido!

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CAPTULO V

El tremedal.

El animal que tan audazmente los haba acometido se pareca por la forma
a las leonas de Africa, pero era mucho ms pequeo, pues no tendra ms de
un metro quince centmetros de longitud, ni ms de sesenta centmetros de
alto.

La cabeza la tena redonda, el cuerpo alargado, pero musculoso, y la cola


como de medio metro; las garras eran largas y afiladsimas, el pelo corto y
muy espeso, de color rojo y amarillento, ms oscuro por el lomo y casi blanco
por el vientre; el de la cabeza era grisceo.

El cataln y el Corsario comprendieron al primer golpe de vista que se


trataba de uno de esos animales que los hispanoamericanos llaman misgl, o
mejor an, puma, y tambin leones de Amrica.

Esas fieras, que an hoy abundan as en la Amrica meridional como en la


septentrional, aun cuando de tamao relativamente pequeo, son
formidables por su ferocidad y su valor.

Ordinariamente viven en los bosques, donde hacen grandes matanzas de


monos, pues pueden trepar con facilidad por los rboles ms elevados: otras
veces se acercan a las aldeas y caseros, y entonces causan enormes daos
degollando ovejas, bueyes y caballos.

En una noche tan slo son capaces de matar cincuenta cabezas de ganado,
Se limitan a beber la sangre caliente de sus vctimas, a las cuales hieren en las
vrtebras cervicales. Cuando no estn hambrientas huyen del hombre,
sabiendo por experiencia que no siempre salen victoriosas: tan slo
empujadas por la necesidad le acometen con valor desesperado. Aun heridas,
se revuelven contra sus adversarios, sean stos los que sean en nmero.

A veces se renen por parejas, con objeto de dar caza con ms facilidad a
los animales de los bosques; pero ms comnmente van solas, pues las
mismas hembras no tienen confianza en los machos, porque temen que stos
devoren a sus propios hijuelos. Cierto que tambin ellas se comen a sus

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primeras cras; pero no es menos cierto que con el tiempo se convierten en
madres amorosas y defienden encarnizadamente a su prole.

Vientre de un tiburn!exclam Carmaux. Son pequeos estos


animales; pero tienen ms valor que algunos leones!

Yo no s cmo no me ha destrozado el cuello! dijo el cataln.Se


dice que poseen una verdadera habilidad para cortar la arteria yugular y
beber la sangre de los desgraciados a quienes matan.

Sean hbiles o no, marchemos!dijo el Corsario. Esa bestia nos ha


hecho perder un tiempo precioso!

Tenemos las piernas ligeras, comandante!

Ya lo s, Carmaux; pero no olvidemos que Wan Guld nos lleva algunas


horas de ventaja, En marcha, amigos!

Dejaron el cadver del puma, y volvieron a emprender el camino a travs


de la selva sin fin, reanudando la fatigosa maniobra de ir cortando las lianas y
races que interceptaban el paso.

Se haban metido en un terreno empapado en agua, y en el cual los rboles


ms pequeos tenan colosales dimensiones. Parecales que marchaban sobre
una inmensa esponja, porque a la sola presin del pie salan de cien mil
invisibles fosos chorritos de agua.

Seguramente se ocultaba en medio de la selva alguna sabana, o ms bien


alguno de esos parajes traidores llamados tremedales, cuyo fondo est
constituido por arenas movedizas que se tragan a quienquiera que se atreva a
pisar en ellas.

El cataln, prctico en aquellas regiones, se haba vuelto extremadamente


prudente. Tanteaba con frecuencia el piso valindose de una rama larga que
cort; miraba siempre adelante para asegurarse de si continuaba la espesura,
y de cuando en cuando daba palos a derecha e izquierda.

Tema a las arenas movedizas; pero tambin se guardaba de los reptiles, los
cuales se encuentran en gran nmero en los terrenos hmedos de las selvas
vrgenes.

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Poda muy bien, dada la oscuridad, poner el pie sobre algn uvut, que es
una serpiente listada de blanco con una cruz en la cabeza, y cuya mordedura
produce la parlisis del miembro mordido; o sobre una serpiente cipo o
serpiente liana, as llamada porque es verde y delgada como una verdadera
liana, con las cuales se confunde fcilmente, o bien sobre cualquiera de las
llamadas corales, cuya mordedura no tiene remedio.

Al cabo de cierto tiempo el cataln se detuvo.

Otro puma? pregunt Carmaux, que le segua.

No me atrevo a penetrar por ah antes de que salga el Sol!respondi.

Qu temes? dijo el Corsario.

El terreno huye bajo los pies, seor, y esto indica que estamos cerca de
algn tremedal.

Alguna sabana cenagosa?

Eso temo.

Perderemos un tiempo precioso!

Dentro de media hora saldr el Sol. Y, adems, cree usted que los
fugitivos no han de encontrar obstculos tambin?

No digo lo contrario. Esperaremos a que salga el Sol!

Se tumbaron al pie de un rbol, y llenos de impaciencia esperaron a que


comenzaran a deshacerse las espesas tinieblas.

El gran bosque, poco antes silencioso, se llen entonces de rumores


extraos. Millares y millares de sapos, ranas y parranecas hacan or su voz,
produciendo un ruido ensordecedor. Se oan ladridos, mugidos
interminables, rechinamientos prolongados, como si estuviesen en
movimiento cientos de carretas; ruidos que semejaban el que pudieran
producir miles de hombres haciendo gargarismos; despus se sucedan
furiosos hachazos, cual si un ejrcito de leadores se ocultara en la espesura,
y miles ele sonidos semejantes a los que produciran millares de sierras
mecnicas.

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Otras veces, de tiempo en tiempo y desde los rboles, se oa de improviso
un estallido de silbidos agudos que obligaban a levantar la cabeza a los
filibusteros.

Los daban ciertos lagartos de pequeas dimensiones, pero dotados de tan


poderosos pulmones, que podan hacer competencia a los silbatos de las
locomotoras.

Comenzaban las estrellas a palidecer y el alba rompa las tinieblas, cuando


se oy en lontananza una dbil detonacin, que no poda confundirse con los
gritos de las ranas.

El Corsario se levant bruscamente.

Un tiro de fusil?pregunt mirando al cataln, el cual tambin se


haba levantado.

Eso parece!respondi ste.

Lo habrn disparado los que vamos persiguiendo?

Lo supongo.

Entonces, no deben de estar muy lejos.

Muy bien pudiera equivocarse usted. Bajo estas bvedas de verdura, el


eco repercute hasta distancias increbles.

Ya comienza a clarear, y podemos volver a ponernos en marcha, si no


estis cansados.

Bah! Ya descansaremos despus!dijo Carmaux.

Por entre las hojas de los rboles comenzaba a filtrarse la luz del alba,
iluminndolo todo y despertando a los habitantes de la selva.

Los tucanes, de enorme pico, tan grueso como su cuerpo y tan frgil que
obliga a esos pobres pjaros a arrojar al aire la comida esperando que les
caiga dentro para deglutirla, comenzaban a revolotear por encima de la copa
de los rboles dando desagradables chillidos, los cuales se parecen al chirriar
de la rueda de una carreta; los honoratos, escondidos en lo ms espeso de las

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ramas, lanzaban a voz en cuello notas de bartono: do... mi... sol... do...; los
cassichis piaban mecindose en sus extraos nidos en forma de bolsa,
suspendidos de las flexibles ramas de los mangos o en los extremos de las
enormes hojas de los maots, y los graciosos pjaros moscas volaban de flor en
flor, semejantes a joyas aladas, haciendo brillar a los primeros rayos del Sol
sus plumas verdes, azul turqu y negras con reflejos de oro y cobre.

Algunas parejas de monos salidas de sus nocturnos escondrijos


comenzaban a aparecer, desperezndose y con el hocico vuelto hacia el Sol.

Generalmente eran de los llamados barrigudos, de sesenta a ochenta


centmetros de estatura, de cola ms larga que el cuerpo, con el pelo suave, de
color negro muy intenso en el lomo, grisceo hacia el vientre, y con una
especie de cabellera de crines entre los hombros.

Algunos se mecan suspendidos por la cola y gritando de un modo que


parecan decir: esk, esk; otros, en cambio, al ver pasar aquel pelotn de
hombres se apresuraban a saludarlos disparando sobre ellos con impudente
malignidad hojas y frutos.

En medio de las ramas y hojas de las palmeras se vean tambin bandadas


de minsculos cuadrumanos llamados tities, que son los ms graciosos de
todos: son tan pequeos, que se pueden llevar en el bolsillo de la chaqueta.
Suban y bajaban las ramas buscando vivamente los insectos que constituyen
su alimento; mas apenas vean a los hombres, se ponan apresuradamente en
salvo encaramndose en las hojas ms elevadas, y desde all los miraban con
sus inteligentes y expresivos ojos.

A cada paso que daban los filibusteros internndose iban hacindose


menos espesos los rboles y los matorrales, como si no fuera de su agrado
aquel terreno, saturado de agua y probablemente de naturaleza arcillosa.

Desaparecieron ya las esplndidas palmeras, y no se vean ms que grupos


de imbaubas, especie de sauces pequeos, los cuales mueren durante la
estacin lluviosa, volviendo a revivir en la estacin seca; iriartreepanciute,
extraos rboles que tienen el tronco inflado en la parte inferior, y que se
sostienen hasta una elevacin de dos o tres metros en siete u ocho fortsimas
races; a los veinticinco metros echan grandes hojas dentelladas, que caen en
derredor formando como un gigantesco quitasol.

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Muy pronto tambin desaparecieron estos ltimos rboles, dejando el
campo a grandes masas de calupos, cuya fruta, cortndola en pedazos y
dejndola fermentar un poco, da una bebida refrescante; mezclados con estos
rboles veanse bambes gigantescos, de quince y veinte metros de alto, y tan
gruesos, que un hombre no podra abarcarlos.

Iba el cataln a entrar por en medio de aquellos vegetales, cuando


volvindose hacia los filibusteros, les dijo:

Antes de que salgamos de la selva, creo que agradeceran ustedes una


buena taza de leche.

Hombre!exclam alegremente Carmaux. Has descubierto alguna


vaca? En ese caso, tambin podamos regalarnos con un biftec!

Nada de biftecs por ahora, porque no vamos a ordear ninguna vaca.

Entonces, de dnde va a salir la leche?

Del rbol de la leche.

Vamos a ordear el rbol de la leche!

El cataln pidi un frasco a Carmaux, y se acerc a un rbol de anchas


hojas, de tronco grueso y liso, de unos veinte metros de altura, al cual
sostenan fortsimas races que, como si no hubieran encontrado sitio
suficiente bajo tierra, salan a la superficie; dio un tajo en el tronco con su
espada, y la introdujo profundamente.

Un instante despus se vio salir por la herida un lquido blanco, denso, que
en efecto pareca leche, y que tena el mismo gusto que sta.

Todos bebieron paladendola mucho: enseguida volvieron a ponerse en


marcha metindose por entre los bambes, aturdidos por el silbido
ensordecedor, agudo e incesante de los lagartos.

El terreno era cada vez menos consistente. Por todas partes rezumaba el
agua bajo los pies de los filibusteros, formando charcos que se alargaban con
rapidez.

Bandadas de aves acuticas indicaban la cercana de una gran marisma y

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de un tremedal. Veanse muchas becasinas, anhingos de cuello tan largo y
sutil, que ha servido para denominarlos "pavos serpientes,. Tienen estas aves
la cabeza pequesima, el pico recto y agudo, y las plumas sedosas y de
reflejos plateados. Veanse adems nades de la sabana, ms pequeos que
las garzas y con las plumas de color verde oscuro, contorneadas por un filete
violceo.

Comenz el espaol a aminorar el paso por temor a que le faltase el terreno


bajo los pies, cuando un poco ms adelante se oy un grito ronco y
prolongado, seguido de un chapuzn y del rumor del agua movida.

Agua!exclam.

Pero adems del agua me parece que por ah anda algn animal! dijo
Carmaux. No has odo?

S; el grito de un jaguar.

Vaya un encuentro!mascull Carmaux.

Se detuvieron poniendo los pies encima de algunos bambes cados, para


no hundirse en el fango, y desenvainaron los sables y las espadas.

El grito de la fiera no volvi a orse; pero s gruidos muy bajos, que


indicaban que el animal no estaba muy contento.

Quizs est pescandodijo el cataln.

Peces?pregunt con tono de incredulidad Carmaux.

Le admira eso?

Que yo sepa por lo menos los jaguares no tienen anzuelos.

Pero tienen uas y rabo.

Rabo? Y para qu puede servirles?

Para atraer a los peces.

Tengo curiosidad por saber de qu modo! Es que se ponen algunos


gusanos como cebo en el extremo del rabo?

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Nada de eso: se limitan a dejarlo colgar, rozando suavemente el agua con
los largos pelos de ese apndice.

Y despus?

Lo dems ello mismo se explica. Las rayas espinosas y dems pescados,


creyendo que tienen a su alcance una buena presa, acuden en buen nmero, y
entonces el jaguar los coge por medio de un rpido zarpazo. Muy pocas veces
da el golpe en vago, pues es muy raro que falten curiosos que salgan a la
superficie.

Ya le veo! dijo el africano, pues como era el ms alto de todos poda


ver ms lejos que nadie.

El qu?pregunt el Corsario.

El jaguar contest el negro.

Qu es lo que hace?

Est a la orilla del agua.

Solo?

Parece como que espa algo.

Est muy lejos?

A unas sesenta o setenta varas.

Vamos a verle!dijo el Corsario con resolucin.

Tenga prudencia, seor!le aconsej el cataln.

Si no nos cierra el paso, no seremos nosotros quienes le ataquemos,


Acerqumonos en silencio!

Descendieron de los bambes, y marchando ocultos por entre los troncos


de un gran grupo de rboles de la madera de can, avanzaron silenciosamente
y con los sables de abordaje y las espadas desnudas.

Anduvieron unos cuantos pasos, y llegaron a la orilla de una amplia

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laguna que deba de extenderse mucho por el bosque.

Era una extenssima charca llena de agua fangosa; fango formado por las
filtraciones y desages de toda la selva. Las aguas, casi negras por la
putrefaccin de miles y miles de vegetales, exhalaban miasmas deletreos
muy peligrosos para los hombres, porque producen horribles calenturas.

En toda su extensin crecan plantas acuticas de varias especies. Ya eran


matas de mucumuc, de largas y flotantes hojas, ya grupos de arums, cuyas
hojas en forma de corazn surgen de lo alto de un pednculo, y amuricis, que
no pasan de flor de agua. Tambin se vean las esplndidas victorias regias, la
mayor de la plantas acuticas, puesto que sus hojas miden metro y medio de
circunferencia. Parecan monstruosos discos vegetales, con los bordes
realzados, pero defendidos por una verdadera armadura de largas y agudas
espinas.

En medio de aquellas hojas gigantescas se destacaban las soberbias flores


que producen dichas plantas; flores que parecen de terciopelo blanco, con
estras purpreas y gradaciones rosceas de belleza, ms que rara, nica.

Apenas haban echado los filibusteros una ojeada a la charca, cuando


delante de ellos y a muy corta distancia oyeron un sordo rugido.

El jaguar!exclam el cataln.

Dnde est? preguntaron todos.

Mrenlo all, sobre el ribazo de la orilla! Est en acecho!

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CAPTULO VI

La acometida del jaguar.

A una distancia como de cincuenta pasos, y en las lindes de un grupo de


rboles, hallbase en acecho cerca de la orilla de la charca y en la actitud de
los gatos cuando acechan a los ratones, un magnfico animal que se pareca
mucho a un tigre.

Meda casi dos metros de longitud, y deba de ser uno de los ejemplares
ms grandes de la especie. Su cola tendra unos ochenta centmetros, su
cuello era corto y tan grueso como el de un novillo, y robustas y musculosas
las zarpas, armadas de formidables garras.

Su piel era de una belleza extraordinaria, espesa, suave, de color amarillo


rojizo, con manchas negras y bordeadas de rojo, ms pequeas en los
costados y ms grandes y abundantes en el lomo, donde formaban largas y
anchas estras.

Los filibusteros no tardaron en reconocer en aquel animal a un jaguar, el


carnvoro ms terrible de ambas Amricas, la ms peligrosa de las fieras, tal
vez ms que los osos de las Montaas Rocosas.

Estas fieras, que se encuentran en todas partes, desde la Patagonia a los


Estados Unidos, representan en las dos Amricas a los tigres; son tan terribles
como ellos, y poseen la misma agilidad, fuerza y ferocidad.

Generalmente viven en los bosques hmedos y en las orillas de las grandes


charcas o de los grandes ros, especialmente en las mrgenes del Plata, del
Amazonas y del Orinoco, pues (cosa extraa en los felinos) les gusta mucho
el agua.

Los estragos que hacen esas fieras son terribles, porque dotadas de un
apetito fenomenal, atacan indistintamente a todos los seres vivos que
encuentran. Los monos no logran escaprseles, pues los jaguares trepan
fcilmente a los rboles lo mismo que si fuesen gatos. Las reses bovinas y los
solpedos de las factoras se defienden con los cuernos y a coces; pero casi
siempre sucumben con la columna vertebral rota de un solo zarpazo, pues al

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caer sobre ellos la fiera los embiste dando un gran salto con la rapidez del
rayo. Ni las tortugas pueden librarse a pesar de la resistente coraza que las
envuelve. Las poderosas garras de esas bestias feroces perforan hasta el doble
caparazn de las tortugas llamadas arruas, y les extraen la carne.

Tienen una aversin profunda a los perros, de cuya carne no gustan; mas a
pesar de eso solamente por cogerlos se atreven a penetrar en las aldeas hasta
en pleno da.

Ni a los hombres respetan. Todos los aos perecen entre las garras de
semejantes carniceros centenares de pobres indios; y aun cuando no queden
ms que heridos, sucumben casi siempre a consecuencia de las heridas
causadas por las uas de esas fieras, que abren anchos surcos, pues son
romas.

El jaguar que estaba en acecho en la orilla de la laguna no pareca haberse


hecho cargo de la vecindad de los filibusteros, porque no hizo el menor
movimiento de inquietud. Miraba fijamente a las negruzcas aguas, como si
espiase a alguna presa escondida bajo las anchas hojas de la victoria regia.

Agachado en medio de los rboles se hallaba en actitud de dar el asalto.

Sus erizados bigotes se movan ligeramente indicando impaciencia o


clera, y con la larga cola rozaba blandamente las hojas sin producir el ms
pequeo rumor.

Qu es lo que espera?pregunt el Corsario, que pareca haberse


olvidado de Wan Guld y de su escolta.

Espa a alguna presarespondi el cataln.

Alguna tortuga quizs?

Nodijo el africano; espera a un adversario digno de l. Mire usted


hacia all, debajo de las hojas de la victoria: no ve usted un hocico?

Tiene razn el compadre!dijo Carmaux. Bajo las hojas veo algo


que se mueve!

Es el extremo del hocico de un jacar, compadrecontest el negro.

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De un caimn?pregunt el Corsario.

Si, patrn.

Y se atreven a acometer tambin a tan formidables reptiles?

S, seordijo el cataln. Si estamos callados, podremos presenciar


una lucha terrible.

Supongo que no durar mucho?

Son poco pacientes ambos adversarios, y en cuanto se encuentren frente


a frente no economizarn los bocados. Ah! Ya sale el jacar!

Se apartaron bruscamente las hojas de la victoria, y dos enormes


mandbulas armadas con dientes triangulares aparecieron alargndose hacia
la orilla.

Al ver que se acercaba el caimn, el jaguar se levant haciendo un


movimiento de retroceso. Sin embargo, no deba de haber retrocedido por
miedo a las mandbulas del reptil, sino con intencin de atraer a tierra a su
adversario, con objeto de privarle de uno de los principales medios de
defensa, pues fuera del agua esos saurios se mueven con dificultad.

Engaado el caimn con aquel movimiento, y creyendo acaso que el jaguar


se amedrentaba, se lanz hacia adelante por medio de un poderoso golpe de
cola, que tronch las ramas de la victoria y levant una gran ojeada, Una vez
en tierra, se par de repente enseando las terribles mandbulas
completamente abiertas.

Era un jacar de cerca de cinco metros de largo, con el lomo cubierto de


plantas acuticas que brotaban del fango que tena incrustado en las escamas
o seas.

Se sacudi el agua que le inundaba lanzando en derredor millares de gotas,


y en seguida se plant sobre las cortas patas posteriores lanzando un grito
que pareca el vagido de un nio, quizs el grito de desafo.

En lugar de atacarle, el jaguar dio otro salto hacia atrs y qued recogido
en s mismo dispuesto para la acometida.

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El rey de los bosques y el rey de las lagunas se miraron en silencio durante
algunos instantes relampagueando ferozmente sus ojos amarillentos; al cabo
el primero dio un rugido de impaciencia y se eriz bufando como un gato
enfadado.

Sin mostrar espanto, seguro de su prodigiosa fuerza y de la solidez de sus


dientes, el caimn subi resueltamente la orilla moviendo a derecha e
izquierda su pesada cola.

Aqul era el momento esperado por el astuto jaguar. Al ver ya a su


adversario en tierra, dio un salto para echarse encima; pero aun cuando sus
garras eran fuertes como el acero, se encontraron con las escamas de hierro
del reptil, y esas escamas son tan duras que no las atraviesa una bala.

Furioso por no haber logrado nada en aquella primera acometida, se


revolvi con vertiginosa rapidez, y dando a su adversario un zarpazo en la
cabeza le arranc un ojo; en seguida, por medio de una segunda voltereta,
salt a tierra a diez pasos de distancia.

El reptil lanz un largo mugido de rabia y de dolor. Privado de un ojo ya


no poda hacer frente con ventaja al peligroso enemigo y procuraba volverse
a la laguna dando grandes coletazos que levantaban en derredor de l
enormes cantidades de fango.

El jaguar, que estaba siempre en guardia, dio otro salto, volviendo a caerle
encima; mas esta vez no pretendi clavar las garras en la impenetrable
coraza. Se inclin hacia adelante, y por medio de un zarpazo bien aplicado
abri el costado derecho del reptil, arrancndole de debajo tiras de carne.

La herida deba de ser mortal; pero el caimn an tena mucha vitalidad


para darse por vencido.

Con una sacudida irresistible se desembaraz de su enemigo hacindole


rodar a mucha distancia y con gran violencia en medio de los troncos de los
rboles; en seguida se le fue encima para partirle en dos con un bocado de sus
innumerables dientes.

Por desgracia para l, como no tena ms que un ojo, no pudo hacer con
exactitud la puntera, y en lugar de triturar al adversario, cosa que le hubiera
sido facilsimo, no le cogi ms que la cola.

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Un aullido feroz lanzado por el jaguar advirti a los filibusteros que le
haban seccionado de un golpe el apndice.

Pobre animal! exclam Carmaux. Qu figura tan fea va a hacer sin


rabo!

S, pero se toma el desquite! dijo el cataln.

En efecto; el sanguinario jaguar se revolvi contra el reptil con el furor de la


desesperacin. Se le vio agarrrsele al hocico, lacerarle de un modo feroz, aun
a riesgo de perder las zarpas, y utilizar las garras con rapidez prodigiosa.

Chorreando sangre el pobre jacar, horriblemente mutilado y ciego,


retroceda para sumergirse en la laguna. Con la cola daba tremendos golpes y
cerraba y abra ruidosamente las mandbulas sin lograr desembarazarse de la
fiera que prosegua desgarrndole.

De pronto cayeron ambos al agua. Durante algunos instantes se los vio


debatirse entre un monte de espuma que la sangre enrojeca; despus uno de
los combatientes apareci en la orilla.

Era el jaguar; pero en estado lastimoso: de su cuerpo goteaba sangre y agua


a un tiempo; la cola qued entre los dientes del reptil, y tena desollado el
lomo y una zarpa rota.

Subi la orilla fatigosamente, detenindose de cuando en cuando para


mirar al agua de la laguna: sus ojos despedan feroces destellos. Por fin lleg
al grupo de los rboles y desapareci de los ojos de los filibusteros lanzando
un ltimo maullido de amenaza.

Creo que lleva que rascar! dijo Carmaux.

S; pero el jacar ha muerto, y cuando maana vuelva a la superficie, le


servir de almuerzo al jaguarcontest el cataln.

Se lo ha ganado; pero le ha costado mucho!

Bah! Esas fieras tienen la piel muy dura! Sanar!

Pero la cola ya no volver a salirle de seguro,

56
Le basta con los dientes y las garras!

El Corsario Negro se haba puesto en marcha costeando las orillas de la


laguna. Al pasar por donde acaeciera la terrible lucha, Carmaux vio en tierra
uno de los ojos que haba perdido el reptil. Puah! exclam. Qu feo
es! Concluyndosele la vida, como se le concluye, todava conserva una
expresin feroz de odio y de ansia por devorar!

Los filibusteros apresuraron el paso. Como el camino que seguan slo


estaba interceptado por troncos de mucumuc y de madera de can, plantas
fciles de cortar, la marcha se haca ms rpida que a travs de la selva.

Pero en cambio tenan que guardarse de los reptiles abundantsimos en los


alrededores de esas lagunas, especialmente de las jaracas, serpientes que se
confunden con facilidad con las hojas secas porque tienen su mismo color, y
cuya mordedura es mortal de necesidad.

Por fortuna, pareca que no haba por all semejantes serpientes, a pesar de
que viven en los lugares hmedos. Los que abundaban de un modo
extraordinario eran los voltiles, los cuales revoloteaban en numerosas
bandadas sobre las plantas acuticas y los rboles de madera de can.

Adems de las aves propias de las marismas paldicas se vean lindsimos


pjaros de ro llamados ciganas que tienen rizadas las plumas y muy largas
las alas; nubes de papagayos, verdes unos, amarillos y rojos otros; soberbios
canindes, papagayos grandes semejantes a las cacatas, con las alas de color
azul turqu y el pecho amarillo, y millares de pequeos pajarillos llamados
ticoticos. Tambin aparecieron en la orilla de la laguna algunos pelotones de
monos procedentes de la selva. Eran los cebinos barbas blancas, de pelaje largo
y tan suave como la seda, de color negro y gris; bajo la cara tenan una larga
barba muy blanca que les daba aspecto de viejos.

Las hembras seguan a los machos llevando en hombros a los pequeos;


mas apenas vean a los filibusteros, echaban a correr dejando a los machos el
cuidado de proteger la retirada.

A eso del medioda, como viese el Corsario Negro el cansancio que aquella
marcha de diez horas produjo en sus hombres, dio la seal de alto,
concedindoles un reposo que tan bien ganado tenan.

57
Era preciso economizar los pocos vveres que llevaban, que podan serles
de mucha necesidad en la gran selva, y se pusieron en el acto en busca de
caza y de fruta.

El hamburgus y el negro se dedicaron a esto ltimo, y tuvieron tanta


suerte, que a poca distancia de las orillas de la laguna descubrieron una
bacaba, lindsima palmera que da flores de color de crema, y que hacindole
una incisin gotea un lquido parecido al vino, y una jabuti cabeira, rbol de
seis o siete metros, con hojas de color verde oscuro, que produce cierta fruta
amarilla del tamao de nuestras naranjas, y que contiene una pulpa exquisita
rodeando un hueso enorme.

A su vez Carmaux y el cataln se encargaron de la caza, pues haba que


llevar algo para la cena.

Como observasen que en las orillas de la laguna no se vean ms que


pjaros difciles de matar, por carecer de mostacilla, decidieron acercarse a la
selva, con la esperanza de que all podran cobrar algn kariak (semejante a
la cabra salvaje) o algn otro cuadrpedo parecido.

Despus de haber dicho a los compaeros que dispusieran la lumbre se


alejaron rpidamente, pues ya saban que el Corsario no esperara mucho
tiempo, apremindole como le apremiaba el deseo de sorprender a Wan Guld
y a su escolta.

En quinte minutos atravesaron las espesas matas de maleza y de mucumuc


y se encontraron en las lindes de la selva virgen, en medio de una
aglomeracin de grandes cedros, de palmeras de toda especie, de cactus
espinosos, de grandes helianthus y de esplndidas salvias fulgens cargadas de
flores de un matiz crema sin igual.

El cataln se haba detenido, y escuchaba atentamente con objeto de ver si


perciba rumores que indicaran el paso de algn animal cazable; pero el
silencio ms absoluto imperaba bajo aquella bveda de verdura.

Temo que vamos a vernos obligados a echar mano de nuestras reservas!


dijo moviendo la cabeza. Pudiera suceder que estuvisemos en los
dominios del jaguar y que la caza haya desertado hacia otra parte!

Parece imposible que en este bosque no se pueda encontrar ni siquiera

58
un gato!

Ya has visto que no faltan; pero qu gatos!

S encontramos al jaguar, le mataremos.

La carne de esas fieras no es mala del todo, especialmente asada a la


parrilla.

Entonces, le mataremos!

Ah! exclam el cataln levantando la cabeza con rapidez. Creo que


podemos matar alguna cosa mejor!

Has visto algn cabrito, cataln de mi corazn?

Mira all arriba: no ves volar un pjaro grande?

Carmaux alz los ojos, y vio efectivamente un gran pjaro negro


revoloteando entre las hojas y las ramas de los rboles.

Y es se el cabrito que me prometes?

Es un gule-gule. Mira: all hay otro, y ms all, otros!

Pgale un balazo si eres capaz!dijo Carmaux con irona. Adems,


no me inspiran confianza tus gule-gule!

No pretendo matarlos; pero por si no lo sabes te dir que esos pjaros


nos indicarn dnde podremos encontrar excelente caza.

Qu clase de caza?

Jabales.

Vientre de un pez martillo! Cmo agradecera una chuleta y un poco


de jamn de jabal! Pero cataln de mi corazn, explcame qu es lo que
tienen que ver tus gule-gule con esos animales!

Los gule-gule tienen una vista agudsima: desde muy lejos descubren a
los jabales, y en cuanto los ven se apresuran a hacerles compaa con objeto
de llenarse el buche.

59
Con carne de jabal?

No; con los gusanos, escorpiones y ciempis que ponen al descubierto


cuando los jabales hozan la tierra con objeto de buscar las races y los
tubrculos de que se alimentan.

Y se comen los ciempis?

Ya lo creo!

Y no se mueren?

Dcese que los gule-gule son refractarios a la accin del veneno de esos
insectos.

Comprendido! Sigamos a esos pjaros antes de que desaparezcan, y


preparemos los fusiles.

Tate! Pero los espaoles podrn ornos!

Entonces, que ayune el Corsario!

Hablas como un libro impreso, cataln mo! Es preferible que nos oigan
y que llenemos la tripa, o de lo contrario no tendremos fuerzas para
continuar la persecucin!

Silencio!

Los jabales?

No s; pero se acerca algn animal. No oyes cmo delante de nosotros


se mueven las hojas?

S; lo oigo.

Esperemos, y preparmonos para hacer fuego en el momento preciso.

60
CAPTULO VII

Las desventuras de Carmaux.

A distancia como de unos cuarenta pasos de los cazadores se oa mover las


hojas con precaucin. Carmaux y el cataln escondironse apresuradamente
detrs del tronco de un gran simaruba.

Las ramas crujan ac y all como si el animal que se acercaba vacilase


acerca del camino que debera seguir; pero no por eso dejaba de avanzar.

De pronto Carmaux vio abrirse la maleza y saltar en medio de un pequeo


espacio descubierto un animal como de medio metro, de pelaje negro y rojizo,
de patas cortas y con la cola muy peluda.

Carmaux no saba qu clase de animal era, ni siquiera si sera comestible;


pero al verle quieto como a unos treinta pasos le apunt con el fusil e hizo
fuego.

