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1.

INTRODUCCIN
1.1. Definiciones Generales

Manifestacin. Acumulacin de minerales que no presenta caractersticas favorables para la


explotacin, en parte por su tamao o su poca mineralizacin y en parte por que las anteriores
condiciones no han permitido que sea bien explorado y definido.

Prospecto. Acumulacin de un mineral que por estudios geolgicos y geoqumicos, ha mostrado


anomalas dignas de exploracin y estudios ms detallados y que en un principio no ha
producido resultados satisfactorios.

Depsito mineral. Es una concentracin anmala de un mineral o elemento metlico de tamao


(volumen) y ley suficiente para que en circunstancias favorables, sea considerado con potencial
econmico.

Yacimiento Mineral. Es un depsito mineral que ha sido examinado y ha probado tener


suficiente tamao, ley y accesibilidad como para ser puesto en produccin y ser rentable
(producir ganancia econmica). Acumulacin de un mineral que por su extensin, presentacin o
aspectos econmicos merece explotarse o est actualmente en explotacin.

Mena. (Ore). Corresponde a los minerales metlicos y al material estril llamado ganga. Se
divide en primarias o hipognicas y secundarias o supergnicas. Tabla 1.

Las primarias (Hipognicas = de gnesis baja o profunda). Fueron depositadas durante el


perodo primitivo o de metalizacin por el ascenso de soluciones desde el interior de la tierra.

Las secundarias son consecuencia de la alteracin de las primeras por lixiviacin y otros
procesos someros engendrados por accin de aguas superficiales descendentes.

Mena Mineral. Es un yacimiento cuyo contenido son metales o mezcla de minerales de los
cuales se pueden extraer metales. Parte mineral aprovechable de una explotacin minera

Subproductos (o by-products). Suelen ser minerales de inters econmico, pero que no son el
objeto principal de la explotacin, si bien aumentan el valor econmico de la produccin: por
ejemplo, el Cd o el Hg contenido en yacimientos de sulfuros, o el manganeso contenido en los
prfidos cuprferos.

Roca Encajante. (Country rock - Wall rock) Tambin llamada roca de caja o roca acompaante
son los respaldos o limites del depsito.

Roca husped. (Host rock). La roca dentro de la cual se presenta el depsito mineral. Ejemplo.
Prfidos cuprferos y depsitos de cromita.

Tenor. (Grade).Es la cantidad de metal til respecto al estril, con lo cual se expresa el valor del
depsito, puede ser: p.p.m., gr/ton, %, o en pesos por unidad de masa o volumen. Es el valor
por unidad de peso o volumen; puede ser expresado por su precio, gramos o porcentaje de
acuerdo con el metal o mineral considerado.

Au gr/ton o U$/ton si es veta o filn


Cvs/yarda3 si es aluvial
Fe-Cu-Ni % 45% Fe 3% Cu 1.5 % Ni

Tenor Crtico o ley de Corte. (Cut off grade). Es el menor valor que debe tener la
mineralizacin, para que se pueda explotar el depsito cubriendo los costos de produccin,
comercializacin y permitiendo adems el que se obtenga una ganancia.

Si se da un aumento de precio de un mineral en el mercado mundial, ms bajo ser el contenido


metlico necesario para que se obtenga beneficio econmico.

Mena M i n e r a l e s
Aluminio Bauxita
Antimonio Antimonita
Arsnico Arsenopirita, rejalgar, oropimente
Bismuto Bismutina, bismuto nativo
Cadmio Greenockita
Zinc Blenda, smithsonita, wurtzita, willemita, franklinita
Cobalto Cobaltina, skuterudita, heterogenita, lineita
Cobre Cu nativo, cuprita, calcopirita, calcosina, bornita, tetrahedrita, enargita, brochantita, malaquita, calcantita,
autlerita,
Cromo Cromita
Estao Casiterita, estannina, Cilindrita
Hierro Oligisto, magnetita, goethita, limonita, siderita
Magnesio Magnesita
Manganeso Pirolusita, manganita, braunita, hausmannita
Mercurio Hg nativo, cinabrio
Molibdeno Molibdenita, wulfenita
Nquel Pentlandita, niquelina, chloantita
Oro Oro nativo, calaverita, petzita, pirita, silvanito
Paladio Estibio-paladina
Plata Plata nativa, argentita, galena argentfera, proustita, pirargirita, polibasita, silvanita, estefanita
Platino Platino nativo, esperrilita, cooperita
Plomo Galena, cerusita, anglesita, piromorfita, fosgenita, mimetita
Titanio Ilmenita, rutilo, brookita, anatasa, titanita
Tungsteno Wolframita, scheelita
Uranio Uraninita, carnotita, autunita
Vanadio Vanadinita, carnotita, roscoelita, descloizita

