Sie sind auf Seite 1von 12

Un da del otoo de 1516, un soldado lisiado se prostern torpemente ante su rey,

Manuel I de Portugal. El soberano contempl con cierto desagrado a Fernando de


Magallanes. En los ltimos aos, los superiores de quienes Magallanes haba osado
discrepar haban hecho correr informes malintencionados acerca de su conducta.
Mas no haba quien pusiera en tela de juicio su noble cuna, sus brillantes hazaas
militares y su inflexible lealtad a la Corona. De mala gana, el rey Manuel le hizo
sea para que hablara.

Magallanes relat que, a los 36 aos, lo haban empobrecido ocho de navegar,


explorar y combatir por la Corona en frica y las Indias portuguesas. Ms an,
haba sido gravemente herido tres veces al servicio del monarca, incluyendo una
lanzada en la rodilla que lo dej cojo para siempre. Solicitaba humildemente un
aumento en su pensin. Manuel I, que no era nada dadivoso, deneg la peticin.

Sorprendido y dolido, Magallanes sigui arrodillado. Podra entonces drsele el


mando de alguna carabela rumbo a las Indias, para tratar de rehacer su fortuna?
Tampoco, respondi el rey; no haba lugar para l al servicio de Portugal. El
soldado, humillado, slo pudo hacer una peticin ms: que se le permitiera servir a
algn otro rey. Manuel lo despach, rezongando que no le importaba dnde fuera o
qu hiciera Magallanes.

Amargamente humillado, Magallanes pas meses dando vueltas a aquellas speras


palabras. Poco a poco fue forjando un plan. Su amigo Francisco Serrano, que se
haba establecido en las Molucas, llevaba aos apremindolo para que se le uniera.
Aquellas islas, enclavadas al oeste de Nueva Guinea, eran conocidas tambin como
islas de la Especiera, por ser fuente de la mayor parte de las especias que los
europeos codiciaban ardientemente. Adems, aada Serrano, los beneficios del
trfico de especias eran fabulosos.

Magallanes acab escribiendo a su amigo: "Pronto llegar contigo, si no por cuenta


de Portugal, por la de Espaa." Y mientras escriba estas palabras histricas,
evocaba mapas y globos que haba visto en el gabinete cartogrfico real, en Lisboa,
as como los insistentes rumores acerca de la existencia de un estrecho
inexplorado, en el continente sudamericano, hasta el "Mar del Sur" (el Pacfico) que
Balboa acababa de descubrir. De conseguir dar con el estrecho, podra abrir una va
occidental a las Indias, en lugar del largo camino alrededor de frica y a travs del
ocano Indico que los portugueses usaban y defendan fieramente.
Por suerte para Magallanes, en Espaa varios hombres de importancia ponderaban
la misma posibilidad. Y todos convinieron en que Fernando de Magallanes, con su
rica experiencia de las Indias, era el hombre ms indicado para la empresa. No
bien lo llamaron de Espaa, Magallanes abandon Portugal.

A su tiempo, los que apoyaban a Magallanes le concertaron una entrevista con


Carlos 1 de Espaa, rey de 17 aos que deba dar el visto bueno a la expedicin.
Todo march bien desde el primer momento. El joven monarca qued impresionado
por el veterano rengo, con su apasionada ambicin, su lgica geogrfica y su
conocimiento personal de las Indias. Seguramente las hazaas pasadas de
Magallanes y lo apasionante del viaje propuesto despertaron tambin el sentido
aventurero del joven rey. En cualquier caso, saba bien qu beneficios poda
esperar Espaa si rompa el monopolio portugus del trfico de especias abriendo
un nuevo camino a las Indias por el occidente. El 22 de marzo de 1518 el rey
Carlos aprob que se costeara "un viaje para descubrir tierras desconocidas"
pasando por el estrecho, y design a Magallanes capitn general de la expedicin.

