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Jacques Le Goff

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Diroctor UH tJstlldio,'i Oil II} Lsc/Jlf/ll ffl/l1l:r~,1"
de Altos ["studio,,; y Ci()l1(:il's Social!',,;

MEFlCADERES
Y BANQUEROS
DE LA EDAD MEDIA

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oikos-tau, s. a,
APARTADO 5347 - 08080 BARCELDNA

VILASSAR DE MAR - BARCELONA - ESPANA


1 La actividad profesional
PO, ultimo, incluso dentro de un marco geogratico y
cron%gico que no ha cambiado fundamentalmente,
hemos tenidoen cLleritaJaOiversidad en 131 espado: el mer-
cade!" itaHano ho es de'Flingun modo el mercader hansea-
tico; vIa evoludail en el tiempo; el pionero del siglo Xlfno
esel advenedizo del siglo XilC, las crisis del siglo XIVengen-
dran un tipo dehombre.s de negodos distinto del que
engendra la prosperidad del siglo XIII,el marco polftico del
principado 0 de la monarqufa nacional modela un perso-
naje de mercader diferente del que modelo el marco muni- La revojuci6ncomercial que entre Jos siglosxl yXIII-
cipal de 105siglos precedentes. Esperamos que el lector -tuvo porescenario la cristiandad mediev.p!esta relacionada..
tendra en cuenta que el desequilibrio que quizc3s encon- _coQ.algunQSimportantes fenomenos, que es diflcildiluci-
trara a favor del mercader italiano se explica por fa excep- dall en que medida fueron sus causas 0 sus efectos.
donal abundancia de la documentacion que Ie afecta, por Primeramente el final de las invasiones. Germanos,
el numero V por la caHdad de las publicaciones que se han escandinavos, n6madas de las estepas eurasiaticas V sarra-
ocupado de el, par el caracter ((pionero» de sus metodos, cenos dejan pronto de penetrar en el corazon de la cris-
la amplitud de sUS perspectivas que Ie convierten en un tiandad, de acudir en tropef a sus costas. A los comba-
personaje ejemplar -con fa condicion de que recordemos tes res suceden los intercambios pac(ficos -por otro lado
que por otro lado en general estamos lejos de ser tan ade- surgidos modestamente del mismo sena de las luchas-
lantados como el-. V esos mundos hostiles se revelan como grandes centros
.
...-;;
Esperemos que el lector sea indu/geme y q·uiera situar deproducci6n 0 de consump: se ofrecen los cereates, ,as
en primera fila, entre las figuras que permiten compren- pieles V los esclavos del mundo n6rdico V oriental, que
i.
! ..der.a la cristiandad medieval, entre eS0S«estados del mun- reclaman fas grandes metropolis del mundo musulman, de
i do» que el pesimismo de la Edad Media moribunda arras- donde afluven en intercambio los metales precios05 de
t,ara a la Danza Macabra, V allado del caballero, del monje, Africa V de Asia.
del universitario, del campesino, al mercader que hizo his- La paz-Jelativa:-:- sucede alas incursiones, a los pilla-
toria como e/los V con ellos, y tam bien con otros, que espe- jes, y laseguridad permite er resurgimiento de J:a. ecorroc _._-
ramos que un dra van aobtener el «derecho ala historia}), mia y sob,e todo, con las rutas terrestres ymantlmas va
sBgun la acertada expresion. de Luc:ief} Febvre, menos peligrosas, la aceleracion 0 la reanudaeion del

-
-i
-I-
I
,
comerdo. Mejor todavla, al retroceder la mbttalidad acci-
denta/;al mejorar las condiciones de alimentacion.; y las
posibilidades de subsistencia,··se produce una incompa-
rableexpBr.si9D ~demografic;a,que proporciona a lacristian-
dadLinosconsumidares,unos productores, u.namana de
obra y Una reserva de la que el comercio va a sacar 5US
hombres. Y cuando el movimiento S8 invierte, cuando la
cristiandad ataca a su vez, el grar,1episodio militar de las
Cruzadas no es mas que una faehada epica a la 50mbra
.de la cual se intensifiea ef comereio pacffico.
. .
. laCtrampagne y de Flandes. Puesto que, en esta primera
,",:~-;,'Elnacimiento a ef renacimiento de las ciudades -feno- fase de nacimiento y de expansion, el mercader medieval
meno fundamental ~ tiene relaci6n can estos trastornos. es sobre todoun mereader HinerClnte.
_ _ ~r~~ciones nuevas 0 viejas aglomeraciones, su nuevo'
'caracteres capital, plies laprimacfirdefafu'ncion econo:"
mica'est8 en elfCls.Etapas Cle rutas comerciales. nudos de
vias de cornunicacion, puertos maritimos 0 fluviales su -""'-,~.,.....,.;..~-.........,'''-- . ~ .