Tabla 1. Menas ms importantes y minerales que las producen.

No es posible decir exactamente y de manera general con que tenor sea explotable un yacimiento,
pues en cada caso hay que considerar las condiciones locales.

Factor De Enriquecimiento. Este factor expresa el porcentaje del metal en cuestin, en


relacin con su contenido promedio en la corteza terrestre. Ejemplo: El Hierro en un yacimiento
Tiene un tenor de 50% y el contenido de hierro en la corteza es del 5%; el factor de
enriquecimiento es de 10. Tablas 2 y 3

F.E = Tenor/Concentracin en la corteza

F.E. Hierro =50%/5%=10


F.E. Manganeso = 15%/0.10%=150
F.E. Aluminio = 30%/8.13%=3.7

Elemento Abundancia promedio en Tenor mnimo Factor de


la corteza (%) explotable (%) Concentracin
Al 8 30 3.75
Fe 5 25 5
Cu 0.005 0.4 80
Ni 0.007 0.5 71
Zn 0.007 4 571
Mn 0.09 35 389
Sn 0.0002 0.5 2500
Cr 0.01 30 3000
Pb 0.001 4 4000
Au 0.000 0004 0.0001 250

Tabla 2. Factor de enriquecimiento de algunos elementos. Tomado de (Evans, 1993)

Mineral Clarke (%) Depsito A Depsito B Tenor % Tenor % F.E. F.E.


Tenor (ppm) Tenor (g/t) A B A B
Ag 0.00002 250 25 0.025 0.0025 1250 125
Au 0.0000004 3.5 35 0.00035 0.0035 875 8750
Zn 0.007 280 280 0.028 0.028 4 4
Pb 0.001 40000 400 4 0.04 4000 40

PPM
Kilogramo gramos miligramos
1 1000 1000000
PPB
Kilogramo gramos microgramos
1 1000 1000000000
ppm. Miligramos del elemento en un kilogramo de muestra
ppb. Microgramos del elemento en un kilogramo de muestra

Tabla 3. Factor de enriquecimiento de dos depsitos minerales hipotticos A, B con contenidos de Ag,
Au, Zn, Pb.

Para la formacin de un depsito mineral el elemento o elementos deben estar enriquecidos a un nivel
considerablemente mas alto que su nivel normal de abundancia en la naturaleza.
Consideraciones Geoqumicas. Es tradicional en la industria minera dividir los metales en grupos con
nombres especiales que son (Evans, 1993):

1. Metales preciosos. Oro, plata, elementos del grupo del platino EGP(PGE)
2. Metales no ferrosos. Cobre, plomo, zinc, estao, aluminio. Los primeros 4 se conocen como
metales base.
3. Metales de hierro y ferroaleaciones. Hierro, manganeso, nquel, cromo, molibdeno,
tungsteno, vanadio y cobalto.
4. Metales menores y no metales relacionados. Antimonio, arsnico, berilio, bismuto, cadmio,
magnesio, mercurio, REE, selenio, tantalio, telurio, titanio, circn, etc.
5. Metales radioactivos. Uranio, torio, radio

Reserva Mineral. (Reserves). Se refiere a un yacimiento mineral en produccin o a uno cuya


existencia y conocimiento se ha hecho por los diferentes mtodos de exploracin, siendo
econmica su explotacin.