En Sevilla hicieron falta 18 meses para completar los preparativos del viaje. Tan
largo retraso obedeci en parte a las maquinaciones del cnsul del rey Manuel en
Sevilla. Aunque el destino de la expedicin era un secreto oficial, los espas de
Manuel se haban enterado de la verdad, y el rey estaba dispuesto a evitar aquel
intento espaol de apoderarse de las riquezas de unas Indias que l tena por
dominio personal. Aun ms siniestros eran los empeos de don Juan de Fonseca,
obispo de Burgos y consejero del rey de Espaa, y de los banqueros alemanes que
sufragaban la expedicin. Aterrados por las generosas recompensas prometidas a
Magallanes por el rey Carlos, y temerosos de que la expedicin resultara
"demasiado portuguesa", decidieron limitar la autoridad de Magallanes. Al cabo de
unos meses de intriga, el obispo Fonseca consigui que su hijo natural Juan de
Cartagena fuera nombrado capitn de uno de los barcos (los dems estaban al
mando de oficiales portugueses) y colocados en puestos clave otros espaoles ms.

Mientras tanto, Magallanes trabajaba metdicamente aprovisionando su flota para


la exploracin. Fueron adquiridas cinco naves: la Trinidad (nave capitana de
Magallanes), la San Antonio, la Concepcin, la Victoria y la Santiago. "Muy viejas y
remendadas", escriba desdeosamente al rey Manuel el cnsul portugus, "no
quisiera navegar en ellas, as fuese a las Canarias, pues tienen las cuadernas como
manteca." No adverta que Magallanes, tan marino como soldado, mandaba
reconstruir los barcos para que resistieran los azares del viaje.
Uno de los grandes problemas fue el reclutamiento de marineros suficientes para
tripular la flota. Los orgullosos marineros castellanos no queran servir a un
comandante extranjero. Peor an: el taciturno Magallanes se negaba a decir
exactamente adnde iba, y los marinos profesionales no se decidan a
comprometerse en una expedicin de dos aos o ms a "un mundo desconocido". A
decir verdad, parece que el nico que se alist gustoso fue Antonio Pigafetta, joven
noble italiano que quera ver las "grandes y maravillosas cosas del ocano". Acaso
fuera tambin secretamente espa de los mercaderes venecianos interesados en el
trfico de las especias. En todo caso, la historia tiene una deuda con Pigafetta, pues
su diario, vvido y detallado, es una narracin de primera mano de aquel
trascendental viaje de Fernando de Magallanes.

Pese a las dificultades, el capitn general consigui al fin una tripulacin completa
de unos 250 hombres, que inclua italianos, franceses, alemanes, flamencos, moros
y negros, a ms de espaoles y portugueses. Pareca confiar en que su
personalidad de hierro aglutinara aquel conjunto heterogneo en un cuerpo
disciplinado.

El 20 de septiembre de 1519 todo estaba al fin dispuesto. Retumb el can y


ondearon banderas mientras las cinco naves enfilaron al Atlntico desde el puerto
de Sanlcar de Barrameda, en la desembocadura del Guadalquivir. El 26 de
septiembre abordaron las Canarias para acabar de abastecerse y tomar agua dulce.
A las pocas horas arrib un barco al puerto con una carta urgente para Magallanes
de sus amigos de Espaa. El mensaje era alarmante: Cartagena y los suyos
proyectaban amotinarse y matar al jefe. Framente, Magallanes decidi no hacer
ms de momento que vigilar de cerca a Cartagena. Confiaba en que,, llegada la
ocasin, su experiencia de soldado seria ms que suficiente ante cualquier
insubordinacin.