EL -:MERCAb'ERFfff--IERANTE
centro vitaL -junto al viejo. castillo feudal, at nuc!eo ~iti-
tar 0 religioso - es el nuevo barrio de las tiendas, del mer-
cado, de! transito de mercandas. 105 'avances del comer~
cioJI}e.q~evalse deben al desarrollo de las ciudades, y por
conslgulente hay que situar el crecimiento del mercader Alo largo de las rutas terrestres, marltimas y fluvia~
medieval en: ef marco urbano;' les por las que transporta sus mercancfas, el mercadertro=-
. Las diferentes regiones de Ie cristiandad no experimen- pieza can muchos obstaculos.
tan~con una...FTlismajntensidad todas estas manifestacio- En primer lugar obstaculos naturales. En tierra hay que
neS?inicialesde la revolucion comerciaL Se individualizan veneer montafia~ por unas rutas no tan malas como a
tresgrandes focos en los cuales tiende a concentrarse la veces se ha diet~, mas elasticas que las rutas embaldo-
.actividad comerdal de Europa.·Puesto que el Mediterra~ sadas y eimentadas de la Antiguedad, aunque en reaHdad
neo y'eI Norte (dominio musulman y dominio eslavo- bastante rudirnentarias. Si eonsideramos que las grandes
escandinavo) son los dos polos del comercio internacio- rutas del comercio norte-sur tienen que franquear los Piri-
nal, es en lasavanzadlllas de la cristiandad hadaestosdos neos y sobre todo los Alpes -'-mas permeables altrafico .
centrosde atraccion donde se constituyen dos franjas d~' pero donde las dificultades se multiplican debido al volu-
poderosas ciudades comerciales: una en Italia, yen menor men !nucho mas considerable de las mercancfas - vemos
..gradoen Provenza y er: Espana; la otra en el norte de Ale- ya 105 esfuerzos Y tos riesgo~ que representae~ transpor-
mani<t Ydeahf el predominig en la Europa medieval de te de un cargamento de Flandes a Italia, par ejemplo. Y
dos mercaderes: el italiano y el hansechico, con sus ambi- no podemos olvidar que si bien en algunos tramos utili-
tos geograficos, sus metodos, sus personalidades propias. zan 10 que puede subsistir de las vias romanas, si bien en
Paro entre ambos dominios se forma una zona de contacto -algunos itinerarios encuentran verdaderas carreteras, casi-
cuyaoriginalidad estriba en -que-a-sufuncion de intercam- siempre la carretera medieval a traves de campos y coli-
bios :.n tre las dos areas comerciales afiade muy pronto una nas no es mas que «et lugar por donde se pasa». Sume~
funclonproductora, industrial: es la Europa del noroeste mosle las insl1f!GiBl:;i~ias
del traflsporte.lndudablemente el c
-sudeste dEnnglaferra, Normandia, Flandes, la Champag- perfeccionamiento del enganche de los animales de tiro
ne,comarcas del Mosa y de la Baja Renania-. Esta Europa a partir del siglo x es una de las condiciones tecnicas favo-
del noroeste esel gran centro dettejido, es-con el 'nor- .rabies, par no decir necesarias, para el desarrollo del
_t-8y·eLcentrode Italia..,...,launicaregign,de laEuropa medie~ cbmercio, pero por eaminos rib empedtadGs.Josresulta~-
val de la que sepuede hablar de industria. Junto alas dos de tales perfeccionamientos son limitadQs. Asf. junto
generos del norte y de oriente, estos productos de la indus- a los pesados carromatos de cuatro ruedas,Ias carretas
tria textil europea son las mercaocfa::;,que el hanseaticc1 mas ligeras de dos ruedas, las acemilas -mulas y ca-
y el italiano van a buscar a los mercados' y alas feriasde
ballos - -con -sus albardas y sus sacos son los agentes
de transporte normales:Sumemas atodo ello la inseguri=.
~dad,-bandidos,seiiores-o ciudade.s.c3vidosde haHarrecuI:
sOS1erFel-simplerobooen /a confiscacioll mas 0 menos
legalizada de Joscargamentos de fos mercaderes. Aiiada" Por eso elmercader med/eJar pr-efiere las vias acuati-
mus quiza -sobre-todo -por lTle3S.frecuentes y mas cas,:Las armad(asdetroncos y el transporte sobre pon-
regulares -,Iascfasas, -Ios derecho.s,-Ios -peaje~ de toda tones de las otras mercanc(as se practican a gran escala
especie, cobrados por innllmerables senores.'ciudades, en losti-amos donde la navegabilidad de los rlos 10 per-
--municipios,:alpasar un puente, unyado~o por el simple •. mite. En este aspecto existen tres rede~ue par la impor-
transitUPOLSUStierras -en unos tiempos de extrema frag- tanda de su traiieo no tienen parang6n:M:1norte de Italia,
mentacian territorial y polltica -. Cuando estos censos se donde el Po y sus affuentes constituyen fa mayor vIa de
recaudan como precio de una conservacion efectiva de los navegaci6n interior del mundo mediterraneo, comparable
caminos el gasto puede parecerIes legltimo alas merca- -salvando ras distancias~ la actual via de los Grandes
deres, y a partir del sigfo XIII senores, monasterios, y bur- Lagos de America del Nort~ vIa del Rodano, profonga-
gueses principalmente, construyeQPlJ~nte.s 'que facilitan da hacia el Mosela y el Mosa, es ha. ~a el siglo XIV el gran
-'.edncrementarLun trMico del que sacan unos recursos eje del comercio norte-sur. Por ultim'~1 entramado de /os
directos e indirectos apfeciabtes,pero a veces las obras rlos flamencos, cOrnpfetado a partir del siglo XII portoda
de arte se edifican «a expensas de los usuarios». de los- una red artificial de canales 0 vaarten y de presas"esc!usas
propios mercaderes, como por ejemplo el puente colgan- u overdraghes, representa para larevolucion comerdal de!
te,'primero en su genero, que en el ano 1237abre por el siglo XIII 10 que para la revalucian industrial del siglo XVIII
Gotardo ef camino mas corto entreAJemania e ftalia. No representarla la red de /os canalesingfeses. A todo ello hay
sera hastalas postrimerlas de fa Edad Media cuando estos que sumar, de una creciente importancia a finales de la
gastos se ven3n atenuados gracias a una polltica de obras Edad Media, la vIa Rhin-Danubio, relacionada con el des-
publicas por parte de los prlncipes 0 de los reyes, en el mar- arrollo econamico de fa Alemania central y meridional. En
co de la organizaci6n de unos estados centralizados, y a toda esta labor de equipamiento los mercaderes desem-
un indulto sistematico de los peajes. As! pues, alas penas penan durante mucho tiempo un papel preponderante,
y a los riesgos inciertos se Ie suman al mercader estos gas" anterior al de los prlncipes.
tos ciertos que .hacen que el trans porte terrestre sea tan
oneroso.Para los pr,oductos escasos y caras: esc!avos,.
telas lujosas; Y sobretodo para las «pequenas ~species»
-expresi6n que incluye toda una serie de mercandas de
eJe\ladoprecio y pequeno volumen empleadas en eJtoca- Pero el transporte por mar es el media por exee/encia
dor, :'Ia farmacope,a, la tintoreria, la cocioq - 61 coste_del del comercio medieval internacional,- el que enriquecera a
transp6rie nose·eleva mas del 20 al 25% del precio iIlj- .-esos. grandes m~rcatoIes quenQs interesan particularmen-'
cial, perO para 10 que A. Sapori ha HamadOlas «mercan- te. Tamb;en enesta actividad son grandes Ias difieultades.
das pobres»: pesadas y vo!uminosas" para un valor mas Primeramente existen los riesgos denaufragios y de.
bajo :-granos, vino, saL- estos gastos se elevan hasta el lapiraterfa. Esta siempre hizo estragos a gran escala, AI
100%, el 150% y mas todav{a, de su valor originaL principioes obra de marinas particufares, verdaderos em-
presarios de la piraterra, que la practican alternativamen-
2
to con el cornercio V que, en vista de su ejercicil!>, pacton" graves inconvenientes a la rapidez de las cornunicaciones
vert.laderos contratos en los que garantizan su parte de marftimas que en la'Edad Media representan el fondeado
beneficios a !os honorables comerciantes que fin~ncian sus durante la !)oche,-la inactividad durante e!invierno 0 el
ernpresas. Asimismo es obra de las ciudades y de ros esta:: cabQtaje-alo-largo- de4as-cGstas. Todavfa a mediados del
dos, en virtud de! derecho de guerra 0 de un derecho de sigla xv el cicto completode una operaci6n de mercader
naufragio interpretado muV libremente, V si bienesteJus veneci<.illQ dura.d.o~anos completos: llegada a Venecia dJe .
naufragii es muy pronto aboiido en ef Mediterraneo {aun~ especias_9.ef ..•• p
l~jall.drfa.,reex .ediCi.on.hacia LDndre.s de e...steis ~~.
que los reyes angevinos de Napoles van a reinstaurarloa espedas,regreso de LDndres con un flete de estano, reex- .
finales del siglo XIII con gran escandaJo de !os italianos}, pedici6n de este estaRo a Alejandrfay vuelta a cargar espe-
se mantiene durante mas tiempo en el dominie nordico, cias para Venecia. EI mercader necesita paciencia y capi-
practicado particularmente.porlos ingleses y losbretones tales. A pesar de todo, el coste del transporte por mar es
a 10 largo de una tradici6n ininterrumpida que Hevara ala infinitamente menos efevado que portierra: el 2% del valor
guerra de corsariodela era 'moderna. Unicarnentelas gran- dela mercancfa para lalana 0 la seda,eI15% para los gra-
des ciudades maritimas -sobre todo. Venecia - pueden. nos, el 33 % para el a/umbra.
organizar convoyes7 regulares 'escbltados por navlos de Junto con Roberto LOpez y Armando Sapori seguire-
guerra. mos a un grupo de mercaderes que en el siglo XIV embar-
ExisteasimismO la poca capacidadde las naves. Indu- can en Genova rumbo a Oriente. EI cargamento es primor-
dablemente la revoluci6n comerciaf vel incremento del tr3- dialmente de telas, de armas, de metales. La primera escala
fico hacen que el tonelaje de los navfos mercantes aumen- que se hace bordeando las costas 0 por C6rcega, Cerde-
te. F'ero:aunque las pesadas koggen hanseaticas adaptadas na V Sicilia es Tunez, V Jasegunda Tr-fpoli. En Alejandrfa '
al transporte de mercandas voluminosas y pesadas, vias eJcargamento S8 incrementa con mercaricfas de todas da-
grandes galeras italjanas -V principalmente venecianas- ses: productos de la industria local y sobre todo importa-
dedicadas al comercio alcanzan Ufi millar de toneladas a denes orientales. Sisehace escala en los puertos de Siria
finales de la Edad Media, representan en suma un tone- -San Juan de Acre, TIro, Antioqufa- es para cargar via-
laje escaso. La mayorfa de naves son de una capacidad jeros, peregrinos, 0 las mercancfas que las caravanas han
mfnima:' las koggen hanseaticas que transportan la lana trafdo del Este. Pero el gran puerto de las especias es Fama.;.
inglesa y el vino frances 0 aleman por el mar del Norte V gusta, en la isla de Chipre. AliI hay «mas especias que pan
por el Baltico, las carracas genovesas y espanolas carga- en Alemania>)-;En--latakia, en elpunto de lfegada de las -
das de especias, las rapidas naves venedanas que van a rutas de Persia y de Armenia, pueden encontrarse tambien,
"bwscar algodon a 105 puertos de Siria y de Chipre,' pocas segun Marco Polo, «todas Jas especierfas y telas de seda
"-veces exceden las 500 toneladas. ,. y6rCfc-'de la tierra». En Focea s6 embarca el precioso alum:"
Otro problema es el de la rapidez de esta navegaci6n. bre;"'mientras que Khfos esla escala de los vinos y dela
A partir del siglo xlliia difusi6n de invenciones tales como ·almaciga que tanto sirve para la destilaci6n·deun Hcormuy
el timan decodaste, 18 vela tatina, la-brujula, los-adelan-- -apreciado como para la preparaci6n de una pastadeQtf-
tos de la cartog-raffa, -todo ella c,?sas en ras que, junto frica muy buscada. Bizancfo es a continuaci6n una para-
al aporte oriental y extremooriental, hay que reconocer una da 6-bligatoria en la granencrucijada de las rutas de Levan-
amplia contribucion a los marinos V sabios vascuences, te. illego, atravesando el mar Negro, en Kaffa, Crimea;
catalanes y genoveses - permiten disminuir 0 eliminar 105 5e recogen los produCt05 de Rusia V de Asia trardos a 10
largo de la ruta mongol: trigo, pieles, cera, pescado sala- Para lIegar a esas ciududes los rnercaderes' han hecho I