Material mineral considerado como explotable bajo las condiciones existentes, incluyendo
costos, precio, tecnologa y circunstancias especiales de localizacin.

Recurso Mineral. (Resources). Incluye reserva mineral y todos los otros depsitos minerales
potencialmente viables de existir, independientemente de que sean conocidos, o sean o no
econmicos en el momento. Figura 1.

Recursos = Reservas + menas potenciales

Clasificacin de Reservas Se clasifican en Probadas (medidas), Probables (indicadas) y


Posibles (inferidas).

Reservas probadas implican una certeza del 90% -100%.


Reservas probables implican una certeza del 50% - 90%
Reservas posibles implican una certeza inferior al 50%

Los criterios geolgicos para cada categora dependen de las caractersticas geolgicas del
depsito y del tipo de yacimiento.

Procesos Metalognicos son todos aquellos que estn relacionados y rigen la formacin de los
diferentes depsitos: Fluidos mineralizantes, precipitacin, ebullicin, etc.

Epigentico. De origen posterior que la roca encajante, y probablemente bajo condiciones


diferentes.

Singentico. Formado contemporneamente con la roca encajante, probablemente bajo


condiciones similares.
Hidrotermal. De o relacionado con agua caliente, a la accin del agua caliente o al producto de
sta accin.

Pneumatoltico. Formado por componentes voltiles o emanaciones gaseosas derivadas de


magmas solidificados.

Paragnesis mineral. Asociacin caracterstica u ocurrencia de minerales o ensamble de ellos.


Distribucin en tiempo de la secuencia de formacin de los minerales (U.S.A.)

1.2. ASPECTOS ECONMICOS RELACIONADOS CON LOS YACIMIENTOS MINERALES

El primer paso en un proyecto minero es definir el tamao y el tenor del depsito, trabajo que
normalmente es llevado a cabo por un gelogo de mina o ingeniero de minas. Las reservas se
denominan como probadas, probables y posibles o medidas, indicadas e inferidas.

La figura 1, muestra como se definen estos trminos:

Figura 1. Categora de reservas. Las flechas indican el cambio gradual de las reservas con
exploracin continua. (Tomado de Edwards y Atkinson, 1985)

Si las reservas medidas son suficientes para sustentar una operacin minera durante un perodo
razonable de tiempo (normalmente cerca de 20 aos), el siguiente paso es adelantar el estudio de
factibilidad para determinar la viabilidad econmica del depsito. La tabla 4 muestra los principales
componentes de un estudio de factibilidad e indica esas reas donde un gelogo podra aportar
informacin.

Componente Nivel de Comentarios


conocimiento
geolgico

Geologa Alto Datos geotcnicos, geolgicos, geoqumicos y


geofsicos

Reservas minerales Alto Datos de muestreo y perforaciones

Minera Moderado Caractersticas y estructura de la


mineralizacin

Itinerario de produccin Bajo

Procesamiento de mineral Moderado Caractersticas mineralgicas

Extraccin de mineral Bajo

Labores Nulo

Infraestructura Bajo

Consideraciones ambientales Moderado Asesora geolgica en polucin, polvo y riesgo


geolgico

Mercadeo Bajo

Costos de capital Nulo

Costos de operacin Bajo

Factores fiscales Nulo

Evaluacin financiera Bajo

Tabla 4. Principales componentes que deben tenerse en cuenta en un estudio de factibilidad.


(Edwards y Atkinson, 1985).

Son muchos los factores que se deben considerar durante un estudio de factibilidad, algunos de los
factores de mayor inters para los gelogos son:

a. Precio del metal. Los precios de los metales son uno de los factores claves en la determinacin
de la viabilidad en un depsito mineral. El principal problema es que el tiempo entre el estudio de
factibilidad para un depsito y la produccin inicial normalmente es de 4 a 7 aos o ms. Es
extremadamente difcil predecir como variarn los precios de los metales durante ste tiempo. En
algunos casos la decisin de desarrollar una mina se basa en la prediccin de los precios futuros de los
metales los cuales no se confirman en los aos siguientes.