El animal cay; pero volvi enseguida a levantarse con una vivacidad que
indicaba que no estaba herido gravemente, y se alej metindose por entre la
maleza y las races.

Vientres de todos los tiburones del Ocano!exclam el filibustero.


Lo he fallado! Vaya, querido; me parece que no has de poder correr mucho!

Se lanz hacia donde haba desaparecido la alimaa, y sin pararse a volver


a cargar el fusil emprendi animosamente su persecucin, sin hacer caso del
cataln, que iba detrs gritndole:

Cuidado con las narices!

El animal hua a todo correr en busca probablemente de su madriguera;


pero Carmaux le andaba a los alcances con el sable de abordaje en la mano y
dispuesto a partirle en dos.

Ah, bergante! gritaba. Aunque vayas a esconderte a casa del


Demonio, yo he de alcanzarte!

61
El pobre animal no se detena; pero perda fuerzas. Por las manchas de
sangre que dejaba sobre la hierba se colega que el filibustero le haba tocado.

Lleg un momento en que, fatigado por aquella carrera y exhausto de


fuerzas por la prdida de sangre, se detuvo junto al tronco de un rbol.
Carmaux creyendo que ya le tena en la mano, se le ech encima; pero de
improviso se sinti sofocado por un olor tan horrible, que cay de espaldas,
como si se hubiera asfixiado repentinamente.

Muerte de todos los tiburones del Ocano!se le oy gritar. Que el


Infierno se lleve a esa carroa! Qu es esto!Y en seguida prorrumpi en
una larga serie de estornudos que le impidieron proseguir sus invectivas.

El cataln corri en su ayuda para prestarle auxilio; pero al llegar a unos


diez pasos de distancia de Carmaux se detuvo, y se tap las narices con
ambas manos.

Caramba!dijo. Ya gritaba yo que te detuvieses! Vaya; ahora has


quedado bien perfumado para una semana! Por mi parte no tengo ganas de
acercarme A ti!

En, amigo!grit Carmaux. Tendr la peste? Siento que me pongo


malo, como si me marease! Me parece que voy a reventar! Qu es lo que ha
sucedido?

Huye de ese olor insoportable que ha infestado la maleza!

Carmaux se levant con trabajo y se alej, procurando dirigirse hacia


donde estaba el cataln. ste, al ver que iba hacia l, se apresur a ponerse a
cierta distancia.

Mil tiburones! Tienes miedo?pregunt Carmaux. Entonces, es


que me ha dado el clera!

No; pero si me acerco me perfumars tambin a mi!

Y cmo voy a arreglarme para volver al campamento? Huirn todos,


incluso el comandante!

Ser preciso que te dejes fumigar! dijo el cataln, que refrenaba la


risa con mucho trabajo.

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Pero dime, amigo: qu es lo que ha sucedido? Ha sido aquel animal el
que ha soltado este olor a ajos podridos que me revuelve el estmago? Sabes
que se me figura que me estalla la cabeza?

Lo creo!

Ha sido aquel animal?

S!

Qu clase de bestia es esa?

Le llaman surrillo. Es una especie maloliente de la familia de las martas,


pero que, en lugar de despedir olor de almizcle, da ese otro, el ms
corrompido que se conoce, pues ni los mismos perros lo resisten.

Y en qu sitio guardan ese perfume endiablado?

En unas glandulillas que tienen debajo de la cola. Te ha tocado alguna


gota siquiera del lquido?

No; porque todava estaba un poco lejos.

Pues has tenido suerte! Si te hubiese cado en la ropa una sola gota de
ese lquido apestoso, tendras que continuar el viaje tan desnudo como
nuestro padre Adn!

Y, sin embargo, hiedo peor que una letrina!

Ya te fumigaremos!

Que se vayan al Infierno todos los surrillos de la Tierra! No puede


haberme sucedido nada peor! Vaya una figura que vamos a hacer a nuestro
regreso! Nos esperaban con alguna caza, y en lugar de caza llevo a remolque
un cargamento de este olor infernal!

El espaol no contestaba: rea hasta desquijararse oyendo las lamentaciones


del filibustero, y procuraba estar siempre lejos de l esperando a que el aire
orease un poco al desgraciado cazador.

Ya cerca del campamento encontraron a Wan Stiller, que haba salido a su


encuentro creyndolos ocupados en arrastrar alguna pieza demasiado pesada
63
para sus fuerzas. Al percibir el olor que despeda Carmaux, ech a correr
tapndose las narices.

Ahora todos huyen de mi como si tuviese el clera!dijo Carmaux.


Concluir por tirarme a la charca!

No conseguirs nada!dijo el cataln. Detente ah, y espera que yo


vuelva: si no, vas a concluir por apestar a todos.

Carmaux hizo un gesto de resignacin y se sent al pie de un rbol


lanzando un suspiro.

Despus de informar al Corsario de la cmica aventura, el cataln fue al


bosque con el africano y cogi algunos brazados de ciertas plantas
sarmentosas, que deposit a unos veinte pasos de Carmaux, y les puso fuego.

Djate ahumar un poco para desinfectarte! dijo escapando y riendo a


un tiempo. Te esperaremos para comer!

Carmaux, resignado, fue a exponerse a la accin del humo denssimo que


sala de aquellos sarmientos, resuelto a no alejarse de all hasta que hubiera
desaparecido el nauseabundo olor de que estaba impregnado.

Aquellas plantas despedan al arder un olor tan acre, que el pobre


filibustero lloraba, a pesar de todo resista filosficamente y se dejaba ahumar
a conciencia.

Al cabo de media hora, y no sintiendo ya sino ligeramente el olor de las


glndulas del surrillo, decidi dar por terminada la operacin, y se dirigi
hacia el campamento, donde se hallaban ocupados sus compaeros en partir
una gran tortuga que lograron sorprender en las orillas de la laguna.

Se puede?pregunt. Creo que ya me he fumigado bastante!

Adelante!contest el Corsario. Estamos acostumbrados al olor del


alquitrn, y podemos tolerar el que despides; pero supongo que te guardars
de perseguir en adelante a los surrillos.

Por cien mil tiburones! Apenas vea uno, me pondr a tres millas de
distancia: se lo prometo, comandante! Primero me las entiendo con un
jaguar!

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Estabas muy adentro del bosque cuando hiciste fuego?

Supongo que no se habr odo muy lejos el sonido de la detonacin


contest el cataln.

Sentira que los fugitivos sospechasen que los perseguimos!

Pues yo creo que tienen la seguridad de que es as, capitn.

Y por qu supones eso?

Por lo rpido de su marcha. De otro modo ya debamos haberlos


alcanzado.

Es que hay un motivo muy apremiante que obliga a apresurarse Wan


Guld.

Cul, seor?

El temor de que caiga sobre Gibraltar el Olons.

Querr intentar el asalto de esa plaza?pregunt con inquietud el


cataln.

Quizs! Veremos!contest de un modo evasivo el Corsario

Si eso sucediera, yo no combatira nunca en contra de mis compatriotas,


seordijo con emocin el cataln. Un soldado no puede volver sus armas
contra una ciudad en cuyos muros ondea la bandera de su pas. Mientras se
trate de Wan Guld, que es un flamenco, estoy dispuesto a ayudar a usted;
pero nada ms. Si han de exigirme otra cosa, prefiero que me ahorquen.

Admiro tu afecto y tu devocin hacia tu patriacontest el Corsario


Negro. En cuanto hayamos alcanzado a Wan Guld te dejar en libertad
para que vayas si quieres a defender a Gibraltar.

Gracias, seor! Hasta ese momento estoy a su disposicin.

Entonces, pongmonos en marcha, o no vamos a poder alcanzarle.

Recogieron las armas y los pocos vveres que tenan, y volvieron a


emprender la marcha, siguiendo las orillas de la laguna, que continuaban

65
libres de rboles grandes.

El calor era intenso, y se senta mucho ms polla falta de sombra; pero los
filibusteros, acostumbrados a las altas temperaturas del Golfo de Mjico y del
mar Caribe, no experimentaban gran molestia. Sin embargo, humeaban como
yacimientos de azufre, y sudaban tan profusamente, que a los pocos pasos
llevaban las ropas empapadas.

Adems las aguas de la laguna, heridas de plano por el Sol, producan


reflejos cegadores que les lastimaban dolorosamente los ojos. Por otro lado se
elevaban miasmas peligrosos bajo la forma de ligeras nubecillas de neblina
que podan ser fatales, pues producen las temidas fiebres de los bosques.

Por fortuna, a eso de las cuatro de la tarde vieron ya el extremo opuesto de


la sabana, la cual se prolongaba por en medio del gran bosque en forma de
cuello de botella.

Los filibusteros y el cataln, que caminaban con gran bro a pesar de


hallarse muy fatigados, iban a doblar hacia la selva, cuando el negro, que
marchaba a retaguardia, les seal una cosa roja que se vea en la superficie
de un pantano verduzco, el cual se alargaba hacia la sabana.

Un pjaro? pregunt el Corsario.

Ms bien me parece un casquete espaol dijo el cataln. No ve


usted que todava conserva unas plumas en un lado?

Quin lo habr tirado a ese pantano?pregunt el Corsario.

Yo creo que eso indica algo peor, seordijo el cataln. O mucho me


equivoco, o ese fango est formado por cierta arena movediza que no
perdona jams.

Qu quieres decir con eso?

Que quizs debajo de ese casquete haya algn desgraciado que ha sido
tragado vivo por el fango.

Vamos a verlo!

Se desviaron del camino que seguan, y se dirigieron hacia aquella capa de

66
fango, que tendra una longitud de trescientos o cuatrocientos metros por
otros tantos de anchura, y que pareca una laguna medio seca.

Pronto vieron que era uno de aquellos birretes o gorras de seda rayados de
rojo y amarillo (!) y adornados con una pluma que usaban los espaoles.

Quedse adherido al fango en el centro de un hoyo que tena la forma de


un embudo y cerca veanse como cinco palitos de un color que hizo
estremecerse a los filibusteros.

Los dedos de una mano! exclamaron Carmaux y Wan Stiller.

Ya les haba dicho a ustedes que bajo esa gorra se encontraba un cadver
dijo tristemente el cataln.

Quin podr ser ese desgraciado, tragado por el abismo?pregunt el


Corsario.

Un soldado de la escolta del gobernadordijo el cataln. Esa gorra se


la he visto yo a Juan Barres.

Entonces, Wan Guld ha pasado por aqu?

Es muy probable, seor.

Habr cado casualmente en el fango este desgraciado?

Eso creo.

Qu muerte tan horrible!

La ms horrible, seor. Verse absorbido vivo por ese fango tenaz y


nauseabundo, debe de ser espantoso!

Vamos; dejemos a los muertos, y pensemos en los vivos!dijo el


Corsario dirigindose hacia la selva. Ya estamos seguros de hallarnos sobre
la pista de los fugitivos.

Iba a decir a sus compaeros que apretaran el paso, cuando le detuvo un


silbido prolongado y con ciertas extraas modulaciones que reson hacia la
parte ms espesa del bosque.

67
Qu es eso?pregunt volvindose hacia el cataln.

No lo scontest ste lanzando una mirada de inquietud hacia los


grandes rboles.

Ser algn pjaro?

Seor, yo jams he odo silbido semejante.

Y t, Moko?pregunt el Corsario dirigindose al africano.

Ni yo tampoco, capitn.

Ser una seal?

Eso temocontest el cataln.

De tus compatriotas? De los que perseguimos?

Hum! dijo el espaol moviendo la cabeza.

No lo crees?

No, seor. Lo que temo es que pronto vamos a tener que habrnoslas con
los indios.

Indios libres o aliados vuestros? pregunt el Corsario arrugando el


entrecejo.

Que nos echa encima el gobernador.

Entonces debe de saber que vamos tras l.

Puede haberlo sospechado.

Bah! Si slo se trata de indios, fcilmente los pondremos en fuga!

En las selvas vrgenes son ms peligrosos que los blancos. Es difcil evitar
sus emboscadas.

Procuraremos no dejarnos sorprender. Montad los fusiles y no


economicis los disparos. Ahora ya sabe el gobernador que vamos pisndole
los talones, y, por lo tanto, poco importa que oiga nuestros mosquetazos.
68
Vamos entonces a ver cmo son los indios de este pas!dijo Carmaux.
Seguro estoy de que no sern ms hermosos ni ms malos que los dems
indios!

Pero tened cuidado, caballeros! dijo el cataln. Los hombres rojos


de Venezuela son antropfagos, y les agradara mucho asarlos a ustedes!

Vientre de un tiburn! Wan Stiller, amigo mo, vamos a ver cmo


defendemos nuestras propias chuletas!

69
CAPTULO VIII

Los antropfagos de la selva virgen.

Penetraron en la selva metindose por entre espesuras de palmeras, de


bacabas viniferas, de ceropias, llamados tambin rboles candelabros por la
extraa disposicin de sus ramas; de caris, especie de palmeras de fuste
espinoso, lo cual hace difcil y peligrosa la marcha por entre ellos; de mirites,
que son otras palmeras de enormes dimensiones, con las hojas dispuestas en
forma de abanico; y de sipos, unas lianas gruesas y resistentes que emplean
los indios en la construccin de sus cabaas.

Por miedo a una sorpresa avanzaban con extremada prudencia, aguzando


el odo y mirando atentamente hacia los grupos de rboles ms espesos, por
si entre ellos se escondan los indios.

No haba vuelto a orse la seal; pero todo indicaba que por all haban
pasado hombres. Desaparecieron los pjaros y los monos, asustados sin duda
por la presencia de sus eternos enemigos los indios, que hacen a unos y a
otros encarnizada guerra, pues aprecian mucho su carne. Haca dos horas
que caminaban, siempre con grandes precauciones y procurando dirigirse
constantemente hacia el Sur, cuando de pronto oyeron a cierta distancia
algunas modulaciones que parecan producidas por una de esas flautas de
caa que usan los indios. El Corsario detuvo a sus compaeros con un gesto.

Eso es una seal, verdad?pregunt al cataln.

S, seor contest ste. No es posible equivocarse!

Los indios deben de estar cerca.

Quizs ms de lo que usted cree. Estamos en medio de matas


espessimas muy a propsito para una emboscada.

Qu me aconsejas que haga? Esperar a que se muestren o continuar


marchando?

Si ven que nos detenemos van a creer que es por miedo. Avancemos,
seor, y no perdonemos a los primeros que asomen.
70
Las modulaciones de la flauta volvieron a orse, pero ms cercanas.
Parecan salir de entre un gran grupo de palmeras caris, plantas que oponan
a los expedicionarios una barrera insuperable con sus troncos erizados de
largas y agudas espinas.

Wan Stiller dijo el Corsario volvindose hacia el hamburgus,


procura hacer callar a ese msico misterioso!

El marinero, que era un magnfico tirador, pues ejerci el oficio de


bucanero durante algunos aos, apunt el fusil en direccin del grupo de
rboles, procurando distinguir al indio que tocaba o de descubrir algn sitio
donde se moviesen las hojas, y dispar, pero a la ventura.

A la ruidosa detonacin sigui un grito, que se cambi en seguida en una


carcajada.

Muerte del Diablo!exclam Carmaux. Has errado el golpe!

|No se reira si hubiera podido verle la cabeza!

No importa!dijo el Corsario, Ya saben ahora que llevamos armas


de fuego, y tendrn ms cautela! Adelante, marineros!

La selva se haba hecho sombra y salvaje. Un verdadero laberinto de


rboles de gigantescas hojas, de lianas y races monstruosas apareca
confusamente ante los ojos de los filibusteros, porque los rayos del Sol no
conseguan penetrar a travs de la espesura.

A pesar de eso se senta un calor intenso y hmedo, como de invernadero,


que haca sudar copiossimamente a aquellos hombres tan animosos que
queran atravesar la enorme selva.

Puesto el dedo en el gatillo del fusil, con los ojos bien abiertos y aguzados
los odos, el cataln, el Corsario, los marineros y el negro seguan penetrando
cautamente por la espesura, yendo uno tras otro.

Miraban a los grupos de rboles, a las enormes matas, a las inmensas hojas,
a las masas de lianas y races, prontos a disparar las armas sobre el primer
indio que se hubiera atrevido a aparecer.

Nada haba vuelto a turbar el profundo y pavoroso silencio que reinaba en

71
la selva desde que se oyeron las seales; mas a pesar de eso, ni el Corsario ni
sus compaeros se crean seguros de un ataque imprevisto, sino todo lo
contrario.

Instintivamente comprendan que aquellos enemigos que tanto cuidado


tenan en no mostrarse deban de andar cerca.

Llegaron a un paso bastante ms intrincado que los otros y muy oscuro,


cuando se vio que el cataln se agachaba de pronto, y que en seguida corra a
guarecerse detrs del tronco de un rbol.

Por el aire se escuch un ligero silbido, y una caa delgadita, atravesando


las hojas, fue a clavarse en una rama que se hallaba a la altura de un hombre.

Una flecha!grit el espaol. Cuidado!

Carmaux, que estaba detrs de l, dispar su mosquete.

No se haba apagado el ruido de la detonacin, cuando en medio de las


espesas matas se oy un grito agudo y prolongado: era un grito de dolor.

Vientre de un tiburn! Te he cogido! grit Carmaux.

Cuidado! exclam en aquel momento el cataln.

Cuatro o cinco flechas de un metro o ms de longitud pasaron silbando


por encima de los filibusteros, en el instante mismo en que stos se arrojaban
al suelo.

All, en aquella espesura!grit Carmaux.

Wan Stller, el negro y el cataln descargaron sus armas, que produjeron


una sola detonacin; pero no se oy ningn otro grito. A travs de los rboles
pudo orse cmo se rompan impetuosamente las ramas y el crujir de las
hojas secas: despus ces todo rumor,

Parece que ya tienen bastante!dijo Wan Stiller.

Silencio, y pnganse detrs de los rboles! dijo el cataln.

Temes que todava vuelvan a acometernos? pregunt el Corsario.

72
He odo moverse las hojas hacia la derecha.

Pues esto es una verdadera emboscada!

Lo sospecho, seor!

Si Wan Guld cree que van a poder detenernos los indios, se equivoca
mucho! Seguiremos adelante a despecho de todos los obstculos!

No abandonemos estos rboles protectores, seor! Es probable que


estn envenenadas las flechas de esos caribes!

De veras?

Suelen envenenarlas como los salvajes del Orinoco y del Amazonas.

Pero aqu no podemos estar eternamente!

Lo s; mas, sin embargo, no podemos exponernos a un flechazo.

Patrndijo en aquel momento el negro, quiere usted que vaya a


reconocer aquellas espesuras?

No, porque te expondras a una muerte segura.

Silencio, comandante!dijo Carmaux. Oye usted?

En lo ms espeso del bosque resonaron algunas notas de flauta. Eran


sonidos tristes, montonos y tan agudos, que deban de orse a gran distancia.

Qu significar eso?pregunt el Corsario, que comenzaba a


impacientarse. Ser una seal para retirarse o para acometer?

Comandante dijo Carmaux, me permite usted que le d un


consejo?

Habla!

Arrojemos de sus nidos a esos enojosos indios incendiando el bosque!

Y nos quemaremos vivos nosotros tambin. Quin va a apagar el fuego


despus?

73
Marchemos disparando a diestro y siniestro los arcabuces!dijo Wan
Stille.

Creo que has tenido una buena idea! contest el Corsario.


Avanzaremos con la msica a la cabeza! Vamos; fuego a ambos lados, mis
valientes, y dejadme a m el cuidado de abrir paso!

El Corsario se puso a la cabeza con la espada en una mano y una pistola en


otra, y detrs de l, dos a dos y a alguna distancia, se colocaron los
filibusteros, el cataln y el negro.

Apenas salieron de detrs de los troncos protectores, Carmaux y Moko


descargaron los fusiles, uno a la derecha y otro a la izquierda, y despus de
un pequeo intervalo, el cataln y Wan Stiller. Cargaron rpidamente las
armas y continuaron con aquella msica infernal, sin economizar las
municiones.

Mientras tanto el Corsario iba abriendo camino cortando ramas, hojas y


lianas; pero siempre preparado para disparar la pistola sobre el primer indio
que apareciese.

Aquel continuo disparar pareca producir cierto efecto sobre los


misteriosos enemigos, porque no asomaba ninguno. Sin embargo, alguna que
otra flecha pas silbando sobre el pelotn o fue a caer ante los
expedicionarios.

Ya se crean a salvo de la emboscada, cuando produciendo un horrible


estrpito, se desplom casi encima de ellos un rbol enorme que les cort el
paso.

Truenos de Hamburgo! exclam Wan Stiller que por poco queda


aplastado. Si se desploma medio segundo ms tarde hace una tortilla de
todos nosotros!

No haba concluido de hablar cuando estall un gran vocero, y gritos


furibundos salieron de la espesura. Varias flechas surcaron el aire, yendo a
clavarse con fuerza en los troncos de los rboles.

El Corsario y sus hombres se echaron en tierra en el acto detrs del rbol


cado, el cual hasta cierto punto poda servirles de trinchera.

74
Ahora es de esperar que se presenten!dijo Carmaux. Todava no
he tenido el placer de ver la cara a ninguno de esos indios obstinados!

Separaos!dijo el Corsario. Si nos ven tan juntos van a disparar


sobre nosotros una granizada de flechas!

Iban a dispersarse por detrs del rbol para no ofrecer blanco a las flechas
enemigas, cuando de pronto se oy sonar a corta distancia una flauta.

Se acercan los indios! dijo Wan Stiller.

Preparaos para recibirlos con una descarga! orden el Corsario.

No; espere usted, seor! dijo el cataln, que haca algunos instantes
escuchaba atentamente las tristes notas del instrumento. Eso no es una
marcha de guerra!

Qu quieres decir?pregunt el Corsario.

Espere usted, seor!

Se levant y mir hacia la parte de all del rbol.

Un parlamentario! exclam. Carramba! Es el piaye de la tribu el


que viene!

Un piaye?

Es decir, el adivino, seordijo el cataln.

Los filibusteros se levantaron prontamente con los fusiles preparados, pues


no se fiaban de aquellos antropfagos.

De entre uno dlos compactos grupos de rboles inmediatos sali un indio,


que se dirigi hacia ellos seguido de dos tocadores de flauta.

Era un hombre de cierta edad y de mediana estatura, como lo son casi


todos los indios de Venezuela, de anchas espaldas y hombros musculosos, y
de color amarillo rojizo un tanto oscurecido por el hbito que tienen esos
salvajes de frotarse el cuerpo con grasa de pescado o aceite de coco y de
oriana para preservarse de las picaduras de ciertos insectos.

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Su rostro redondo y abierto, de expresin ms melanclica que feroz,
estaba desprovisto de barba, pues aquellos salvajes se depilan; en cambio en
la cabeza luca una larga cabellera negrsima que despeda reflejos azulados.

Como piaye de la tribu, adems de una especie de camisa azul llevaba sobre
s una verdadera carga de ornamentos: collares de conchitas, anillos de
espinas de pescados pacientemente labrados, brazaletes de hueso y de garras
y dientes de jaguar, picos de tucanes, pedazos de cuarzo cristalizado y aros
de oro macizo. Tena adornada la cabeza con una diadema de largas plumas
de papagayo canind y de ara, y atravesndole la ternilla de la nariz una gran
espina de pescado de tres o cuatro pulgadas.

Sus dos acompaantes tambin vestan una camisa y lucan ornamentos en


menor cantidad; pero, en cambio, iban armados con largos arcos de madera y
de hierro, con un haz de flechas cuyas puntas eran de hueso o de slex, y con
una batu o maza formidable de un metro de largo, pintada a trozos con
colores muy vivos.

El piaye se acerc a unos cincuenta pasos del rbol cado, e hizo sea a los
flautistas para que callasen. Despus grit en malsimo espaol y con voz
estentrea:

Que me oigan los hombres blancos!

Ya te escuchan los hombres blancos!respondi el cataln.

Este es el territorio de los arawakos! Quin les ha dado permiso a los


hombres blancos para violar nuestros bosques?

Nosotros no tenemos intencin alguna de violar las selvas de los


arawakosrespondi el cataln.Las atravesamos solamente para dirigirnos
al territorio de los hombres blancos que se encuentra al Sur de la baha de
Maracaibo; pero sin hacer la guerra a los hombres rojos, de quienes nos
declaramos amigos.

La amistad de los hombres blancos no se hizo para los arawakos,


porque esa amistad ha sido fatal para los hombres rojos de la costa! Estas
selvas son nuestras! Volveos a vuestro pas u os comeremos a todos!

Demonio!exclam Carmaux. Hablan de ponernos en tartera, si no

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he comprendido mal!

Nosotros no somos hombres blancos de los que han conquistado la costa


reduciendo a la esclavitud a los caribes. Por el contrario; somos amigos suyos,
y atravesamos estos bosques persiguiendo a algunos de vuestros enemigos,
que han escapadodijo, mostrndose al propio tiempo el Corsario Negro.

Eres t el jefe? pregunt el piaye,

S; el jefe de los hombres blancos que me acompaan.

Y vais persiguiendo a otros blancos?

S; para matarlos. Han pasado por aqu?

S: los hemos visto; pero no irn muy lejos, porque nos los comeremos.

Y yo te ayudar a matarlos!

Entonces, t los odias?

Son enemigos mos.

Idos a mataros en la costa, si as lo queris; pero no en el territorio de


los arawakos! Hombres blancos, volveos u os haremos la guerra!

Ya te he dicho que nosotros no somos enemigos de los hombres rojos.


Respetaremos a tu tribu y vuestras carbets (cabaas), as como vuestros
graneros.

Hombres blancos, volveos!repiti con ms fuerza el piaye.

Escchame!...

He dicho que os volvis! Si no os haremos la guerra y os comeremos!

Ten en cuenta que nosotros atravesaremos tus bosques a pesar de tu


tribu!

Os lo impediremos!

Tenemos armas que despiden truenos y rayos!

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Y nosotros, flechas!

Tenemos sables que cortan, y espadas que agujerean!

Y nosotros, nuestros buts, que hacen pedazos las cabezas ms fuertes!

Eres aliado quizs de los hombres blancos a quienes vamos


persiguiendo?

No; porque tambin nos los comeremos.

Es decir, que quieres la guerra?

S, si no os volvis atrs.

Hombres de mar, marineros! grit el Corsario saltando sobre el rbol


con la espada en la mano. Demostremos a estos indios que no les tenemos
miedo! Adelante!

Al verlos avanzar con los fusiles tendidos, el piaye se alej


precipitadamente seguido de los flautistas, y se ocult en la espesura.

El Corsario Negro impidi a sus hombres que les hicieran fuego, pues no
quera ser el primero en provocar la lucha; pero avanzaba intrpidamente a
travs de la selva, dispuesto a sostener la acometida de las hordas de los
arawakos.

Se haba convertido en el formidable filibustero de las Tortugas, en aquel


filibustero que tantas pruebas dio de un valor extraordinario.

Con la espada en la diestra y una pistola en la siniestra, guiaba al pelotn y


se abra paso a travs de la selva, preparado a comenzar en el acto la
refriega.

Pronto comenzaron a silbar algunas flechas por entre las ramas. Wan
Stiller y Carmaux contestaron en seguida disparando a la casualidad, pues
los indios, a pesar de las bravatas del piaye, no se dejaron ver.

Haciendo fuego a derecha e izquierda y con intervalos de un minuto,


aquellos hombres rebasaron felizmente la parte ms espesa e intrincada de
la selva, sin que les disparasen ms que raras flechas y alguna que otra

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jabalina. Por fin llegaron a un pequeo claro en cuyo centro haba una
laguna.

Como ya el Sol iba a ponerse y no se vea indio alguno ni haban vuelto a


inquietarlos, el Corsario Negro mand hacer alto para establecer el
campamento.

Si quieren acometernos los esperaremos aqu dijo a sus compaeros.


Este descampado es bastante grande para poder verlos tan pronto como
aparezcan.

No podamos escoger un sitio mejor!dijo el cataln. Los indios son


peligrosos en la espesura; pero no se atreven a atacar en terreno descubierto.
Adems, voy a disponer y preparar el campamento de modo que no puedan
forzarlo.

Quieres construir una trinchera?pregunt Carmaux. Sera una


operacin un poco larga, amigo cataln!

Bastar con una barrera de fuego.

Saltaran por encima: no son jaguares ni pumas para que tengan miedo
a unos cuantos tizones!

Y esto? dijo el cataln mostrando un puado de frutos redondos.

Qu es eso?

Pimienta, y de la ms fuerte. Durante la marcha he venido haciendo


recoleccin, y traigo llenos los bolsillos.

Es muy buena para comer con la carne, aun cuando abrasa un poco la
garganta.

Tambin servir para los indios.

Cmo?

La echaremos en el fuego.

Sienten miedo al estallido de esas vainas?

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No; pero al humo que despiden, s. Si quisieran saltar la barrera de
fuego, se les abrasaran los ojos, y se quedaran ciegos durante un par de
horas.

Vientre de tiburn! T sabes ms que el mismo Demonio!

Los caribes han sido los que nos han enseado este medio para tener
lejos a los enemigos: ya vers cmo produce el efecto que se busca si quieren
acometernos los arawakos. Vamos! Busquemos lea, y espermoslos
tranquilos!

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CAPTULO IX

La emboscada de los arawakos.

Cenaron deprisa un pedazo de tortuga que haban reservado y unos


cuantos bizcochos: despus registraron los alrededores para ver si
encontraban algn indio escondido, golpearon la hierba para hacer huir a las
serpientes, y en seguida encendieron entorno del campamento grandes
hogueras, en las cuales echaron algunos puados de pimienta, supremo
remedio contra los zanzaras (cierta clase de insectos), cuyas picaduras son
muy dolorosas, y tambin contra las acometidas de hombres y fieras.

Temiendo con razn no pasar tranquila la noche, decidieron hacer guardia,


primero los dos marineros y el negro, y luego el Corsario y el cataln.

Estos ltimos, despus de haber cambiado las cargas para tener la


seguridad de que no fallaran los tiros, se apresuraron a acostarse, mientras
que Carmaux y sus compaeros se disponan a dar una vuelta por dentro del
crculo de fuego con los fusiles dispuestos.

La enorme selva qued silenciosa; pero aquella calma era poco


tranquilizadora para los que hacan la guardia, pues saban por experiencia
que los indios preferan los ataques nocturnos a los diurnos, a causa del
miedo que tenan a la precisin de las armas de fuego, y, adems, porque las
tinieblas les permitan acercarse con mayor facilidad, especialmente en los
bosques.

Sobre todo Carmaux hubiera preferido los maullidos de los jaguares o los
rugidos de los pumas. La presencia de estos carnvoros hubiera sido un
seguro indicio de la ausencia de los enemigos de epidermis roja.

Haca como un par de horas que vigilaban con los ojos fijos en las
espesuras vecinas y echando de cuando en cuando en el fuego algunos
puados de pimienta, cuando el africano, cuyo odo deba de ser finsimo,
not un ligero rumor como de hojas que se movan.

Has odo, compadre blanco?murmur inclinndose hacia Carmaux,


que estaba muy ocupado en saborear con envidiable beatitud un pedazo de

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cigarro que encontr en uno de sus bolsillos.

No he odo nada, Saco de carbn contest el filibustero. Esta noche no


hay ranas que ladren, ni pjaros que martilleen como calafates.

All abajo se ha movido una rama. Tu compadre negro lo ha odo.

Entonces, es sordo tu compadre blanco.

Tate! Oyes? Se ha roto una rama.

No he odo nada ahora tampoco: si es cierto lo que dices, alguien trata de


acercarse a nosotros.

S, compadre.

Quin ser? Mi compadre Saco de carbn no tiene ojos de gato? Eso


sera una gran cosa!