do, seda y sobre todo quizas escfavos. Muchos deestos un largo Y diffcil viaje; los italianos que han atravesado los
productos nuestros mercaderes nolas .conducen a Occi- pasosalpLoos han empleadocinco semanas en el cami-
dente, sino que se detienen para venderlos en5inop oen no. E0 primer !ugartienen que alojarse. Originariamente se
lfebizonda. Los mas audaces p\..Iedenpartir de aquf, escol- construyen barracones en las plazas a en las afueras de
tados hasta Civa por la polida t'3rtara,haci.a Tauriz yla la ciudad. Posteriormente los habitantes alquHan habita-
India, como hizo Benedetto Vivaldi, hacia China como hizo ciones.JLCasSl§ a losmercaderes. Po[~ultimo seconstru-.o
Marco Polo por via terrestre a traves del Asia central, 0 por yencasa~u;~~p~ciale,s para elias, de piedrp para res;st;r los
mar de Basara a Ceilan. incendiOs .••y.con grandes satanos abovedados para alma-
cenar las mercancfas. .
'lV1ercaderes y habitantes disfrutan de importantes pri-
vilegios-y·l? fijaci6n y el exito de las ferias.estan fntima-
mente relacionados con el crecimiento del poderde los
Peroen el siglo XUI la gran meta del mercader itinerante condes de la Champagn~ y eJ liberalismode su politica.
son las ferias de la Champagne. , ...•
,' En primer lugqr existen 105 salvoconductos concedi-
Estas ferias se celebran en lagny, en Bar-sur-Aube, en dos para toda la extension de las tierras condaJes. Existe
Provins y en Troyes,;v· se suceden a 10 largo de todo el despues la exencia[l de todos los impuestos servile~. sobre
aiio:~en Lagny en enero-febrero, en Bar en marzo-abril, e~' los terrenos en los que se pueden edificar alojamientos
Provins la Feria de Mayo en maVO-iunio,.en Troyes la feria
de San Juan en julio-agosto, en Provins nuevamente fa
I'
NO
y locales para los llIercaderes .. Los burgueses son .exjmi-
dos de las tallas y de las «toltas» a cambio de un os
Feria de San Ayoul enseptiembre-noviembre, par ultimo, impuestos fijos redimibles. Los peajes y los derechos feu-
en Tr'Oyesuna segunda vez en la Feria de San Remy en dales son abo/idos 0 considerablemente limitados. Estos
noviembre-diciembre. De este modo en la Champagne hall mercaderes no tienen que pagar ni derecho de represa-
un mercado casi permanente del mundo occidental, 10 que lias y de marca, ni derecho de mafierfa y de pecio. Los con-
representa un. hecho capital. Asi, durante dos 0 cuatro desatiendensobre todo a la policia de las ferias, contro-
meses del ario reina en estas ciudades una animacian lanla legalidad y.la honestidad,de las transaccianes,
extraordinaria, que el
trovero Bertrand de Bar-sur-Aube ha __ 9.-arclDtizanlas operaciones comercialesy financieras. De
descrito en primavera: este modo se crean unos funcionarios especiales, las guar-
"<{ •. .] hace calor yha !lovido, dias de las ferias, funciones publicas pero a menudo con.,.
La hierba es verde y los rosales han floreddo fiadas a burgueses por fo menos hasta 1284; cuando ios
reyes deFrancia, convertidos enseiioresde ia Champag-
Empiezan los marchantes a mercadear ne, DQflJbran en genera! a ,funcionarios reales. Ef control
Los productos que han trafdo para vender. de las operaciones financieras y el caractersemipublico
Desde que empieza elsola alumbrar- - de loscambistascontribuyen,adema's de [as razones pura-
Hasta la hora del anochecer mente econamicas, a dar a estas terias una de sos mas
Toda la gente en incesante t;ansitar
importantes caracteristicas: «el papel de un cleadnghou-
Uena fa ciudad de vida y quehacer.
5e embrionario» (habiendose' extendido el uso de zanjar
Desbordan Ja ciudad, y en el prado
mesas y tenderetes han instalado.»
en ellos las deudas por compensacion).
S8 vuelve irresistible---=-
hatef1idoque,bu~car capitales fuera
, -Pero a principios del-siglo XIV estas-feriasdeGlinarr.-,Se
de sus propios recursos. - ,,--.
han buscado muchas causas para esta desapadd6rr: la.
El problema del credito {mas adelante vcremos que fue
inseguridad que reina en Francia en el siglo XIV con fa Gue- singularmente complicado en fa cr!stiandad medieval debi-
rra de 10s'Cien Arios, el desarrollo de una industria textil do a preocupaciones religiosasym<;Jralest S8 resuelye .d"Ef
'italiana que -=6caskma "un declive--"alque seguirauna
muy distintas rrianeras;~,aqursolamente podremosevDcar
reorganizaci6n- de la fabricaci6n de parios flamenca, prin-
cipalproveedora de las ferias, fenomenos que conducen las principales.
Primeroaparece el prestamo bajo sus multiples formas.
al abandono de la Strata francigena, de la ruta francesa, -Una deellas especialmenteimportante es la letra decam-
del gran eje que habla unido el mundo economico del Norte bio(1dela que mas adelante veremos que operaci6n de cre~
al dominie mediterraneo, a beneficio de dos rutas mas rapi- dito ha representaqo. Pera junto al simple prestarno hay
das y menos costosas: una ruta marItima que, desde que reservarurtlugar apart!;}al prestamo marItima. Su ori-
Genova y de Venecia, a traves del Atlantico, el canal de ginalidad estriba en el hechode que la devoluci6n del pres-
la Mancha y el mar del Norte, lIegaba a Brujas y a Lon~ tamo es-rnsupeditada al regreso del navlo sano y salvo con
dres; y una rutaterrestre renana a 10 largo de la cuaJ se .....
: su cargamenj:o: Salva eunte navi. De este modo tales pres-
desarrollaran en los siglos XIV y xv las ferias de Francfort tamos casi siempre se limitan a un viaje 0 mas precisa-
y de Ginebra. Pera estedeclive de las ferias de la Cham- mente a una ida y vuelta, pudiendo decir que esto en Ia
pagne esta relacionado con una transformaci6n profunda Edad Media constituye la unidad de operaci6n comerdal
de las estructuras comerciales~que da nacimiento a una
por mar.
nueva figwra de rriercader: el mercader sedentario en vez
del mercader itinerante. Este ~er~o» a 10
'largo de 105 caminos; en adelante, desde la sede central
de sus negocios aquel dirige, gracias a unas tecnicas ince-
santemente mas evolucionadas, gracias a una oraaniza- Existen sobre todo diversos tipos de asociaci6n gra-
ci6n cad a dfa mas compleja, una red de asociado-s 0 de cias a 10 cual el mercader, al salir de su aislamiento, pue-
empleados que convierten 105 desplazamientos en inutiles.
de extender la red de sus negocios.
Una forma fundamental de asociaci6n ha sido el con-
trato de commenda, ~tambien flcf"madosocietas marissn
Genova y'co!!egantia en Venecia. En el 105 contratantes
se presentan como asociados en la medida en que hay
reparto de los riesgos y de 'Ias g~nancias, pero por 10
En verdad esta organizaci6n estes metodos, enrpeza-
l
demas sus relaciones son las que existen entre un pres-
ron a .desarraflarse desde el alba de la revoluci6n comer-
tamista y un prestatario.'
ciaf, perp es en los siglos XIV y xv cuando alcanzan su apo- En el contrato de commenda puro y simple, un coman:-
geo y;se ge'neralizan hasta el punta de que ahora tenemos ditario aqelanla aun merca,deritinerante el capita! nece-
'que abordarestos nuevas tiposde mercaderes sedenta- sario para uAviajede negoCicis~Si hay perdid-aser pres-ta-
rios, en el centro de la telarana de sus negocios. mista 8S0me todoel peso financiero,y el prestatario
Desde muy pronto el mercader' -yen la medida en- unicamente pierde el valor de su trabajo. Si hay ganancias
que los negocios se amplfan y se diversifican esta corrier'lte
e! prestamista que ha permanecido en su damicilio es vinculados,emre sf y comparten riesgos, esperanzas, per-
didas y beneficios. Lasocietas terfiE se asemeja a la com-
mb.0Isadoy..recibe una. ~art
r.ee. ..e de los beneficios,en gene-
3allas\tres cuartas partes. . ---..-. ..' . menda. EI prestamista es el unlco que .as_urnelas riesgos.
Endacommenda, lIam da mascespecialmente socie- de R~r.9~gasyJa.?gan.Cinciasen general 5e comparten par ~