Pocos das despus, la pequea armada sigui hacia el sur por la costa de frica.
Las instrucciones de Magallanes fueron caractersticamente rotundas: "Seguid de
da mi bandera y de noche mi farol." Cojeando silencioso por el puente de mando
de la Trinidad, reparta su atencin entre el ocano desierto, delante, y los cuatro
navos que espumaban detrs. Antes de la puesta del Sol, haca que sus capitanes
se acercaran a la nao capitana y gritaran segn se acostumbraba en aquella poca:
"Dios os salve, capitn general y seor, y a la tripulacin del barco." Por este
procedimiento, Magallanes recordaba a todos los expedicionarios que su autoridad
era absoluta.
Ardiendo de rencor, Cartagena esperaba una oportunidad de salir al paso al capitn
general. Lleg cuando Magallanes, fiel a su formacin portuguesa, sigui el camino
de da Gama, costeando frica un trecho antes de poner rumbo al occidente por el
Atlntico. Cartagena pregunt incisivamente por qu la expedicin no segua un
"itinerario espaol", diagonal hacia el sudoeste. La res puesta lo dej fro.
Magallanes se limit a decirle que atendiera a sus obligaciones y cumpliera las
rdenes recibidas.

Despus de sufrir violentas tormentas frente a Sierra Leona, la flota cambi al fin
rumbo y puso proa a sudoeste, pero no tard en quedar atrapada por las calmas
chichas ecuatoriales. Los barcos pasaron tres semanas quietos en el mar vitrificado.
La brea se derreta, los palos se resquebrajaban con el calor abrasador, y los
hombres empezaron a rezongar sospechando que el viaje era intil. Pero el
menudito capitn general segua envuelto en su silencio acostumbrado.

Al fin se alz el viento y los barcos reanudaron su camino. Las noticias son vagas y
contradictorias, pero el hecho es que Cartagena volvi a desafiar la autoridad de
Magallanes. Un atardecer, en vez de gritar personalmente el saludo acostumbrado,
se lo encomend al contramaestre, que se dirigi groseramente al capitn general
llamndolo "capitn" a secas. Magallanes reprendi duramente al marinero, pero no
hizo de momento nada contra Cartagena. Sin embargo, tres das despus
Cartagena declar rotundamente ante Magallanes que ya no obedecera sus
rdenes. Era rebelin abierta, exactamente lo que Magallanes estaba esperando.
Agarr a Cartagena por la chorrera y con voz de hielo hizo constar que el espaol
era su prisionero. El rebelde qued custodiado por otro oficial y aquella tarde un
nuevo capitn obediente dio el grito en su lugar.

Vientos favorables empujaban a los barcos a travs del Atlntico y no tardaron en


perfilarse en el horizonte las costas de Brasil. La flota naveg hacia el sur siguiendo
costas vestidas de selva y ancl a mediados de diciembre en la esplndida baha
donde ms tarde se alzara Ro de Janeiro. All, Magallanes concedi a sus fatigados
marineros un par de idlicas semanas en tierra.

Los indios de la regin, anota Pigafetta, eran canbales. Por suerte para los
europeos, fueron recibidos como dioses y festejados con banquetes de lechn y
pias, cambio gratsimo despus del cerdo salado y la galleta de a bordo. Pasaron
tambin muy buenos ratos persiguiendo a las muchachas indias, que iban desnudas
y a quienes sus padres anhelaban dar como esclavas a cambio de un cuchillo o un
hacha. El matrimonio, por el contrario, lo respetaban celosamente los brasileos:
"Pero no nos ofrecieron nunca a sus mujeres: adems, no hubieran stas
consentido entregarse a otros hombres que no fuesen sus maridos, porque a pesar
del libertinaje de las muchachas, su pudor es tal cuando estn casadas, que no
toleran nunca que sus maridos las abracen durante el da."

Magallanes, que se haba casado poco antes con una espaola, se mantuvo
apartado hasta que lleg el momento de reintegrar a sus deberes a los hombres
reacios. Haba barricas de agua corrompida que lavar y dar. El 27 de diciembre,
entre los adioses lacrimosos de las muchachas nativas, el capitn general orden a
sus hombres levar anclas y poner rumbo al sur en busca del estrecho.