No veo nada; pero siento que alguien se acerca.

Tengo preparado el fusil! Calla, y escuchemos!

chate a tierra, compadre blanco, o te herirn con las flechas!

Acepto tu consejo, pues no tengo gana de reventar con la barriga llena


de veneno!

Los dos se tendieron en la hierba, haciendo sea a Wan Stiller, que estaba
al otro lado, para que los imitase, y se pusieron a escuchar teniendo los
fusiles en las manos.

En efecto; uno o ms hombres deban de acercarse. En medio de una mata


espessima que se hallaba a una distancia de cincuenta pasos movanse
ligeramente las hojas, y algunas veces crujan las ramas.

Comprendase desde luego que los enemigos tomaban precauciones para


llegar a tiro de flecha sin descubrirse.

Casi enteramente ocultos por la hierba, el negro y los filibusteros no se


movan, esperando verlos aparecer para hacer fuego. De pronto a Carmaux
se le ocurri una idea.

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Compadre dijo, crees que estn lejos todava?

Los indios?

S; dmelo pronto!

Todava estn en medio de las matas; pero si continan avanzando,


dentro de un minuto estarn en la linde de la espesura.

Tengo el tiempo preciso! Wan Stiller, chame tu chaqueta y tu gorro!

El hamburgus se apresur a obedecer, pensando, y con razn, que si


Carmaux le haba pedido aquellas prendas de indumentaria era porque deba
de tener algn proyecto. El filibustero se haba incorporado tambin para
desembarazarse de su propia chaqueta. Alarg la mano, cogi algunas ramas,
las entrelaz como pudo, las cubri con la chaqueta, y encima puso los
gorros.

Esto est hecho! dijo volviendo a tumbarse.

Mi compadre es un tuno!dijo riendo el negro.

Si no hubiera improvisado esos muecos, podran los indios lanzar sus


flechas contra el Corsario y el cataln! Ahora estn resguardados y no corren
peligro!

Silencio, compaero! Ya llegan!

Estoy preparado! Eh, Wan Stiller; otro puado de pimienta!

El hamburgus iba a levantarse; pero en seguida se volvi a agachar. Se


haban odo algunos silbidos, y tres o cuatro flechas fueron a clavarse en los
improvisados fantoches.

Veneno desperdiciado y que no producir efecto, queridos mos!


Murmur Carmaux. Supongo que os mostraris para que yo pueda
obsequiaros con mis confites de plomo!

Viendo los indios que nadie haba dado seales de vida, lanzaron otras seis
o siete flechas, que tambin se clavaron en los muecos; en seguida uno de
ellos, el ms audaz sin duda, salt afuera de la mata blandiendo su terrible

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maza.

Ya Carmaux levantaba el fusil para apuntarle, e iba a partir la bala, cuando


en medio de la inmensa selva, y a distancia de algunas millas, resonaron de
improviso cuatro disparos, seguidos de formidables alaridos.

El indio dio una rpida vuelta, metindose en la espesura antes de que


Carmaux hubiese tenido tiempo de volver a apuntarle.

El Corsario y el cataln, despertados de pronto por aquellos tiros y aquellos


aullidos, se levantaron precipitadamente, creyendo que haba sido acometido
por los indios el campamento.

Dnde estn?pregunt el Corsario lanzndose afuera con la espada


en la mano.

Quines, seor?pregunt Carmaux.

Los indios!

Han desaparecido, comandante, antes de que hubiese podido


obsequiarlos con los dulces de mi fusil!

Y esos gritos y esas detonaciones? Oyes? Otros tres disparos!

Combaten en medio de la espesura dijo el cataln. Los indios han


acometido a hombres blancos, seor.

Al gobernador y a su escolta?

Eso creo.

Sentira que ellos le matasen!

Tambin yo, porque as no podra devolver los palos a un muerto!


Pero...

Calla!

Otros dos disparos ms lejanos, seguidos de furibundos gritos, dados de


seguro por una tribu numerosa de indios, resonaron de nuevo: luego volvi a
orse otro disparo aislado; despus, nada.

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Ha concluido la lucha!dijo el cataln que haba estado escuchando
con cierto temor. Por el gobernador, no me movera; pero por los otros que
son compatriotas mos...

Querras saber qu es lo que les ha sucedido; verdad? pregunt el


Corsario.

S, comandante!

Y a m me interesa saber si a estas horas est vivo o muerto mi eterno


enemigo!contest el Corsario con voz sombra. Seras capaz de
guiarnos?

Seor, la noche est muy oscura; pero...

Prosigue!

Podramos encender algunas ramas gomferas. Y atraer sobre


nosotros la atencin de los indios?

Es verdad, seor!

Con nuestras brjulas, sin embargo, podramos orientarnos.

Seor, es imposible afrontar los cien mil obstculos que presenta esta
selva tan espesa; pero tambin...

Di!, hombre; habla!

All abajo hay cucuyos que pueden servirnos. Concdame cinco minutos
nada ms. Moko, ven conmigo!

Se quit el casco, y acompaado por el negro se dirigi hacia un grupo de


rboles entre los cuales veanse brillar grandes puntos luminosos de luz
verdosa que revoloteaban fantsticamente en la oscuridad.

Qu querr hacer ese endemoniado cataln? se pregunt Carmaux,


que no acertaba a comprender la idea del espaol. Cucuyos! Qu sern?
Eh, t, hamburgus; prepara el fusil, no vayan a caer en una emboscada!

Camarada, no tengas cuidado! Miro con gran atencin a los dos, y


estoy preparado para defenderlos.
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As que llegaron junto a los rboles el cataln comenz a dar saltos a
derecha e izquierda, como si quisiera cazar aquellos puntos luminosos.

Minutos despus regres al campamento llevando el casco tapado con una


mano.

Ahora ya podemos echar a andar, seor! dijo dirigindose al


Corsario,

Y cmo?pregunt ste.

El cataln meti la mano en el casco, y sac un insecto que despeda una


lindsima luz verde plida, la cual se extenda hasta cierta distancia.

Nos ataremos dos de estos cucuyos a las piernas, como hacen los indios,
y con la luz que despiden podremos ver, no tan slo las lianas y las races que
embaracen el camino, sino tambin las peligrosas serpientes que se oculten
entre las hojas. Quin tiene un poco de hilo?

Los marineros siempre lo llevan consigo! dijo Carmaux. Yo me


encargar de atar esos cucuyos!

Cuida de no apretarlos demasiado!

No temas! Adems hay abundancia de ellos, porque veo muchos en tu


capacete.

Ayudado por Wan Stiller, el filibustero cogi delicadamente los cucuyos, y


fue atndolos de dos en dos a las hebillas de los zapatos d sus compaeros,
procurando no hacerles dao. Esta operacin, no muy fcil, necesit ms de
media hora; pero por fin todos quedaron provistos de tan bellos faroles
vivientes.

Es una idea ingeniosa! dijo el Corsario.

Puesta en prctica por los indiosrespondi el cataln. Ya con estas


luces, podemos evitar los peligros que encontremos en el camino.
Estamos ya?

Todos!contest Carmaux.

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Adelante, y no hagis ruido!

Se pusieron en marcha uno detrs de otro, yendo a buen paso y con los
ojos fijos en el suelo para ver dnde ponan los pies.

Los cucuyos hacan su oficio a maravilla, pues con su luz se distinguan, no


solamente las lianas y las races que serpenteaban por entre los rboles,
ofreciendo incesantes peligros, sino tambin los insectos nocturnos.

Aquellas lucirnagas, que son las ms hermosas de todas y las mejores,


despiden tan viva luz, que se puede leer con ella a ms de treinta centmetros
de distancia, pues la potencia de sus rganos luminosos es muy grande.

Cuando son pequeas, la luz que despiden es azulada; pero al hacerse


adultas cambia el color, que se torna verde plido y de muy bello efecto. Los
huevos que depositan las hembras son ligeramente luminosos.

Sobre estos pyrophorus noctilucus, como los llaman los naturalistas, se han
hecho curiossimos estudios con objeto de saber cul es el rgano que
produce luz tan viva, y se ha averiguado que consiste en tres placas, situadas
dos en la parte anterior del trax y la otra en el abdomen, y que la sustancia
generadora de la luz es una albmina soluble en el agua, que se coagula con
el calor.

Aun arrancados al insecto esos rganos, conservan la facultad luminosa


durante algn tiempo, y lo mismo secados y pulverizados, a condicin de
baarlos con un poco de agua pura.

Los filibusteros proseguan su rpida marcha; metironse sin vacilar por


entre la manigua, pasando bajo los espesos grupos de las lianas, deslizndose
por entre las races, que formaban inextricables redes, o saltando y dejndose
escurrir por los troncos de los rboles tumbados por decriptud o por los
rayos.

Los tiros de fusil haban cesado. Sin embargo, oanse en lontananza gritos
que lanzaban probablemente los indios de alguna tribu. Ya cesaban, ya
resonaban ms agudos para volver a extinguirse de nuevo.

A intervalos se oan tambin flautas y rumores sordos como producidos


por un tambor.

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Pareca como si hubiera terminado una batalla y la tribu acampase en
algn oscuro rincn de la selva, quizs para festejar la victoria, o para
reunirse con objeto de celebrar alguno de los monstruosos banquetes a que
estaban acostumbrados los indios de Venezuela en aquella poca, y
especialmente los caribes y arawakos, que devoraban a los prisioneros y a
los muertos en el combate.

El cataln avanzaba presuroso, empujado por el deseo de saber qu suerte


haban tenido sus compatriotas. Del gobernador no se preocupaba, aun
cuando en el fondo de su corazn no le hubiera disgustado encontrarle
muerto o de otro modo peor, asado, por ejemplo; pero en lo tocante a sus
camaradas, ya era otra cosa. As, pues, precipitaba la marcha, con la
esperanza de poder llegar a tiempo para socorrerlos, porque tema que
hubiese cado alguno en manos de aquellos antropfagos.

Resonaban ya los gritos a corta distancia, cuando Carmaux, que marchaba


al lado del cataln, al levantar la vista para evitar unas lianas tropez con una
masa inerte, y cay en tierra de tan mala manera, que aplast los cucuyos que
llevaba en las hebillas.

Cuerpo de un can! exclam levantndose a toda prisa. Qu es


esto? Relmpagos! Un muerto!

Un muerto! exclamaron el cataln y el Corsario inclinndose hacia el


suelo.

Miren ustedes!

Entre las hojas secas y las races yaca un indio de elevada estatura, con la
cabeza adornada con plumas de ara y vestido con una camisita de color azul
oscuro. Tena la cabeza rota por un tajo de espada, y el pecho agujereado de
un balazo. Deban de haberle matado hacia muy poco tiempo, porque todava
le manaba sangre de ambas heridas.

Por lo visto ha sido aqu el encuentro!dijo el cataln.

S! afirm Wan Stiller.Veo algunas mazas, y clavadas en los troncos


de los rboles multitud de flechas.

Veamos si hay por aqu tendido alguno de mis camaradas! dijo con

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cierta emocin el cataln.

Es perder el tiempo!contest Carmaux. Si ha sido herido alguno, a


estas horas estarn disponindose a condimentarlo.

Puede haberse escondido algn herido.

Buscad!dijo el Corsario.

El cataln, el negro y Wan Stiller registraron las matas cercanas llamando


en voz baja sin obtener respuesta. En cambio hallaron en medio de la maleza
otro indio que haba recibido dos balazos en direccin del corazn, y cerca,
algunas mazas y arcos y un haz de flechas.

Convencidos de que all no haba ser viviente alguno, volvieron a


emprender el camino. Se oan muy cerca los gritos de la tribu, y los
filibusteros calcularon que con una marcha rpida llegaran al campamento
de los antropfagos antes de un cuarto de hora.

Realmente, pareca que los arawakos celebraban una victoria, porque entre
los gritos se oan algunas flautas que tocaban aires alegres.

Ya haban atravesado los filibusteros la parte ms espesa de la selva,


cuando a travs de las hojas vieron una luz vivsima que se reflejaba en las
alturas.

Son los indios? pregunt detenindose el Corsario.

Sdijo el cataln.

Estn acampados en derredor del fuego?

S. Pero qu ser lo que guisan en aquella hoguera?dijo el cataln muy


emocionado.

Algn prisionero quizs?

Mucho lo temo, seor!

Canallas!murmur el Corsario que experiment un vivo


estremecimiento. Venid, amigos; vamos a ver si Wan Guld ha huido de la
muerte, o si ha encontrado aqu el castigo de sus delitos!
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CAPTULO X

Entre flechas y garras.

Al llegar los filibusteros detrs de los rboles que rodeaban el campamento


indio, se ofreci a sus ojos una escena aterradora.

Sentados en derredor de una hoguera gigantesca, dos docenas de arawakos


esperaban ansiosos el momento de llenarse la panza con un asado que estaba
concluyendo de hacerse en un largusimo asador. Si se hubiera tratado de un
enorme trozo de animal salvaje, de un tapir entero o de un jaguar, no se
hubieran inquietado los filibusteros; pero aquel asado consista en dos
cadveres humanos, en dos hombres blancos: probablemente dos espaoles
de la escolta de Wan Guld.

Ambos desgraciados, all expuestos a la lumbre para despus ser


devorados por aquellos abominables salvajes, estaban ya asados, y sus carnes
comenzaban a crepitar, despidiendo un olor nauseabundo que haca
dilatarse las narices de los monstruosos comensales.

Rayos del Infierno! exclam Carmaux, estremecindose. Parece


imposible que haya seres humanos que se alimenten con sus semejantes!
Puah! Qu asco!

Puedes reconocer a esos dos desgraciados? pregunt el Corsario al


cataln.

S, seor! contest ste con voz ahogada.

Pertenecan a la escolta de Wan Guld?

S; son dos soldados. Tengo la seguridad de no equivocarme, aun cuando


el fuego les haya quemado las barbas.

Qu me aconsejas que haga?

Seor...murmur el cataln mirndole con ojos suplicantes.

Querras quitrselos a esos monstruos para darles honrosa sepultura?

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Se creara usted una situacin peligrosa, seor. Los arawakos nos daran
caza despus.

Bah! No temo a esos salvajes! dijo el Corsario. Adems, no son


ms que dos docenas!

Es probable que esperen a los otros. Me parece imposible que sos solos
sean capaces de comerse dos hombres.

Pues bueno; antes de que lleguen sus compaeros, ya nosotros habremos


dado sepultura a tus camaradas. Eh, Carmaux; y t, Wan Stiller, que sois
hbiles tiradores: vamos a ver si no fallis los tiros!

Yo tumbar a aquel gigante que echa hierbas aromticas sobre el asado!


contest Carmaux.

Y yodijo el hamburgus atravesar la cabeza al que tiene en la


mano aquella especie de horquilla, con la cual da vueltas a los cadveres que
se asan!

Fuego! mand el Corsario.

Resonaron dos tiros, rompiendo de improviso el silencio que en aquel


momento imperaba en el bosque. El indio gigante cay sobre el asado, y el
que blanda la horquilla se desplom hacia atrs con el crneo hecho trizas.

Sus compaeros se pusieron en pie precipitadamente, con las mazas y los


arcos en la mano: pero estaban tan aturdidos con aquella descarga inesperada
y mortal, que por el momento no pensaron en tomar la ofensiva. El cataln y
Moko aprovecharon aquel instante para descargar sus arcabuces sobre el
grupo.

Al ver caer a otros dos compaeros, los arawakos no quisieron saber ms y


se dieron a la fuga sin cuidarse del asado, ponindose en salvo a escape en
medio de la espesura.

Iban los filibusteros a precipitarse tras ellos, cuando en lontananza se


oyeron furibundas exclamaciones.

Mil tiburones! exclam Carmaux. Los otros se disponen a volver!

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Pronto!grit el Corsario. Arrojad los cadveres en medio de
cualquier mata si os falta tiempo para sepultarlos! Despus pensaremos en
eso!

Los delatar el olor de carne quemada dijo Wan Stiller.

Haremos lo que se pueda!

El cataln se haba lanzado hacia la hoguera, y de un vigoroso tirn volc


el asador, en tanto que Wan Stiller a fuerza de furibundos puntapis
dispersaba los tizones.

Por su parte, Moko y Carmaux, habindose apoderado de dos mazas, que,


como ya se ha dicho, tenan grandes puntas, socavaban un gran agujero en la
tierra hmeda y blanda de la selva, y el Corsario se puso de centinela en la
linde de la espesura.

Los gritos de los indios se acercaban rpidamente.

La tribu, que deba de haberse lanzado en persecucin de Wan Guld, al or


resonar a sus espaldas aquellos disparos, corri en socorro de los hombres
que quedaron encargados de preparar la monstruosa cena.

El Corsario, que se haba adelantado temiendo una sorpresa por parte de


los que huyeron, al or que se quebraban ramas a corta distancia, volvi
hacia atrs a toda prisa, y dijo a sus compaeros:

Huyamos, o si no dentro de cinco minutos tendremos encima a la tribu


en pleno!

Esto est hecho, comandante! dijo Carmaux, que empujaba con los
pies la tierra para concluir de tapar ambos cadveres.

Seordijo el cataln volvindose hacia el Corsario, si huimos nos


perseguirn!

Y qu es lo que quieres hacer?

Escondernos all arribacontest, sealndole un rbol enorme que


por s solo formaba un pequeo bosque. En medio de aquella espesura no
nos descubrirn!

93
Eres listo, compadre! dijo Carmaux. Arriba los gavieros!

Precedidos por Moko, el cataln y los filibusteros se dirigieron hacia aquel


coloso de la flora tropical, ayudndose unos a otros para encaramarse pronto
a las ramas.

Aquel rbol era un summameira (eriodendron summauma), uno de los


mayores entre los que crecen en los bosques de la Guyana y de Venezuela:
tienen multitud de ramas muy largas, nudosas, cubiertas de una corteza
blanquecina y de hojas muy espesas. Como a este rbol lo sostiene un gran
nmero de troncos ms pequeos, formados por races adventicias, los
filibusteros alcanzaron sin gran dificultad las primeras ramas, y de all
subieron a ms de cincuenta metros del suelo. Estaba Carmaux
acomodndose en la bifurcacin de una rama cuando vio que oscilaba de un
modo bastante violento, como si alguien hubiera ido a refugiarse en el otro
extremo.

Eres t, Wan Stiller? pregunt. Quieres hacerme caer? Te


advierto que estamos tan altos, que si me caigo me rompo los huesos!

Qu es lo que dices?pregunt el Corsario, que estaba, ms arriba casi


perpendicularmente a l. Wan Stiller est delante de m!

Entonces, quin es el que mueve la rama y me balancea? Se habr


refugiado aqu arriba algn arawako?

Mir en derredor, y a diez pasos de distancia, en medio de un montn de


hojas reunido casi en el extremo de la rama en que l se encontraba, vio
brillar dos puntos luminosos de color amarillo verdoso.

Por los arenales de Olona, como dice Nau! exclam Carmaux. En


compaa de qu animal estoy yo? Eh, cataln; mira un momento, y dime a
qu clase de animalito pertenecen esos ojos tan feos que as me miran!

Cmo!exclam el espaol. Hay alguna alimaa en este rbol?

S!dijo el Corsario. Me parece que estamos en muy mala


compaa!

Y los indios van a llegar de un momento a otro! agreg Wan Stiller.

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Tambin yo veo un par de ojos contest el cataln levantndose;
pero no s si son de un puma o de un jaguar.

De un jaguar!exclam Carmaux estremecindose. No me faltaba


ms sino que se lanzara sobre m y me hiciese caer encima de los arawakos!

Silencio! dijo el Corsario. Ya vienen!

Y ese animal que est tan cerca de m? dijo Carmaux, que


principiaba a inquietarse.

Quizs no se atreva a acometerte. No te muevas, que van a


descubrirnos!

Pues bien; me dejar devorar con tal de salvar a usted, comandante!

No te inquietes, Carmaux! Tengo la espada en la mano!

Chito! Ah estn!dijo el espaol.

Los indios llegaban gritando como locos. Seran unos ochenta, o quizs
ms, todos armados con mazas, arcos y una especie de jabalinas.

Se lanzaron como una bandada de fieras en el espacio descubierto donde


concluan de quemarse los tizones que haba dispersado Wan Stiller; pero
cuando en lugar de los dos hombres blancos que ya crean asados, vieron los
cadveres de sus compaeros, empezaron a gritar rabiosamente ante tan
inesperado descubrimiento.

Vociferaban como endemoniados, y golpeaban con furia el tronco de los


rboles con sus formidables mazas, produciendo un ruido tremendo. No
sabiendo contra quin emprenderla, lanzaban flechas en todas direcciones,
asaeteando la maleza y las grandes hojas de las palmeras, con peligro de los
filibusteros que tan cerca estaban.

Desahogado el primer acceso de clera, comenzaron a dispersarse para


registrar los alrededores, con la esperanza de descubrir a los matadores de
sus compaeros y de regalarse con un nuevo asado que compensara el que de
modo tan misterioso haba desaparecido.

Escondidos entre el follaje del summameira, los filibusteros no respiraban, y

95
dejaban que los antropfagos desfogasen la ira. En cambio los preocupaba el
maldito animal que con tan mal acuerdo haba ido a buscar un refugio en las
ramas del gigantesco rbol; sobre todo Carmaux, que lo tena tan cerca y que
vea brillar entre las hojas, siempre fijos en l, aquellos ojos amarillo verdosos.

Aquel puma, o jaguar, o lo que fuese, no se haba movido hasta entonces;


pero no haba que confiar, pues de un momento a otro poda lanzarse sobre
el desgraciado filibustero, llamando de ese modo la atencin de los indios,

Condenado animal!murmur Carmaux, que se agitaba en la rama.


No me quita los ojos ni un solo instante! Eh, cataln; dime a qu barriga voy
a ir a parar si se decide a saltar sobre m!

Cllate, o nos oirn los indios!respondi el cataln, que estaba ms


abajo que l.

Tambin poda haberse ido al demonio el asado humano! Hubiera sido


mejor dejar que se lo comiesen en paz esos salvajes! En la sepultura tampoco
podrn masticar tabaco ni chuletas! Si despus!...

Un crujido que parti de la extremidad de la rama le cort la palabra. Mir


con ojos espantados al animal, y le vio moverse como si comenzara a
cansarse de su no muy cmoda posicin.

Capitnmurmur Carmaux, creo que se dispone a merendarme!

No te muevas!respondi el Corsario. Ya te he dicho que tengo la


espada en la mano!

Estoy seguro de que no marrar la estocada; pero...

Chitn! Ah veo a dos indios rondando debajo de nosotros!

De qu buena gana les tirara encima este maldito animal!

Mir hacia el extremo de la rama, y vio a la fiera erguida, como si se


dispusiera a dar un salto.

Se ir a marcharse?pens respirando. Ya es hora de que deje ese


sitio!

96
Mir hacia abajo, y vio confusamente dos hombres que daban vueltas en
derredor del rbol, detenindose a registrar las arcadas de races que
formaban la base del tronco, bajo las cuales podan ocultarse varias personas.

Mal va a concluir esto!murmur.

Los dos indios emplearon algunos minutos en la requisa, y al cabo se


alejaron metindose por entre la maleza. Sus compaeros deban de estar ya
lejos, porque sus gritos llegaban bastante amortiguados.

El Corsario esper todava algunos minutos ms, y, no oyendo nada,


convencido de que los arawakos se haban alejado definitivamente, dijo a
Carmaux:

Prueba a sacudir la rama!

Qu quiere usted hacer, comandante?

Desembarazarte de esa peligrosa compaa!

Eh, Wan Stiller; preprate para atacarla con el sable!

Aqu estoy yo tambin, patrn!dijo Moko, que se haba puesto de pie


en la rama, cogiendo por el can su pesado fusil De un buen mazazo
echar abajo a esa bestia!

Tranquilizado Carmaux al ver en derredor tantos defensores, empez a


saltar violentamente sacudiendo la rama.

El animal lanz un sordo maullido, y comenz a soplar como un gato


irritado.

Fuerza, Carmaux!dijo el cataln. Sino se mueve, eso indica que te


tiene miedo! Sacude fuertemente, y chalo abajo!

El filibustero se cogi a una rama alta, y redobl los saltos. El animal


refugiado en el otro extremo oscilaba a derecha e izquierda, manifestando
por medio de maullidos y resoplidos cada vez ms fuertes el poco gusto que
le produca aquella danza de nuevo gnero.

Se le vea afianzarse con las garras a la rama buscando un nuevo punto de

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apoyo, y dilatarse sus ojos por el miedo.

De pronto, temiendo acaso dar una cada, tom un partido desesperado. Se


recogi sobre si mismo, y salt a otra rama que tena debajo, pasando por
encima de la cabeza del cataln y tratando de buscar el tronco para lanzarse
desde l al suelo.

Al verle pasar el africano le descarg con la culata del fusil un golpe, que le
cogi de lleno hacindole caer sin vida.

Muerto? pregunt Carmaux.

Ni tiempo ha tenido para lanzar un maullido! contest Moko riendo.

Era un jaguar? Me pareci demasiado pequeo para ser uno de esos


sanguinarios animales.

Has tenido miedo de nada! dijo el africano.

Bastaba con un leazo para aturdirle!

Entonces, qu era?

Un maracay.

Sigo sin saber lo que es eso!

Un animal que se parece al jaguar, pero no es ms que un gato grande


dijo el cataln. Es un perseguidor de monos y de pjaros, que no se atreve a
atacar a los hombres.

Ah! Bergante! exclam Carmaux. Si lo hubiera sabido antes, le


hubiese cogido por el rabo; pero me vengar del miedo que me ha hecho
pasar! Despus de todo los gatos bien asados no saben mal!

Oh! Comes gatos? Qu asco!

Te los har probar, cataln de mi corazn, y veremos entonces si les


haces ascos!

Puede ser que no; tanto ms cuanto que estamos escasos de vveres, y la
selva que tenemos que atravesar es muy pobre de caza.

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Por qu?pregunt el Corsario.

Es la selva paldica, seor, la ms difcil de atravesar.

Es grande?

Llega hasta Gibraltar.

Tardaremos mucho en atravesarla? No quisiera llegar a Gibraltar


despus que el Olons.

Creo que podremos recorrerla en tres o cuatro das.

Llegaremos a tiempo!dijo el Corsario como hablando consigo mismo.


Creo que seria una imprudencia ponernos ahora en camino!

Todava no se han alejado bastante los indios, seor. Yo le aconsejo que


pase la noche en este rbol.

Pero entretanto se aleja Wan Guld.

Le alcanzaremos en la selva paldica, seor; estoy seguro de ello.

Tengo miedo de que pueda llegar a Gibraltar antes que yo, y que se me
escape por segunda vez.

Tambin estar yo en Gibraltar, seor, y no pienso perderle de vista. No


he olvidado los veinticinco palos que mand darme!

T en Gibraltar? Qu quieres decir?

Que yo entrar antes que ustedes, y que por eso le vigilar.

Y por qu vas a entrar antes que nosotros?

Seor, yo soy espaol dijo el cataln gravemente.

Prosigue.

Y espero que usted me permitir hacerme matar al lado de mis


camaradas; porque supongo que no ha de obligarme a batirme en las filas de
usted contra la bandera de Espaa.

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Ah! T quieres defender a Gibraltar?

Tomar parte en su defensa, comandante.

Tienes prisa por abandonar este mundo? Los espaoles de Gibraltar


van a morir todos!

Pues bien; aunque as sea, morirn con las armas en la mano en


derredor de la gloriosa bandera de la patria lejana!dijo el cataln
conmovido.

Es verdad! Eres un valiente! contest el Corsario suspirando. Si; irs


antes que nosotros a luchar al lado de tus camaradas. Wan Guld es un
flamenco; pero Gibraltar es una plaza espaola.

100
CAPTULO XI

Los vampiros.

La noche trascurri tranquila; tanto, que los filibusteros pudieron dormir


plcidamente algunas horas tumbados en las bifurcaciones de las enormes
ramas del summameira.

No hubo ms que una pequea alarma, causada por el paso de un pequeo


pelotn de arawakos que deban de formar la retaguardia di la tribu; pero ni
siquiera se hicieron cargo de la presencia de los filibusteros, y siguieron su
marcha hacia el Norte.

Apenas despunt el Sol, el Corsario, despus de haber estado escuchando


largo rato, tranquilizado por el profundo silencio que reinaba en la selva, dio
orden de descender para reanudar el camino,

Lo primero que hizo Carmaux apenas puso el pie en tierra fue dedicarse a
buscar el maracay que tan mal cuarto de hora le haba hecho pasar entre las
ramas del gigantesco rbol. Lo encontr cerca de una mata de maleza,
descoyuntado por la cada y por el golpe que le dio Moko con la culata de su
arcabuz.

Era un animal muy parecido a los jaguares por el pelo, y aun por la forma,
pero de cabeza mucho ms pequea, de cola muy corta, y que medira
escasamente unos ochenta centmetros de longitud.

Canalla!exclam cogindole por la cola y echndoselo al hombro.


Si hubiera sabido antes que eras tan pequeo, te habra dado tal puntapie,
que te hubiese hecho ir por los aires. Pero bah!; me vengar asndolo y
comindomelo.

Apresurmonos! dijo el Corsario. Esos salvajes nos han hecho


perder demasiado tiempo!

El cataln consult la brjula, y en seguida se puso en marcha abrindose


paso por entre las lianas, las races y la maleza.

La selva segua siendo muy espesa, compuesta en su mayor parte por


101
palmeras miritas, cuyo enorme tronco estaba erizado de agudas espinas que
desgarraban las ropas de los filibusteros, y de cecropias, por otro nombre,
rbol candelabro.

De cuando en cuando se vea tambin alguna que otra magnfica manicaria,


de hojas rgidas como si fuesen de cinc y de una longitud de diez y aun de
once metros, apretadas, rectas y dentelladas como una sierra, y pupumbes,
otro gnero de palmeras que producen racimos de excelente fruta.

En cambio escaseaban los pjaros y no se vea ni un mono para un remedio.


Cuando ms, lograba atisbarse alguna pareja de papagayos de plumas de
varios colores, o algn tucn solitario de pico rojo y amarillo, cubierto el
pecho con una lanilla muy fina de color rojo de fuego, o se oa el pito agudo
de un tanagra, lindo pjaro de plumas azules y con el vientre anaranjado.

Al cabo de tres horas de marcha forzada sin haber encontrado rastro de


hombres, vieron los filibusteros que la selva comenzaba a cambiar de
aspecto. Las palmeras, que eran en menor nmero, dejaban el puesto a las
panzudas ariartras, plantas que gustan del agua; a bosquecillos de madera de
can; a bombas, rboles de madera porosa, blanda y blanca, semejante al
queso, por lo cual se les conoce con el nombre de queseros; a grupos de otros
arbustos que producen frutas jugosas que saben a trementina, o agrandes
grupos de orqudeas y de otras varias plantas, como las arodeas, cuyas races
areas caen perpendicularmente, y a matas de soberbias bromelias, con las
ramas cargadas de flores del color de la escarlata.

El terreno, enjuto hasta entonces, se impregnaba rpidamente de agua, y el


aire se saturaba de humedad. La selva seca se converta en hmeda,
hacindose ms peligrosa, porque bajo aquellas plantas germina la fiebre de
los bosques; fiebre fatal aun para los mismos indios que llevan largos aos de
aclimatacin.

Un profundo silencio reinaba bajo aquellos rboles, como si tanta humedad


hubiese puesto en fuga a aves y cuadrpedos. No se oa ni el grito de un
mono, ni el canto de un pjaro, ni el rugido de un puma, ni el maullido de un
jaguar.

Tena algo de triste aquel silencio, algo de pavoroso, que produca extraa
impresin en los fuertes nimos de los filibusteros de las Tortugas.