tas a col/e'gantI8,-et comanditario,que no viaja, adelanta mitad. l?ero en la mayorfa de las clausulas hay una mayor
la;)(:los terceras partes del capital, mientras que el-pres- '1Iexibilidad: laspartes de capital invertido pueden variar
tataria contribuye con un terciq del capitaLy con su tra- mucho~.la duraci6n de la organizaci6n generalmente no
bajuSihay perdidas 5ereparten proporcionalmente al capi- queda Iiniitada a un negocio, a un viaje, sino que esta defi-
·tal invertido. Si hay ganancia~ 10sbeneficios se dividen por n'ida para un determinado lapse de tiempo -casi siem-
mitad. '> pre uno, dos, tres 0 cuatro aiios -. Por ultimo, entre estas
Par·norma general ,este cantrato sefirma para un solo tipos fundamentales de la compagnia y de la societas, exis-
v]9je.•En el se puede especificar la naturaleza y el destino ten nUlnerosos tipos intermedios, que combinan diversos
de la expedici6n al mismo tiempo que afgunas de sus con- aspectos de ambos. La complejidad de estos contratos
diciones -par ejempJo,la moneda con la que seran paga- queda expresada en unos documentos tan largos que aquf
dos 'q§ beneficios- a dejar toda la Iibertad al prestatario, nos es imposible dar ningun ejemplo.
quierFcQfl el tiempo toma cada vez mas independencia. .....AJrededorde ciertos mercaderes, de determinadas
He:aquf uno de tales contratos firmado en Genova el fillTIilias, de algunos grupos, se desarrollan.mecanismos
29 de~;-eptiembre de 1163: complejos y poderosos a los que tradicionarmente se ha
dado el nombre de «compaiifas»en el sentido moderno
(iTestigos: Simon Bucuc;cio, Ogerio. Peloso, Ribaldo di Sauro de la palabra.' Las mas celebres y mejor conocidas han
y Genoardo Tasca. Stabile y Ansaldo Garraton han forniado una side dirigidas par ilustres familias florentinas: los Peruzzi,
societas en la cual, segun sus declaraciones, Stabile ha apor-
105B.ardi,.los Medicis. Pera debemos senaJar,siguiendo a
.tadollna contribucion de 88 Iiras, y Ansa/do 44 liras. Ansaldo
selleva el capital, parahacerlo fructificar, a Tunez a a cualquier
fos hlstonadares que 105han estudiado -en primem linea
parte donde tiene que ir la nave en la que embarcara, a saber, de 105 cuales esta Armando Sapori -, que se han podido
la nave de Baldizzone Grasso y de Girardo. A su regresa man- detectar profundas modificacianes de estructuras entre las
dara.los beneficios a Stabile 0 a su representante para el repar- de 105siglos XIII Y XIV Y las del siglo XV, par 10menos en
to. Una vez deducido el capital, dividiran los beneficios par el dominie italiano;'
mitad. Hecho en la casa capitularel29de septiembre de 1163. . . Estas sOcledadessiguen basandose en contratos que
Ademas, Stabile da a Ansaldo autorizacion para mandar unlcamente c.omprometenalas contratantes para una ope-
este dinero a Genova par el barco que este decida.>l radon comercial 0 para una duraci6n limitada. Pera 13 habi-
Parael comercio terr3stre los tipos de contratos de a50- t~al renovaci6n de algunos de estos contratos, la presen-
ciaci6n son mas numerosos, pero podemos resumirlos en cIa sobre una vasta superficie econ6mica de los mismos
dos tipos'fundamentales: la compagnia y la societas terrce. nom.bres que participan en' empresas de primera impor-
"Los primeros ejemplos·conservadosde este generode con- ·tancla'aportandoregularmente -:considEfrables capitales;
tratos 5e refieren a los venecianos y Uevanel nombre par- .todos estos vfnculos de negocios tramados alrededor de
ticular de fraterna compagnia, pero quienes sobre todo 10»
usan son mercaderes que viven en ciudades del interior. 1. Pero estan muy alejadas de las sociedades modernas, que tienen una
En la compagnia los contratantes estan fntimamente. personalidad· independiente de sus, miembros.
a1uunas c3beZiJs, hacen dc, cllas los jdes de unos orga- A nivel de, estas grandes sociedades, de estos pode-
nlsmos estabies mas alia del caracter effmero de las ope- rosos personajes, han podido desarrollacsi3'-'i~[daderos
racion~s particulares y de los contratos que las definen. monopolios, y 10 que podemos Bamar ya cartels. Se ha
Pero_en Jos sig/os XIII Y xlvestas verdaderascasas dieno, en efecta, que todas las corporaciones medievales
comerciales estan muy centralizadas:~a1frente--de ellas_hay- fueron unos cartels que reunlan a cQm~rcianteso artesa-
Ul)a 0' varias rnercaderes que poseen un conjuntode sucur~ nos,deseosos de suprimir en el meicado u-rbanoJa mutua
sales,~y fuera de la sede principal donde reside ef dirigen- competencJa y establecer un monopolio. No solamente
te olos dirigentes son representadospor empleados asa- estos enfoques no han sido probados en 10 que S8 refiere
~riado~ - _ a Ia economfa corporativa urbana, sino que tienden a intro-
En el siglo xv una casa como la delos Medicis esta .'duck en un marco inadecuado unos elementos que en rea-
descentra(izada.,Consiste en una combinacion de asocia- lidad unicamente 5e aplican en el comerciointernacional.
ciones separadas can 50 capital aparte, cada una de las Estas sociedadesmonopotistas se aprovechan a menudo
cuales tiene una sede geogratica propia: junto a /a casa de la politica colonial de ciertas ciudades 0 estados medie-
madre de Florencia; las filiales: Londres, Brujas, Ginebra,. vales, particularmente Genova y Venecia.
Lyon, Avin6n, Milan, Venecia, Roma, regentadas par direc- Los mas celebres de estos cartels son sin ninguna duda
tares que s610 parcialmente y secundariamente son aquelfos motivados por el comercio del alumbre -uno de
empleados que perciben un salario, pero que ante todo son 105 mas importantes productos buscados par el mercader
proveedores de fondos a la cabeza de una parte del capi- medieval, puesto que constituye una de las. materias pri~
tal -como JosAngelo Tani, los Tomaso Portinari, Jos Simo- mas indispensables en la industria textil, en la que se usa
ne Neri, los Amerigo BenGi, etc.-. Los Medicis de Floren- como mordiente-. La mayor parte de este alumbre se pro-
cia son el. lazo que mantiene juntas todas estas casas duce en las islas 0 en las costas del mar Egeo, y primor-
solamente parque en cad a una defas capitales casi siem- dialmente en Focea, en Asia Menor. En el siglo XIII su
pre son mayoritarios, porque centralizan las cuentas, los comercio se convierte en un monopoliogenoves, y des-
informes, la orientaci6n de los negocios. Un Lorenzo menos p·ues que un mercader de esta ciudad, Benedetto Zacca-
atento que su abuelo Cosme se despreocupa de 105 nego- ria, fuera el pionero de esta actividad, una poderosa socie-
cios y las filiales tienden a vivir su propia vida; dentro de dad genovesa, la maona de Khfos -en la que hallamos
la firm a se desarroflan los conflictos; el edificio se dislo- practicamente a todos los grandes nombres del comercio
ca: ruina facilitada por el numero de personas que en 10 genoves-domina el mercado del alumbre en el siglo XIV
.~- - - -sucesivo se interesan par el negocio, puesto que parece y a principiosdel xv" _
que de la participaci6n se haya ahora pasado al deposito. Despues de fa conquista turca el alumbre oriental desa-
Como sea que en adelante ros depositos representan una parece ca~i par completo del mercado. Es entonces cuando
parte importante del capital, de la masa de maniobra<?de sedescubren importantes yacimientos en el territorio pon-.,,<;:!,
la firma; esta se vuelve mas vulnerable porJas necesida- tificio, cerca de Civita Vecchia, en Tolfa, en el ano 1461.
des, las dudas, las exigencias, 105 temores de estos depo- El gobiernopontificio contla pronto su explotacion y ven-
sitantes quer. aJredamarsu dinero, IJ9 tienen los escrupulos ta a la firma de los Medicis. Es en este momento cuando
dEd6sGll1tfguos participantes vinculados entre sfpor la soH- nace uno~de :105 -masextraordinariOs-ititetifosae- monopolIo