La mina Beisa en Sur frica es un buen ejemplo, el tiempo entre el estudio de factibilidad y la
produccin total fue de 6 aos y el costo de llevar la mina a produccin fue de aproximadamente 170
millones de libras. Sin embargo cuando la mina empez la produccin en 1982 el precio del uranio
cay dramticamente y la mina se cerr en 1984. En algunos casos las compaas que estn
produciendo uranio pueden intentar evitar este tipo de problemas negociando a perodos largos de
tiempo contratos con los pases consumidores. Hay varios enfoques los cuales los analistas mineros
pueden tener en cuenta para predecir el precio de los metales. Un mtodo simple es extrapolar
datos histricos.

b. Ley de corte. (cut off grade). Es el mnimo contenido de metal necesario para mantener costos de
produccin y ventas en equilibrio o en balance y representa el punto de quiebre para una mina. Una
vez que se calcula la ley de corte se puede calcular el tamao y ley promedio del depsito.
Cambios en la ley de corte pueden tener un efecto dramtico en el tamao de una reserva. Ejemplo, la
mina de cobre Gaspe ltd., que es un depsito de skarn de prfido cuprfero al este de Canad: fue
reportada con unas reservas de 51.7 x 10 6 toneladas y un tenor de 1.08% Cu en 1970. El ao
siguiente la ley de corte se redujo y las reservas se incrementaron a 263 x 10 6 toneladas con un
tenor de 0.59% Cu (Mc Allister, 1976).

La determinacin de la ley de corte es un asunto complejo, aqu slo se mencionaran 2 factores


involucrados.

I. Mtodo de extraccin a cielo abierto (open pit) o subterrneo

La eleccin del mtodo de explotacin determinar la ley de corte ya que la extraccin a cielo
abierto es mucho ms econmica. Si se toma la decisin del mtodo a cielo abierto la ley de
corte a menudo determinar el tamao y geometra del depsito.

II. Subproductos

La presencia de subproductos juega un importante papel en la economa de una mina y puede


determinar la ley de corte. Este punto es demostrado por la tabla 5 la cual muestra el tenor
promedio de un nmero de minas de cobre a cielo abierto. Es evidente que estas operaciones sin
subproductos significativos deben tener un tenor mayor de cobre para ser econmicamente
viables.

c. Mtodo de explotacin. Durante el estudio de factibilidad se debe tomar una decisin


acerca del mtodo de extraccin. Mientras esta etapa es manejada principalmente por un ingeniero de
minas, mucha de la informacin es brindada por el gelogo. Sin embargo es importante que
durante el programa inicial de perforaciones se tengan en cuenta las propiedades geotcnicas de la
roca junto con las consideraciones de tamao y ley.

Los siguientes son los factores clave que influyen en la seleccin del mtodo:

1. Tamao y forma del depsito


2. Tipo y espesor de la cubierta de estril

3. Presencia de acuferos por encima de la MENA

4. Potencia de la MENA y rocas que lo rodean

5. Tendencia de los minerales a oxidarse inmediatamente despus de su extraccin

6. Gradiente de temperatura y necesidades de ventilacin

Depsito Tenor Promedio % Subproductos

1. Palabora. Sur frica 0,5 (0,2% tenor crtico) U, ZrO, Fe, Au, Pt, Pd, P

2. Panguna. Papua Nueva Guinea 0,47 Mo, Au, Ag

3. Bingham. USA 0,71 Mo

4. El Abra. Chile 0,7 -------------

Tabla 5. Tenor promedio de algunos depsitos de cobre explotados a cielo abierto. (Edwards y
Atkinson, 1985).

Estos aspectos pueden ser investigados en un perodo de ms o menos 1 ao. Los factores que
pueden prolongar el perodo de desarrollo de una mina incluyen retrasos para los permisos, etapas de
construccin y problemas geolgicos imprevistos.

En el caso del depsito de prfido cuprfero de OK Tedi, Papua Nueva Guinea, la produccin no
comenz hasta 15 aos despus del descubrimiento. Esta prolongacin del tiempo result de
negociaciones abortadas, problemas de estabilidad poltica por la independencia, problemas
polticos domsticos, y finalmente dificultades por las restricciones en el planeamiento del manejo de
las colas (Pintz, 1984).