102
Por mil tiburones! exclam Carmaux. No parece sino que vamos
atravesando un inmenso cementerio!

Pero un cementerio lagunoso!aadi Wan Stiller. Siento que esta


humedad me penetra hasta los huesos!

Ser el principio de un ataque de fiebre paldica?

No nos faltara otra cosa! dijo el cataln. A quien le d no sale vivo


de esta selva!

Bah! Tengo duro el pellejo! contest el hamburgus.Ya me han


acorazado las marismas del Yucatn, y t sabes que producen la fiebre
amarilla. No es la fiebre la que me da miedo, sino la falta de caza!

Especialmente ahora que estamos tan escasos de vveres aadi el


africano.

Eh, compadre Saco de carbn!exclam Carmaux. Te has olvidado


de mi gato? Pues abulta bastante!

Durar poco, compadre! contest el negro.

S no lo comemos hoy, maana esta humedad caliente le habr puesto en


un estado tal de putrefaccin, que habr que tirarlo.

Bah! Ya encontraremos otra cosa que poner entre los dientes!

No conoces estas selvas hmedas!

Mataremos pjaros.

No los hay!

Cuadrpedos.

Tampoco!

Buscaremos fruta.

Todos estos rboles carecen de ella!

Hombre, por lo menos, algn caimn ya ha de haber!


103
Aqu no hay lagunas. No vers ms que serpientes.

Nos las comeremos!

Vamos! Compadre!

Por mil tiburones!A falta de otra cosa, las asaremos, y las haremos
pasar por anguilas!

Puah!

Oh; el negro quisquilloso! exclam Carmaux. Ya veremos en


cuanto tengas hambre!

Charlando de este modo continuaban marchando a buen paso a travs de


aquellos terrenos humedsimos, sobre los cuales se alzaba con frecuencia una
neblina cargada de peligrosos miasmas.

El calor era intenso aun bajo los rboles; pero era un calor enervante, que
haca sudar prodigiosamente a los filibusteros. Sudaban por todos los poros,
empapndoseles las ropas y estropendoseles las armas; tanto que Carmaux
no se atreva a contar con la carga de su fusil para el caso de tener que
disparar.

Les cortaban con frecuencia el camino grandes estanques llenos de una


agua negra y apestosa y casi cubiertos de plantas acuticas; a veces se vean
obligados a detenerse ante algn igarap (as llaman a los canales naturales
que se comunican con algn ro), y perdan mucho tiempo en buscar el vado,
pues no se fiaban de aquellas arenas traidoras que podan sepultarlos.

Si en aquellas orillas faltaban pjaros, abundaban los reptiles, que


esperaban a la noche para ponerse a la caza de ranas. Veanse enroscadas
bajo la maleza o extendidas en medio de las hojas, calentndose al sol, las
venenossimas jaracars, de cabeza pequea y aplastada; las canianas, voraces
bebedoras de leche, que suelen introducirse en las cabaas para chupar los
pechos a las indias que estn criando; y no pocas serpientes coral, que
producen la muerte en el acto, y contra cuya mordedura no se conoce
remedio, siendo impotente hasta la infusin de cierta hierba que casi siempre
es muy eficaz contra el veneno de los dems reptiles.

Los filibusteros, sin excluir a Carmaux, que experimentaban una


104
invencible repugnancia hacia tan feos reptiles, se guardaban muy bien de
incomodarlos y miraban dnde ponan los pies para evitar alguna mordedura
mortal.

A eso del medio da, cansados de aquella larga caminata, se detuvieron sin
haber encontrado traza alguna de Wan Guld y de su escolta.

Como no tenan ms que algunas libras de bizcochos decidieron asar el


maracay, y aun cuando era bastante coriceo y ola a montaraz, bien o mal
se lo fueron comiendo. Carmaux, sin embargo, lo diput como excelente
contra el parecer de todos, y se dio un atracn.

A las tres, y habiendo aflojado un poco el calor infernal que reinaba en la


selva, se pusieron en marcha a travs de la espesura, que se hallaba infestada
de esos bichos llamados samaras, los cuales se arrojaban con verdadero furor
sobre los filibusteros.

En medio de aquellas aguas estancadas, llenas de plantas acuticas de


amarillentas hojas, que se corrompan bajo los rayos de fuego del sol
exhalando olores insufribles, se vea surgir a veces la cabeza de alguna
serpiente de agua, o aparecer, para en seguida volver a sumergirse, las
tortugas llamadas caretos, que tienen la concha de color oscuro y salpicada de
manchas rojizas de forma irregular.

Las aves acuticas seguan ausentes, cual si no pudieran soportar aquellas


peligrosas emanaciones.

Hundindose a veces en terrenos pantanosos, pasando por encima de


rboles cados, abrindose paso a travs de bosquecillos de madera de can
que servan de refugio a nubes de zanzaras, los filibusteros, guiados por el
infatigable cataln, marchaban impulsados por el deseo de atravesar pronto
la selva.

Detenanse con frecuencia para ponerse a escuchar, con la esperanza de or


algn rumor que les indicara la cercana de Wan Guld y de su escolta; pero
siempre don resultado negativo. Un silencio profundo reinaba bajo aquellos
rboles y en medio de los bosquecillos.

Sin embargo, al caer de la tarde hicieron un descubrimiento que, si en parte


los entristeci, desde otro punto de vista les produjo cierta satisfaccin, pues

105
era una prueba de que seguan la pista de los fugitivos.

Iban buscando un sitio a propsito para acampar, cuando vieron que el


africano, que se haba alejado un poco con la esperanza de encontrar alguna
fruta, volva apresuradamente y despavorido.

Qu hay, compadre Saco de carbn?pregunt Carmaux montando


precipitadamente el fusil. Te sigue algn jaguar?

No; pero all hay un muerto..., un blanco! contest el negro.

Un blanco!exclam el Corsario. Un espaol, quieres decir?

S, patrn! He cado encima de l, y le he sentido tan fro como una


serpiente!

Ser ese canalla de Wan Guld?dijo Carmaux.

Vamos a ver! dijo el Corsario. Guanos, Moko!

El africano se meti por medio de una espesura de calupos, plantas que dan
una fruta que cortada en pedazos suministra una bebida refrescante, y al cabo
de unos veinte o treinta pasos se detuvo al pie de un simaruba, el cual se
ergua solitario con un cargamento de flores.

No sin un estremecimiento de horror vieron los filibusteros un hombre


tendido de espaldas, con los brazos apretados sobre el pecho, las piernas
medio desnudas, y los pies ya medio rodos por alguna serpiente o por las
hormigas.

Tena el rostro del color de la cera amarilla, empapado en la sangre que le


haba salido de una pequea herida abierta cerca del temporal derecho; la
barba, larga y rizada, y los labios tan contrados, que dejaban los dientes al
descubierto. Le haban desaparecido los ojos, y en su lugar solamente veanse
dos sangrientos agujeros.

Nadie poda equivocarse acerca de su personalidad, porque tena puesto


un peto de cuero de Crdoba con arabescos, vesta calzones cortos rayados a
la moda espaola, y un poco separados estaban sobre la hierba un yelmo de
acero adornado con una pluma blanca, y una espada,

106
El cataln, que pareca hallarse muy emocionado, se inclin sobre aquel
desgraciado; pero en seguida se irgui exclamando:

Pedro Herrera! Pobre hombre! En qu estado te encuentro!

Era alguno de los que iban con Wan Guld? pregunt el Corsario.

S, seor; era un soldado valiente y un buen compaero.

Le habrn matado los indios?

Herido, s, porque le veo un agujero en el costado derecho del cual


todava gotea alguna sangre; pero su asesino ha sido un vampiro.

Qu quieres decir?

Que este pobre soldado ha sido desangrado por un voraz vampiro. No


ve usted esa seal que tiene cerca del temporal y de la cual ha manado tanta
sangre?

S; la veo.

Pues es probable que haya sido abandonado Pedro Herrera por sus
compaeros por causa de la herida, que le impedira seguirlos en su
precipitada fuga, y un vampiro, aprovechndose de su cansancio o de su
desvanecimiento le ha desangrado.

Entonces, Wan Guld ha pasado por aqu?

Esto es una prueba.

Cunto tiempo crees que har que ha muerto este soldado?

Quizs haya muerto esta maana. Si hubiese muerto ayer noche ya le


habran devorado por completo las hormigas.

Ah! Estn cerca!exclam el Corsario con voz sorda. Nos


pondremos en camino a media noche, y maana t le habrs restituido los
veinticinco palos, y yo habr libertado a la Humanidad de ese traidor infame
y vengado a mis hermanos!

Eso espero, seor.

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Procurad descansar lo mejor que podis, porque ya no nos
detendremos hasta que hayamos alcanzado a Wan Guld!

Diablo! murmur Carmaux. El comandante va a hacernos trotar


como caballos!

Amigo, tiene prisa de vengarse! dijo Wan Stiller.

Y tambin de volver a ver su Rayo! Y a la joven duquesa!

Es probable, Wan Stiller.

Durmamos, Carmaux!

Dormir! No has odo al cataln hablar de unos pjaros que desangran a


la gente? Rayos! Y si a media noche nos encontramos todos desangrados?
Pensando en esto, yo no puedo dormir tranquilo!

El cataln ha querido burlarse de nosotros, Carmaux!

No, Wan Stiller. Tambin yo he odo hablar de los vampiros.

Qu son esos vampiros?

Segn dicen, unos pajarracos muy feos. Eh, cataln! Ves algo por el
aire?

S; las estrellascontest el espaol.

Te pregunto que si ves vampiros.

Es muy pronto todava. Solamente salen de sus escondrijos cuando oyen


dormir y roncar a los hombres y a los animales.

Qu clase de animales son? pregunt Wan Stiller.

Son unos murcilagos grandes que tienen el hocico largo y saliente,


grandes orejas, piel muy suave, de color rojo oscuro por el lomo y amarillo
oscuro en el vientre, y alas que miden cerca de pie y medio.

Y es cierto que chupan la sangre?

Y lo hacen con tal delicadeza, que no lo sentiras, pues tienen una especie
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de trompa tan fina, que perforan la piel sin producir dolor alguno.

Los habr en este sitio?

Es probable.

Y si vienen a nosotros?

Bah! En una sola noche no pueden desangrarnos! Adems, todo se


reducir a una sangra, ms til que daosa en estos climas. Es verdad que
las heridas que producen tardan mucho en curarse.

Pues tu amigo se ha ido al otro mundo con una de esas sangras! dijo
Carmaux.

A saber cunta sangre habra perdido ya por las heridas! Buenas


noches, caballeros! A media noche nos pondremos en marcha otra vez!

Carmaux se dej caer en medio de las hierbas; pero antes de cerrar los ojos
estuvo mirando atentamente por entre las ramas del simaruba, para
asegurarse de que all no se esconda ninguno de aquellos voraces
chupadores de sangre.

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CAPTULO XII

La fuga del traidor.

Apenas surgi la Luna por encima de los rboles de la selva, ya el Corsario


se haba puesto en pie en disposicin de emprender de nuevo la obstinada
persecucin de Wan Guld y su escolta.

Sacudi al cataln, al negro y a los dos filibusteros, y se puso en marcha


sin haber dicho ni una sola palabra, pero con paso tan rpido que sus
compaeros apenas podan seguirle.

Pareca que en efecto estaba decidido a no detenerse hasta haber alcanzado


a su mortal enemigo; pero muy pronto nuevos obstculos le obligaron a
buscar paso, y no tan slo a aminorar la velocidad de la marcha, sino
tambin a detenerse.

Lagunas y charcas que recogan todas las aguas provenientes de la selva,


terrenos pantanosos, breales espessimos y riachuelos; todo esto que
encontraban a cada instante los obligaba a dar rodeos en busca de sitio por
donde pasar, ya fueran sendas, ya vados, o bien a derribar arbustos para
improvisar puentes.

Sus hombres hacan esfuerzos sobrehumanos para ayudarle; pero


comenzaban a sentirse exhaustos por tan larga y penosa caminata, que ya
duraba diez das, por las noches de insomnio y por lo escaso de la
alimentacin.

Al amanecer ya no pudieron ms, y se vieron en la precisin de rogarle que


les concediera un poco de reposo, pues les era imposible tenerse en pie,
adems de estar hambrientos. Los bizcochos se haban concluido, y el gato de
Carmaux haba sido digerido haca quince horas.

Se pusieron en busca de caza y de rboles frutales; pero aquella selva


paldica no tena trazas de poder proporcionarles una cosa ni otra. No se oa
el charloteo de los papagayos ni los gritos de los monos, ni se vea rbol
alguno que tuviese fruta comestible.

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Sin embargo, el cataln, que juntamente con Moko se haba dirigido hacia
una marisma cercana, fue tan afortunado (no sin haber recibido crueles
mordeduras), que pudo coger una praira, pescado que abunda mucho en las
aguas muertas, que tiene la boca armada de agudsimos dientes y el lomo
negro; y por su parte Moko se apoder de un cascudo, otro pez tambin como
de un pie de longitud, defendido por dursimas escamas, negras por arriba y
rojizas por debajo.

Aquella comida ligera, absolutamente insuficiente para saciar a todos, la


engulleron en seguida, y despus de algunas horas de sueo volvieron a
caminar a travs de la tristsima selva, que pareca no tener fin.

Procuraban no apartarse de la direccin del Sudeste, en busca de la


extremidad del lago de Maracaibo, pues all se hallaba la fuerte ciudadela de
Gibraltar; pero continuamente tenan que desviarse a causa de las continuas
charcas que encontraban y de los terrenos fangosos.

Prolongaron esta segunda caminata hasta el medio da, sin haber vuelto a
descubrir el rastro de los fugitivos ni or detonacin ni grito alguno. Hacia las
cuatro de la tarde, y despus de reposar un par de horas, descubrieron en las
orillas de un riachuelo los restos de una hoguera, cuyas cenizas todava
estaban calientes.

La habra encendido algn cazador indio, o los fugitivos? Era imposible


saberlo, pues no lograron encontrar pisada alguna, porque all el terreno era
muy seco y estaba cubierto de hojas. a pesar de eso, tal descubrimiento los
reanim, convencindolos de que en aquel sitio haba estado Wan Guld.

La noche los sorprendi sin haber visto ninguna otra cosa ms. Sin
embargo, instintivamente comprendan que los fugitivos no deban de
encontrarse lejos.

Los pobres hombres se vieron aquella noche en la precisin de acostarse sin


cenar, pues no dieron con nada que pudiera comerse.

Vientre de un tiburn!exclam Carmaux, que procuraba engaar el


hambre masticando algunas hojas de sabor azucarado. Si esto contina as
vamos a llegar a Gbraltar en tal estado, que ser preciso que nos metan en
seguida en un hospital!

111
Fue aquella noche la ms mala de todas las que pasaron en medio de los
bosques de Maracaibo. a los sufrimientos del hambre se agreg la tortura de
los picotazos de enormes enjambres de zanzaras feroces, que no les
permitieron pegar ojo.

Cuando a eso del medioda siguiente volvieron a ponerse en marcha,


estaban ms cansados que la noche anterior. Carmaux declaraba que no
podra resistir dos horas ms si por lo menos no encontraban un gato
silvestre para asarlo, o media docena de sapos. Wan Stiller prefera una
cazuela de papagayos o un mono; pero nada de esto se vea en aquella selva
maldita.

Haca cuatro horas que caminaban, mejor dicho que se arrastraban


siguiendo al Corsario, el cual iba siempre a toda prisa, como si poseyera un
vigor sobrehumano, cuando oyeron un disparo a corta distancia.

El Corsario se detuvo en el acto lanzando un grito.

Por fin! exclam desenvainando la espada.

Truenos de Hamburgo!grit Wan Stiller. Parece que esta vez


estn cerca!

Supongo que ya no se nos escaparn contest Carmaux. Los


ataremos del tal manera que no nos hagan correr otra semanal ,

Ese tiro lo han disparado a media milla de nosotrosdijo el cataln.

S!respondi el Corsario. Dentro de un cuarto de hora espero


tener en mi poder al asesino de mis hermanos!

Quiere usted que le d un consejo, seor? dijo el cataln.

Habla!

Tendmosles una emboscada!

Cmo?

Esperndolos entre una espesura, para obligarlos a rendirse sin empear


una lucha sangrienta. Deben de ser siete u ocho, y nosotros no somos ms

112
que cinco, y estamos completamente exhaustos de fuerzas.

Seguramente que no estarn ms descansados que nosotros: sin


embargo, acepto tu consejo.

Caeremos de improviso sobre ellos, de modo que no tengan tiempo para


ponerse a la defensiva.

Preparad las armas, y seguidme sin hacer ruido!

Cambiaron la carga de los fusiles y de las pistolas para que no fallasen los
tiros en el caso de que se vieran en la necesidad de luchar, y en seguida se
deslizaron por entre las races y las lianas, procurando no hacer crujir las
hojas secas ni romper las ramas.

La selva paldica haba concluido. Comenzaban de nuevo los rboles


aosos, los bombas, arcabas, palmeras de todas especies, siniambas, jupates,
bussus y tantos otros magnficos, adornados con hojas de grandes
dimensiones y cargados de flores y de frutos, algunos de ellos deliciosos.

Los pjaros principiaban tambin a dejarse ver, sobre todo los papagayos,
los canindes y los tucanes, y de trecho en trecho se oan los formidables gritos
de alguna banda de monos aulladores que hacan andar a Carmaux con los
ojos encandilados, pues en medio de tal abundancia de caza no poda
aprovecharse de ella.

El Corsario le haba prohibido severamente disparar un tiro, con objeto de


no poner sobre aviso al gobernador y a su escolta.

Despus me desquitarse deca, y matar tantas fieras, que estar


comiendo doce horas seguidas!

Quien no pareca haberse dado cuenta de aquel cambio era el Corsario: tan
preocupado iba con su venganza. Se deslizaba como una serpiente, saltaba
por encima de los obstculos como un tigre y sin apartar los ojos de la lejana,
para ver tan pronto como apareciera a su mortal enemigo.

Ni aun se volva para enterarse de si le seguan sus compaeros, como si


tuviera el propsito de empear la lucha y de vencer l solo a toda la escolta
del traidor.

113
No produca el menor ruido. Pasaba sobre las capas de hojas sin hacerlas
crujir, separaba las ramas sin inclinarse, gateaba por entre las lianas sin
moverlas, y se deslizaba como un reptil por entre las races: ni las largas
fatigas ni las privaciones haban quebrantado aquel maravilloso organismo,

De pronto se detuvo, con la mano izquierda armada de una pistola y


terciada hacia adelante y la espada en alto, como si se dispusiera a arrojarse
con mpetu sobre alguien.

En medio de un bosquecillo de calupos se oan dos voces.

Diego!deca una voz amortiguada y como si fuera a extinguirse.


Otro sorbo de agua; uno solo, antes de que cierre los ojos!

No puedo!contestaba otra voz ronca. Pedro, no puedo! Y sos,


estn lejos? prosegua la primera.

Para nosotros, todo ha concluido, Pedro! Aquellos perros de indios me


hirieron de muerte!

Y yo con esta fiebre que me mata!

Cuando vuelvan, ya no me encontrarn!

El lago est cerca, y el indio sabe dnde hay una barca. Ah! Quin vive?

El Corsario Negro se haba lanzado en medio de la espesura con ia espada


en alto y dispuesto a herir.

Dos soldados, plidos, deshechos y cubiertos de harapos, estaban tendidos


al pie de un gran rbol. Al ver aparecer a aquel hombre armado se
levantaron sobre las rodillas haciendo un supremo esfuerzo, e intentaron
coger los arcabuces que estaban a algunos pasos de ellos; pero en seguida
volvieron a desplomarse, como si de improviso les hubieran faltado las
fuerzas.

El que se mueva, es hombre muerto! grit el Corsario con voz


amenazadora.

Uno de los soldados haba vuelto a incorporarse, y dijo con forzada


sonrisa: Caballero! Matara usted a dos moribundos!

114
El cataln, seguido por el africano y los filibusteros, se haba lanzado
tambin en medio del bosque en aquel mismo instante. Dos gritos se le
escaparon:

Pedro! Diego! Mis pobres camaradas!

El cataln!exclamaron ambos soldados.

Soy yo, amigos, y!...

Silencio! dijo el Corsario. Decidme: dnde est Wan Guld?

El gobernador?pregunt el que se llamaba Pedro. Hace dos horas


que se ha marchado.

Solo?

Con un indio que nos ha servido de gua, y dos oficiales.

Estar muy lejos ya? Hablad, si no queris que os mate!

No deben de haber podido andar mucho.

Le esperan en la villa del lago?

No; pero el indio sabe dnde hay una barca.

Amigosdijo el Corsario, es preciso ponerse en marcha en seguida, o


si no, se nos escapa Wan Guld!

Seor dijo el cataln, quiere usted que abandone a mis camaradas?


El lago est ya cerca, y por lo tanto mi misin ha terminado. Por no
abandonar a estos infelices, renuncio a mi venganza!

Te comprendo!contest el Corsario. Puedes hacer lo que quieras;


pero me parece que sern intiles tus socorros.

Quizs pueda salvarlos, seor!

Dejo contigo a Moko. Mis dos filibusteros y yo nos bastamos para dar
caza a Wan Guld.

Seor, le prometo que volveremos a vernos en Gibraltar.


115
Tus camaradas tienen vveres?

Algunos bizcochos, seorcontestaron ambos soldados.

Basta con eso!dijo Carmaux.

Y leche!aadi el cataln, que haba echado una mirada al rbol bajo


el cual yacan los dos espaoles de la escolta.

Por el momento no pido ms! contest Carmaux.

El cataln hizo una profunda incisin con la navaja en el tronco del rbol,
que no era realmente el rbol de la leche, sino una masaranduba, especie
semejante y que destila una linfa blanca, densa y muy nutritiva, que tiene el
sabor de la leche, pero de la cual no se puede abusar porque a menudo
produce trastornos.

Llen los frascos de los filibusteros, les dio algunos bizcochos y les dijo:

Mrchense, caballeros, porque si no volver a escaprseles Wan Guld!


Espero que nos veremos en Gibraltar!

Adis!contest el Corsario ponindose en marcha. All te espero!

Wan Stiller y Carmaux, que se haban reconfortado un poco vaciando la


mitad de los frascos y devorando apresuradamente algunos bizcochos, se
lanzaron detrs de l haciendo un llamamiento a todas sus fuerzas para no
quedarse atrs.

El Corsario se apresuraba para ganar las tres horas de ventaja que le


llevaban los fugitivos, y tambin para llegar a la orilla antes que se hiciese de
noche. Eran ya las cinco, y por tanto restbale muy poco tiempo.

Por suerte se aclaraba el bosque cada vez ms.

Los rboles no estaban ya entrelazados por las lianas, sino formando


grupos aislados, por lo cual podan los filibusteros marchar con desembarazo,
sin verse en la necesidad de tener que perder el tiempo en abrirse paso por
entre los vegetales.

Se adivinaba la cercana del lago: el aire era ms fresco y estaba saturado

116
de emanaciones salinas, y se vean algunas parejas de bemculos, pjaros
acuticos muy abundantes en las orillas del golfo de Maracaibo.

Temeroso de llegar tarde para alcanzar a los fugitivos, el Corsario


apresuraba cada vez ms el paso. No andaba; corra, sometiendo a dura
prueba a las piernas de Carmaux y de Wan Stiller.

A las siete, en el momento en que el Sol iba a ponerse, viendo que se


quedaban atrs sus compaeros, les concedi un descanso de un cuarto de
hora, durante el cual concluyeron de vaciar los frascos y de comerse los
bizcochos.

Pero el Corsario no estaba quieto: mientras Wan Stiller y Carmaux


descansaban se alej hacia el Sur en la creencia de que quizs oira en aquella
direccin algn disparo o algn rumor que le indicase la cercana del traidor.

Marchemos, amigos; otro esfuerzo ms, y al fin caer Wan Guld en mis
manos!dijo apenas volvi. Maana podris descansar a vuestro gusto!

Vamos! dijo Carmaux levantndose con gran trabajo. Ya deben de


estar cerca las orillas del lago!

Volvieron a ponerse en movimiento, metindose por entre los


bosquecillos. Las sombras de la noche empezaron a descender, y de la parte
ms espesa de la selva llegaba hasta ellos algn que otro aullido de fieras.

Haca como unos veinte minutos que caminaban anhelosos, pues todos
estaban rendidos ya, cuando delante de ellos oyeron sordos mugidos que
parecan producidos por olas que rompieran en la orilla. Casi en el mismo
instante, y por entre los rboles, vieron brillar una luz.

El golfo!exclam Carmaux.

Aquella hoguera seala el campamento de los fugitivos!rugi el


Corsario. En manos las armas, marineros! El asesino de mis hermanos ya
es mo!

Corrieron hacia la hoguera, que pareca arder en la linde del bosque. El


Corsario cay en medio del espacio iluminado, con la formidable espada
empuada y dispuesto a matar; pero en lugar de acometer se detuvo, y un
aullido de rabia brot de sus labios.
117
No haba nadie en derredor del fuego. Veanse seales de que los fugitivos
haban hecho alto all, pues hallaron los restos de un mono asado, pedazos de
bizcocho y un frasco roto, pero los que haban acampado ya no estaban.

Rayos del infierno! Llegamos demasiado tarde!grit el Corsario


dando una voz terrible.

No, seor!grit a su vez Carmaux, que le haba alcanzado. Quizs


estn todava al alcance de nuestras balas! All! All! En la playa!

El Corsario volvi los ojos hacia aquella parte. A doscientos metros de


distancia conclua el bosque y se extenda una playa baja, sobre la cual
rodaban rumorosas las ondas del lago.

A los ltimos resplandores del crepsculo Carmaux vio que una canoa
india tomaba el lago apresuradamente, doblando hacia el Sur en direccin a
Gibraltar.

Los tres filibusteros se precipitaron a la playa montando rpidamente los


fusiles.

Wan Guld!grit el Corsario. Detente, o eres un cobarde!

Uno de los cuatro hombres que tripulaban la canoa se levant y dispar un


arma de fuego.

El Corsario pudo or el silbido de una bala, que fue a perderse entre las
ramas de los rboles ms cercanos.

Ah, traidor! bram el Corsario en el colmo de la rabia. Fuego sobre


ellos!

Carmaux y Wan Stiller, que se haban arrodillado en la arena, asestaron los


fusiles, y un momento despus retumbaron dos detonaciones.

Reson un grito en el espacio y se vio que alguien caa; pero en lugar de


detenerse la canoa se alej con ms velocidad: se dirigi hacia la costa
meridional del lago, y fundise en las tinieblas, que descendan con la
rapidez propia del crepsculo en las regiones ecuatoriales.

Ebrio de furor el Corsario iba a lanzarse a la carrera a lo largo de la playa

118
esperando encontrar una canoa, cuando le detuvo Carmaux dicindole:

Mire usted, capitn!

Qu quieres? pregunt el Corsario.

All hay otra canoa en la arena de la playa!

Ah! Wan Guld es mo!exclam el caballero.

A unos veinte pasos de ellos y dentro de una pequea ensenada que dej
en seco la baja mar, haba una de esas canoas indias construidas con el
tronco de un cedro; esas chalupas, que a primera vista parecen pesadas, bien
dirigidas desafan sin miedo de quedarse atrs a las mejores embarcaciones.

El Corsario y sus compaeros se precipitaron hacia la caleta, y de un


vigoroso empujn lanzaron al mar la canoa.

Hay remos?pregunt el Corsario.

S, capitn!contest Carmaux.

Ala caza, mis valientes! Ya no se me escapa Wan Guld!

Fuerza de msculos, Wan Stiller!grit el vizcano. Los filibusteros


no tienen rivales remando!

Oh! Uno! Dos! contest el hamburgus inclinndose sobre el reino.

Sali la chalupa de la caleta, y se lanz en las aguas del golfo sobre la pista
del gobernador de Maracaibo con la velocidad de una flecha.

119
CAPTULO XIII

La carabela espaola.

La chalupa en que iba Wan Guld se hallaba entonces a unos mil pasos de
distancia; mas a pesar de eso los filibusteros no eran hombres que perdieran
alientos sabiendo que tan slo uno de los remeros era capaz de competir con
ellos en aquella fatigosa faena: aquel remero era el indio.

Los dos oficiales y el gobernador, acostumbrados nicamente a manejar


las armas, deban de dar poco juego.

Aun cuando estaban cansadsimos de aquella marcha tan larga, y adems


hambrientos, Wan Stiller y Carmaux haban puesto en movimiento su
poderosa musculatura, e imprimieron a la canoa una celeridad prodigiosa.
El Corsario, sentado en la proa y con el arcabuz entre las manos, los excitaba
sin cesar gritndoles:

Fuerza, mis valientes! Wan Guld ya no se escapar, y yo quedar


vengado! Acordaos del Corsario Verde y del Corsario Rojo!

La canoa saltaba sobre las anchas olas del lago, bogando cada vez con
mayor rapidez y rompiendo impetuosamente con la aguda proa las
espumeantes crestas.

Carmaux y Wan Stiller remaban con furia. Estaban seguros de alcanzar a la


otra chalupa; pero no por eso aminoraban el esfuerzo, pues teman que
cualquier acontecimiento imprevisto permitiera al gobernador sustraerse una
vez ms a aquella persecucin encarnizada.

Haca unos cinco minutos que remaban, cuando la proa de su esquife


sufri un choque violentsimo.

Truenos! exclam Carmaux. Un bajo?

El Corsario se inclin, y descubriendo ante la canoa una masa negra, alarg


rpidamente el brazo para echarle mano antes de que desapareciese debajo
de la quilla.

120
Un cadver! exclam.

Hizo un gran esfuerzo para izar aquel cuerpo humano: era el de un capitn
espaol, el cual tena deshecha la cabeza de un tiro de arcabuz.

Es uno de los compaeros de Wan Guld! dijo dejndole caer al agua.

Le han echado por la borda para aligerar el peso de la chalupaaadi


Carmaux sin abandonar el remo. Fuerza, Wan Stiller! Esos tunantes no
deben de andar lejos!

All van!grit en aquel instante el Corsario.

A unos seiscientos o setecientos metros de distancia vio brillar una estela


luminosa, la cual se haca por momentos ms esplndida. Deba de
producirla la chalupa al atravesar un espacio de agua saturada de huevos de
pescados o de noctilucos.

Se los distingue, capitn? preguntaron a un tiempo Carmaux y Wan


Stiller.

S; veo la chalupa en el extremo de la estela luminosa! contest el


Corsario.

Ganamos terreno?

Siempre!

Fuerza, Wran Stiller! Arranca a todo aliento, Carmaux!

Alarga la remada! Nos fatigaremos menos y correremos ms!

Silencio!dijo el Corsario. No desperdiciis las fuerzas hablando!


Adelante, mis valientes! Ya veo a mi enemigo!

Se haba levantado con el arcabuz en la mano, y procuraba distinguir entre


las tres sombras que tripulaban la chalupa la del odiado duque.

De pronto apunt el arma y se tendi en la proa buscando un punto de


apoyo; despus de haber mirado un instante hizo fuego.

La detonacin reson en la superficie del mar; pero no se oy grito alguno

121
que indicase que la bala haba hecho blanco.

Ha errado el tiro, capitn? pregunt Carmaux,

Eso creo! contest el Corsario apretando los dientes.

Ya sabe que desde las chalupas se tira mal!

Adelante! Estamos ya a quinientos pasos!

Alarga, Wan Stiller!

Se me rompen los msculos, Carmaux!contest el hamburgus, que


iba soplando como una foca.