daridaQ de los nudos familiares y Ids lazos de-la colabo- Internacional de fa Edad Media. La Santa Sede compro~_
radon ~comercial. . • mete su parte de 105beneficios en este negocio ala finan-
ciacion -de-fa Cruzadacontta 105 furtbs -que no tiene
lugar-. AI mismo tiempo azota can fa excomunion a todos mente florentinas - que Ie hacen las veces de banqueros,
los prfncipes, ciudades y particuJares que han adquirido un una parte de !os recursos d~ la C:-istiandad. /\de.mas de
alum bre que no sea el de Tolfa, c;QIlcedea /as naves utili- fos beneficios propJamente f,nancleros ycome:clalesd~
'iadaspor 10sMedicis para el comercio el derecho a He- 'tales operaciones, los-grandes-mercader~s.Qbt.'~flenpn-
var pabeIJ6n pontifical, y da alas Medicis todo su apoyo vitegio'S -exencion. de impuestos, pa~lclpaclon en~1
para obtener -mediante presiones que lIegan hasta Ja gobierno - que tienen ~rofundas r~percus!ones en su ~Sl:-
organizaci6n de expediciones militares- el cierre de otras ci6necon6mic8; Es 8SlmlSmo la ep?caen que la legl~la-
minas secundarias de a/umbre existentes en la cristiandad, ci'on comerciql 5e define en un senti do que, _a! garantlz~r
o la entrada en el cartel de sus propietarios -por ejem- mas estabiiidad y mas seguridad a los negoclos, ~e.n~fl-
pia /os reyes de Napoles, poseedores de minas en la isla Cia antes que a nadie alas mercaderes. Desde los In/CIOS
de Iscia -. Es una de /as mayores acciones de los Medicis. de fa revolucion c:omercial vemos como 105 senc:res y los
soberanos, y particularmente los Papas a_~raves de los
canones conciliares, conceden su protecclon alas mer-
=Mercaderes y poderes politicos- caderes itinerantes, expiden salvoconductos (uso. que s~
remonta a la mas alta Edad Media, en que ya las InmunJ-
dades concedidas a los eclesiasticosles convierten en
Gracias a estos ejemp/os nos damos cuenta de /05 «comerciantes privifegiados»), construyen edificios espe-
lazos que se estabJecieron entre gobiernos y grandes mer- dales para albergar a los mercaderes y a sus mercancfas
caderes, sabre todo a finales de la Edad Media, cuando -el mas celebre sera el fondaco de los rnercaderes ale-
las necesidades de ros principes aumentan -y de las que manes en Venecia -. Como hemos .visto, el exito de .'?S
trataremos a proposito del poder polftico de los merca- ferias ha sido facilitada en gran medlda por la protecelon
deres -. Lirnitemonos 2 decir aquf que los prestamos a los que la autoridad secular del lugar en que se celebra ~on-
soberanos, alas ciudades, el arrendamiento de los impues- cede a -sus partidpantes. Se va desarrollando una leglsla-
tos, la participacion en los emprestitos (como par ejem- eion comercial, primeramente obra de los propios ~erca-
pia en Venecia y en Genova, donde se establece un fon- deres, como par ejemplo en el seno del famoso tnbunal
da de la deuda publica con participacion de los grandes de la Mercanzia de Florencia, que como veremos va a
mercaderes de ambas ciudades, loscuales se dedican a constituir uno de los fundamentos del poderfo polItico de
- -ta-especulacion de estos verdaderos «va/ores»), constitu- 105 grandes mercaderes florentinos; lueg? se ?esar:ol~a a
yen en los siglos XIV Y xv una parte cada vez mas impor- escala internacional y se insinua en la leglslaclon publica.
tante de los negocios de 105 grandes comerciantes. La Enelambito mediterraneopor 10 menos, los contratos y
prosperidad de ciertos grandes comerciantes italianos tiene los litigios comerciales ponen en primera !ila y motiva~ fa
en gran parte su origen en las operadones financieras y proliferacion de toda una multitud de notarlos· --:-personajes
comerciales que /levan a cabo por cuenta del Papado, una que son losauxiliares de los mercaderes, a qUlenes d.~ben
-delas grandes potencias monetarias de la Edad Media; .una gran parte del. auge Que experimentasu p~ofeslony
sabre. todo en el siglo XIV, cuando el,papado de Avinon, cuyo cometido hist6rico ha proseguido hasta nosotros par:':
exagerando la fiscalidad pontificia, drena hacia las caja~ que sus archivos son una de nuestras mas ricas fuent~s
de la Curia y de /as companfas italianas - predominante-:' de documentacion sabre el mercader y. el comerCIO
medievales-. Dondequieraque vaya el mercader, el notario
le-sigue: encontramos alas notarios-en ·Armenia,E:nCri- ocasiones. 5e difunde la costumbre de conceder al que-
me<3;tam bien estan a bordo de los buques, yasf, poteJe.in- brado fugitivo un salvoconducto para un per~odo de t1empo:;··"
pia, vemos a. uno de eHos levantar acta navegando en durante el cual pueda buscar un arreglo amlstoso can sus
aguas de -Creta el (tla 16de noviembre de 1283, a petie.. acreedores. -
-donne mercaderes--genoveses eri ruta con-susmercan-
cfas hacia Chipre y Armenia y' que estern fUriosos porque
el capitan dela nave, can desprecio de sus compromisos,
desvfa sU embarcacion hacia Bizancio. _
En-elambito.hanseatico quienes desempenan el.come--""
·;·tidod~JosDotarios son las aLJtoridades publicas -muni.-
cipalesOcorporativas-, V hoV a menudo hay que recu~
rrir a los documentos oficiales para tener acceso alas
operaciones del mercader medieval en el mundo del Norte.
Por todas partes en la Edad Media la intervencion de 5i bien la extension de los negocios a partir del siglo XIII
.las autoridades publicas,. que 105 historiadores Iiberales del lIeva a ciertos mercaderes a la imprudencia V desarr?lIa
siglo XIX consideraban como un estorbo al qomercio V una ciertos riesgos, enconjunto la evoluci6n motiv.a una meJora
seAalde la barbarie medieval, en general ha favorecido a delos'l1letodos Y de- las tecnicas que permlte superar,p
los mercaderes que asi se beneficiari a finales de la Edad reducir -muchas dificultades. V peligrQ$:< . . . .,
~edia dela verdadera polftica econ6mica de ciertos prfn- La expansion del comercio marltimo 5e ve at ~nnclplo
CIP~S como Luis XI, el «rev de los mercaderes». En este muv favorecida par la practica -sobr~ todo en Genova-
final del siglo xv tambiEm se definen con mas precision la de la divisi6n de los navros en partes Iguales, verdaderas
legislaci6n sobre la propiedad del subsuelo y la delimita- acciones de las que una misma persona puede poseer
cion de las aguas territoriale~. - varias. De est.: modo 56 dividen y S8 reparten los desgos.
Es indudable que los cada vez mas estrechos vincu- Estas partes, a las que se llama partes, sur::rtes 0 loea, son
loseritre principes y mercaderes en las postrimerias de la una mercanda que se puede vender, hlpotecar, dar en,
"Eaad Media-Iesha'cen correr unos riesgos tambien mas eommenda, 0 ingresar en el capital de una asociaci6n.
crecidos>ta insolvencia de los soberanos tiene mucho que
_veLcon las estrepitosas quiebras de banqueros italianos
~ --enlos-sigtos-xlv V xv. Pero nounicamente esto,sino que Los seguroS;1
otras causas contribuyen a estas bancarrotas: extension
imprudente del credito y de Ios negacios, papel de la Todavfa mas importante es el desarrollo de 105 meto-
coyuntura economica V primordialmente de la covuntura . dos de seguros. 5u crecimiehto es oscuro.E1 termino secu-
monetaria, los mas duros efectos de cuVas quiebras ate- ritas, que primitivamente designa un salvoconducto, p.arece
nua mUV pronto la legislaci6n. No soJamente las penas -hacia finales del siglo Xll'a 10 sumo- que se reflere a
maxjmas~condenas demuerte 0 solamente-carcel- son una especie decontrato daseguro..rnediante_EL cual lo~
absolutamente exgepcionares, sino que indusa la ventade mercaderes cbnffan (Ioeant) mercandas a alguien que,ai'C
los bienes del comerciante quebrada en las subastas para cambio de cierta sum a satisfecha en concepto de securi-
la indemnizaci6n de sus acreedores se evita en much~s tas, secompromete a entregar las mercandasen deter-
minado lugar.'Hastalos 5iglos XIV y XV ria se divulgan los "