El primer da del ao 1520 pas casi inadvertido. Los vigas escrutaban la costa
impenetrable de Brasil buscando seales del estrecho. Cundi la esperanza cuando,
al cabo de dos semanas y 1200 millas de navegacin, descubrieron un vasto canal
al oeste, hacia la latitud donde todos los mapas situaban el estrecho. Pero el canal
se estrech en seguida, pues no era sino el estuario del ro de la Plata.

Amargamente desengaado, Magallanes concluy que los mapas estaban


equivocados. El estrecho deba de estar ms al sur, en las heladas regiones de la
Terra Australis, el legendario continente cuya existencia se supona en lo bajo del
globo terrqueo. Muchos marineros se desanimaron tanto que quisieron regresar,
pero la frrea voluntad de Magallanes y su desprecio de la cobarda les hicieron
seguir. Batidos por mares salvajes, vientos huracanados y granizadas
interminables, los cinco navos seguan adelante mientras se acercaban el otoo y
el invierno australes. El hielo empez a trabar los aparejos; los marineros no daban
abasto a quitarlo. El mismo capitn general no dorma ms de un par de horas
seguidas y, como el resto de la tripulacin, pas semanas enteras sin probar una
comida caliente. Se cuenta que Cartagena mascull: "Este loco nos lleva a la
destruccin. Con la ambicin puesta en encontrar el estrecho, acabar por
crucificamos a todos."

A fines de marzo, Magallanes se compadeci de su tripulacin aterida y decidi


invernar en tierra. La flotilla recal en una baha imponente pero abrigada, que
llamaron Puerto de San Julin, cerca de la punta meridional de Argentina. Ningn
nativo les dio la bienvenida.

Odo eran montes grises y playas desoladas. Descendi sobre ellos, como una
niebla, la depresin. Llevaban seis meses en el mar y no haban llegado a nada ni
encontrado nada. De qu servira a Espaa aquella costa estril? Dnde estaba el
imaginario estrecho hacia las islas de las especias?

Los capitanes rogaron a Magallanes que volvieran a la patria, o al menos a las


latitudes ms clementes del ro de la Plata para pasar el invierno, pero Magallanes
se neg tercamente hasta a discuti el asunto. En seguida estall el motn que
tanto haba esperado. Segn Pigafetta, el cabecilla era Juan de Cartagena. Amo de
tres barcos, al parecer planeaba lanzarse hacia la entrada del puerto y poner proa a
Espaa, pero no estuvo a la altura de Magallanes, quien meti algunos de sus
hombres a bordo de un barco amotinado para que se apoderasen de ste, y una
vez dueo de tres barcos cerr la boca del puerto y recuper el dominio sobre las
cinco naos.

Magallanes juzg inmediatamente a corte marcial a los jefes de la conjuracin y


todos ellos fueron hallados responsables de amotinamiento. Con sombro sentido
teatral, dispuso una ejecucin ritual ante un fondo de rocas speras, en presencia
de oficiales y marineros. Uno de los capitanes amotinados fue llevado al tajo y all
su propio sirviente le cort la cabeza. Su cuerpo y el de otro capitn muerto en la
pelea fueron arrastrados y descuartizado,,,, y los miembros colgados de cuatro
horcas alzadas en la playa de la baha. La autoridad de Magallanes estaba
restablecida incuestionablemente. En cuanto j Juan de Cartagena, acompaado de
un clrigo amotinado, fue abandonado cuando la flota al fin volvi a ponerse en
marcha.

Pasaron dos meses en Puerto de San Julin antes de ver nativos, hasta que "un da
vimos de repente un hombre desnudo de estatura gigantesca, bailando en la playa,
cantando y echndose polvo en la cabeza ... Este hombre era tan grande que
nuestra cabeza llegaba apenas a su cintura. De hermosa talla, su cara era ancha y
teida de rojo, excepto los ojos, rodeados por un crculo amarillo, y dos trazos en
forma de corazn en las mejillas. Sus cabellos, escasos, parecan blanqueados con
algn polvo."