La chalupa de Wan Guld segua perdiendo terreno a pesar de los


prodigiosos esfuerzos del indio. Si ste hubiera tenido por compaero a un
remero de su misma raza, quizs hubiera logrado sostener la distancia hasta
que amaneciese, porque los pieles rojas de la Amrica meridional son
remeros insuperables; pero mal secundado por el oficial espaol y por el
gobernador, tena por fuerza que ir perdiendo cada vez ms camino.

Ya se distingua perfectamente la chalupa que en aquel momento


atravesaba una zona de agua luminosa. El indio iba a popa y maniobraba con
ambos remos; el gobernador y su compaero le secundaban lo mejor que
podan, uno a babor y estribor el otro.

Al encontrarse a unos cuatrocientos pasos volvi a levantarse el Corsario,


y montando el arcabuz, con voz tonante grit:

Rendos o hago fuego!

No contest nadie; antes por el contrario, la chalupa enemiga vir de bordo


bruscamente y se dirigi hacia las lagunas paldicas de la costa para buscar
un refugio en el ro Catatumbo, que no deba de hallarse lejos.

Rndete, asesino de mis hermanos!grit otra vez el Corsario.

Tampoco obtuvo contestacin.

122
Entonces muere, perro! volvi a decir nuestro hroe.

Asest el arcabuz contra Wan Guld, que se encontraba a trescientos


cincuenta pasos; pero a causa de lo precipitado del golpe de los remos la
ondulacin era muy fuerte y le impeda hacer puntera con la esperanza de
obtener buen resultado,

Tres veces baj el arma y otras tantas la levant apuntando a la chalupa a


la cuarta hizo fuego.

Al disparo sigui un grito, y un hombre cay al agua.

Herido?gritaron Carmaux y Wan Stiller. . El Corsario contest con


una imprecacin.

El hombre que cay no era el gobernador; era el indio.

Es decir, que le protege el Infierno? pregunt el Corsario furioso.


Adelante, mis valientes! Le cogeremos vivo!

La chalupa no se haba detenido; pero ya sin el indio no era probable que


siguiera corriendo mucho tiempo.

Todo era cuestin de unos minutos, porque Carmaux y Wan Stiller estaban
decididos a remar durante algunas horas antes que ceder.

Comprendiendo el gobernador y su compaero que no podan luchar


contra los filibusteros, se haban dirigido hacia un islote muy alto que distaba
de ellos cosa de unos quinientos o seiscientos metros, bien con la intencin
de desembarcar, bien para pasar por detrs y ponerse a cubierto de los tiros
de fusil de su formidable adversario.

Carmauxdijo el Corsario, viran hacia el islote!

Entonces, es que quieren saltar en tierra?

Lo sospecho!

Pues en ese caso no se nos escaparn ya!

Rayos!grit Wan Stiller.

123
Qu tienes?

En aquel instante se oy una voz que gritaba:

Quin vive!

Espaa!exclamaron el gobernador y su compaero.

El Corsario se volvi. Haba aparecido de improviso una masa enorme por


detrs de un promontorio del islote. Era un barco de grandes dimensiones
que sala a velas desplegadas al encuentro de las chalupas.

Maldicin!exclam el Corsario.

Ser uno de nuestros navos?pregunt Carmaux.

El Corsario no contest. Inclinado sobre la proa de la chalupa, con las


manos crispadas en derredor del arcabuz, con las facciones alteradas por una
clera espantosa, miraba con ojos que brillaban como los de los tigres a la
gran nave, que ya estaba casi al lado de la chalupa del gobernador.

Es una carabela espaola! rugi de pronto Maldito sea ese perro,


que tambin se me escapa esta vez!

Y mandar ahorcarnos!aadi Carmaux,

Ah! Todava no, mis valientes!contest el Corsario. Pronto;


arrancad hacia el islote antes de que ese buque nos descargue sus caones y
nos eche a pique la chalupa!

Relmpagos!

Truenos!agreg el hamburgus inclinndose sobre el remo.

La canoa vir sobre s misma y se dirigi hacia el islote, el cual no distaba


ms de unos trescientos o cuatrocientos pasos. Vieron una lnea de escollos, y
Carmaux y su compaero maniobraron de modo que pudieran ponerse a
cubierto detrs de ellos para que no los ametrallasen.

Mientras tanto, el gobernador y el que le acompaaba haban subido a


bordo de la carabela, e informado probablemente en el acto al comandante
del peligro que haban corrido, porque un momento despus se vio a los
124
marineros recoger las velas a toda prisa.

Pronto, mis bravos! grit el Corsario, a quien no se le haba escapado


nada. Los espaoles se disponen a darnos caza!

Estamos ya a cien pasos de la playa!contest Carmaux.

A bordo del barco relampague una llamarada en aquel momento, y los


tres filibusteros oyeron atravesar el aire silbando una nube de metralla, cuyos
proyectiles fueron a chocar en la cumbre de un escollo.

Pronto! Pronto! grit el Corsario.

La carabela remont la lengua de tierra y se dispona a virar de bordo,


mientras que sus marineros echaban al agua tres o cuatro chalupas para
apresar a los fugitivos.

Siempre resguardados por los escollos, Carmaux y Wan Stiller redoblaron


sus esfuerzos, y pocos momentos despus tocaba la canoa en la arena a tres o
cuatro pasos de la playa.

El Corsario salt al agua a escape llevando consigo los arcabuces, y se


meti en seguida entre los primeros rboles para resguardarse de la descarga
que tema. Carmaux y Wan Stiller, al ver brillar una mecha en la proa del
buque, se dejaron caer detrs de la chalupa y se tendieron en la arena.

Aquella estratagema los salv, porque un momento despus otra nube de


metralla barri la playa destrozando la maleza y las hojas de las palmeras, y
una bala de tres libras, disparada por una pieza pequea de artillera que iba
en lo alto de la cmara, hizo pedazos la proa de la chalupa.

Aprovechad este momento!grit el Corsario.

Los dos filibusteros, que haban escapado milagrosamente de aquella doble


descarga, remontaron a toda prisa la playa y se metieron en medio de los
rboles a tiempo que los saludaban con media docena de tiros de arcabuz.

Estis heridos, mis valientes?pregunt el Corsario.

Estos no son filibusteros, y tienen mala puntera!dijo Carmaux.

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Seguidme sin perder momento!

Los tres hombres, sin preocuparse de los disparos de los marineros de las
chalupas, se metieron rpidamente bajo el tupido ramaje de los rboles
buscando un refugio.

Aquel islote, que deba de encontrarse en la boca del pequeo ro


Catatumbo, que desagua en el lago un poco ms abajo del Suana y que corre
por en medio de una regin rica en lagos y lagunas, tendra un kilmetro de
circuito.

Se ergua en forma de cono, y alcanzaba una altura de trescientos o


cuatrocientos metros; estaba cubierto de una vegetacin espessima, en su
mayor parte formada por bellsimos cedros, algodoneros, euforbias erizadas
de espinas y palmeras de varias especies.

Llegados que fueron los filibusteros a la falda del cono sin haber
encontrado ser viviente, se detuvieron un instante para respirar, pues se
hallaban completamente rendidos, y en seguida se metieron por en medio de
la maleza y de las matas espinosas y bajo los rboles que crecan en las
pendientes, decididos a llegar a la cumbre para vigilar los movimientos del
enemigo y deliberar acerca de lo que haba que hacer sin temor a sorpresas.

Necesitaron dos horas de rudo trabajo, pues se vieron obligados a abrirse


paso con los sables de abordaje por entre aquellas masas de vegetacin, hasta
que por fin pudieron llegar a la cumbre, la cual apareca casi desnuda, pues
en derredor no haba ms que alguna maleza y rocas. La Luna surgi
entonces, y a su luz pudieron distinguir perfectamente la carabela, anclada a
unos trescientos pasos de la playa, y las tres chalupas paradas en el sitio
donde haba quedado destrozada la canoa india.

Los marineros haban desembarcado; pero no se atrevan a meterse en la


espesura por temor de caer en alguna emboscada. Acamparon en la orilla, en
derredor de algunas hogueras que seguramente haban encendido para
librarse de los voraces zanzaras que revoloteaban en nubes sin fin por la costa
del lago.

Esperarn al da para darnos caza? dijo Carmaux.

S!contest el Corsario con voz sorda.

126
Rayos! La fortuna protege demasiado a ese tunante!

O el Demonio!

Sea la una o el otro, esta es la segunda vez que se nos escapa de entre
las manos!

No solamente eso, sino que est a punto de atraparnos entre las suyas!
aadi el hamburgus.

Ah; eso ya se ver! dijo Carmaux. Todava estamos libres, y


tenemos armas!

Y qu quieres hacer si toda la tripulacin de la carabela viene al asalto


de este islote?pregunt Wan Stiller.

Tambin asaltaron los espaoles la casa del pobre notario de Maracaibo,


y nosotros encontramos el medio de marcharnos sin que nos molestasen!

Sdijo el Corsario Negro; pero no estamos en la casa del notario, ni


tenemos un conde de Lerma que nos ayude!

Estaremos condenados a terminar nuestros das en la horca? Ah! Si


viniese el Olons en nuestro socorro!

Todava debe de hallarse ocupado en saquear a Maracaibodijo el


Corsario. Creo que por el momento no debemos aguardar nada de l.

Y qu espera usted permaneciendo aqu?

Ni yo mismo lo s, Carmaux!

Pensemos, comandante! Cree usted que el Olons se detendr todava


mucho tiempo en Maracaibo?

Ya debiera estar aqu; pero se habr detenido para perseguir a los


espaoles que se refugiaron en los bosques, pues ya sabes el odio que les
profesa.

Le ha dado usted una cita?

S; para que me esperase en la boca del Suana o del Catatumbo

127
contest el Corsario.

Entonces tenemos la esperanza de que llegue de un da a otro.

Pero cundo?

Eh; mil truenos! Yo creo que no va a estarse eternamente en


Maracaibo!

Ya lo s.

Pues en ese caso vendr, y quizs pronto!

Pero estaremos todava nosotros vivos o libres? Crees que Wan Guld
va a dejarnos tranquilos en la cumbre de este monte? No, amigo mo! Nos
cercar por todas partes y lo intentar todo para que caigamos en su poder
antes de que lleguen los filibusteros. Me odia demasiado para dejarme en
paz, y probablemente a estas horas estar mandando colgar de algn peol
la cuerda con que hayan de ahorcarme!

Es decir, que no le ha bastado la muerte del Corsario Verde y la del


Corsario Rojo? Es un perro hidrfobo ese viejo miserable?

No, no le ha bastado! dijo con voz sombra el Corsario. Quiere,


necesita la completa destruccin de mi familia! Pero an no me tiene en su
poder, y no desespero de vengar a mis hermanos!

S; quizs no se halle lejos el Olons, y si nosotros pudisemo resistir


algunos das!...

Quin sabe! Pudiera suceder que Wan Guld pagara sus traiciones y sus
delitos!

Qu tenemos que hacer, capitn? Preguntaron ambos filibusteros.

Resistir el mayor tiempo posible!

Aqu?pregunt Carmaux.

S; en esta cumbre!

Ser preciso que nos atrincheremos.

128
Y quin nos lo va a impedir? Hasta que salga el Sol tenemos cuatro
horas de tiempo.

Truenos! Wan Stiller, amigo mo, no hay que perder ni un minuto!


Apenas salga el Sol, los espaoles vendrn seguramente a arrojarnos de aqu.

Yo ya estoy dispuesto!contest el hamburgus.

Pues andando, amigo!dijo Carmaux. Mientras usted vigila,


capitn, levantaremos unas trincheras que pondrn a dura prueba las manos
y los lomos de nuestros adversarios! Vamos, hamburgus!

La cima del monte estaba cubierta de grandes pedruscos, desgajados


seguramente de una gran roca que se ergua en el punto ms elevado, a guisa
de observatorio. Los dos filibusteros rodaron los pedruscos mayores para
formar como una especie de trinchera circular baja, pero suficiente para
resguardar a un hombre tendido o arrodillado. Labor tan fatigosa dur dos
horas; pero los resultados fueron magnficos, porque detrs de aquella
especie de pequeo pero macizo muro podan resistir largamente los
filibusteros sin miedo a que los tocasen las balas de sus adversarios.

Sin embargo, todava no estaban satisfechos Carmaux y Wan Stiller. Si


aquel obstculo pareca suficiente para defenderlos, era incapaz de impedir
un asalto repentino. As, pues, para lograr por completo su intento
descendieron al bosque, e improvisando con algunas ramas una especie de
angarilla, trasportaron en ella hasta la cumbre del monte grandes haces de
plantas espinosas, con las cuales formaron una muralla peligrosa para los
enemigos.

He aqu una fortaleza que, aun cuando pequea, dar que hacer a Wan
Guld, si quiere venir a cogernos! dijo Carmaux frotndose las manos
alegremente.

Pero falta una cosa precisa para una guarnicin, aun cuando sea poco
numerosahizo notar el hamburgus.

Qu cosa?

Ay! Aqu no tenemos la despensa del notario de Maracaibo, amigo


Carmaux!

129
Mil rayos! Me haba olvidado de que no tenemos ni siquiera un
bizcocho que roer!

Y como podrs suponer, nosotros no podemos convertir estas piedras en


otros tantos panecillos.

Amigo Wan Stiller, recorramos el bosque dando una batida! S los


espaoles nos dejan tranquilos, iremos en busca de provisiones!

Levant la cabeza hacia la roca donde se haba puesto en observacin el


Corsario para vigilar los movimientos de los espaoles, y le pregunt:

Se mueven, capitn?

Todava no.

Entonces, aprovecharemos este tiempo para ir de caza.

Pues idos; yo vigilar!

En caso de peligro nos avisa por medio de un tiro de arcabuz.

Convenido!

Vamos, Wan Stiller! dijo Carmaux. Les daremos un avance a los


rboles, y procuraremos matar alguna pieza!

Los filibusteros cogieron la angarilla que les haba servido para trasportar
los espinos, y se metieron en la espesura.

Su ausencia se prolong hasta el amanecer; pero volvieron cargados como


mozos de cuerda. Haban encontrado un pedazo de tierra roturada, quizs
por algn indio de las riberas vecinas, y saquearon los rboles frutales que
all crecan. Llevaban cocos, naranjas, dtiles que podan sustituir al pan, y
una gran tortuga que sorprendieron en la orilla de una laguna.
Economizando las provisiones, tenan vveres para cuatro das por lo menos.

Adems de la fruta y de la tortuga hicieron un descubrimiento importante


que poda serles de gran ayuda para poner fuera de combate a los enemigos
durante cierto tiempo.

Ah!exclam Carmaux, que pareca posedo de una gran alegra


130
Querido hamburgus! Si al gobernador y a sus marineros les da la tontuna
de ponernos un cerco regular, los obligaremos a hacer muecas y contorsiones
de las ms desagradables que imaginarse puedan! Vive Dios! En estos climas
acomete en seguida la sed, y de seguro que para aplacarla no han de ir a
beber a la carabela, ni traern tampoco consigo barriles de agua. Ah! Los
indios son unos tunos! El nik har milagros!

Ests seguro de lo que dices?pregunt Wan Stiller. Porque yo no


tengo mucha confianza!

Truenos! Lo he experimentado yo mismo; y si no revent con los


dolores, fue por un verdadero milagro.

Y vendrn a beber ah los espaoles?

Has visto algn otro lago en estas cercanas?

No, Carmaux.

Pues entonces, no tendrn otro remedio que beber en el que nosotros


hemos descubierto.

Tengo curiosidad por ver los efectos que produce tu nik.

Ya te ofrecer ese espectculo a su debido tiempo: vers a una porcin


de hombres acometidos por terribles dolores de vientre.

Y cundo vamos a emponzoar el agua?

En cuanto tengamos la certeza de que nuestros enemigos se disponen a


asaltar la colina.

En aquel momento el Corsario abandon la cima de la roca que le serva de


observatorio, y descendi al pequeo campo atrincherado, diciendo:

Las chalupas han rodeado a la isla.

Se disponen a bloquearnos? pregunt Carmaux.

Y de un modo riguroso.

Pero nosotros estamos dispuestos a sostener el sitio, capitn. Detrs de

131
estas rocas y de estos espinos podremos resistir largo tiempo; quizs hasta
que llegue el Olons o los filibusteros.

S; si es que les dan tiempo los espaoles. He visto desembarcar ms de


cuarenta hombres.

Ay!dijo Carmaux. Son demasiados; pero cuento con el nik!

Qu es eso del nik? pregunt el Corsario.

Quiere usted venir conmigo, capitn? Antes de que lleguen hasta aqu
los espaoles trascurrirn cuatro o cinco horas, y a nosotros nos basta con
una.

Qu es lo quieres hacer?

Ya lo ver usted, capitn. Venga usted, qu Wan Stiller permanecer de


guardia en nuestra roca.

Cogieron los arcabuces, descendieron de la colina, y se metieron en medio


de los bosques de cedros, palmeras, simarubas y algodoneros, abrindose
paso a travs de millares de lianas.

As bajaron como cosa de unos cincuenta metros, haciendo huir con su


presencia a bandadas de papagayos parleros y a algunas parejas de monos
rojos, y en seguida llegaron al que llamaban pomposamente pequeo lago,
cuando no era mas que un simple estanque que tendra una circunferencia de
unos trescientos pasos.

Pareca un depsito natural, poco profundo y lleno de una porcin de


plantas acuticas, especialmente de mucurnucs, que formaban verdaderos
bosques.

Carmaux hizo notar al Corsario que en las orillas del estanque crecan
ciertas ramas sarmentosas de corteza oscura que se parecan a las lianas. Las
haba en extraordinario nmero, enroscadas unas a otras como si fueran
serpientes o plantas de pimienta privadas de sostn.

He aqu unos vegetales que proporcionarn a los espaoles terribles


clicos!dijo el filibustero.

132
Y cmo va a ser eso? pregunt con ansiedad el Corsario.

Ya lo ver usted, capitn!

As diciendo, el marinero haba desenvainado el sable de abordaje, y cort


varias de aquellas ramas sarmentosas, a las cuales llaman nik los indios de
Venezuela y de la Guyana y robinia los naturalistas, y form varios haces, que
dej en una pea que caa casi perpendicularmente sobre el estanque.

Cuando hubo reunido treinta o cuarenta haces cort algunas ramas


bastante fuertes, y le alarg una al Corsario, dicindole:

Golpee usted las plantas con ese palo, capitn!

Pero qu es lo que quieres hacer?

Intoxicar el agua de este estanque, mi capitn.

Con esta especie de lianas?

S, seor.

Carmaux, t ests loco!

Nada de eso, mi capitn! El nik emborracha a los peces, y en los


hombres produce clicos tremendos.

Emborracha a los peces? Vamos! Qu historias me ests contando,


Carmaux?

Entonces, usted no sabe cmo se las arreglan los caribes cuando quieren
coger peces?

Se sirven de redes.

No, capitn: dejan destilar en los lagos pequeos el jugo de esta planta, y
poco despus los pescados suben a la superficie retorcindose
desesperadamente y dejndose coger con la mejor voluntad.

Y dices que produce clicos en los hombres?

S, capitn; y como en este islote no hay ms estanques ni fuentes que

133
ste, los espaoles que quieran sitiarnos se vern obligados a venir a beber
aqu.

Eres listo, Carmaux! En ese caso, intoxiquemos el agua de este


depsito!

Empuaron los palos y comenzaron a golpear vigorosamente, aplastando


las hierbas dichas de las cuales sala un jugo abundante que caa poco a poco
en el lago.

Pronto se colorearon las aguas, primero de blanco como si se les hubiera


mezclado leche, y despus adquirieron un bellsimo color nacarado, el cual
no tard en disiparse. Concluida la operacin volvi a quedar tan
transparente que no era posible suponer que contuviera una sustancia, si no
peligrosa, muy poco agradable.

Ambos filibusteros arrojaron al lago los restos sarmentosos, e iban ya a


retirarse, cuando vieron multitud de peces que hacan grandes contorsiones.

Los pobrecillos, emborrachados con el nik, se debatan como desesperados


tratando de huir de aquellas aguas; algunos se dirigan hacia las orillas,
prefiriendo quizs una asfixia lenta en la arena a la exaltacin seguramente
dolorosa que les produca el jugo de planta tan extraa.

Carmaux, que quera aumentar las provisiones para no correr el peligro de


pasar hambre, se lanz hacia la orilla, y con unos cuantos palos pudo
apoderarse de dos grandes rayas espinosas, de un piraja y un pemecr.

Esto era cuanto necesitaba! grit dirigindose hacia el capitn, que se


haba metido por entre los rboles.

Y esto tambin! grit una voz.

Y reson un disparo.

Carmaux no dio un grito ni un gemido: cay en medio de una mata de


madera de can, y qued inmvil, como si la bala le hubiera dejado seco.

134
CAPTULO XIV

El asalto al islote.

Al or aquel disparo el Corsario volvi rpidamente atrs, creyendo que el


marinero haba hecho fuego sobre algn animal, pues no sospechaba siquiera
que los espaoles de la carabela hubiesen llegado ya a los costados del
monte.

Carmaux! Carmaux! Dnde ests?gritaba.

Un ligero silbido que pareca de serpiente pero que l conoca muy bien,
fue la respuesta que obtuvo. En lugar de lanzarse adelante se ocult a escape
detrs del tronco de un rbol muy grueso, y mir con atencin a todas
partes.

Entonces fue cuando pudo ver que en las mrgenes de un espeso grupo de
palmeras ondulaba todava una nubecilla de humo que iba deshacindose
lentamente, pues no corra la ms leve rfaga de aire en aquel pequeo claro
del bosque.

Han disparado desde aquel sitio!murmur. Pero dnde se ha


escondido Carmaux? No debe de estar muy lejos cuando me ha silbado! Ah!
Conque los espaoles han llegado ya hasta aqu! Pues bueno, seores mos;
nos veremos!

Siempre escondido detrs del tronco del simaruba, el cual le pona a


cubierto de las balas enemigas, se arrodill y mir con precaucin por entre
las matas, que en aquel sitio eran muy altas. No vio nada hacia la parte del
bosque desde donde haban disparado; pero en direccin de un grupo de
arbustos y como a unos quince pasos de distancia del simaruba not un ligero
movimiento en la maleza.

Alguien viene arrastrndose hacia m! murmur. Ser Carmaux,


o algn espaol que trata de sorprenderme? Tengo montado el arcabuz y
fallo muy pocas veces!

Estuvo inmvil durante algunos instantes con el odo pegado a tierra, y

135
oy un ligero roce que el suelo trasmita con gran nitidez.

Seguro de no equivocarse, se enderez a lo largo del tronco del simaruba y


lanz una rpida mirada entre las ramas.

Ah! murmur respirando satisfecho.

Carmaux se encontraba ya a quince pasos del rbol y avanzaba con mil


precauciones deslizndose por entre la maleza. Una serpiente no hubiera
producido menor ruido ni se hubiera deslizado con tanta astucia para huir de
algn peligro o para sorprender a una presa.

El tunante!dijo el Corsario. ste es un hombre que sabr salir


siempre de todos los apuros poniendo en salvo el pellejo! Pero y el espaol
que le hizo el disparo? Se lo ha tragado la Tierra?

Mientras tanto Carmaux segua avanzando en direccin del simaruba y


procurando no quedar en descubierto, por temor a que le disparasen otra
vez. El valiente marinero no haba soltado su fusil, ni siquiera los pescados,
con los cuales contaba para regalarse en la comida. Demontre! No quera
haberse fatigado en balde!

Al ver al Corsario dej a un lado toda prudencia, y levantndose de pronto


se reuni con l en slo dos saltos, ponindose a cubierto de toda agresin
detrs del simaruba.

Ests herido?le pregunt el Corsario.

Como usted! contest riendo.

Es decir, que no te han tocado?

Eso habrn credo al verme caer entre la maleza como si me hubiesen


atravesado el corazn o hecho aicos la cabeza; pero como ve usted estoy tan
vivo como antes. Ah! Los bribones pensaban que iban a enviarme al otro
mundo, como si fuera yo un simple indio! Uf! Carmaux es un tanto ladino!

Y adonde se ha ido el que te dispar el tiro?

Seguramente se ha escapado al or las voces de usted.

136
Era un hombre solo?

Uno solo.

Espaol?

Era un marinero.

Crees que nos espe?

Es probable; pero dudo que se atreva a aparecer ahora que ya sabe que
somos dos.

Volvmonos a la cumbre; estoy inquieto por Wan Stiller.

Y si nos atacan por la espalda? Ese hombre puede tener compaeros


escondidos en el bosque!

Abriremos bien los ojos y no quitaremos los dedos de los gatillos.


Adelante, valiente!

Dejaron el simaruba y retrocedieron rpidamente con los fusiles


empuados y apuntando hacia las lindes del bosque. De este modo llegaron
hasta unos espesos matorrales, escabullndose entre ellos. Ya all se
detuvieron para mirar si los enemigos se decidan a aparecer; pero como no
asomara ninguno ni se oyese tampoco ruido de ninguna especie,
prosiguieron marchando rpidamente trepando por los flancos del monte
llenos de rocas y de selvas.

En veinte minutos atravesaron la distancia que los separaba de su pequeo


campamento atrincherado. Wan Stiller, que haca la guardia en lo alto de la
roca, descendi corriendo a su encuentro, dicindoles:

Ha disparado usted, capitn? Porque yo he odo un tiro de fusil!

Nocontest el Corsario. Has visto a alguien?

Ni un mosquito siquiera, seor; pero he podido distinguir que un


pelotn de marineros han saltado a la costa y desaparecido bajo los rboles.

Sigue anclada la carabela? No se ha movido de su sitio.

137
Y las chalupas?

Estn bloqueando la isla.

Has visto si Wan Guld iba en el pelotn a que te refieres?

He distinguido a un viejo de barba blanca.

El es!exclam el Corsario apretando los dientes. Que venga ese


miserable! Veremos si tambin le protege la suerte contra las balas de mi
arcabuz!

Capitn, cree usted que llegarn pronto aqu? pregunt Carmaux,


que se haba dedicado a recoger ramas secas.

Quizs no se atrevan a atacarnos de da y esperen a que venga la noche.

En ese caso podemos preparar la comida para recobrar algunas fuerzas.


Porque le confieso que no s adonde ha ido a parar mi estmago. Eh, t,
Wan Stiller; prepara estas dos rayas espinosas. Te prometo un asado tan
exquisito que te chupars los dedos!

Y si llegan los espaoles? pregunt el hamburgus, que no estaba


muy tranquilo.

Bah! Comeremos con una mano y nos batiremos con la otra! Para
nosotros las rayas, y para ellos el plomo!

Mientras el Corsario volva a colocarse en observacin sobre la roca, los


dos filibusteros encendieron fuego y asaron los pescados, despus de
haberles quitado sus largas y peligrosas espinas.

Un cuarto de hora despus Carmaux anunciaba en tono triunfal que estaba


dispuesta la comida. Los espaoles no haban aparecido todava,

Apenas acabaron de sentarse los tres filibusteros, y mientras coman el


primer bocado, se oy retumbar en el mar un formidable disparo. El
can!exclam Carmaux. No haba acabado de decirlo, cuando la parte
superior de la roca que les haba servido de observatorio, rota por una bala de
grueso calibre, salt con terrible estrpito.

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Relmpagos! grit Carmaux ponindose en pie de un salto. Y
truenos!aadi Wan Stiller. El Corsario se haba lanzado ya hacia el borde
de la cumbre para ver de dnde haba partido aquel caonazo.

Mil antropfagos!volvi a gritar Carmaux. No se puede comer


tranquilamente en este condenado golfo de Maracaibo? El Demonio se lleve
a Wan Guld y a todos los que le obedecen! Ya se nos ha aguado la fiesta!
Dos rayas tan deliciosas aplastadas por completo!

Ya comers despus la tortuga, Carmaux!

Si; si nos dejan tiempo los espaoles!dijo el Corsario, que haba vuelto
junto a ellos. Ya vienen a travs de los bosques, y la carabela se dispone a
bombardearnos!

Quieren hacernos polvo, por lo visto?pregunt Carmaux.

No; aplastarnos como a las rayas!dijo Wan Stiller.

Por fortuna nosotros somos rayas que pueden hacerse peligrosas,


querido! Capitn, se ven ya los espaoles?

Estn a unos quinientos o seiscientos pasos.

Relmpagos! Qu tienes?

Una idea, capitn!

chala fuera!

Ya que se disponen a bombardearnos, a nuestra vez bombardearemos


a los espaoles!

Has encontrado algn can, Carmaux? O es que el Sol te ha


descompuesto el cerebro?

Ni una cosa ni otra, capitn! Se trata sencillamente de hacer rodar estos


peascos a travs de los bosques. La pendiente es muy rpida, y estos
gigantescos proyectiles seguramente no han de quedarse en la mitad del
camino.

La idea me parece bien, y la pondremos por obra en el momento


139
oportuno. Ahora, mis valientes, dividmonos, y vigilemos cada uno por
nuestra parte. Tened cuidado de alejaros de la roca si no queris que os salte a
la cabeza algn fragmento.

He tenido bastante con los que me han cado sobre las costillas! dijo
Carmaux metindose en el bolsillo un par de mangos (fruta americana).
Vamos a asomarnos para ver qu es lo que hacen esos insoportables
aguafiestas: les aseguro que han de pagar caras mis rayas!

Se separaron, y fueron a emboscarse detrs de las ltimas matas que


rodeaban la cumbre, para esperar al enemigo y romper el fuego.

Los marineros de la carabela, estimulados quizs con la esperanza de


alguna grata recompensa del gobernador, trepaban animosamente por los
costados de la montaa abrindose paso a travs de la espessima maleza.
Todava no podan verlos los filibusteros; pero les oan hablar y cortar las
lianas o las races que interceptaban el paso.

Al parecer, suban solamente por dos lados, con objeto de ser muchos y
hacer frente a cualquier sorpresa. Un pelotn deba de haber rodeado ya el
estanque; el otro en cambio pareca haber tomado por un vallecillo muy
profundo que estaba cerca.

Cierto ya el Corsario de la direccin que ambos llevaban, decidi poner en


planta inmediatamente el proyecto de Carmaux para rechazar a los que se
hallaban metidos en aquella estrecha garganta.

Venid, mis valientes! dijo a sus dos compaeros. Ahora


preocupmonos de las fuerzas que nos amenazan por la espalda; despus ya
pensaremos en los que han tomado el camino del lago!

En cuanto a sos, espero que se encargar el nik de ponerlos fuera de


combate!dijo Carmaux. Con tal que tengan un poco de sed, los veremos
huir apretndose el vientre!

Hay que comenzar el bombardeo?pregunt el hamburgus haciendo


rodar un pedrusco de ms de medio quintal.

Tralo! contest el Corsario.

Los dos filibusteros no se hicieron repetir la orden, y empujaron hacia el


140
borde con celeridad prodigiosa una docena de grandes pedruscos,
procurando que tomasen la direccin del vallecito.

Aquel formidable aluvin se despe a travs del bosque produciendo el


fragor de un huracn, botando, saltando, destrozando a su paso los rboles y
aplastando la maleza.

No haban trascurrido cinco segundos, cuando en el fondo del vallecillo se


oyeron resonar de improviso gritos de espanto, y en seguida algunos
disparos de fusil.

Eh! Eh! exclam Carmaux con voz de triunfo. A lo que parece ha


cogido a alguien!

All abajo veo descender precipitadamente varios hombres!dijo Wan


Stiller, que se haba encaramado sobre una roca.

Creo que ya tienen bastante! Otra descarga, hamburgus!

Vamos all, Carmaux!

Por los bordes de la cumbre cayeron una tras de otra diez o doce enormes
piedras. Aquella segunda tanda de proyectiles produjo en el vallecillo los
mismos estragos y el mismo ruido que la primera.