mia cerradaylaescasa amplitud de 105 intercambios inter-


verdaderos contratas de"seguro en los que no cabe duda
-nacionales reducen eLcometidodeJa moneda. En Europa
que losaseguradores son distintos de fospropietari6s-
las monedasextranjeras. -ef numisma bizantino(/lamada
de la nave.~Algunas «compaiiias»·, como par ejemplo la
par ello hiperpere y besante en Occidentel, y fos dinares
del gran mercader pisano Francesco di Marco da Prato, a "
arabes - desempenan un cometido preponderante en el
finales delsiglo XIV, incJuso se especializan en tales ope-
comercio internacionaL Eh'la Europa cristlana, a partir de
raciones.~Este es el texto de un memorandum con fecha
la epoca carolingia, aunque hay un intento de retorno a
de 3 de a90sto de 1384, sacado de uno de sus registros
la acuilacion del oro, el patron monetario es la plata, repre-
que Jleva por titulo «He aquf un registro de Francesco di
sentado sobre todo por el dinero, aunque tambien enton"
Prato y Compania, residente en Pisa, en el cuaf anotare-
ces el dkhemmusulmao ocup~ indudablemente un lugar
mos todos los seguros que haremos por cuenta ajena. Que de primer orden.
Oios nos conceda sacar beneficios de ellos y nos proteja
de peligros»: En el sig/o XII' todo cambia con eJdesarrollo de la revo-
lucion comercial. Occidente reanuda la acunacion del oro.
«Aseguramos a Baldo Ridolfi y Cra. par 100 florines de oro A partir del ano 1252 Genova acuila regularmente dine-
de Ian a cargados en la nave de Bartolomeo Vitale en transito ros de oro, y Florencia sus famosos f1orines; a partir de
de Peniscola a Porto Pisano. De estos 100 florines que asegu- 1266 Francia tiene sus primeros escudos de oro; a partir
ramos contra rodo riesgo, recibimos 4 florines de oro contan-
de 1284 Venecia tiene sus ducados; en la primera mitad
te, como atestigua Un acta de puno y letra de Gherardo
d'Ormauno que hemos contrafirmado."
dersiglo XIV Ffandes, Castilla, Bohemia e lnglaterra siguen
el movimiento.
Mas abajo consta: Desde este momenta en los pagoscomereiales ef pro-
«La susodicha nave ha lIegado a buen puerto a Porto Pisa-
blema del cambia pasa a un primer plano. En este aspee-
no ef 4 de agosto de 1384, y quedamos libres de los citados to -y evidentemente ademas de fa diversidad de las
rieSgOS.I) monedas--hay que tener en cuenta: .
a} La existencia de dos patrones en eierto modo para-
lelos: el oro y la plata.
b) EI precio deJQs~metales..preciosos: este precio expe-
rimenta un alza en los siglos XIV y X~ que segun los per(o-
Otros adelantos de la tecnica-'-arnpliamente difundi- dos afeeta desigualmente al oro y a la plata, pero que es
dos mas aUa del ambito maritimo- proporcionan al mis- la manifestacien -frente alas crecientes necesidades del
mo tiempo nuevas posibilidades al mercader, y extienden comercio y a la imposibilidad de aumentar al mismo rit-
y complican sus negocios. mo el numero de especies metalicas en circulaci6n como
EI primero, ef mas importante, es el usa de fa letra de consecuencia del estancamiento 0 del decfivede las minas __
cambio. Si biensu nacimientosiguesierldbdiscutido, sus .8L1r6peas·\rde Ia ientrficaci6n -del aprovisionamierito de
caracterfsticas y su funcion son en la actuafidad bien cono- metales preciosos de procedencia africana- del fenomeno
ddas gradas a los estupendos trabajos de R. de Roave•. del «hambre monetariall en el cual tenemos que situar la
Es necesario que ante todo situemos el exito de la letra actividad de los mercaderes de finales de la Edad Media·
de cambioen el marco de fa evofucion monetaria. hambre de oro sabre todo cuando 13 plata vuelve a ser rela~
Durante la Alta Edad Media la tendencia a la econo- tivamente abundante con-fa explotaci6n de nuevas minas
3
"

e~ la Alemania media Y meridiof}£I"hacia mediados del siglo «En G€.nova la plata es cara en SCpti&U11bm. cnem Y dbnl,
xv yque, comoes sabido, serci"lmo de 105 principales debido a la partida de las naves [.,,], en Roma 0 alii dondf'l S8
motores delos grandes descubrimientos. haile e! Papa, el precio de la plata varia segun el numero de Jos
c) La aduaci6n delas autoridades polfticas. Efectiva"- beneficiosvacahtes y los despli3zal1JieIitgsdel Papaque hacen
subir elpreclo'dela plata en cualqUier parte donde este (j;'
,'-c--m€nte, el -valor~,
delas -mon-edas'esta en manos de los-
gobiernos que puedenhacer variarel pie de la moneda,
en Valencia escara en jufio y en agosto a causa del trigo del y
arroz [...J, en Montpellier se celebran ires ferias que son causa
escdecir,su peso,su titulo 0 suvalorncminallas piezas de que allihaya una' gra~ carestia de la plata [...1,»
no l1evanningunaindicaci6n de valor, sino que este 10 fijan
las autoridades publicas que las acunan, evaluando las
Estos son los datos que el mercader tiene que tener
monedas reales en moneda contable ficticia y generalmen-
en cuenta para sop'ortarlos riesgos y las ganancias a partir
te expresada en libras, sueldos y dineros, derivados de
un sistema tornado como patron, por ejemplo a partir del de 105 cuales! segun sus posibilidades, puedellevara cabo
un sutil juegobasado en la practica de laletrade cambio.
dinero tornes 0 dinero parisiense en Francia, 0 tambien del
El siguiente, segun R. de Roover, es su principio y un
dinero de grueso en Flandes. Prfncipesy ciudades pueden
asf proceder a «reconversiones monetarias»,' «mutaciones» ejemplo:
o devaluaciones 0 «reforzamientos» 0 revaluaciones. Unos
«La letra de cambie era "un convenio mediante ef cual el
riesgos que a menudo los mercaderes no pueden prever.2
'donante' t..:] proporcionaba una suma de dinero al 'tomador'
d) tJnasvariaciones estacionalesdel mercado de fa [ ... J y reciora a cambia un compromiso pagadero a plazo (ope-
plata:,La existencia de cidos economicos, de fluctuacio- racion de credito) pera en otro Jugar y en otra moneda (opera-
nes periodicas en ondas largas y cortas, como las que han cion de cambia). Todo contrato de cambia engendraba pues,
sido reconocidas para la era moderna, son-diffciles de des- una operacion de credito y una operacion de cambio, ambas
cubrir en la Edad Media debido a la falta de datos esta- intimamente vinculadas".»
dfsticos -a pesar de que historiadores CC:l10 Carlo M.
Cipolla hayan crefdo poder determinar algunas -. En cual- La siguiente es una letra de cambio sacada de los
quier caso es indudable que el mercader medieval no tie- archivos de Francesco di Marco Datini da Prato:
ne conciencia de ello, y no se preocupa. Por el contrario, «+En el nombre de Dios, el 18 diciembre 1399, pagareis
las variaciones estacionales del curso de la plata en las por esta primera letra "a la usanza" a Brunacio di Guido y Co
principales plazas europeas -entre otras causas, debidas [.,.J CCCCLXXII libras X sueldos de Barcelona, las cuales 41.2
alas ferias, alas fechas detas recolecciones y de las libras 10 sueldos equivalentes a 900 /::,.[escudos] a 10 suel-
lIegadas y salidas de convoyes, alas habitos de financia- dos 6 dineros por 6 [escudoJ me han sido satisfechos aqui par
cion y de tesoreria de 105 gobiernos- son sen,~19Iesa 10s Riccardo degl'Alberti y Co. Pagadlas en buena y debidaJprma
.mercaderes medievales,que estan muy aten'tOs a ellas. y ponedlas a mi cuenta. Que Dios os guarde.
A mediados del ,~iglo xv un mercader venecian'o anota: Ghuiglielmo Barberi,
_._Salud de Brllj.<Js,n

De otra mana consta:


2, Para una exposici6n detallada ver Bloch, M" Esquisse d'une histoire «Aceptada el 12 enero 1399 [14001.»
moneraire de rEurope. 1954, •
haber. un. comerdo de las letras de cambio. Este'
~l1}ercado de los ca.qJ~!OS, muy activo en los sigios.
«FranGesco~ di Marco y Co, en Barcelona.
XlV y xv, fue oeasi6n de vastas especulaciones.
Primera [letraJ.l>
No obstante, observemos que ef mercader medieval
Se trata de una letra pagada en Barcelona par el hbrado ignora sin duda dos practicas que.se desarrollarfan en tiem-
-Ia sucursal en Barcelona de la firma Datini - al benefi- pos m.odernos: fa del endoso y la del descuenta,.. aunque
ciario -Ia firma Brunaccio di Guido tambien de Barce- las recientes investigaciones de Federigo Melis permiten
lona-, a petici6n del librador 0 tornador -Guglielmo Bar- descubrir ejemplos de endoso, en el dominie mediterraneo,
beri, mercader italiano de Brujas - a quien el donante -Ia a partir de /05 primeros arias de! siglo XVI y que casos pare-
casa Riccardo degli Alberti en Brujas - ha pagado 900 cidos que datan del siglo xv se hallan quizas en el domi-
escudos a 10 $ueldos 6 dineros par escudo. _nio hanseatico para el casa de obligaciones -simples
Guglielmo Barberi, exportador de panos flamencos en 6rdenes de pago-.
reJaciones reguiares can Cataluna, se hace adefantar dinero
en escudos de Flandes par la sucursal de Brujas de los
Alberti, los poderosos mercaderes-banqueros florentinos.
Anticipando sobre la venta de las mercancias que Gugliel-
mo Barberi ha expedidoa su corresponsal de Barcelona, - Es evidente que semejantes operaciones tienen que ir
la cas a Dantini, saca de esta una letra pagadera en Bar- al un/sono con ros aderantos de conjunto de la contabifi-
celona al corresponsal de los Alberti en esa plaza, la casa dad. La tenedur(a de Jos libros comerciales se vuelve mas
Brunnacio di Guido y Co ... Se trata evidentementede una escrupulosa, 105 metodos mas simples, su lectura mas'
operacion de credito y de una operacion de cambio. Este faciL Realmente conservan una gran complejidad. La con-
pago tiene Jugar en Barcelona el 11 de febrero del ana tabilidad se desparrama en numerosos registros: libros de
1400, 30 dfas despues de su aceptaci6n, el 12 de enero !as «sucursales», -de «compras», de «ventas», de «mate:
de 1400. Esta demora es la «usanza», variable segun [as rias primas», de «depositosdeterceros», de «(obrems a
plazas -30 dias entre Brujas y Barcelona-, que permite domicilio» y, como ha sena/ado A. Sapori, el «Iibro secre,.
verificar la autenticidad de la letra de cambio y, si es nece- to» eo el que sec.QJJsigna ef texto de la asociacion, la par-
sario, procurarse dinero. tieipacion de los asociados en el capital, 105 datos que per-
Asf,la letrade cambio responde a cuatro deseos even- miten calcular en cualquier momenta la posicion de estos
wales del mercader, Ie ofrece cuatro posjbiljdades:~ asociados en fa sociedad, el reparto de los beneficios y
a) un medio de pago de una operaci6n comercial, V- de las perdidas! Este «libro secreto» es objeto de las prin-
b) un media de transferencia de fondos, y 'ello entre cipales preocupaciones y es el que mejorse .ha conser-
plazas que utilizan monedas diferentes vado hasta nosotros.
c) unafuente decredito - Pero seextiendela c()stumbrede establecer un pre-
d) un beneficia financiero al jugar con las diferencias supuesto. Pronto todas las grandes firmas cuentan can un
y las variaciones de cambio en las diferentes plCJ- doble juego de registros para las cuentas abiertas a sus
zas ~n el marco que hemos definido anteriormen- corresponsales en ef extranjero: compto nostro y compto
te. En efecto, al margen de las operaciones comer- vostro, equivalentes a nuestras cuentas corrientes y que
cia/es, entre dos 0 mas a menudo tres plazas podia hacen que 'as liquidaciones por compensacion sean toda-
-En el extranjero!e obedece todo un ejercito de conta-
vfa mas- f,kiles, gracias atJnsimp!e,jLrego deescrituras~in- .. -
bles, de comisionados, de representantes V de empleados:'--:::
transferencia de numerario. Y sabre todo se desarralla-Icr
contabilidad par partida doble, que se ha podido ca!ificar los dactores;}-.
Para redbirsus notificaciones, para darles 6rdenes, al.
de «revoluci6nde lacbntabilidad». - margen de ra contabmdad, el mereader-banquero. esta en-
- - 'Ind~dablemente-est6s progresos son desigu-ales·segun
el centrO de una vasta correspondencia. Como sabe el pre-
las regiones, y se ha llegadoincluso a explicar el cuasi-
cio del tiempo, la importancla que tiene para el exito de
monopolio de los mercaderes V banqueros italianos de la
- unnegocio eonocer mas pronto que 18competencia la lIe~
Edad Media en una extensa area geografica como el resul-
gada d-e--Iasnaves a su naufragio, el estado de las cose-
-tado de su avanceen materia de tecnica comercial. Pero
chas -en una epoea en que 105 factores naturales son tan
en el dominie hanseMico hallamos asimismo unos meto-
importantes vias cataclismos tan destructores-, 105 aeon-
dos que, a pesar de que sean algo diferentes y quizas un
tecimientos pol:ticos V militares que pueden influir en el
poco retardatarios dentro de la perspeetiva de una evoru-
valor del dinero V de las mercancfas,elmercader-.bClfJquero
cion general unica, tambien han demostrado la eficacia
58 entrega a una verdadera carrera de noticias.Pietro Sar-
de 10 que Fritz R6rig ha lIamado igualmente una «supre-
della ha escrito un corto peroexcitante ensayo sobre el
mada inte(ectual». Observemos ademas que-no hay que
tema «Noticias V especulaciones en Venecia». Si hoV pode-
exagerar la superioridad germanica en materia de eseri-
moS seguir mejor al mercader en el trabajo, comprender
tura V de contabilidad en el dominie nordico. Los famosos
eual fue su actividad profesional, es gracias a la lectura
manuscritos sobre beresta (corteza de abedul) descubiertos .
de la· abundante correspondencia comercial de la Edad
recientemente en Novgorod muestran quela escritura y
Media que hasido conservada, aunque hasta e1presente
el calculo estaban mas extendidos entre los aut6ctonos
solamente se ha publicado una pequenfsima parte.
de 10 que se venfa crevendo.3 Asimismo las tecnicas ita-
lianas no han side asimiladas antes del siglo XVI por los
mercaderes de las ciuciades'atlanticas -bi-etones, roche-
L-a'Saitegorfasde mercaderes.~
leses, bordeleses, «todo el arte de los cuales parece con- .. __ _ ...., -' 1