No tardaron en aparecer ms gigantes, que entablaron buenas relaciones con los


exploradores, hasta el punto de bailar con ellos, dejando huellas de medio palmo
de profundidad en la arena. Al parecer rellenaban con hierba seca las pieles en que
se envolvan los pies, a fin de proporcionarse ms calor, lo cual daba la impresin
de unos pies descomunales, por lo que Magallanes llam 11 patagones" a los
gigantes, y la comarca no tard en ser conocida con el nombre de Patagonia.
Con el apremio de seguir la exploracin, Magallanes mand la Santiago a reconocer
la costa hacia el sur. El barco se perdi en una tormenta, pero los sobrevivientes
(por suerte todos, menos uno) informaron haber hallado un puerto mucho ms
favorable. A l se dirigieron a fines de agosto los cuatro barcos restantes, despus
de cinco meses en el ttrico fondeadero de Puerto de San Julin, y all
permanecieron hasta el 18 de octubre.

Para entonces se acercaba rpidamente la primavera austral y Magallanes ansiaba


seguir la busca del huidizo estrecho. Tres das despus y aproximadamente cien
millas ms al sur, la flota coste un cabo arenoso y entr en otra vasta baha. Los
capitanes protestaron diciendo que era intil perder tiempo explorndola: no poda
haber estrecho en el extremo occidental de la baha. Pero el capitn general no
estaba dispuesto a perder ninguna oportunidad. Orden a los capitanes de la
Concepcin y la San Antonio que buscaran en la baha una salida por el oeste.

Una repentina tormenta hizo desaparecer los dos barcos tras un promontorio
rocoso que asomaba en la baha, y el viento impidi a Magallanes seguirlos durante
dos das. Cuando por fin consigui doblar el cabo, no tard en ver los dos barcos
perdidos, con gallardetes al viento y disparando caonazos. De fijo tenan buenas
nuevas, pero el capitn general, con su dominio acostumbrado, no prorrumpi en
expresiones de alegra. Se limit a inclinar la cabeza y santiguarse. Pronto la San
Antonio se acerc para que su capitn anunciara gozoso que los barcos haban
navegado ms de 100 millas por un canal angosto y hondo, con marcas muy
notables y sin rastro de agua dulce. No era la desembocadura de un ro, deba de
ser el estrecho al gran Mar del Sur.

La flotilla se adentr majestuosamente por un paso imponente, entre montaas


altsimas. "Y pensaron que en el mundo no haba mejor ni ms hermoso estrecho
que ste", declar Pigafetta entusiasmado. Este estrecho de Todos los Santos,
como lo llam el capitn general, y que hoy lleva, con justicia, su nombre, no es un
canal ordinario. Su anchura vara entre 3 y 30 kilmetros, y constituye un laberinto
lquido lleno de quiebros, vueltas y ramificaciones que llevan a incontables
callejones sin salida y angosturas. Salvo unas cabaas llenas de cuerpos
momificados y la breve visita de una canoa de nativos que desaparecieron
misteriosamente en la noche, los exploradores avistaron pocas seales de vida
humana. Pero ms adelante vieron parpadear y lucir hacia el sur muchas hogueras,
y Magallanes llam al lugar Tierra del Fuego, como sigue llamndose hasta la fecha
la gran isla que hay al sur del estrecho.
Toparon con una isla grande en el canal y Magallanes orden al capitn de su nave
de mayor tamao, la San Antonio, que explorara su lado meridional mientras el
resto de la flota segua por la orilla norte. No tardaron en encontrar un buen lugar
donde fondear en la desembocadura de un ro pululante de sardinas. Magallanes
puso a su tripulacin a salar una buena provisin de pescado. Luego, en vez de
arriesgar su embarcacin por aquellas aguas inexploradas, mand algunos
marineros en un esquife a buscar una salida al mar. Pocos das despus volvieron,
gritando que la haban hallado. La nueva produjo a Magallanes tal emocin que,
segn Pigafetta, aquel hombre de hierro llor.