Los marineros de la carabela trepaban por los declives del valle,


procurando evitar que los aplastase aquella tempestad de peascos. Al cabo
desaparecieron apresuradamente debajo de los rboles.

sos ya no nos importunarn por el momento! dijo Carmaux


frotndose las manos con alegra. Ya se han llevado lo suyo!

Ahora a los otros!dijo el Corsario.

Si es que no han atrapado unos cuantos clicos!dijo Wan Stiller.


No se ve subir a ninguno!

Callad!

El Corsario fue hacia el borde de la explanada que coronaba la cima del


monte, y escuch durante algunos minutos.

141
Nada?pregunt con impaciencia Carmaux.

No se oye rumor alguno!respondi el Corsario.

Habrn bebido el nik?

avanzarn arrastrndose como serpientes dijo Wan Stiller.


Tengamos cuidado no nos abrasen con una descarga a quemarropa!

Quizs se hayan detenido por miedo A que los aplastemos con nuestra
artilleradijo Carmaux. Estos caones son ms peligrosos que los de la
carabela y, adems, ms econmicos!

Prueba a disparar al medio de aquellas plantas!dijo el Corsario


volvindose hacia el hamburgus. Si contestan, ya sabremos cmo hemos
de arreglarnos!

Wan Stiller se dirigi hacia el borde de la explanada, se acurruc detrs de


una mata, y dispar un tiro al centro de la selva.

La detonacin repercuti largamente bajo los rboles, pero con mal xito.
Los tres filibusteros esperaron durante algunos minutos, aguzando el odo y
escudriando minuciosamente la espesura; despus hicieron una descarga
general, apuntando a diversos sitios.

Tampoco esta vez contest nadie ni se oy grito alguno. Qu le haba


sucedido al segundo pelotn, al cual haban visto subir costeando el lago?

Me gustara ms or una descarga furiosa! dijo Carmaux.Este


silencio me preocupa, y me hace temer alguna sorpresa de mal gnero. Qu
hacemos, capitn?

Descendamos, Carmaux! respondi el Corsario, que pareca inquieto.

Y si estn emboscados los espaoles y aprovechan la ocasin para


tomar por asalto nuestro campamento?

Permanecer aqu Wan Stiller. Quiero saber qu es lo que hacen nuestros


enemigos.

Quiere usted saberlo, capitn?dijo el hamburgus, que se haba

142
adelantado.

Los ves?

Distingo a siete ocho que se debaten como si delirasen o estuvieran


locos.

Dnde?

All abajo, cerca del estanque.

Ja... ja!...exclam Carmaux riendo. Se han regalado con el nik?


No vendra mal enviar les algn calmante!

En forma de bala; verdad?pregunt Wan Stiller.

No; dejadlos tranquilos!dijo el Corsario. Reservemos las


municiones para el momento decisivo. Adems es intil matar a gentes que
no pueden hacernos dao. Ya que el primer ataque les ha resultado mal,
aprovechemos esta tregua para reforzar nuestro campamento. Nuestra
seguridad est en la resistencia.

Tambin nos aprovecharemos de la tregua para comerdijo Carmaux.


Todava tenemos la tortuga, un piraja y un pemecr.

Economicemos las provisiones, Carmaux. El sitio puede prolongarse un


par de semanas, o quizs ms. No sabemos el tiempo que se detendr
todava el Olons en Maracaibo. Por ahora no podemos contar con l para
salir de la grave situacin que nos amenaza.

Nos contentaremos con el piruja, seor.

Vaya por el piruja!

Mientras el marinero volva a encender el fuego, ayudado por el


hamburgus, el Corsario trep por la roca para ver lo que suceda en las
playas del islote.

La carabela no se haba apartado de su sitio, pero en la cubierta se adverta


un movimiento inusitado. Los tripulantes trabajan en derredor de un can
que emplazaban sobre la toldilla de la cmara apuntndole hacia arriba,

143
como si se dispusiesen a reanudar el fuego contra la cima del monte.

Las cuatro chalupas, estacionadas en derredor de la isla, navegaban


lentamente a lo largo de la playa para impedir a los sitiados todo intento de
fuga; temor infundado en absoluto, pues los filibusteros no tenan canoa ni
chalupa alguna a su disposicin, ni les era posible recorrer a nado la enorme
distancia que los separaba de la boca del ro Catatumbo.

Los dos pelotones que haban intentado la ascensin del monte no deban
de haber vuelto a la costa, pues en la playa no se vea ningn grupo.

Habrn acampado bajo los bosques esperando el momento propicio


para lanzarse al asalto? murmur el Corsario. Mucho temo que el nik y
las piedras de Carmaux hayan producido escaso resultado! Y todava no
parece Pedro! Si antes de un par de das no llega, creo que voy a caer en
manos de ese condenado viejo!

Volvi a descender lentamente del observatorio y se acerc a sus dos


compaeros, a quienes dio cuenta detallada de sus preocupaciones y
temores.

La cosa amenaza ponerse seria! dijo Carmaux. Intentarn esta


noche un asalto general, capitn?

Mucho lo temo! contest el Corsario.

V cmo vamos a hacer frente a tantos hombres?

No lo s, Carmaux!

Si intentsemos forzar el bloqueo y apoderarnos de una de las cuatro


chalupas!

Creo que has tenido una buena idea, Carmaux!contest el Corsario


despus de un momento de reflexin. El proyecto no ser muy fcil de
realizar; pero tampoco lo tengo por imposible.

Cundo intentaremos el golpe?

Esta noche, antes de que salga la Luna.

144
Qu distancia cree usted que habr entre esta isla y la boca del
Catatumbo?

Unas seis millas escasas.

Una hora, o quizs menos de marcha forzada.

Y no nos perseguir la carabela?pregunt Wan Stiller.

Ciertamente que nocontest el Corsario; pero s que en el


Catatumbo hay muchos bancos de arena, y si quiere avanzar demasiado
correr el peligro de embarrancar.

Pues entonces, esta noche!dijo Carmaux.

S, si antes no nos han preso o muerto.

Capitn, el piraja est ya asado y en punto para comerlo!

145
CAPTULO XV

En manos de Wan Guld.

Durante aquel largusimo da no dieron seales de vida Wan Guld ni los


marineros. No pareca sino que estaban tan seguros de capturar ms pronto o
ms tarde a los tres filibusteros refugiados en la cima del monte, que tenan
como superfluo en absoluto dar el asalto.

Seguramente queran obligarlos a rendirse por hambre y sed, pues al


gobernador le interesaba coger vivos a los formidables filibusteros para
ahorcarlos, como hizo con los desgraciados hermanos los Corsarios Verde y
Rojo en la plaza de Maracaibo.

Carmaux y Wan Stiller, sin embargo, se haban hecho cargo de la presencia


de los marineros. Tomando mil precauciones se aventuraron bajo la espesura,
y pudieron atisbar a travs de las hojas numerosos grupos de hombres
acampados en la falda del cerro. Pero no vieron ni uno solo cerca de las
orillas del pequeo lago; seal evidente de que los sitiadores haban
experimentado la toxicidad de aquellas aguas saturadas de nik,

Llegada la noche hicieron sus preparativos los tres filibusteros, resueltos a


forzarlas lneas antes que esperar en el campamento atrincherado una muerte
lenta por hambre y sed, puesto que tenan cerrado el camino para ir a
aprovisionarse.

Hacia las once de la noche, y despus de haber inspeccionado las mrgenes


de la plataforma y de haberse convencido de que sus enemigos no haban
dejado sus respectivos campamentos, repartidos entre s los pocos vveres
que posean y las municiones, salieron en silencio del recinto fortificado, y
descendieron en direccin del estanque.

Antes de ponerse en marcha determinaron con exactitud las posiciones


ocupadas por los espaoles, con objeto de no dar de improviso en cualquiera
de aquellos pequeos campamentos y producir la alarma, cosa que era
preciso evitar a todo trance para que no se malograse el atrevido proyecto,
nico medio que tenan de sustraerse al implacable odio del gobernador.
Cierto que poda haber centinelas destacados; pero a favor de la profunda

146
oscuridad que reinaba en la selva, esperaban poder evitar su encuentro a
fuerza de astucia y prudencia.

Arrastrndose como reptiles muy lentamente para que no rodase ningn


canto, llegaron al cabo de diez minutos debajo de los grandes rboles donde
la oscuridad era absoluta. Escucharon durante algunos minutos, y como no
oyeran ningn ruido, viendo brillar todava en la falda del monte las
hogueras de los acampados, volvieron a ponerse muy despacio en camino,
tanteando siempre el terreno con las manos para no hacer crujir las hojas y
evitar una cada en cualquier hendidura o sima.

Ya haban descendido como unos trescientos metros, cuando Carmaux, que


iba delante, se detuvo de pronto y se escondi detrs del tronco de un rbol.

Qu tienes?le pregunt en voz muy baja el Corsario, que se haba


reunido con l.

He odo romperse una rama!murmur el marinero muy quedo.

Cerca de nosotros?

A muy corta distancia.

Habr sido algn animal?

No lo s.

ser algn centinela?

La oscuridad es demasiado grande para poder ver nada, capitn.

Detengmonos aqu unos minutos!

Al cabo de algunos instantes de angustiosa expectacin oyeron hablar muy


bajo a dos personas.

Ya se acerca la hora! deca una voz.

Estn dispuestos todos?preguntaba la otra.

Es probable que ya hayan salido de los campamentos, Diego.

147
Pero todava veo brillar las hogueras.

No se pueden apagar, para hacer creer a los filibusteros que no tenemos


intencin de movernos.

Es sagaz el gobernador!

Es un hombre de guerra, Diego!

Crees que lograremos prenderlos?

Los sorprenderemos: te lo aseguro!

Pero se defendern desesperadamente! El Corsario Negro vale l solo


por veinte hombres!

Pero nosotros somos sesenta, y adems el conde es una espada


formidable.

Eso no es suficiente para ese endiablado Corsario! Me parece que


muchos de nosotros iremos al otro mundo!

Pero los que sobrevivan tendrn su holgorio. Con diez mil piastras ya
hay para comer y beber!

Una bonita cantidad a fe ma, Sebastin! Caray! El gobernador quiere


cogerle vivo o muerto!

No, Diego; le quiere vivo!

Para ahorcarle despus?

De eso no hay que dudar. Eh! Has odo, Diego?

S; se han puesto en movimiento nuestros compaeros.

Pues adelante nosotros tambin! Las diez mil piastras estn all arriba!

El Corsario Negro y sus dos acompaantes no se haban movido.


Confundidos entre las hierbas, las races y las lianas, conservaban una
absoluta inmovilidad; pero tenan levantados los fusiles, dispuesto a
descargarlos en caso de peligro.

148
Aguzando la vista vieron confusamente cmo los dos marineros avanzaban
con lentitud apartando las ramas y hojas con precaucin para abrirse paso. Ya
se haban alejado unos cuantos metros, cuando uno de los dos se detuvo
diciendo:

T, Diego, no has odo nada?

No, camarada.

A m me pareci or un suspiro.

Bah! Habr sido algn insecto!

O alguna serpiente!

Razn de ms pira que nos alejemos! Ven, camarada: yo no quiero ser


de los ltimos en tomar parte en la lucha.

Despus de este breve dilogo continuaron ambos marineros la marcha, y


desaparecieron bajo la negra oscuridad que reinaba en el bosque.

Todava estuvieron los tres filibusteros esperando durante unos minutos,


por el temor de que volvieran atrs o se detuviesen cerca. Al fin el Corsario
se incorpor sobre las rodillas y mir en derredor de s.

Truenos!murmur Carmaux, respirando libremente. Comienzo a


creer que nos protege la fortuna!

Yo ya no daba una piastra por nuestro pellejo! dijo Wan Stiller.


Uno de sos pas tan cerca de m que por poco me pisa!

Hemos hecho bien en dejar nuestro campamento. Sesenta hombres!


Quin hubiera podido hacer frente a semejante acometida?

Vaya una sorpresa desagradable para ellos, Carmaux, cuando no


encuentren ms que espinas y piedras!

Se las llevarn al gobernador!

Adelante!dijo el Corsario en aquel momento. Es preciso llegar a la


playa antes de que los espaoles se den cuenta de nuestra fuga! Si antes dan
la voz de alarma, no nos ser posible apoderarnos de ninguna chalupa!
149
Seguros ya de que no haban de encontrar ms obstculos ni correr el
peligro de que los descubrieran, los filibusteros descendieron en direccin del
lago, tomaron por la vertiente opuesta, y se metieron por el valle sobre el cual
haban arrojado los pedruscos, pues queran ir a la playa meridional del
islote con objeto de alejarse de la carabela.

El descenso lo realizaron sin incidente alguno, y antes de media noche


desembocaron en la playa.

Ante ellos, y medio varada en el extremo de un pequeo promontorio,


estaba una de las cuatro chalupas. Componan su tripulacin dos hombres
solamente, los cuales haban saltado a tierra y dorman al lado de una
hoguera medio apagada: tan seguros estaban de que no los molestara nadie,
sabiendo que rodeaban la colina los marineros de la carabela y que los
filibusteros se hallaban sitiados en la cumbre.

La cosa me parece que ser fcil!murmur el Corsario. Si sos no se


despiertan tomaremos el largo sin producir alarmas, y podremos llegar a la
boca del Catatumbo.

Tenemos que matar a esos dos marineros? pregunt Carmaux.

No es precisorespondi el Corsario.Nonos incomodarn; por lo


menos eso supongo.

Y dnde estn las otras chalupas?pregunt el hamburgus.

Veo una varada a quinientos pasos de nosotros, cerca de aquel escollo


contest Carmaux.

Pronto; embarqumonos! dijo el Corsario. Dentro de unos minutos


los espaoles se habrn dado cuenta de nuestra huida!

Se aventuraron por encima del promontorio, y pasaron de puntillas al lado


de los dos marineros, que roncaban plcidamente. Con un ligero esfuerzo
empujaron hasta el agua la chalupa, saltaron dentro y empuaron los remos.

Habanse alejado unos cincuenta o sesenta pasos, y comenzaban ya a tener


la esperanza de internarse en mar abierto sin contratiempo alguno, cuando de
improviso retumbaron en la cima del monte varias descargas, seguidas de
algunos gritos. Al llegar a la ltima explanada los espaoles deban de
150
haberse lanzado al asalto del pequeo campamento, convencidos de que iban
a coger a los tres filibusteros.

Al or aquellas descargas en lo alto de la montaa se despertaron


bruscamente los dos marineros; y viendo que se haba alejado la chalupa y
que iban algunos hombres en ella, se dirigieron corriendo hacia la playa con
los fusiles en la mano, y gritando:

Alto! Quines sois?

En lugar de responder, Carmaux y Wan Stiller inclinronse sobre los remos


y arranca ron con furia.

A las armas!vocearon los marineros, que, aun cuando demasiado


tarde, se haban dado cuenta de la fuga de los filibusteros!

Resonaron dos tiros.

Que el Diablo os lleve! grit Carmaux, pues una bala le rompi el


remo a unas tres pulgadas solamente de la borda de la lancha.

Coge otro remo, Carmaux! dijo el Corsario.

Relmpagos! grit Wan Stiller.

Qu sucede?

Que la chalupa que estaba varada en el escollo viene dndonos caza,


capitn!

Ocupaos vosotros en remar y dejadme a m el cuidado de tenerla a


distancia a fuerza de balas! contest el Corsario.

En la cumbre del monte seguan resonando los disparos. Probablemente al


encontrarse los espaoles ante aquella doble trinchera de pedruscos y de
espinos, deban de haberse detenido por miedo a un lazo o a una sorpresa.

Bajo el empuje de los cuatro remos, manejados vigorosamente por los dos
filibusteros, la chalupa se alejaba con rapidez de la isla dirigindose hacia la
boca del Catatumbo, La distancia era considerable; pero si los hombres que
quedaron de guardia en la carabela no se hubieran dado cuenta de lo que

151
suceda en la playa meridional del monte, caba la posibilidad de eludir la
persecucin.

La chalupa de los espaoles se haba detenido cerca del pequeo


promontorio para embarcar a los dos marineros, que gritaban como
condenados: los filibusteros aprovecharon aquel momentneo retraso para
ganar otros cien metros.

Por desgracia, las voces de alarma llegaron hasta las orillas meridionales
del islote. Los disparos de los dos marineros no haban sido confundidos con
los que resonaban en la cumbre del monte, y muy pronto se dieron cuenta de
lo sucedido.

Los fugitivos apenas se haban distanciado unos cien metros. Las otras dos
chalupas, una de las cuales era bastante grande e iba armada con una
pequea culebrina, se lanzaron tras ellos.

Estamos perdidos!exclam involuntariamente el Corsario.


Amigos, preparmonos para vender cara nuestra vida!

Mil truenos!exclam Carmaux. Tan pronto se ha cansado la buena


suerte? Pues bueno; sea! Pero antes de morir enviaremos a alguno delante
de nosotros al otro mundo!

As diciendo solt los remos y empu el arcabuz. Las chalupas,


precedidas por la ms grande, que tripulaban una docena de hombres, se
encontraban ya a unos trescientos pasos y avanzaban con furia.

Rendos os echamos a pique!

No!contest con voz tonante el Corsario. Los hombres de mar


mueren, pero no se rinden!

El gobernador promete respetar vuestra vida!

Aqu est mi respuesta!

El Corsario apunt rpidamente el arcabuz e hizo fuego, tumbando a uno


de los remeros.

En la tripulacin de las tres chalupas estall un grito de furor.

152
Fuego!se oy gritar.

La culebrina relampague con estrpito. Unos segundos despus la


chalupa de los fugitivos se inclinaba hacia la proa y embarcaba agua a
torrentes.

A nado!grit el Corsario dejando caer el arcabuz.

Los dos filibusteros descargaron los fusiles contra la gran chalupa, y en


seguida se echaron al agua, en tanto que el bote, cuya proa hizo pedazos la
bala del caoncito, se pona quilla al aire.

Los sables en los dientes y dispuestos para el abordaje!bram el


Corsario. Moriremos en la cubierta de la chalupa!

Sostenindose a flote con trabajo los tres filibusteros nadaron


desesperadamente dirigindose a la embarcacin, decididos a intentar una
lucha suprema y a morir antes que rendirse.

Los espaoles, que seguramente tenan inters en cogerlos vivos, pues de


no ser as les hubiera sido fcil enviarlos al fondo del mar con una sola
descarga, cayeron en medio de ellos con unas cuantas remadas; pero de tan
mala manera, que al tropezar la proa de la chalupa derrib a unos encima de
otros.

En el acto veinte manos agarraron fuertemente por los brazos a los tres
nadadores, los izaron a bordo, los desarmaron, y los ataron antes de que
pudieran reponerse del encontronazo.

Cuando el Corsario pudo darse cuenta de todo lo que haba sucedido, se


encontr tendido en la popa de la chalupa con las manos estrechamente
ligadas detrs de la espalda, y sus dos compaeros bajo los bancos de proa.

A su lado iba un hombre que vesta un elegante traje de caballero


castellano, el cual llevaba la barra del timn. Al verle lanz el Corsario una
exclamacin de estupor.

Usted, conde!

Yo, caballero!contest ste sonriendo.

153
Nunca hubiera credo que el conde de Lerma hubiera olvidado tan
pronto que haba sido respetado por m cuando pude matarle en casa del
notario de Maracaibo dijo con amargura el Corsario.

Y qu es lo que le induce a creer al seor de Ventimillia que yo haya


olvidado el da en que tuve la buena suerte de conocerle?pregunt el conde
en voz baja.

Si no me engao, creo que ha sido usted el que me ha hecho prisionero.

Y qu?

Y que me lleva ante el duque flamenco.

Y qu importa eso?

Ha olvidado usted que Wan Guld mand ahorcar a mis dos hermanos?

No, caballero.

Ignora usted el odio que existe entre ese hombre y yo?

No lo ignoro.

Y que me ahorcar tambin?

Bah!

No lo cree usted?

Que el duque tenga ese deseo lo creo; pero usted ha olvidado a su vez
que estoy yo aqu. Y aadir, si usted lo ignora, que la carabela es ma, y que
los marineros me obedecen a m solamente.

Es que Wan Guld es gobernador de Maracaibo, y todos los espaoles


tienen que obedecerle.

Ya ve usted que le he dado gusto haciendo que le prendiesen a usted;


pero por lo dems...dijo el conde en voz baja y sonriendo de un modo
misterioso.

Despus, inclinndose hacia el Corsario, murmur a su odo:

154
Gibraltar y Maracaibo estn lejos, caballero, y pronto le dar una prueba
de cmo el conde de Lerma se la juega al flamenco. Ahora silencio!

En aquel instante la chalupa, escoltada por las otras dos embarcaciones,


llegaba al lado de la carabela.

A una seal del conde sus marineros cogieron a los tres filibusteros y los
trasportaron a bordo de la carabela; mientras tanto, deca una voz con aire de
triunfo:

Por fin, tambin ha cado en mis manos el ltimo!

155
CAPTULO XVI

La promesa de un noble castellano.

De lo alto de la cmara de popa descendi rpidamente un hombre y se


detuvo ante el Corsario Negro, a quien le haban quitado las ligaduras.

Era un viejo de imponente aspecto, con larga barba blanca, ancho de


hombros, de amplio pecho, dotado de una robustez excepcional a pesar de
sus cincuenta y cinco o sesenta aos.

Tena todo el aire de aquellos viejos dux de la Repblica veneciana que


guiaban a la victoria las galeras de la reina de los mares contra los
formidables corsarios de la Media Luna.

Como aquellos valientes viejos, vesta una magnfica coraza de acero


cincelado, llevaba pendiente una larga espada, que todava manejaba con
vigor supremo, y suspendido del cinto un pual con puo de oro.

El resto del traje era espaol, de amplias mangas con bullones de seda
negra, mallas tambin de seda de igual color y altas botas de piel amarilla.
Calzaba espuelas de plata.

Mir durante unos instantes y en silencio al Corsario. Sus ojos relucan con
siniestro fuego. Al cabo dijo con voz lenta y mesurada:

Ya ve usted, caballero, que la fortuna est de mi parte! Haba jurado


ahorcarlos a ustedes todos y cumplir mi juramento!

Al or estas palabras el Corsario levant la cabeza, le lanz una mirada de


supremo desprecio, y dijo:

Los traidores tienen fortuna en esta vida; pero ya veremos en la otra!


Asesino de mis hermanos, concluye tu obra! La muerte no arredra a los
seores de Ventimillia!

Usted ha querido medirse conmigoprosigui el viejo con tono fro;


pero ha perdido la partida, y pagar!

156
Pues bien, traidor; manda que me ahorquen!

No tan pronto!

A qu esperas?

Todava no es tiempo! Hubiera preferido ahorcarle a usted en


Maracaibo; pero ya que los de usted estn ahora en aquella ciudad, ofrecer
ese espectculo a los de Gibraltar.

Miserable! No te ha bastado con la muerte de mis hermanos? Una luz


feroz relampague en los ojos del duque.

No! dijo a media voz despus de un momento de silencio. Es


usted un testigo demasiado peligroso de lo sucedido en Flandes para que yo
le deje con vida! Adems, que si yo no le matase, maana o pasado me
suprimira usted a m. Quizs no le odie tanto como usted cree. Me defiendo,
o mejor, me deshago de un adversario que no me dejara vivir tranquilo.

Entonces, mtame, porque si logro escapar de tus manos, maana


mismo reanudar la lucha en contra tuya!

Lo s!dijo el viejo despus de reflexionar un momento. Y sin


embargo, podra usted librarse de la ignominiosa muerte que le espera por su
calidad de filibustero.

Ya he dicho que la muerte no me causa miedo! dijo con fiereza


suprema el Corsario.

Conozco el valor de los seores de Ventimilliacontest el duque a


tiempo que una nube oscureca su frente. S; he tenido motivo, tanto aqu
como en otras partes, para poder apreciar su nimo indomable y su desprecio
a la muerte!

Dio algunos pasos por la cubierta de la carabela con la mirada sombra y la


cabeza inclinada sobre el pecho, y en seguida, volvindose de repente hacia el
Corsario, aadi:

Usted, caballero, no lo creer; pero estoy cansado de la tremenda lucha


que ha empeado contra m, y me alegrara mucho de que cesara.

157
Si!dijo el Corsario Negro con irona. Y para terminarla me
ahorcas?

El duque levant vivamente la cabeza, y mirando al Corsario le pregunt a


quemarropa:

Y si le dejase libre, qu hara usted?

Volver a emprender la lucha de un modo ms encarnizado para vengar


a mis hermanos, a quienes has sacrificado inicuamente! respondi el seor
de Ventimillia.

En ese caso me obliga usted a que le mate. Le hubiera concedido la vida


para calmar los remordimientos que a veces me roen el corazn; pero era
preciso que usted consintiera en renunciar a la venganza y en volver a
Europa. Mas como s que no aceptar jams esas condiciones, tengo que
ahorcarle como he ahorcado al Corsario Verde y al Corsario Rojo.

Y como asesinaste en Flandes a mi hermano mayor!

Calle usted!grit el duque con voz llena de angustia. Para qu


recordar lo pasado? Dejmosle que duerma para siempre!

Concluye tu triste obra de traicin y asesinato!prosigui el Corsario.


Suprime tambin al ltimo seor de Ventimillia! Pero te advierto que no
por eso habr concluido la lucha, porque alguien tan formidable y tan audaz
como yo recoger el juramento del Corsario Negro, y el da que caigas en sus
manos no te perdonar!

Y quin va a ser se? pregunt el duque con acento de terror.

El Olons!

Bueno; le ahorcar tambin!

Si no es l quien te ahorca a ti muy pronto! Pedro se dirige a Gibraltar,


y dentro de pocos das te tendr en su poder!

Cre usted eso?pregunt con irona el duque. Gibraltar no es


Maracaibo, y el valor de los filibusteros se har pedazos al chocar con las
poderosas fuerzas de Espaa. Que venga el Olons y llevar su merecido!

158
Y volvindose hacia los marineros, dijo:

Conducid a la bodega a los prisioneros, y que se los vigile con rigor!


Habis ganado el premio que os ofrec: ya se os dar en cuanto lleguis a
Gibraltar!

Dicho esto volvi la espalda al Corsario, se dirigi hacia popa y descendi


a la cmara. Llegaba ya junto a la escalera, cuando le detuvo el conde de
Lerma, dicindole:

Est usted resuelto a ahorcar al Corsario?

Scontest el viejo con tono resuelto. Es un enemigo de Espaa, y


juntamente con el Olons dirigi la expedicin contra Maracaibo. Morir!

Es noble y valiente, seor duque.

Y qu importa?

Que da pena ver morir a hombres semejantes!

Es un enemigo, seor conde!

Pues yo no le matara.

Y por qu?

Ya sabe usted, seor duque, que corre la voz de que su hija de usted ha
sido capturada por los filibusteros de las islas de las Tortugas.

Es verdad!dijo el viejo suspirando. Pero todava no se ha


confirmado que haya sido presa de los filibusteros el barco en que iba.

Y si es cierto el rumor?

El viejo dirigi al conde una mirada de angustia.

Ha sabido usted alguna cosa?pregunt con indecible ansiedad.

No, seor duque; pero pienso que si realmente ha cado en manos de los
filibusteros, se podra canjearla por el Corsario Negro.

No, seor!contest con tono resuelto el viejo. Lo mismo puedo


159
rescatar a mi hija pagando una buena cantidad en caso de que fuese
reconocida (cosa que dudo, pues he tomado todas mis precauciones para que
viajase de incgnito), y dando libertad al Corsario no tengo la vida segura.
Me ha quebrantado la larga lucha que he tenido que sostener contra l y sus
hermanos, y ya es hora de que termine. Seor conde, mande usted embarcar
a la tripulacin, y en seguida pngase a la vela para Gibraltar!

El conde de Lerma se inclin sin contestar, y se dirigi hacia proa


murmurando:

El noble castellano cumplir lo que ha prometido!

Las chalupas comenzaban en aquel momento a trasportar a bordo a los


marineros que haban tomado parte en el ataque al islote, ataque cuyo xito
ya conocen los lectores.

As que hubo embarcado hasta el ltimo marinero, mand el conde


desplegar velas; pero antes de hacer que elevasen el ancla trascurrieron varias
horas, lo cual hizo creer al duque, que se impacientaba con aquel retraso, que
haba embarrancado la carabela en un banco de arena y que por esa causa era
preciso esperar a la marea para poder ponerse en movimiento.

Hasta las cuatro de la tarde no pudo el velero alejarse del lugar donde
fondeara.

Despus de haber bordeado a lo largo de la playa del islote, la carabela


maniobr de modo que fue acercndose a la boca del Catatumbo, ante la cual
permaneci casi al pairo a unas tres millas de la costa.

En aquella parte del inmenso lago reinaba una calma casi absoluta, por
efecto de la gran curva que all describa la costa.

El duque, que haba subido varias veces a cubierta, impaciente por llegar a
Gibraltar, orden al conde que dirigiese la carabela al largo, o al menos que
mandara remolcarla por las chalupas; pero el flamenco no pudo conseguir
nada, pues le haban contestado que la tripulacin estaba cansadsima y que
los bajos impedan maniobrar con libertad.

A eso de las siete de la tarde la brisa comenz por fin a soplar, y el velero
pudo reanudar la marcha, pero sin alejarse mucho de las playas ribereas.

160
Despus de cenar con el duque, el conde de Lerma se puso al timn
teniendo al lado al piloto, y sostuvo con l en voz muy baja una larga pltica,
Al parecer le haca prolijas indicaciones acerca de la maniobra de la noche,
con objeto de no tropezar con los muchos bajos que se extienden desde la
boca del Catatumbo hasta Santa Rosa, pequea localidad que se halla a pocas
horas de distancia de Gibraltar.

Aquella conversacin un poco misteriosa dur hasta las diez de la noche,


hora en que el duque se retir a su camarote para descansar; en seguida el
conde, dejando la barra y aprovechndose de la oscuridad descendi a la
cmara de marinera sin ser visto por la tripulacin dormida, y pas a la
estiba.

Ahora nosotros! murmur. El conde de Lerma pagar su deuda, y


despus ya veremos qu es lo que sucede!

Encendi una linterna sorda que llevaba escondida en la amplia campana


de una de sus altas botas, y march por debajo de la cmara, enfocando con la
luz a algunas personas que parecan dormitar tranquilamente.

Caballero!dijo en voz baja.

Uno de aquellos hombres se incorpor y se sent a pesar de que tena los


brazos fuertemente atados.

Quin viene a incomodarme?pregunt con mal humor.

Soy yo, seor!

Ah! Usted, conde?dijo el Corsario. Viene usted acaso a hacerme


compaa?

Vengo a algo mejor, caballero! contest el castellano.

Qu quiere usted decir?

Que vengo a pagar una deuda.

No le comprendo a usted.

Caray!dijo el conde sonriendo. Olvida usted nuestra alegre

161
aventura en casa del notario?

No, conde.

Entonces, no habr olvidado tampoco que aquel da me salv la vida.

Es verdad!

Pues ahora vengo a cumplir mi deuda de gratitud. Hoy no estoy en


peligro yo, sino usted, y por lo tanto me corresponde la vez para hacerle un
favor, que seguramente apreciar.

Explquese mejor, conde.

Vengo a salvarle, seor.

A salvarme!exclam estupefacto el Corsario. No ha pensado


usted en el duque?

Est durmiendo, caballero. Pero maana estar despierto.

Y qu?pregunt tranquilo el conde.

Que mandar prender y ahorcar a usted en lugar mo. Ha pensado


usted en eso, conde? Usted ya sabe que Wan Guld no bromea!