sistir en evitar al maximo recurrir al credito en cualquiera


Can esta extension de losnegocios aparecen trans-
de sus formas». Si bien Ph. Wolff ha descubierto una gran
formaciones en el mundo de 10s mercaderes.
difusi6n del credito entre los mercaderes tolosinos, ha insis- Asf, el mercader flamenco itinerante que iba alas ferias
tido asimismo en el «caracter rudimentario» de sus pro- de la Champagne a lIevar sus panos vde allf trafa las espe-
ceaim-ienfos. _.- -- cias, va no tiene por que desplazarse ahora que las gale-
Asf pues, en todas partes donde existe: el gran mer-.
ras de Genova y de Venecia lIegan a Brujas a cargar y a
cader-banquero sedentario reina ahara sobre todo un con-
descargar las mercancfas, que 105 mercaderes italianos, los
junto,~los hilos del cual tira desde su oficina, su palacio a
representantes y las sucursales de las grandes casas de
su casa. Florencia, de Genova, de Luea, de Pisa, se han instalado
en Flandes V quecompradoresy ven.dedores tienen allf
mismo contactospermanerites, como existfan desdehacia
3. De hecho 10s metodos hanseMicos son los metodos normales. los tiempo en Florencia, donde Giovanni Villani destacaba
mas corrientes en Occidente y en los siglos XIV Y XV, Y permanecen ~di- ardientemente la inutilidad de las ferias, «puesto que en
mentarios con respecto a los de las grandes companias italianas.
Florencia siempre hay mercadoii. EntcJncesel mercader fla- nOSde Brujas tiencn LJ'naestrepitosi:l bElnCnrrotaen 1457_
menco 5e convierte a domicillo en un intermediario seden- por 10 demas, como veremos, se ven entorpecidos en sus
tado y pasivo:el agente. fles- quien acuerdalos contac~ practicas porser el blanco de-ta hostifidad publica y pri
- tos entre losmercaderesextranjeros, in-regIa entre ellos - -"Vada-sin posihilidad de ascenso social, salvo excepciones_
operacionescomerciales y financieras, les proporciona alo- Par debajode Ios lombard os, los cambistas. ~Tienensu
jamientos y almacenes y vive de las comisiones que aque- banco 0 mesalbaneho, tavola) al aire libre en und tienda .~
Ilos Ie pagan para todos estos servicios. "abierta-a la calle como fa de todos 105 artesanos.~Estan
Tambien tiene lugar una cierta especializacion entre los agrupaoospara facilitar las operacionesde sus clientes,
hombres de negocios. Las categorias as! formadas varian que en muchas ocasiones son comunes a varios de e/!os.
seglin las regiones, los parses y las ciudades .•.Pera en el ErlBrujas tienen su mesa cerca de la Gran Plaza y del Grant
terreno del comercio de la plata podemos distinguir a.gran- M.. er.c. a..d..O. de. .PafiOS, .e. renera sus banehi in me.reato e~.
n FIO.
el Mercado YieJoV el Mercado Nuevo, en Venecia sus ban-
A/a
des ragos, como ha hecho R. de Roover para el caso de
Brujas entre los lombard os, a foscambistas, que son los eM d; scritta en el puente de Rialto, en Genova cercade
mercaderes-banqueros prapiamente dichos. fa Casa di San Giorgio.
Los lombardos 0 cahorsinos4 son los prestamistas, ~'.' EIromance cortes de Galerande Bretana nos ha dejado
los usureros que practican el prestamo d~ consumo a corto una pintura viva de los cambistas de Metz hacia ef ano
plaza. Por..eso sus clientes son raramente grandes persa- 1220:
najes, sino sabre tado gente de baja y mediana candicion: "En sus mesas los ricas cambistas
clerigos, burgueses no mercaderes, nobles de segunda fila, tienen ante sf sus monedas listas:
campesinos. Las sumas que prestan «a dita» por uno a Este cambia, ese cuenta, aquel suspira,
das meses, a veces por tres a seis, no son para usoeco- Uno dice: "Es verdad", y otro: "jMentiral".
n6mico sino que sirven para el consumo personal en un Aquel barracho, por su deshonor,
perfodo dificil para el p:-estatario que da en prenda obje- No vera, par dormir, la maravilla
que contemplara quien esta ajo avizor.
tos persanales: vajilla, vestidos, herramientas, armas, etc.
Hay quien ofrece especias olorosas,
No por ello hay que pensar que estos lombardos tienen Ouien vende piedras preciosas, oro,
un poder econ6mico negligible. Pararesponder alas nece- Y objetos de plata de gran variedad.
sidades de numerosos clientes, a los considerables cos- Otros tienen ante ellos gran tesoro
tes que necesita su -actividaa;encabezan importantes capi- Exponente de su rentable actividad."
tales que reunen par asoc.iacion familiar 0 gracias a Jos
depositos de terceros. En Brujas, a principios del siglo xv, En primer lugar cumplen dos funciones tradicionales:
los cahorsinos tienen un gran edificio en el paseo de la el cambio de monedas (de donde proviene su nombre) y -
parroqu;a de San Giles y uno mas pequeno donde se alo- el comercio de los metales preciosos: son los principales
jan. Pero su harizonte es limitado.Por haber querida dedi- proveedores de la Moneda en metales preciosos, que reci~
. -carse a operac~of)es acgranescala, lombardos y cahorsi-· ben-de su clientela en forma delingotes 0 masamenudo
de vajilla. Segun las circunstancias tambien exportan _estos
metales preciosos;"a pesar del monopolio te6rico de los
• monederos. Gracias a estas operaciones, determinan el
4. Nombres genericos que probablemente no corresponden a ningun ori·
gen geografice precise. precio de los metales preciosos, ejercen una considerable
el scnttoio, la oficina que "es·€l c;entro de sus extensos
influencia sobre sus f1uctuaciones, y tienden a dQminar el
negocios-.
mercado. EI ejemplo de Jacques .Cceures el de uno de los rnayo..:-
Peroa las viejasfunciones hananadido·otrasnuevas: res hombres denegocius ..M. Mollat, queestudia todas sus
.1a-aceptaci6n de depositos, reinversiones pcmrprestamos.: --_.
ramificaciones; ha esbozado ya su alcancetentacular: «Un
Se han convertido en banqueros. Por-cestosdepositos, por'- mapa que reprodujerala distribuci6'n de sus intereses
la aceptaci6n de las cuentas al descubierto de sus princi': corresponderla a un mapa economico de Francia a media-
pales dieNes, por los prestamos"adelantos,inversiones, dos del· siglo xv». Par todas partes tiene bienes inmobi-
par las transferencias por un simple juego deescritura,son liarioS: dominios territoriales, asignaciones de rentas de bie-
los·al.lxiliares indispensables de los mercaderes y de la gen~~ nes ralces, ricas mansiones particulares en Brujas, Saint
te acomodada, 'todos 105 cuales tienen una cuenta en casa pourc;:ain,Tours, Lyon, Montpellier. A sus negocios "ha su-
de un cambistn: 'a finales del siglo XIV, uno de -cada 35 0 mado toda suerte de especulaciones: arrendamientos de
40 habitantes de Brujas 10 tiene, y el 80% de los c1ientes impuestos Y de gabelas, rescates de prisioneros ingleses.
de los cambistas de esta ciudad tienen un balance de Si bien el ambito de sus navlos mere antes es primordial-
cuenta inferior a 50 libras flamencas. Encontramos a los mente el Mediterraneo, los tiene tambien en el Atlantico,
cambistas en ]as'altas esferas de la jerarqufa- social. el Canal de la Mancha, el mar del Norte, sin contar los rfos:
Pero en la cirT)a hay los que en Brujas tam bien lIaman Loira, Rodano, Sena. «Ningun objeto susceptible de trafi-
cambistas, los que en Florencia poseen los banchi grossi, co Ie ha dejado indiferente.» Las cuberterfas de plata, guar-
los mercaderes-banqueros propiamente dichos. SU'"activi- damuebles y deposito real que dirige es su mejor c1iente.
dad se ha mantenidb sin especializarse. En el comerdo de Tanto a la casa real como a muchosotros les vende lanas,
las mercancfas decualquier c1ase,efectuado con la expor- panos, telas, cueros, pieles, sal,especias, objetos de arte.
taGion y fa importacion a escala internacional, reunenuna Suministra alas ejercitos del rey arneses Y armas. Tiene
actividad financiera multiple: comercio de las letras de intereses en Florencia, en Espana, en Brujas. Despues de
.cambia, aceptaci6n de depositos y operaciones de credi- su desgracia Y desu evasion se refugia junto al Papado,
to, participacion en varias «sociedades», practica de los esa gran potencia economica, y muere en Khfos, el vasto
seguros. En muchas ocasiones incluso son tambien pro-
emporia genoves. -
ductores, ~(<industriales»como los Medicis, que en Florencia
poseen dos fabricas de panos y una fabrica de seda. Y
Benedetto Zaccaria, quien en el siglo XIH desde-GeAova- lHa sido el mercader medieval un capitalista?i
controla el mercado del alumbre, transportandolo en
buques propios y utilizandolo en unatintoryrlaque ha esta- Es evidente que hoy, cuando conocemos mucho mejor
blecido, Heva a cabo un «fenomeno de integraci6n». al mercader-banquero medieval, ya no es posible aceptar
Si en Venecia solamente son mayoristas que dejan para la celebre tesis de Werner Sombart segun la cual el gran
I los mas pequenos la venta al par menor, en otras partes capitalista ha nacido_en la Edad Moderna, en el siglo XVI,
amenudo poseenuna tiendayaNeces nisiquierades"

I precian, como sifuesen simples 10moardos,la practlca de


la usura, el pequeno prestamo aI con'sumo. Pera sus ope-
raciones no las efectuan en la calle, a/I'aperto, sino den-
con 81 Renatimiento Y la Reforma;
Sin duda es preferible considerar al gran mercader
medieval Gomo un precapitalista. Segun una definicion
estricta del capitalismo, tal como la ofrece la doctrina mar-
tro, en su cas a, que a menudo es un palacio -donde esta
xista, la Edad Media desconoci6 el capitalismo. Su siste-
ma econ6mico y social es el feudalisrno, y los mercato- distingufa artesanos degrandes mercaderes, quienes poco
res-actoan dentro deeste marco. Pemtambien c.ootribuyen . S8 preocupaban, como.veremos, d_elosreglament~s ue las
a rompereste marco, a derrumbar las"estructuras feuda- . _.·--r-po·
co, raciones y:subvalorab.a conslderablem.
... ente et alcance
I'

les. AI actuar, como -veremos, sabre una evoluci6n agrf- cualitativo y cuantitativo de su influencla economlca y
cola activada par la intrusion de los capitales urbanos social. .
-por 10menos en regiones como Italia 0 Flandes~. pre- Bien es verdad que no hay que olvldarque la ecor:o-
dpitada por la expansion de una economfa mundial (Welt- mfa medieval es fundamental mente rural, que en las c.'U-
w;rtschaft) que tiene profundas repercusiones en los pre- dades predomina el artesanado, que 10sgrandes negoclos
dos agrfcolas e industriales, los grandes mercaderes' no son mas que una capa superficial, pero po!"la masa de
preparan el advenimiento del capitalismo. En la expropia- dinero que maneja, par 10dilatado de sus hanzant~s geo-
cion de la propiedad territoria/a las clases rura/es, princi- .graficos y econ6micos, par sus meto~os comerclale~ y
pa/mente en rnglaterra -evolucion en Jaque han tornado financieros, el mercader-banquero medleval,es un caP.lta-
parte los mercaderes-, E. A. Kosminsky ha crefdo ver la lista. La es asimismo par su espIritu, por su genera de Vida,
fuente de fa «acumulacion primitiva» del capital. Ya el gran par el lugar que ocupa en la sociedad.
mercader medieval inicia 1aconcentracion de los medios
de produccion en manos privadas, acelera el proceso de
alienacion del trabajo de los obreros y de los campesinos
transformados en asalariados. Y algunos historiadores mar-
xistas, como V. I. Ruthenburg, al estudiar las companfas
florentinas del siglo XIV,no han dudado ver en ellas losini-
dos del capitalismo en elsentido riguroso del termino.
Incluso. un historiador Gomo Frantisek Graus, que se nie-
ga a habrar de capitaHstasen la Edad Media, reconoce que
existen elementos de capitalismo y que en Italia incluso
hay mas. Este autor tiene razon cuando protesta contra
unos conceptos anticientificos y antihist6ricos que reivin-
dican un «capitalismo eterno»· y pide la prioridad del estu-
dio de 'as estructuras sobre ef de las mentalidades. Cita
asimismo a Marx, segun el cua! «Ias corporaciones medie-
vales tendfan poderosamente a impedir la transformacion
del maestro artesano en capitalista al limitar a un maxi-
mo muy bajo el numero de abreros que podia emplear
cada maestro ~el poseedor de ·capita!esOde mer-candas
solamente se transforma en capitalist.a cuando los mfni-
mas fijados a la produccion superan ampliamente e! maxi-.
ma medieval- ». Pero aquf el autor de £1 Capital, tributa-
rio de los conocimientos hist6ricos de su epoca, no