Pero la San Antonio no volvi. Teniendo que hubiera naufragado, Magallanes perdi
cerca de tres semanas buscndola en vano, hasta que tuvo que rendirse a la triste
evidencia de que la tripulacin haba desertado y retornado a Espaa, llevndose
gran parte de las escasas provisiones de la flota. Aunque la catstrofe dej a
Magallanes bastante desabastecido, resolvi seguir hacia el oeste entre las brumas,
vueltas y aguas agitadas del estrecho. Finalmente, el 28 de noviembre, los tres
barcos salieron de los 450 kilmetros de canal a un ocano vasto y pacfico.
Despus de la indispensable ceremonia de accin de gracias, Magallanes anunci a
sus oficiales: "Seores, navegamos por aguas que ningn navo recorri antes.
Ojal siempre las hallemos tan sosegadas como esta maana. Con esta esperanza
llamar a este mar, Pacfico."

En vez de lanzarse osadamente al noroeste por la inmensa extensin del ocano,


Magallanes avanz hacia el norte durante algn tiempo, siguiendo la costa de lo
que hoy es Chile. Aunque este derrotero slo sirvi para aplazar la angustia de
adentrarse en la soledad, trajo consigo una apreciable ventaja: algo de calor. Los
exhaustos marineros de Magallanes, que llevaban tiritando desde su llegada a
Puerto de San Julin, ms de ocho meses antes, se regocijaron al sentir que el sol
y un aire ms benvolo les acariciaban la piel.

Los barcos prosiguieron hacia el norte por espacio de casi tres semanas hasta que
Magallanes, preocupado por la disminucin de las provisiones, dio la orden decisiva
de poner rumbo al noroeste. La seal corri de buque en buque, tres timones
viraron a estribor y la flotilla se adentr en el mar abierto. Magallanes no poda
saber que en su recorrido pasara de largo cerca de innumerables islas que salpican
el Pacfico central, ni que an lo separaba de las Molucas sin ocano que cubre un
tercio de la superficie terrestre.
El ao de 1521 se inici sin novedad; da tras da, semana tras semana los vigas
escrutaban el horizonte esperanzados, pero las anheladas islas no aparecan. Se
hubiera dicho que los tres barcos chapoteaban sin adelantar en un disco inalterable
y enorme de agua azul, sin fin visible.

Los horrores del hambre no tardaron en ser una atroz realidad. Pigafetta recuerda
con vivos tonos que comais galleta y, cuando se acab, buscaron tiligas, que
estaban llenas de gusanos y hedan a olores de ratn. Bebieron agua amarilla,
podrida de varios das. Y llegaron a comer pedazos del cuero con que haban
recubierto el palo mayor para impedir que la madera rozase las cuerdas ... Estaba
tan duro que era preciso remojarlo en el mar durante cuatro o cinco das, y en
seguida lo cocan y coman, lo mismo que el aserrn. Los marineros hambrientos,
debilitados por el escorbuto, se disputaban las ratas atrapadas en la bodega.

El sufrimiento de sus hombres suscit en Magallanes un imprevisto caudal de


compasin. Todas las maanas cojeaba entre las vctimas, cuidando de los que
haban escapado de la muerte durante la noche. Pigafetta advirti con admiracin
que el capitn general "nunca se quejan. nunca se hunda en la desesperanza".

Por fortuna, el 24 de enero, despus de casi dos meses de navegar sin ver tierra,
apareci en el horizonte un diminuto atoln deshabitado. Los hambrientos
marineros se atracaron de aves marinas y huevos de tortuga y renovaron su
provisin de agua dulce. Un par de semanas despus vieron otra isla, pero el viento
se llev de largo a la flotilla sin que los pilotos pudieran remedlirio.