Y cree usted, caballero, que puede sospechar de m? Ya s que es astuto


el flamenco; pero creo que no se atrever a culparme. Adems, la carabela es
ma, la tripulacin me profesa gran afecto, y si quiere intentar algo contra m
perder el tiempo y el esfuerzo. Crame usted: aqu no quieren gran cosa al
duque, por su altivez y su crueldad, y mis compatriotas le soportan de mala
gana. Quizs haga mal en dejar a usted libre ahora, precisamente en el
momento en que el Olons se dirige a Gibraltar; pero ante todo soy un
caballero, y debo cumplir un deber de conciencia. Usted ha respetado mi vida
en una ocasin; yo salvar la de usted ahora, y quedaremos iguales. Si
despus nos encontramos en Gibraltar, usted cumplir sus deberes de
corsario, yo los de espaol, y nos batiremos como enemigos encarnizados.

No, conde; no nos batiremos como enemigos encarnizados!

Pues entonces, nos batiremos como dos gentiles-hombres que militan

162
en distintos campos! dijo noblemente el castellano.

As sea, conde!

Ahora vayase usted! Aqu tiene usted un hacha con la que puede
romper las traviesas de madera de cualquiera de las portas; y dos puales
para que con sus compaeros se defienda de las fieras cuando se halle en
tierra. Una de las chalupas de la carabela nos sigue a remolque: la alcanzan
ustedes, le cortan la cuerda, y arrancan en seguida hacia la costa. Ni el piloto
ni yo veremos nada, i Adis, caballero; espero volver a verle bajo las murallas
de Gibraltar y cruzar una vez ms mi espada con la suya!

Dicho esto el conde le cort las ligaduras, le dio las armas, le estrech la
mano, y se alej rpidamente desapareciendo por la escalera.

El Corsario permaneci inmvil durante algunos instantes, como


sumergido en profundos pensamientos, o como si todava estuviera
asombrado de lo grande y magnnimo del acto realizado por el castellano. Al
cabo, como a sus odos llegasen algunos rumores, sacudi a Wan Stiller y a
Carmaux, dicindoles:

Amigos, en marcha!

Nos marchamos? exclam Carmaux abriendo desmesuradamente


los ojos. Y por dnde, capitn? Estamos atados como chorizos, y quiere
usted que nos vayamos?

El Corsario cogi un pual, y con pocos tajos cort los cordeles que
sujetaban a sus dos compaeros.

Truenos!exclam Carmaux.

Y relmpagos!aadi el hamburgus.

Estamos libres? Qu ha sucedido, seor? Se habr vuelto de


improviso tan generoso ese tunante de gobernador que nos deje ir?

Silencio, y seguidme!

El Corsario empu el hacha y se dirigi hacia una de las portas, la ms


ancha de todas, defendida por gruesas trancas de madera. Aprovechando el

163
momento en que los marineros de guardia hacan mucho ruido, pues haba
que virar de bordo, derrib con cuatro hachazos las traviesas, y abri un
boquete suficiente para dejar pasar a un hombre.

Cuidado con dejaros sorprender!dijo a ambos filibusteros. Si


estimis el pellejo, conducos con prudencia!

Se desliz a travs de la porta y se suspendi en el vaco, mantenindose


sujeto a las traviesas inferiores. La borda era tan baja, que se encontr metido
en el agua hasta los muslos.

Esper a que una ola fuese a romper contra el costado del velero, y se dej
ir, ponindose a nadar en seguida a lo largo de la borda para que no le
viesen los marineros de guardia. Un momento despus se reunieron con l
Carmaux y Wan Stiller, que llevaban entre los dientes los puales del
castellano.

Dejaron pasarla carabela, y viendo en seguida la chalupa que iba atada a la


popa con una cuerda muy larga la alcanzaron en cuatro brazadas, y
ayudndose unos a otros para mantenerla en equilibrio se metieron dentro.

Iban a coger los remos, cuando la cuerda que sujetaba la chalupa a la


carabela cay al mar, cortada por una mano amiga.

El Corsario levant los ojos hacia la popa del velero, y en el castillo vio una
sombra humana que le hizo una sea de despedida.

Es un noble corazn!murmur reconociendo al castellano. Dios le


proteja contra la clera de Wan Guld!

Con todas las velas desplegadas la carabela prosegua su carrera hacia


Gibraltar, sin que ni un solo grito hubiera salido de entre los hombres de
guardia. Se la vio todava durante algn tiempo ir corriendo bordadas, y
poco despus desapareci a sus ojos el grupo de los islotes.

Truenos! exclam Carmaux rompiendo el silencio que reinaba en la


chalupa. Yo todava no s si estoy despierto o si soy juguete de un sueo!
Encontrarse atado en la bodega de una carabela, con todas las probabilidades
de que le ahorcaran a uno al salir el Sol, y ahora, sin saber cmo ni cundo
verse libre, no es cosa para ser creda fcilmente! Capitn, qu es lo que ha

164
sucedido? Quin le ha proporcionado los medios para poder escapar del
furor de ese viejo antropfago?

El conde de Lermarespondi el Corsario.

Ah! El valiente y noble caballero? Si le encontramos en Gibraltar, le


respetaremos! Verdad, Wan Stller?

Le trataremos como a un hermano de la costalrespondi el


hamburgus. Adonde vamos, capitn?

El Corsario Negro no contest. Se haba levantado repentinamente y


miraba hacia el Norte, escrutando la lnea del horizonte.

Amigosdijo algo emocionado, no distingus nada all arriba?

Los dos filibusteros se pusieron en pie y miraron en la direccin indicada.


All donde la lnea del horizonte pareca confundirse con las aguas del amplio
lago brillaban dos puntos luminosos. Un hombre de tierra quizs los hubiese
tomado por estrellas prximas a ocultarse; pero a un marino no le era fcil
equivocarse.

All arriba brillan dos luces!elijo Carmaux,

Son las luces de un barco que viene por el lagoaadi el hamburgus.

Ser Pedro que bogue hacia Gibraltar?pregunt el Corsario al mismo


tiempo que en sus ojos relampagueaba vivida luz. Ah; si fuese cierto,
todava podra vengarme del matador de mis hermanos!

S, capitndijo Carmaux: aquellos dos puntos luminosos son los


faroles de una barca o de un buque grande. Estoy seguro de que es el
Olons!

Pronto; vamos a la playa, y encendamos una hoguera para que vengan


a recogernos!

Carmaux y Wan Stller cogieron los remos y bogaron con ahnco dirigiendo
la chalupa hacia la costa, que ya no distaba ms que unas tres o cuatro millas.

Media hora despus los tres filibusteros saltaban a tierra en una especie de

165
baha bastante amplia para poder contener media docena de veleros
pequeos. Aquella baha se hallaba a unas treinta millas de Gibraltar.

Cercanos ya los puntos luminosos, pudo verse que avanzaban con rapidez.

Amigogrit el Corsario, que se haba subido en una pea, es la


flotilla del Olons!

166
CAPTULO XVII

El Olons.

Atradas por la hoguera que nuestros amigos haban encendido, entraron


en la baha a eso de las dos de la madrugada cuatro grandes barcas, que en
seguida echaron anclas.

Las tripulaban ciento veinte corsarios mandados por el Olons, y


componan la vanguardia de la flotilla encargada de tomar a Gibraltar.

El famoso filibustero qued bastante sorprendido al ver aparecer tan de


improviso al Corsario Negro, pues no pensaba que podra encontrarle tan
pronto. Le crea en medio de los grandes bosques y entre las marismas
paldicas del interior ocupado en perseguir a Wan Guld, y haba perdido la
esperanza de tenerle como compaero en la toma de la poderosa ciudadela,

As que estuvo al corriente de las extraordinarias aventuras que acaecieron


a su amigo, dijo:

Pobre caballero! No tienes suerte con ese condenado viejo! Pero por los
arenales de Olona, esta vez espero que podremos capturarle, porque
cercaremos a Gibraltar de modo que no pueda escaparse! Te prometo que
hemos de ahorcarle en uno de los palos de tu Rayo!

Pedro, dudo que podamos encontrarle en Gibraltarcontest el


Corsario. Ya sabe que nos dirigimos hacia la ciudad decididos a tomarla;
sabe que he de buscarle casa por casa para vengar la muerte de mis pobres
hermanos, y por esa razn temo no hallarle all.

No le has visto dirigirse hacia Gibraltar a bordo de la carabela del


conde?

S, Pedro; pero ya sabes lo astuto que es. Ms adelante ha podido


cambiar de rumbo para no ver se en el peligro de que le cojan entre los muros
de la ciudad.

Eso es cierto dijo el Olons, que se haba quedado pensativo. Ese


condenado duque es ms listo que nosotros, y quizs se haya apartado de
167
Gibraltar para ponerse a salvo en las costas orientales del lago! Yo he sabido
que tiene parientes en Honduras y en Puerto Cabello, y no sera extrao que
tratase de huir del lago para refugiarse all.

Ves, Pedro, cmo protege la suerte a ese viejo?

Ya se cansar! Ah! Si llego a tener la certeza de que se ha refugiado en


Puerto Cabello, no dudar ni un momento en ir a buscarle! Aquella ciudad
merece una visita, y estoy seguro de que todos los filibusteros de las Tortugas
me seguiran para meter mano en las incalculables riquezas que all hay. Si no
le encontramos en Gibraltar, ya pensaremos lo que debemos hacer. Te he
prometido ayudarte, y ya sabes que el Olons no ha faltado nunca a su
palabra.

Gracias; cuento contigo! Dnde est mi Rayo?

Lo he enviado a la salida del golfo con otros dos barcos de Harris, para
impedir que nos molesten los buques de guerra espaoles.

Cuntos hombres traes contigo?

Ciento veinte; pero esta misma noche llegar el Vasco con otros
cuatrocientos, y maana a primera hora daremos el asalto a Gibraltar.

Esperas lograrlo?

Tengo la conviccin de ello, aun cuando he sabido que los espaoles han
reunido ochocientos hombres resueltos, han dejado intransitables los caminos
de la montaa que conducen a la ciudad, y han levantado varias bateras.
Tendremos que roer un hueso muy duro, que nos har perder mucha gente;
pero nosotros venceremos, amigo!

Estoy dispuesto a seguirte, Pedro.

Contaba con tu poderoso brazo y con tu valor, caballero. Ven; vamos a


cenar a bordo de mi barcaza, y despus te acostars! Creo que tienes
necesidad de reposo.

El Corsario, que por un milagro de energa se sostena en pie, le sigui


mientras que los filibusteros desembarcaban en la playa para acampar en las
lindes del bosque hasta que llegara el Vasco con sus compaeros.

168
Sin embargo, no se perdi aquella jornada, porque una buena parte de
aquellos hombres incansables se pusieron en seguida en marcha para
explorar las cercanas y ver si podran caer por sorpresa sobrela ciudadela
espaola. Los ms atrevidos de entre los exploradores haban llegado hasta
dar vista a los poderosos fuertes de Gibraltar, con objeto de tener una idea
clara de las medidas defensivas que adoptara el enemigo, y otros se
atrevieron a interrogar a los colonos fingindose pescadores nufragos.

Estas audaces investigaciones dieron resultados no muy a propsito para


animar a tan intrpidos merodeadores del mar, a pesar de hallarse
acostumbrados a vencer los ms insuperables obstculos,

Por todas partes encontraban cortados los caminos con trincheras


coronadas de caones y por enormes empalizadas erizadas de espinos.
Adems, supieron que el comandante de la ciudadela, uno de los ms
valientes y animosos soldados que por aquel tiempo tena Espaa en
Amrica, hizo jurar a sus soldados que se dejaran matar antes que arriar la
bandera patria.

Tan malas impresiones produjeron cierta ansiedad en el espritu de los ms


fieros corsarios, que temieron acabar de un modo desastroso la expedicin.

Informado en el acto el Olons de cuanto haban contado los espas, no


vacil su nimo, y en la noche siguiente, reunidos todos los jefes, pronunci
aquellas hermosas palabras, conservadas por la Historia 6, que demuestran la
confianza que tena en s mismo y cunto contaba con el valor de sus
corsarios.

Es preciso, hombres del mar, que maana nos batamos valerosamente!


dijo. Si sucumbimos, adems de la vida perderemos nuestros tesoros,
que tanta sangre nos han costado! Hemos vencido a enemigos mucho ms
formidables que los que se han reunido en Gibraltar, y all ganaremos
mayores riquezas! Mirad a vuestro jefe, y seguid su ejemplo!

Llegada la media noche arribaron a la playa las barcazas de Miguel el


Vasco, que iban tripuladas por cuatrocientos hombres.

6 Por los das del filibusterismo se impriman en Holanda, Francia e Inglaterra historias semejantes las que
relatan los hechos de Jos Mara y otros bandoleros clebres. Claro es que dichas historias no tenan mayor veracidad
que la de la fantasa de los que las escribieron. (N. del t.)
169
Los filibusteros del Olons levantaron el campo y se dispusieron a partir
para Gibraltar, ante cuyos fuertes contaban llegar por la maana, pues no
queran aventurarse en un asalto nocturno.

Apenas desembarcaron los cuatrocientos hombres de Vasco se ordenaron


en columnas, y el pequeo ejrcito, guiado por sus tres jefes, comenz la
marcha a travs de los bosques, dejando de guardia en las chalupas unos
veinte filibusteros.

Carmaux y Wan Stiller, bien descansados y bien comidos, se colocaron


detrs del Corsario Negro, pues no queran faltar al asalto, deseosos como
estaban de coger a Wan Guld.

Amigo Stillerdeca el alegre filibustero, esta vez espero que


echaremos la zarpa a ese tunante para entregrselo al capitn!

Apenas hayamos asaltado los fuertes, iremos corriendo a la ciudad para


impedirle que se largue, amigo Carmaux. Yo s que el comandante ha dado a
cincuenta hombres orden de que se lancen en los bosques para cortar la
retirada a los fugitivos.

Y adems de que no le pierda de vista el cataln.

Crees que habr entrado ya en Gibraltar?

Estoy seguro. Es preciso que encontremos a ese diablo de hombre,


porque si no se har matar!

En aquel momento sinti que le tocaban en un hombro y que una voz bien
conocida de ellos les deca:

Es verdad eso, compadre?

Carmaux y Wan Stiller se volvieron vivamente, y vieron al africano.

Eres t, compadre Saco de carbn! exclam Carmaux. De dnde has


salido?

Hace ms de diez horas que ando buscndoos a lo largo de la costa


corriendo como un caballo. Es verdad que os haba hecho prisioneros el
gobernador?

170
Quin te lo ha dicho?

Se lo he odo contar a algunos filibusteros.

Pues es verdad, compadre. Pero corno ves, hemos escapado de entre sus
manos, con la ayuda del valiente conde de Lerma.

Aquel noble castellano a quien hicimos prisionero en casa del notario


de Maracaibo?

S, compadre. Y qu les ha sucedido a los dos heridos que os habamos


dejado?

Murieron ayer por la maana contest el negro.

Pobres diablos! Y el cataln?

A estas horas debe de estar ya en Gibraltar.

La ciudad, compadre, va a oponer una resistencia desesperada.

Temo que buen nmero de los nuestros no cenen esta noche. El


comandante de la plaza es un hombre que se defender con furor: ya ha
cortado todos los caminos y levantado trincheras y bateras.

Espero que no hemos de contarnos entre los muertos, y que en cambio


ahorcaremos a Wan Guld!

Mientras tanto las cuatro columnas penetraban con cautela a travs de los
bosques que rodeaban entonces a Gibraltar, precedidas por pequeos grupos
de exploradores compuestos en su mayora de bucaneros.

Ya saban todos que los espaoles, prevenidos de la cercana de sus


implacables enemigos los esperaban, y que el viejo comandante de la
ciudadela haba preparado emboscadas para diezmarlos antes de que
intentaran el asalto de los fuertes.

Algunos disparos de fusil sobre los primeros pelotones advirtieron a las


columnas de asalto que ya no estaba lejos la ciudad.

El Olons, el Corsario Negro y el Vasco, creyendo que se trataba de una


emboscada, se apresuraron a alcanzar a los exploradores llevando consigo
171
unos cien hombres; pero pronto supieron que no era un verdadero ataque de
los espaoles, sino un simple cambio de disparos entre las avanzadas.

Viendo el Olons que ya los haban descubierto, mand que se detuviesen


las columnas hasta que se hiciera de da, pues quera ante todo ver los medios
de defensa de que disponan los adversarios y la clase de terreno, porque
notaba que ste iba hacindose pantanoso.

A la derecha erguase una colina cubierta de maleza, y se apresur a


subirla acompaado del Corsario Negro, seguro de que desde all podra
dominar una buena parte de la campia.

Cuando llegaron a la cumbre comenzaba a clarear.

Una luz blanca, que se tornaba rpidamente en roja hacia la costa


occidental del lago, invada el cielo y tea las aguas con reflejos rojizos
anunciando un da magnfico.

El Olons y el Corsario dirigieron la mirada hacia una montaa que se


alzaba frente a ellos, y en la cual veanse dos grandes fuertes almenados
coronados por la bandera espaola, y detrs de ellos se extendan grupos de
viviendas de blancas paredes y una informe aglomeracin de techos y
cabaas.

El Olons arrug el entrecejo.

Por los arenales de Olona!exclam. Va a ser cosa muy seria asaltar


esos fuertes sin artillera y sin escalas! Ser preciso hacer prodigios de valor,
o si no, nos darn tal zurra, que nos quitarn por mucho tiempo la gana de
volver a inquietar a los espaoles!

Tanto ms cuanto que el camino de la montaa ha quedado


intransitable, Pedrodijo el Corsario. Lo han cortado. Desde aqu veo las
bateras y las empalizadas, las cuales tendremos que acometer bajo el fuego
de los caones de los fuertes.

Y, adems, aquel pantano que nos corta el paso, y que nos obligar a
construir puentes volantes. No lo ves?

S, Pedro.

172
Si fuera posible costearlo y echar por la llanura... Pero qu! Si la llanura
est inundada! Mira con qu rapidez avanza el agua!

Tenemos que habrnoslas con un comandante que conoce todos los


recursos de la guerra, Pedro!

Ya lo veo!

Qu piensas hacer?

Tentar la suerte, caballero. En Gibraltar hay mayores tesoros que en


Maracabo, y podemos realizar una gran ganancia. Qu se dira de nosotros
si retrocedisemos? Se perdera la confianza en el Olons, en el Corsario
Negro y en Miguel el Vasco!

Es verdad, Pedro; y nuestra fama de corsarios audaces e invencibles se


eclipsara. Adems, piensa que dentro de esos fuertes est mi mortal
enemigo!

S; y yo quiero hacerle prisionero. La direccin de la mayor parte de los


filibusteros os la confo a ti y al Vasco, que os encargaris de hacerlos
atravesar las marismas para forzar el camino de la montaa; yo rodear la
margen extrema, y marchando al amparo de los rboles procurar llegar sin
ser visto debajo de los muros del primer fuerte.

Y las escalas, Pedro?

Ya tengo mi plan! Encargaos de tener distrados a los espaoles, y


djame a m hacer lo dems. Si dentro de tres horas no est Gibraltar en
poder nuestro, dejar de ser el Olons! Abracmonos, caballero, por si acaso
no volvemos a vernos en esta vida!

Ambos formidables corsarios se estrecharon afectuosamente, y a los


primeros rayos del Sol descendieron de la colina.

Los filibusteros haban acampado momentneamente en las lindes de la


selva, ante las lagunas que les haban impedido avanzar, y en cuyo extremo y
sobre un montculo aislado vieron un pequeo reducto defendido por dos
caones.

Carmaux, Wan Stiller y algunos otros quisieron apreciar la solidez que

173
ofreca aquel fango; pero en el acto se hicieron cargo de que no era cosa de
fiar en l, pues ceda bajo la presin de los pies, amenazando con engullirse a
cuantos se hubieran atrevido a caminar por all.

Aquel obstculo imprevisto que miraban como insuperable, adems de los


otros a los cuales haba que hacer frente en la llanura, y por ltimo en la
montaa, antes de llegar hasta el pie de los fuertes, enfri el entusiasmo de no
pocos; pero, sin embargo, ninguno se aventur a hablar de retirada.

El regreso de los dos famosos corsarios, y su decisin de empear la batalla


en seguida, volvi a enardecer a la mayora, pues tenan una fe ciega en tales
jefes.

Animo, hombres de mar!grit el Olons. Detrs de aquellos


fuertes hay mayores tesoros en que hacer presa que en Maracaibo!
Demostremos a nuestros implacables enemigos que somos siempre
invencibles!

Dio la orden de formar dos columnas, recomend a todos que no


retrocedieran ante ningn obstculo, y despus mand avanzar.

El Corsario Negro se puso a la cabeza de la tropa ms numerosa en


compaa del Vasco, mientras que el Olons con los suyos avanzaba a lo largo
de la linde del bosque, con objeto de rebasar la llanura inundada y llegar
inadvertido debajo de los fuertes.

174
CAPTULO XVIII

La toma de Gibraltar.

La columna que el Corsario Negro y el Vasco deban conducir a travs del


pantano que defenda la batera, componanla trescientos ochenta hombres
armados de sables cortos y algunas pistolas, con treinta cargas solamente,
pues no haban credo necesarios los arcabuces, por ser armasen absoluto
intiles contra los fuertes y que, en cambio, los embarazaran mucho en un
combate cuerpo a cuerpo.

Pero aquellos trescientos ochenta hombres eran otros tantos demonios que
iban resueltos a todo, dispuestos a precipitarse con furia irresistible sobre
cualquier gnero de obstculos que encontraran, seguros de salir siempre
vencedores.

A la orden de sus jefes se pusieron en marcha, llevando cada hombre un


haz de lea y gruesas ramas de rboles para arrojarlos sobre el fango y poder
avanzar a travs de l.

Apenas llegaron a la orilla de aquel vasto pantano, cuando la batera


espaola emplazada en el extremo opuesto lanz por entre las caas un
huracn de metralla. Era una advertencia peligrosa, pero no suficiente para
detener a aquellos fieros depredadores del mar.

El Corsario Negro y el Vasco lanzaron el formidable grito de guerra:

Adelante, hombres de mar!

Los filibusteros se precipitaron en el pantano arrojando haces de lea y


troncos de rboles para preparar el camino, sin preocuparse del fuego de la
batera enemiga, que de minuto en minuto era ms acelerado y levantaba
columnas de agua y fango bajo una incesante lluvia de metralla.

La marcha a travs de aquel pantano se haca cada vez ms peligrosa a


medida que los filibusteros se alejaban de las lindes de la selva.

No era suficiente para todos el puente hecho con los troncos y los haces de
lea.
175
A derecha e izquierda caan los hombres en el fango, se sumergan hasta
la cintura, y no podan salir del atasco sin el socorro de sus compaeros. Para
colmo de desventura los materiales que haban llevado consigo con objeto de
hacer el camino transitable, no alcanzaban para atravesar el pantano por
completo.

Aquellos valientes se vean obligados de trecho en trecho, y siempre bajo el


fuego de la batera, a sumergirse en el lodo para levantar los troncos y los
haces y llevarlos adelante; labor en extremo fatigosa, y adems peligrossima
dada la naturaleza de la marisma.

Mientras tanto arreciaba el fuego de los espaoles. La metralla pasaba


silbando por entre las caas, levantando nubes de agua cenagosa e hiriendo
a los hombres que iban en primera fila, sin que stos pudieran contestar a
aquellas descargas mortales, pues no llevaban ms que pistolas.

En medio de aquel atolladero el Corsario Negro y el Vasco conservaban


una sangre fra admirable. Animaban a todos con la voz y con el ejemplo,
daban aliento a los heridos, ya se adelantaban, ya volvan a retaguardia para
dar prisa a los que porteaban los troncos y los haces, e indicaban los lugares
ms cubiertos de caas, para no exponer a sus hombres al incesante fuego de
la batera.

Aun cuando los filibusteros comenzasen a dudar del xito de aquella


empresa, que consideraban como una verdadera locura, no perdan nada de
su valor, y trabajaban encarnizadamente seguros de que si llegaban a pasar el
pantano venceran fcilmente a los defensores de la batera.

Pero la metralla segua haciendo estragos en las primeras filas. Ms de doce


corsarios heridos de muerte haban desaparecido bajo el fango del paldico
pantano, y otros veinte heridos se debatan en medio de los troncos de los
rboles y de los haces de lea. Pero aquellos valientes no se quejaban! Al
contrario; arengaban a los compaeros, y rehusaban todo socorro para que no
perdiesen tiempo.

Adelante, compaeros! Vengadnos! decan animosamente.

Tanta tenacidad, tanta audacia, y el valor de los jefes, deban triunfar por
fin de todos los obstculos y de la resistencia de los espaoles.

176
Rebasado el ltimo trozo, despus de nuevas prdidas y de inmensas
fatigas llegaron a poner pie en tierra firme. Organizarse a escape y lanzarse al
asalto de la batera fue cosa de un momento.

Nadie hubiera podido resistir el empuje de aquellos hombres terribles


sedientos de venganza; ninguna batera, por formidable que fuera y por
desesperadamente que la hubieran defendido, habra podido rechazarlos.

Con sables y pistolas en mano hicieron irrupcin en los terraplenes del


reducto.

Una descarga de metralla tendi en tierra a los primeros; los otros suban al
asalto como furias desatadas, matando a los artilleros sobre las piezas,
embistiendo a los soldados que se sostenan en su puesto, abrumndolos con
el nmero, y vencindolos al fin no obstante su vigorosa resistencia.

Un hurra formidable anunci a la banda del Olons que el primero y


quizs ms difcil obstculo estaba ya superado.

Pero aquella alegra deba durar poco. El Corsario y el Vasco, que se haban
apresurado a bajar a la llanura para estudiar el camino que deban seguir,
vieron que otro obstculo les cerraba el paso hacia la montaa.

Al lado de all de un bosquecillo haban podido distinguir que ondeaba


una bandera espaola indicando la presencia de otro fuerte del cual hasta
entonces no haban tenido noticia.

Por la muerte de todos los vascos!bram furiosamente Miguel.


Todava otro hueso duro que roer? Ese condenado comandante de Gibraltar
quiere exterminarnos! Qu me dice usted, caballero?

Pienso que ste no es el momento de volver pies atrs!

Hemos sufrido ya prdidas crueles!

Lo s.

Y nuestros hombres estn fatigadsimos!

Les concederemos algn descanso, y en seguida iremos a tomar tambin


esa batera.

177
Cree usted que sea una batera?

Lo supongo.

Y supone usted que habr logrado llegar cerca de los fuertes el Olons?

Hacia la montaa no se ha odo disparo alguno: por lo tanto, supongo


que debe de haber llegado con felicidad a los bosques sin encontrar
obstculos de consideracin.

Ese hombre tiene una suerte decidida!

Espero que tambin hemos de tenerla nosotros, Miguel.

Y qu debemos hacer ahora?

Enviar algunos hombres para que exploren el bosque.

Vamos, caballero; es preciso no dejar que se enfre el entusiasmo de


nuestra gente!

Volvieron a subir la eminencia inmediata al bosque, y enviaron algunos


hombres escogidos entre los ms atrevidos para que examinasen de cerca la
batera.

Mientras se alejaban apresuradamente los exploradores, seguidos a cierta


distancia por un pelotn de bucaneros encargados de protegerlos contra las
emboscadas, el Corsario Negro y el Vasco mandaron trasportar a los heridos
al otro lado de la laguna para ponerlos a salvo en el caso de una retirada
precipitada, y al propio tiempo dispusieron que se echaran ms troncos y
haces de lea para tener un camino expedito a sus espaldas.

Cuando terminaban de realizar esta ltima operacin vieron llegar a los


exploradores y a los bucaneros. No eran muy buenas las noticias que les
llevaban. En el bosque no haba espaoles; pero en la llanura se encontraron
con una batera formidable defendida por muchas bocas de fuego y un buen
golpe de tropas. No haba, pues, ms remedio que dar el asalto, si haban de
llegar al camino de la montaa. Del Olons no tenan noticia alguna, pues no
oyeron disparos en aquella direccin.

En marcha, hombres de mar!grit el Corsario Negro desenvainando

178
la espada. Hemos expugnado la primera batera, y no retrocederemos
ante la segunda!

Deseosos de llegar al pie de los muros de Gibraltar, los filibusteros no se


hicieron repetir la orden. Dejaron unos cuantos hombres guardando a los
heridos y se lanzaron resueltamente bajo los rboles. Marchaban con gran
rapidez, esperanzados en sorprender al enemigo.

No era un simple terrapln; era un verdadero reducto defendido con fosos,


empalizadas y muros, en los que se vean ocho caones que seguramente
vomitaran torrentes de metralla.

El Corsario Negro y el Vasco titubearon.

Ese s que es un hueso bien duro de roer! dijo Miguel al Corsario.


No va a ser fcil atravesar la llanura bajo el fuego de esas piezas!

Sin embargo, no podemos volver atrs precisamente ahora que el Olons


estar ya cerca de los fuertes. Se dira que habamos tenido miedo, Miguel!

Si por lo menos tuvisemos algunos caones...

Los espaoles han clavado los de la batera que les hemos cogido. Arriba
al asalto!

Sin mirar siquiera si le seguan o no el intrpido Corsario se lanz por la


llanura con la espada en la mano corriendo hacia el reducto.

En un principio vacilaron los filibusteros; pero viendo que detrs del


Corsario se haban lanzado tambin el Vasco, Carmaux, Wan Stiller y el
negro, se precipitaron a su vez animndose con ensordecedores gritos.

Los espaoles del reducto los dejaron acercarse hasta la distancia de mil
pasos, y en seguida pusieron fuego a las piezas cargadas de metralla.

Los efectos de aquella descarga fueron desastrosos: las primeras filas de


corsarios rodaron por tierra, mientras que las otras, aterradas, retrocedan
precipitadamente a pesar de los gritos de sus jefes que los estimulaban a
avanzar.

Algunos pelotones trataron de reorganizarse; pero una segunda descarga

179
los oblig a seguir al grueso de la tropa, que se replegaba en desorden hacia
el bosque para repasar la laguna.

Pero el Corsario Negro no los sigui. Reuni en derredor suyo diez o doce
hombres, entre los cuales estaban Carmaux, Wan Stiller y el negro, y se meti
por entre algunas espesuras y grupos de rboles que flanqueaban la linde de
la llanura; y realizando una rpida marcha pudo rebasar el campo de tiro del
reducto, llegando con felicidad al pie de la montaa.

Apenas haba desaparecido entre el bosque, cuando oy retumbar en la


cumbre la artillera gruesa de los fuertes de Gibraltar, y resonar los gritos de
los filibusteros.

Amigos!grit. El Olons se dispone a dar el asalto a la ciudad!


Adelante mis valientes!

Vamos a tomar parte en la otra fiesta! dijo Carmaux. Es de esperar


que sta sea ms animada, y tambin ms afortunada!

A pesar de hallarse cansadsimos todos emprendieron con bro la ascensin


por la montaa, abrindose paso con gran fatiga por entre la maleza y las
races de los rboles.

Entretanto retumbaba en la cumbre la artillera de los fuertes. Los


espaoles deban de haber descubierto la banda del Olons, y se preparaban
tal vez a una defensa desesperada.

Los filibusteros del famoso Corsario contestaban con un gritero


ensordecedor, quizs para hacer creer al enemigo que eran ms de los que
eran en realidad. Como no tenan fusiles, trataban de asustar con sus gritos a
los defensores de los fuertes.

Hasta el pie de la montaa y por todas partes llegaban y corran las balas
de los caones gruesos. Aquellos grandes proyectiles de hierro sealaban su
paso con fragorosos crujidos, derribando rboles seculares que venan al
suelo con enorme estrpito.