El mtodo de explotacin preferido normalmente es a cielo abierto, open pit, por que el desarrollo de la
mina baja considerablemente los costos con el uso de maquinaria a gran escala.

Gentry (1976) estim que el 70% de la produccin mundial de depsitos metlicos y no metlicos y de
carbn se explotan por tcnicas de superficie. Sin embargo la economa de las grandes minas a cielo
abierto es muy vulnerable a la fluctuacin de la demanda, por que ellas requiere de una
produccin constante de alto tonelaje. Las minas a cielo abierto adems tienen la desventaja de ser
ms notables que las operaciones subterrneas, as en los pases con fuerte presin ambiental la
eleccin del mtodo puede estar influenciada por estos factores adems del costo.

d. Factores metalrgicos. Durante el estudio de factibilidad es necesario investigar la proporcin de


minerales valiosos que se pueden obtener del depsito. Los estudios iniciales se relacionan con la
mineraloga del depsito la cual incluye minerales de mena y como se relacionan entre ellos. Hasta
este punto la mayora de la informacin obtenida de perforaciones y trincheras estar en forma de
anlisis qumicos. Un anlisis qumico indica si un depsito es potencialmente valioso, pero ahora se
vuelve necesario determinar que cantidad del mineral puede ser recuperado antes de una decisin de
la viabilidad econmica. Es importante identificar cualquier elemento que pueda incurrir en
penalizaciones en la fundicin. Ejemplo, el exceso de Mn en las menas de hierro es contaminante,
pero en niveles bajos puede ser benfico ya que provee un elemento de aleacin natural, reduciendo as
la cantidad de ferromanganeso que debera agregarse en la manufactura de la mayora de las clases
de acero. (Edwards y Atkinson, 1985).

El procesamiento de minerales involucra dos etapas principales: cominucin y separacin.


Cominucin involucra trituracin del material hasta un tamao de grano lo suficientemente pequeo
para que los minerales sean liberados. El problema es definir el punto ptimo cuando la mxima
cantidad de minerales de mena ha sido liberada con la mnima energa. La separacin involucra una
propiedad fsica, densidad, o propiedades qumicas, tales como la solubilidad, para dividir los
minerales de mena de los minerales de ganga asociados. La secuencia de operaciones se describe
con un diagrama de flujo de lnea simple, en el que se tritura el mineral, se selecciona o clasifica y se
separa en dos productos finales. Es evidente que resultan dos productos de la operacin de
procesamiento: el concentrado y las colas. Idealmente todo el material valioso est contenido en el
concentrado. Sin embargo en la prctica esto raramente se alcanza y el trmino recuperacin es
usado para describir la eficiencia del proceso. La recuperacin es el porcentaje del metal total
contenido en la mena que es recuperado en el concentrado; una recuperacin del 90% significa que
el 90% del metal en la mena es recuperado en el concentrado y el 10% se pierde en las colas (Wills,
1981), la tabla 6, presenta los porcentajes de recuperacin tpicas para algunos minerales de mena
comunes.

Una asesora preliminar para la recuperacin normalmente se obtiene de los anlisis de laboratorio,
especficamente de los anlisis microscpicos de la mineralizacin o la microscopa de menas, sin
embargo en la prctica es comn que se tome una pequea porcin de la mineralizacin y se
realicen pruebas en una planta piloto, esto permite una estimacin real de la recuperacin que se
puede hacer y capacita al ingeniero de procesamiento para modificar el diagrama de flujo original.

Mineral Tipo de depsito % de recuperacin

Oro nativo Conglomerado con clastos de cuarzo 99%

Calcopirita Prfido cuprfero 90%

Casiterita Venas de cuarzo 50-80%

Galena Volcanognico 50-60%

Esfalerita Volcanognico 70-80%

Tabla 6. Recuperaciones tpicas de algunos minerales comunes (Edwards y Atkinson, 1985).