Siguieron pasando semanas. El 4 de marzo llevaban 97 das viajando por el


Pacfico- los hombres de la Trinidad comieron la ltima migaja. Dos das despus
uno de los pocos que conservaban fuerzas para trepar a la arboladura grit
roncamente desde lo alto: ",Gracias a Dios! Tierra, tierra, tierra!"

La pequea flota acababa de anclar ante la isla llamada hoy Guam, cuando la rode
una multitud de canoas de balancn repletas de emocionados nativos que subieron
a bordo en tropel, y con giles dedos se llevaron todo cuanto hallaron a su alcance.
La rapia continu hasta que algunos marineros, hartos, dispararon las Magallanes
llam desdeosamente a aquella tierra la isla de los Ladrones.

Con los isleos en jaque merced al sencillo expediente de quemarles las chozas, el
capitn general consigui mandar una partida a tierra para que saqueara un poco.
Los europeos se apoderaron del agua dulce y la comida fresca de los nativos, que
tanto necesitaban los enfermos de escorbuto, y disfrutaron una comilona de cerdo
asado, pollo, arroz, ames, pltanos y cocos. Pocos das despus se detuvieron en
otra isla para volverse a avituallar, y en breve empezaron a recobrar salud los
marineros agotados. Curaron las lceras, se afianzaron los dientes flojos,
mejoraron las encas reblandecidas.

Fortificados y con el nimo recuperado, los exploradores navegaron al oeste. El 16


de marzo apareci otra isla grande, y en los das siguientes no dejaron de dibujarse
en el horizonte nuevas islas. Magallanes fue comprendiendo que haba dado con un
enorme archipilago desconocido. Eran las islas Filipinas. Aunque all no haba
especias, los isleos tenan abundancia de oro y de perlas. Con el tiempo se
constituira un prspero comercio transpacfico entre las islas y los puertos
espaoles de las costas occidentales de Amrica Central y del Sur.

Anclado ante una de las islas, Magallanes comprob con emocin que virtualmente
haba dado la vuelta al mundo. Al acercrselas una canoa llena de isleos, el negro
Enrique, esclavo del capitn general desde sus das de juventud en el Lejano
Oriente, habl a los nativos en malayo, lenguaje usado en todas las Indias. Los
isleos le entendieron y contestaron. Magallanes haba salido de las Indias
orientales ocho aos atrs, en 1513. Ahora, a fuerza de alejarse continuamente de
ellas, las iba alcanzando de nuevo.

Aquel momento supremo en la vida del capitn general parece haber ejercido sobre
l un efecto extraordinario. Siempre profundamente religioso, le acometi un
obsesivo celo misionero. Aplaz la ltima etapa de su viaje a las Molucas, se detuvo
en la gran isla de Ceb, improvis un altar en la orilla y comenz a predicar a
multitudes de nativos fascinados. "El capitn les dijo que no deban volverse
cristianos por miedo", inform Pigafetta, "ni por darle gusto, sino por su voluntad."
Sus sermones, traducidos por el negro Enrique, debieron de ser
extraordinariamente eficaces. En un solo domingo, el 14 de abril, Magallanes
bautiz a docenas de jefes locales, incluyendo al mismo raj de Ceb, junto con
centenares de sbditos. "Despus de haber plantado una gran cruz en medio de la
plaza se pregon que cualquiera que quisiera cristianarse debera destruir todos sus
dolos, colocando la cruz en su lugar. Todos consintieron. El capitn, tomando al rey
de la mano le condujo al tablado (adornado con tapiceras y ramas de palmeras) y
se le bautiz con el nombre de Carlos, por el emperador... Mostr a la reina una
imagen pequea de la Virgen con el nio Jess, que le agrad y enterneci mucho.
Me la pidi para colocarla en lugar de sus dolos y se la di de buena gana." Fue
entonces negociada una ,santa alianza" con el raj, estableciendo la autoridad de
Espaa sobre Filipinas.
Slo un jefe, que mandaba en la diminuta isla de Mactn, estuvo en desacuerdo
con la conquista pacfica de Magallanes. Embriagado por su xito evanglico y
poltico, el capitn general olvid su cautela acostumbrada. Api a toda prisa unos
cincuenta voluntarios en tres botes y se lanz a la disparatada empresa de someter
la isla por la fuerza.