Apresurbanse el Corsario Negro y sus hombres para reunirse con el


Olons antes de que ste comenzara el ataque contra los fuertes. Como
hubiesen encontrado un sendero abierto entre los rboles, en menos de media

180
hora llegaron casi a la cumbre, donde se hallaba ya la retaguardia del Olons.

Dnde est el jefe?pregunt el Corsario,

En la linde del bosque.

Ha comenzado el asalto?

Estamos esperando el momento oportuno antes de exponernos.

Guiadme adonde est!

De la banda se destacaron dos filibusteros que le llevaron por entre las


malezas hasta donde estaba el Olons con otros segundos jefes.

Por las arenas de Olona! exclam con alegra el filibustero. Aqu


est un refuerzo que me llega a tiempo!

Refuerzo bien pobre, Pedro! contest el Corsario. Te traigo doce


hombres tan slo!

Doce! Y los dems?pregunt palideciendo el filibustero.

Han sido rechazados hacia la laguna, despus de haber experimentado


gravsimas prdidas.

Mil rayos! Y yo que contaba con ellos!

Quizs hayan vuelto a intentar el asalto de la segunda batera, o


encontrado otro camino. Hace poco o retumbar el can en la llanura.

No importa! Entretanto daremos comienzo al asalto del fuerte ms


grande!

Y cmo vamos a escalarle? No tenemos escalas!

Es cierto; mas espero obligar a salir a los espaoles.

De qu modo?

Simulando una huida precipitada. Ya estn prevenidos mis corsarios.

Entonces, ataquemos!
181
Filibusteros de las Tortugasgrit el Olons, al asalto!

La banda de corsarios que haba estado hasta entonces escondida debajo de


los rboles y entre la maleza para guarecerse contra las tremendas descargas
de ambos fuertes 7, se precipitaron hacia la explanada al or la voz de mando
de sus jefes.

El Olons y el Corsario Negro se pusieron a la cabeza y avanzaban


corriendo para evitar a su gente prdidas demasiado graves.

Los espaoles del fuerte ms prximo, que era el ms importante y el mejor


anillado, al verlos aparecer dispararon con metralla para barrer la explanada;
pero era ya demasiado tarde. a pesar de que cayeron muchos de los
asaltantes, stos llegaron debajo de las murallas y de las torres, y treparon por
las escarpas disparando las pistolas para alejar a los defensores.

No obstante la desesperada defensa de la guarnicin, algunos haban


logrado subir, cuando de pronto se oy resonar la voz tonante del Olons:

Hombres de mar! En retirada!

Los corsarios, que se encontraban imposibilitados de subir a las torres y a


los bastiones, no tan slo por falta de escalas, sino tambin por la resistencia
que oponan los espaoles, se apresuraron a abandonar la empresa, y
huyeron atropelladamente hacia el vecino bosque, pero con las armas bien
empuadas.

Los defensores del fuerte, creyendo poder exterminarlos con facilidad, en


lugar de ametrallarlos con los caones bajaron rpidamente los puentes
levadizos, y se lanzaron imprudentemente al campo para caer sobre ellos.
Esto era lo que esperaba el Olons.

Al verse perseguidos los corsarios se volvieron de frente a un tiempo y


acometieron con furioso denuedo a los enemigos.

Los espaoles, que no haban pensado en aquel contraataque


vertiginoso, sorprendidos por tanta furia retrocedieron sin orden, y en
seguida se detuvieron, por miedo a que los corsarios se aprovechasen de su

7 Nunca los tuvo Gibraltar, que apenas s figur entre las poblaciones importantes de Venezuela. (Nota del t.)

182
retirada para penetrar en el fuerte.

Una batalla encarnizada y sangrienta se empe en la explanada y ante los


bastiones. Corsarios y espaoles luchaban con igual furor a cintarazos, a
sablazos y a pistoletazos, mientras que los que permanecan en los glacis
disparaban torrentes de metralla que diezmaban juntamente a amigos y
enemigos

Ya estaban a punto los espaoles que eran dos veces ms en nmero


de arrojar a los filibusteros y salvar a Gibraltar, cuando en el campo de la
lucha apareci la banda de Miguel el Vasco, que haba logrado abrirse camino
a travs del bosque y de la montaa.

Aquellos trescientos hombres, llegados tan a punto, decidieron la suerte de


la contienda.

Atacados por todas partes los espaoles se vieron rechazados al interior del
fuerte; pero con ellos entraron tambin los enemigos, con el Corsario Negro y
el Vasco, que haban salido ilesos por milagro. Sin embargo, aun cuando
rechazados, los espaoles oponan una fiera resistencia, decididos a dejarse
matar antes de permitir que se arriase la bandera de Espaa.

El Corsario Negro se haba lanzado dentro de un amplio patio en donde


doscientos espaoles combatan con desesperado encarnizamiento,
procurando rechazar a los adversarios y abrirse paso a travs de sus filas para
correr en defensa de Gibraltar. Ya haba cado ms de un arcabucero bajo la
formidable espada del filibustero, cuando vio que se le echaba encima un
hombre ricamente vestido y con la cabeza cubierta por un amplio sombrero
de fieltro adornado con una pluma de avestruz.

Gurdese usted, caballero!grit. Voy a matarle!

El Corsario, que acababa de desembarazarse en aquel momento de un


capitn de arcabuceros que se hallaba muerto a sus pies, se volvi
rpidamente y lanz un grito de estupor.

Usted, conde!

Yo, caballero!contest el castellano saludndole con la espada.


Defindase, seor, porque ya no est la amistad entre nosotros: usted

183
combate por el filibusterismo, y yo por la bandera de la vieja Castilla.

Djeme pasar, conde!contest el Corsario queriendo arrojarse sobre


un grupo de espaoles que hacan frente a los suyos.

No, seor mo!dijo el castellano. O le mato a usted, o usted me


mata a m!

Conde, le ruego que me deje pasar! No me obligue a tener que cruzar el


hierro con usted! Si quiere usted batirse, ah tiene centenares de filibusteros
detrs de m! Yo tengo con usted una deuda d reconocimiento!

No, seor mo; no tiene usted ninguna! Estamos iguales. Antes de que
se arre la bandera, el conde de Lerma habr muerto, as como el gobernador
de este fuerte y todos sus valientes oficiales!

Y dicho esto se arroj sobre el Corsario atacndole con furia.

El seor de Ventimillia, que conoca su superioridad sobre el castellano 8, y


a quien se le haca doloroso tener que matar a tan leal y generoso noble, dio
dos pasos atrs gritando:

Le ruego que no me ponga en la necesidad de matarle!

Sea! exclam sonriendo el conde. Vamos, seor de Ventimillia!

Mientras en derredor de ellos herva la lucha con creciente furor, entre


gritos, imprecaciones, gemidos de heridos y detonaciones de arcabuces y
pistolas, se acometieron con nimo de vencer o morir.

El conde atacaba con mpetu, redoblando las estocadas y cubriendo al


Corsario con furioso centelleo de golpes que ste paraba prontamente.

Adems de la espada ambos tiraron de los puales para parar mejor las
estocadas. Avanzaban, retrocedan, tenindose en pie con gran trabajo a causa
de la sangre que corra por el suelo, y atacndose siempre con nuevo aliento.

De pronto el Corsario, que haba renunciado a la idea de matar al noble


castellano, hizo saltar la hoja de su espada por medio de una batida en tercia

8 El arte de la alta esgrima se lo hicimos conocer los italianos en las guerras sostenidas en Italia. As lo reconocen
varios historiadores, incluso italianos. (N. del t.)
184
seguida de un rpido semicrculo, juego que ya le haba salido bien en casa
del notario.

Por desgracia, rod cerca de los pies del castellano el capitn de


arcabuceros que cay antes bajo las estocadas del Corsario. Precipitarse
encima, arrancarle la espada que todava oprima entre los dedos contrados
por la muerte, y arrojarse nuevamente sobre su adversario, fue cosa de un
solo momento.

Al propio tiempo fue corriendo en su ayuda un soldado espaol.

Obligado el Corsario a hacer frente a aquellos dos enemigos, ya no dud.


De una estocada tendi al soldado, y volvindose contra el conde, que le
acometa de lado, se tir a fondo.

El castellano, que no esperaba aquel doble golpe, recibi la estocada en


mitad del pecho, y la espada del filibustero le sali por la espalda.

Conde!grit el seor de Ventimillia cogindole en los brazos antes de


que cayese. Triste victoria es sta para m; pero usted lo ha querido!

El castellano, que se haba puesto tan plido como un muerto y que haba
cerrado los ojos, volvi a abrirlos para mirar al Corsario, y le dijo sonriendo
tristemente:

As lo tena dispuesto el Destino, caballero! Por lo menos, no ver arriar


la bandera de Castilla!

Carmaux, Wan Stiller! Socorro!grit el Corsario.

Es intil, caballero!respondi el conde con voz exnime. Soy


hombre muerto! Adis, caballero!

Una bocanada de sangre le cort la palabra. Cerr los ojos, quiso sonrer de
nuevo, y en seguida exhal el ltimo suspiro.

El Corsario, ms conmovido de lo que l mismo poda creer, deposit en el


suelo el cadver del noble y fiero castellano, le bes en la frente, todava tibia,
recogi suspirando la ensangrentada espada, y se lanz en medio del tumulto
de la pelea bramando con voz sollozante:

185
A m, hombres de mar!

El combate herva an con furor terrible dentro del fuerte.

En los bastiones, en el glacis, en los torreones, en los corredores, hasta en


las casamatas los espaoles se batan con la rabia que infunde la
desesperacin. El viejo y valiente comandante de Gibraltar, as como todos
sus oficiales, haban perecido; pero los dems no se rendan.

La matanza dur una hora, durante la cual casi todos los defensores
cayeron en derredor de la bandera de la patria antes que entregar las armas,

Mientras los filibusteros del Olons ocupaban el fuerte, el Vasco con otra
gruesa partida acometa al segundo fuerte, que se hallaba a poca distancia,
obligando a rendirse a sus defensores despus de haberles prometido la vida.

Tan ruda batalla, comenzada por la maana, termin a las dos; pero
cuatrocientos espaoles y ciento veinte fiilibusteros yacan muertos, parte en
el bosque y parte en derredor del fuerte tan obstinadamente defendido por el
viejo gobernador de Gibraltar.

186
CAPTULO XIX

El juramento del Corsario Negro.

En tanto que los filibusteros, vidos de saqueo, se desbordaban como


torrente impetuoso por la ciudad ya indefensa, con objeto de impedir que
huyesen los habitantes hacia los bosques llevndose consigo los objetos ms
preciosos, el Corsario Negro, Carmaux, Wan Stiller y Moko removan los
cadveres amontonados en el interior del fuerte, con la esperanza de
encontrar entre ellos el del odiado Wan Guld.

Por todas partes se les ofrecan escenas espantosas. Veanse montones de


muertos horriblemente deformados por las estocadas o los sablazos, con los
brazos cortados, con el pecho abierto, con el crneo hundido o saltado;
terribles heridas de las cuales todava manaba la sangre, que corra por el
piso del glacis y por las escaleras de las casamatas formando charcos que
despedan un olor acre.

Algunos todava tenan en el cuerpo las armas con que los haban matado;
otros estaban estrechamente abrazados a sus adversarios; otros empuaban
an la espada o el sable que los haba vengado. De entre tantos cadveres
sala de cuando en cuando el gemido de algn herido que con fatiga se
remova entre masas de hombres inertes, mostrando el rostro plido y lleno
de sangre y pidiendo con apagada voz un sorbo de agua. El Corsario, que no
tena odio a los espaoles, as que vea algn herido apresurbase a
desembarazarle de los muertos que le opriman y rodeaban, y ayudado por
Moko y los dos filibusteros le trasportaba a otro sitio, encargando al negro o
a otros que les prodigasen los primeros cuidados.

Haban removido ya todos aquellos montones de desgraciados, cuando


junto al ngulo del patio interior, donde haba un montn de cadveres de
espaoles y corsarios, oyeron una voz que les pareci conocida.

Por mil tiburones!exclam Carmaux. Yo conozco esa voz


ligeramente nasal!

Tambin yo! dijo Wan Stiller.

187
Ser la de mi compatriota Darlas?

Nodijo el Corsario; es la voz de un espaol!

Agua, caballeros; agua! oyeron decir bajo aquel montn de muertos.

Truenos de Hamburgo! exclam Wan Stiller. Es la voz del cataln!

El Corsario y Carmaux se abalanzaron hacia el sitio, y apartaron


rpidamente los cadveres. Una cabeza empapada en sangre, y despus dos
brazos largos y delgados aparecieron, seguidos de un largusimo cuerpo
cubierto con una coraza de acero, asimismo manchada de sangre y de
pedazos de masa enceflica.

Caray!exclam aquel hombre al ver al Corsario y a Carmaux. Esto


s que es una suerte que no esperaba!

T! exclam el Corsario.

Eh, cataln de mi corazn!grit alegremente Carmaux. Cunto me


alegro, compadre, de volver a verte vivo todava! Supongo que no te habrn
estropeado demasiado los huesos?

En dnde ests herido?le pregunt el Corsario saludndole a


levantarse.

Me dieron un sablazo en un hombro y otro en la cara; pero, dicho sea sin


ofensa, al corsario que me puso as lo ensart como si fuera un cabrito.

En fin, caballeros, les juro que me produce una gran alegra verlos vivos!

Crees que sern graves tus heridas?

No, seor! Lo que hay es que me causaron un dolor tan agudo, que me
hicieron caer sin sentido Denme de beber, seor; un sorbo tan slo!

Toma, compadre!dijo Carmaux alargndole un frasco lleno de agua


con aguardiente. Esto te dar fuerzas!

El cataln, que se senta invadir por la fiebre, lo vaci con avidez, y despus
mirando al Corsario Negro dijo:

188
Usted buscaba al gobernador de Maracaibo; verdad?

Scontest el Corsario. Le has visto?

Ah, seor! Ha perdido usted la ocasin de ahorcarle, y yo de


devolverle los veinticinco palos!

Qu quieres decir?pregunt el Corsario con voz sibilante.

Que ese bribn, previendo que ustedes venceran, no ha desembarcado


aqu!

Entonces, adonde ha ido?

Uno de los soldados que le acompaaban, y que se qued en Gibraltar,


me dijo que Wan Guld hizo que la carabela del conde de Lerma le llevase
hasta las costas occidentales del lago para huir de los barcos de ustedes y
para embarcarse en Coro, donde estaba anclado un velero espaol.

Y adonde se dirigir?

a Puerto Cabello, pues all tiene sus posesiones y sus parientes.

Ests seguro de eso?

Segursimo, seor.

Muerte y condenacin! grit el Corsario con terrible voz.


Escaparse otra vez ms, cuando ya crea haberle alcanzado! Sea! Aunque se
esconda en el Infierno, el Corsario Negro ir a encontrarle all! As tenga que
agotar todas mis riquezas, juro a Dios que hasta en las costas de Honduras he
de buscarle!

Y yo le acompaar, seor, si no tiene usted inconveniente! dijo el


cataln.

S; t vendrs, ya que los dos odiamos a ese hombre! Otra pregunta!

Diga usted, seor!

Crees que sea posible ponerse en su persecucin?

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Ya se habr embarcado a estas horas, y antes de que pueda usted llegar a
Maracaibo el barco en que va estar en las costas de Nicaragua.

Bueno; pero en cuanto hayamos regresado a las islas de las Tortugas


organizar una expedicin como no se ha visto otra igual en el golfo de
Mjico!

Carmaux, Wan Stiller, encargaos de este hombre; lo confo a vuestros


cuidados! Y t, Moko, sgueme a la ciudad! Es preciso que yo hable al
Olons!

Seguido por el africano, el Corsario sali del fuerte y se dirigi a Gibraltar.

La ciudad, invadida por los corsarios sin que stos encontrasen apenas
resistencia, ofreca un espectculo no menos desolador que el del interior del
fuerte.

Todas las casas estaban saqueadas; por todos lados se oan los gritos de los
hombres, el llanto de las mujeres, los chillidos de los nios, gritos feroces y
disparos de armas de fuego.

Por las calles, tratando de poner en salvo los objetos ms preciosos, se


vean grupos de vecinos perseguidos por los corsarios y bucaneros. En todas
partes estallaban sangrientas luchas entre saqueadores y saqueados, y por las
ventanas caan a la calle cadveres que se estrellaban en el suelo.

A veces se oan lamentos desgarradores, lanzados quizs por los notables


de la ciudad sometidos a los tormentos que les infligan los corsarios con
objeto de obligarlos a decir dnde haban escondido sus riquezas; porque
aquellos terribles depredadores del mar, por obtener oro no se detenan ante
los medios ms extremos.

Algunas de las casas que ya haban sido saqueadas ardan lanzando nubes
de chispas, con grave riesgo de incendiar toda la ciudad; imponentes llamas
iluminaban la espantosa escena.

El Corsario, acostumbrado a tales espectculos, que ya haba visto repetirse


en Flandes, no se impresionaba; pero apresuraba el paso haciendo un gesto
de disgusto.

As que lleg a la plaza central vio al Olons en medio de una banda de


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filibusteros que haban reunido all a gran nmero de vecinos, y pesaban el
oro que sus hombres continuaban acumulando y que llevaban de todas
partes.

Por las arenas de Olona!exclam el filibustero al verle. Crea que


ya te habas marchado de Gibraltar, o que estabas ocupado en ahorcar a Wan
Guld! Tate! No parece que ests muy contento, caballero!

Cierto que no!contest el Corsario.

Entonces, qu noticias hay?

Que a estas horas Wan Guld navega hacia las costas de Nicaragua!

Se ha escapado otra vez! Pero es el Diablo? Por los arenales de Olona!


Es cierto lo que me dices?

S, Pedro; va a refugiarse en Honduras.

Y qu es lo que piensas hacer?

Vengo a decirte que me vuelvo a las Tortugas para organizar una


expedicin.

Sin m? Ah, caballero!

Vendrs?

Te lo prometo! Dentro de algunos das marcharemos, y apenas hayamos


llegado a las islas de las Tortugas, reuniremos una nueva flota para perseguir
a ese viejo bribn.

Gracias, Pedro; cuento contigo!

Terminado el saqueo, los filibusteros se embarcaron en las chalupas que les


envi su escuadra, la cual permaneca en la boca del lago.

Adems de doscientos prisioneros de los cuales contaban obtener buenos


resees, llevaban gran cantidad de vveres, de mercaderas y de oro por valor
dla enorme cantidad de doscientas sesenta mil piastras, suma que

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dilapidaran en pocas semanas en fiestas y banquetes en las islas de las
Tortugas.

La travesa del lago se efectu sin incidente alguno. a la maana siguiente


los corsarios suban a bordo de sus buques para dirigirse a Maracaibo, pues
tenan intencin de hacer una nueva visita a la ciudad con objeto de volver a
saquearla, si era posible.

El Corsario Negro y sus compaeros se embarcaron en el barco del Olons.


El Rayo haba sido enviado a la salida del golfo para impedir una sorpresa
por parte de las escuadras espaolas, las cuales se encontraban haciendo
crucero a lo largo de las costas del gran golfo, para proteger las plazas
martimas de Mjico, del Yucatn, de Honduras, de Nicaragua y de Costa
Rica.

Carmaux y Wan Stiller no se haban olvidado de conducir con ellos al


cataln, cuyas heridas no tenan gravedad alguna.

Como sospecharon los filibusteros, los habitantes de Maracaibo haban


vuelto a entrar en la ciudad, esperando sin duda que no anclaran otra vez los
buques corsarios; as, pues, aquellos desgraciados, que haban sufrido un
completo saqueo y que se encontraban imposibilitados para oponer la ms
mnima resistencia, se vieron en la necesidad de aprontar treinta mil piastras,
bajo pena de nuevas rapias y de un incendio general.

No contentos todava, aquellos vidos depredadores se aprovecharon de la


nueva visita para saquear la iglesia, de 1a cual sacaron los vasos sagradas, los
cuadros, los crucifijos y hasta las campanas, para dedicarlo todo a
aprovisionar una capilla que pensaban edificar en las islas de las Tortugas.

A las doce del mismo da la escuadra corsaria se alej definitivamente de


aquellos parajes, y se dirigi apresuradamente hacia la salida del golfo.

El tiempo se haba puesto amenazador, y todos tenan prisa por alejarse de


costas tan peligrosas como las citadas.

Hacia la parte de la sierra de Santa Mara se levantaban negros nubarrones


que amenazaban con ocultar el Sol, prximo a ponerse. Por otro lado la brisa
se converta en viento fuerte.

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Las olas iban creciendo poco a poco, terminando por estrellarse
violentamente en los costados de los barcos.

A las ocho de la noche y cuando ya en el horizonte comenzaban a verse los


relmpagos y el mar se pona fosforescente, la escuadra dio vista a El Rayo,
que corra bordadas ante la punta de la espada.

El Olons mand disparar un cohete para avisarle que se acercase; al


mismo tiempo se echaba al agua la chalupa grande llevando a bordo al
Corsario Negro, al cataln, a Wan Stiller, a Carmaux y a Moko.

Al ver la seal y las luces de la escuadra Morgan puso la proa hacia la


entrada del golfo. La rpida nave del Corsario se acerc en cuatro bordadas, y
embarc al comandante y a sus amigos.

Apenas el Corsario puso el pie sobre la cubierta, le acogi un grito


inmenso:

Viva nuestro comandante!

Seguido de Carmaux y de Wan Stiller, que sostenan al cataln, atraves el


Corsario su buque entre dos filas de marineros, y se dirigi rpidamente
hacia una figura blanca que haba aparecido en la escalera de la cmara.

Una exclamacin de alegra sali de los labios de aquel hombre tan fiero.

Usted, Honorata!

Yo, caballero! contest la joven flamenca saliendo con presteza a su


encuentro. Qu felicidad verle vivo todava!

En aquel momento un relmpago deslumbrador rasg las espesas tinieblas


que reinaban en el mar, seguido de un retumbar lejano. La rpida claridad
del meteoro ilumin el adorable semblante de la joven flamenca, y de los
labios del cataln sali un grito:

Ella! La hija de Wan Guld aqu! Gran Dios!

El Corsario, que iba a precipitarse al encuentro de la Duquesa, se detuvo;


en seguida, volvindose impetuosamente hacia el cataln, que miraba a la
joven con ojos enfurecidos, le pregunt con voz que no tena nada de

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humana:

Qu has dicho? Habla, o te mato!

El cataln no contest. Inclinado hacia adelante, miraba en silencio a la


joven, la cual retroceda lentamente vacilando, como si hubiese recibido una
pualada en el corazn.

Durante algunos instantes rein un silencio sombro en la cubierta de la


nave, roto tan slo por los sordos mugidos de las ondas. Los ciento veinte
hombres de la tripulacin no respiraban siquiera y concentraban toda su
atencin ya en la joven, que segua retrocediendo, ya en el Corsario, que tena
el puo extendido hacia el cataln.

Todos presentan una prxima tragedia.

Habla!repiti el Corsario con voz ahogada. Habla!

Esa es la hija de Wan Guld!dijo el cataln rompiendo el silencio que


reinaba a bordo.

La conocas?

S!

Juras que es ella?

Lo juro!

Un verdadero rugido sali de la garganta del Corsario Negro al or la


solemne afirmacin, Se repleg sobre s mismo como si hubiera recibido un
golpe de maza, hasta casi ponerse en cuclillas; pero de pronto se irgui dando
un salto de tigre.

Entre el fragor de las olas reson su voz enronquecida.

La noche que yo surcaba estas aguas trayendo el cadver del Corsario


Rojo, jur!... Maldita sea aquella noche fatal en que conden a la mujer a
quien amo!

Comandante! dijo Morgan acercndosele.

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Silencio! grit el Corsario con una explosin de llanto. Aqu
mandan mis hermanos!

Un estremecimiento de terror supersticioso sacudi a la tripulacin entera.


Todas las miradas se haban vuelto hacia el mar, que brillaba lo mismo que la
noche en que el Corsario Negro pronunci aquel juramento terrible creyendo
ver surgir de entre las aguas tempestuosas, en cuyos negros abismos estaban
sepultados, los cadveres de ambos Corsarios.

Los filibusteros permanecan mudos, inmviles, aterrados con aquella


escena. El mismo Morgan no se haba atrevido a acercarse al comandante.

De repente la joven se encontr en el borde de la escalera que conduca a la


cmara. Se detuvo un instante e hizo con las manos un gesto de muda
desesperacin; despus descendi de espaldas, seguida siempre por el
Corsario.

Cuando llegaron al saloncito la joven duquesa se detuvo de nuevo; pero la


energa que hasta entonces la haba sostenido le falt de pronto, y se dej caer
desplomada en una silla.

El Corsario, cerrando la puerta, grit con voz ahogada por los sollozos:

Desgraciada!

S!murmur la joven con voz apenas inteligible. Desgraciada!

Sucedi un breve silencio, solamente interrumpido por los sordos sollozos


de la flamenca.

Maldito sea mi juramento!volvi a decir el Corsario en un mpetu de


desesperacin. Usted la hija de Wan Guld, de ese hombre abominable a
quien he jurado odio eterno! Hija del traidor que ha asesinado a mis
hermanos! Dios mo! Esto es espantoso!

Nuevamente volvi a interrumpirse, y en seguida prosigui con mayor


exaltacin:

Pero usted no sabe, seora, que he jurado sacrificar a mi furor a cuantos


tienen la desventura de pertenecer a la familia de mi mortal enemigo? Lo
jur la noche en que arrojaba al torbellino de las olas el cadver de mi tercer

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hermano, muerto por su padre de usted; y Dios, el mar y mis hombres fueron
testigos de aquel fatal juramento, que ahora va a costar la vida a la nica
mujer a quien he querido! Porque usted, seora,... morir!

Al or la joven duquesa aquella amenaza terrible, se levant.

Pues biendijo; mteme usted! Ha querido el Destino que mi padre


se convirtiera en traidor y en asesino! Mteme usted; pero usted, con sus
propias manos! Morir feliz, herida por el hombre a quien amo tanto!

Yo! exclam el Corsario retrocediendo con espanto. No, no! Qu


horror! No; no la matar!

Cogi a la joven por un brazo y la arrastr hacia la gran ventana que daba a
estribor.

Brillaba en aquel instante el mar como si corriesen por las olas chorros de
bronce en fusin o de azufre lquido, y en el horizonte, cargado de nubes,
relampagueaba de cuando en cuando.

Mire usted!dijo el Corsario en el colmo de la exaltacin. Brilla el mar


como la noche en que dej caer al fondo de estas aguas los cadveres de mis
hermanos, vctimas de su padre de usted!

"Estn all abajo; me espan; miran mi barco; veo sus ojos clavados en m;
piden venganza; veo sus cadveres oscilar entre las olas; han vuelto a flote,
porque quieren que cumpla mi juramento!

"Hermanos mos! S, quedaris vengados; pero yo he amado a esta mujer!


Velad por ella!.

Un acceso de llanto apag su voz, que momentos antes pareca la de un


loco o de un delirante.

Se inclin sobre la ventana y mir a las olas, que se amontonaban


mugiendo con creciente furor.

En su desesperacin, se le figuraba ver surgir los esquelticos cadveres del


Corsario Rojo y del Corsario Verde.

De pronto se volvi hacia la joven, que se le haba escapado. De su rostro

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desapareci toda huella de dolor. El Corsario Negro se convirti en el terrible
depredador del mar, lleno de odio implacable.

Dispngase para morir, seora!le dijo con voz lgubre. Ruegue


usted a Dios y a mis hermanos que la protejan!

Sali del saloncillo con paso firme, y sin volver la cabeza subi la
escalerilla, atraves la cubierta y lleg al puente de ordenes.

Los hombres de la tripulacin no se haban movido. nicamente el


timonel, erguido en la cubierta de cmara, guiaba a El Rayo hacia el Norte,
siguiendo a las naves filibusteras, cuyas luces brillaban en lontananza.

Seordijo el Corsario acercndose a Morgan, mande usted preparar


un bote para echarlo al agua!

Qu es lo que quiere usted hacer, comandante?pregunto el segundo.

Sostener mi juramento! contest el Corsario con voz casi apagada.

Quin va a bajar al bote?

La hija del traidor!

Seor!...

Silencio! Nos miran mis hermanos! Obedezca usted! Aqu, en este


barco, manda el Corsario Negro!

Pero nadie se haba movido para obedecerle. Aquellos hombres tan fieros
como su jefe, que se haban batido cien veces con valor desesperado, en aquel
instante supremo se sentan como clavados a las tablas del barco por
invencible terror.

La voz del Corsario Negro reson de nuevo en en el puente de ordenes con


acento de amenaza.

Hombres de mar, obedeced!

El contramaestre de la tripulacin sali de las filas, hizo sea a algunos


hombres para que le siguieran, y por la escala de estribor ech al mar un bote,
mandando poner dentro vveres, pues comprendase ya lo que quera hacer el
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Corsario con la desgraciada hija de Wan Guld.

Apenas haban terminado cuando vieron salir de la cmara a la joven


flamenca.

Todava llevaba el vestido blanco y los cabellos esparcidos por la espalda y


los hombros.

La joven atraves la cubierta del barco sin pronunciar una palabra y como
si apenas posara los pies sobre las tablas; pero marchaba erguida, resuelta, sin
vacilar.

Cuando lleg junto a la escala, desde donde el contramaestre le indicaba el


bote, que las olas hacan chocar contra los costados del buque, se detuvo un
instante y se volvi hacia la popa mirando al Corsario, cuya negra figura se
dibujaba siniestramente sobre el cielo, iluminado por vivsimos relmpagos.

Mir durante algunos segundos al feroz enemigo de su padre, que segua


inmvil en el puente, con los brazos estrechamente cruzados sobre el pecho;
le hizo una sea de despedida con la mano, descendi a escape la escalera, y
salt a la chalupa.

El contramaestre retir la cuerda, sin que el Corsario hubiera hecho un


gesto para detenerle.

De los labios de la tripulacin sali un grito:

Slvela!

El Corsario no contest. Se inclin sobre la amura, y mir al bote empujado


por las olas mar adentro hacindole oscilar de un modo espantoso.

El viento soplaba con fuerza, y en las cavidades del cielo rasgueaban


vivsimos relmpagos, en tanto que el ruido de las olas se una al retumbar
del trueno.

La chalupa segua alejndose. En la proa se destacaba la blanca figura de la


joven flamenca. Tena los brazos extendidos hacia El Rayo, y sus ojos parecan
clavados en el Corsario.

La tripulacin en pleno se precipit a estribor siguindola con la vista; pero

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nadie hablaba: comprendieron que habra sido intil toda tentativa para
conmover al vengador.

Mientras tanto el bote se alejaba. Entre las olas fosforescentes y en medio


de los resplandores que hacan chispear las aguas, destacbase como un
punto perdido en la inmensidad de los mares. Ya se levantaba a lo alto de
crestas espumeantes, ya desapareca en los negros abismos, para volver en
seguida a mostrarse, como si le protegiera un Genio misterioso.

Todava pudo vrsele durante algunos minutos: al cabo desapareci en el


tenebroso horizonte, envuelto en nubes tan negras como si fueran de tinta.

Cuando los filibusteros, aterrados, volvieron los ojos hacia el puente,


vieron que el Corsario se doblegaba sobre s mismo, se dejaba caer en un
montn de cuerdas y esconda el rostro entre las manos. Entre los gemidos
del viento y el fragor de las olas, exhalaba a intervalos desgarradores
sollozos.

Carmaux se haba acercado a Wan Stiller, y sealndole el puente de


rdenes le dijo con voz triste:

Mira all arriba: el Corsario Negro llora!

FIN DE "LA VENGANZA"

La continuacin de esta obra se titula LA REINA DE LOS CARIBES

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