El 27 de abril de 1521, el pequeo ejrcito cristiano se acerc a la isla de Mactn


con el agua hasta los muslos. Los esperaban cientos de guerreros apostados detrs
de una serie de hondas trincheras defensivas. Ni siquiera los arcabuces, las
ballestas y las armaduras de hierro de los europeos bastaron para contener a la
horda de filipinos que gritaban mientras mandaban nubes de "flechas, jabalinas,
lanzas con punta endurecida al fuego, piedras y hasta inmundicias, de suerte que
apenas podamos defendernos". Los cristianos no tardaron en salir huyendo
derecho a sus botes. Conduca la retaguardia el rengo capitn general, ya herido en
la pierna por una flecha, con un puado de soldados. Durante una hora la reducida
tropa luch desesperadamente al borde del agua, cont Pigafetta, "hasta que al fin
un isleo consigui herir al capitn en la cara con una lanza de bamb.
Desesperado, ste hundi su lanza en el pecho del indio y la dej clavada. Quiso
usar la espada, pero slo pudo desenvainarla a medias, a causa de una herida que
recibi en el brazo derecho ... Entonces los indios se abalanzaron sobre l con
espadas y cimitarras y cuanta arma tenan y acabaron con l, con nuestro espejo,
nuestra luz, nuestro consuelo, nuestro gua verdadero".

Despus de la muerte de Magallanes, las relaciones entre los exploradores y sus


huspedes de Ceb se echaron a perder rpidamente. Los hombres de piel blanca
parecieron de pronto menos divinos, ms vulnerables. El raj, influido por un
tripulante descontento, sospech traicin en los espaoles. El primero de mayo
invit a 27 oficiales de la flota a un banquete, les dej comer tranquilamente hasta
hartarse y a continuacin mand matar a la mayora.

Esta catstrofe redujo a 114 los sobrevivientes de la expedicin, que al principio


contaba con unos 250 hombres. No haba suficientes marineros para tripular tres
barcos. Los sobrevivientes vaciaron y quemaron apresuradamente la Concepcin,
se refugiaron en la Trinidad y la Victoria y huyeron de Ceb.

Sin un Magallanes que los dirigiera, los dos navos vagaron por el mar de China
meridional y el mar Sul durante seis meses, pirateando ocasionalmente en
perjuicio de los comerciantes de la regin, hasta que toparon con la isla de Tidore,
una de las Molucas. All cargaron tal cantidad de especias, sobre todo clavo, que la
Trinidad empez a hacer agua. Tomaron entonces la decisin de dejarla atrs para
carenarla, y la Victoria, mandada por Juan Sebastin de Elcano, se intern hacia el
sudoeste por el ocano ndico en diciembre de 1521.

El largo viaje no fue tranquilo. Elcano, que haba tenido que ver en el motn de
Puerto de San Julin, no result popular como capitn. Hubo conatos de motn y
deserciones por el camino. Las tormentas no dejaban doblar el cabo de Buena
Esperanza. Mientras remontaban la costa occidental de frica no cesaban de morir
marineros de escorbuto e inanicin. Hasta septiembre de 1522, el da 8, casi tres
aos justos desde su partida de Espaa, la fatigada y crujiente Victoria no atrac
en el puerto de Sevilla. Una multitud silenciosa presenci con asombro el
desembarco de 18 sobrevivientes. Al da siguiente, flacos y descalzos, fueron con
cirios encendidos a dar gracias al templo favorito de Magallanes, la iglesia de Santa
Mara de la Victoria.

Luego de honrar as a su jefe muerto, Juan Sebastin de Elcano acept del rey
Carlos.