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Procesamiento de los materiales cermicos

Los materiales cermicos cristalinos se usan con frecuencia para la fabricacin de


artculos de utilidad, preparando una forma o cuerpo compacto compuesto de
materias primas en forma de polvo fino. Los polvos se unen a continuacin por
medio de una reaccin qumica, una vitrificacin parcial o completa (fusin) o por
sinterizado.

Los productos de arcilla forman un grupo de cermicas tradicionales utilizadas para


fabricar tuberas, ladrillos, utensilios de cocina y otros productos de uso comn. La
arcilla, igual que la caolinita, y el agua sirven como aglutinante inicial para los polvos
cermicos, que comnmente son de slice. Durante los tratamientos trmicos
posteriores, se utiliza otros materiales como agentes fundentes (formadores de
vidrio).
Los polvos, la arcilla, el fundente y el agua se mezclan y se les da forma. Las
mezclas secas o semisecas se comprimen mecnicamente formando piezas
verdes (sin hornear) con suficiente resistencia para poder manejarlas. Para una
compactacin ms uniforme de piezas complejas, se puede utilizar un prensado
isosttico; los polvos se colocan en un molde de hule y se someten a levadas
temperaturas en un medio gaseoso o lquido. Contenidos ms elevados de
humedad hacen que los polvos sean ms plsticos o conformables. Los procesos
de conformado hidroplstico, como la extrusin, el moldeo por tarraja (da forma a
una arcilla en un molde giratorio usando una herramienta de perfiles para formar la
superficie interior), y el formado a mano, pueden aplicarse a estas mezcladas
plsticas.

Un contenido an ms alto de humedad permite la formacin de barbotina, es decir,


de una lechada que se puede vaciar y que contiene polvo cermico fino. Esta
barbotina se vaca en un molde poroso. El agua presente en la barbotina ms
cercana a la pared del molde es atrada hacia este, dejando atrs un slido blando
con un contenido bajo en humedad. Cuando se ha extrado suficiente agua de la
barbotina para producir el espesor deseado de un slido, el resto se vaca y queda
en el molde una casara hueca. Despus del formado, las piezas cermicas, o
cermica verde, todava no tienen resistencia, contienen agua y otros lubricantes y
son porosas, por lo que se requiere un secado y quemado subsiguientes.

Durante el secado, se elimina el exceso de humedad y ocurren grandes cambios


dimensionales. Inicialmente, el agua existente entre las plaquetas de arcilla, es
decir, el agua entre partculas, se evapora y produce la mayor parte de la
contraccin. Despus ocurrir un cambio dimensional relativamente pequeo
cuando se evapore el agua restante entre los poros. Para obtener un secado
uniforme en toda la pieza y minimizar de esta manera los esfuerzos, la distorsin y
las grietas, se controlan cuidadosamente tanto la temperatura como la humedad.

La rigidez y la resistencia de una pieza cermica se obtienen durante su horneado


o quemado. Durante el calentamiento, la arcilla se deshidrata, eliminando el agua
que forma parte de la estructura cristalina de la caolinita y la vitrificacin o la fusin.

El tamao del grano de la pieza final lo determina principalmente el tamao de las


partculas originales. Adems, conforme se incrementa el fundente, se reduce la
temperatura de fusin, se forma ms vidrio y los poros se hacen ms redondos y
pequeos. Un menor tamao inicial de grano acelera este proceso al aportar ms
rea superficial donde pueda ocurrir la vitrificacin.

Los materiales cermicos se funden a altas temperaturas presentan un


comportamiento frgil a la tensin. En consecuencia, el moldeo y el procesamiento
termo mecnico, ampliamente utilizados para metales, aleaciones y termoplsticos,
no pueden ser aplicados al procesar los materiales cermicos. Sin embargo, los
vidrios inorgnicos utilizan temperaturas de fusin ms bajas, gracias a la formacin
de eutcticos en el proceso de vidrio flotado. En vista de que la fusin, el moldeo y
el procesamiento termo mecnico no son opciones viables para los materiales
cermicos policristalinos, generalmente se procesan los materiales cermicos en
formas tiles a partir de polvos cermicos.

Un polvo es un conjunto de partculas finas. El paso de fabricacin de un polvo


cermico se define como la sntesis de los materiales cermicos. Se parte de un
polvo cermico y se prepara con el fin de formarlo mediante tritura, molido,
separacin de impurezas, mezclado de polvos diferentes, secado, secado por
aspersin para formar aglomerados blandos. Posteriormente, se utilizan varias
tcnicas diferentes, como compactacin, fundicin en cinta, extrusin y moldeo por
escurrimiento, para convertir polvos correctamente procesados a la forma deseada,
conocida como cermica verde.

Una cermica verde es un material cermico que todava no se ha sintetizado. Los


paso para la conversin de un polvo cermico (o de la mezcla de polvos) en una
forma til se conoce como procesamiento de los polvos. La cermica verde se
consolida utilizando un tratamiento de alta temperatura conocido como sinterizado
o quemado. En este proceso, se calienta la cermica verde a una temperatura
elevada, utilizando un tratamiento trmico con atmsfera controlada, a fin de obtener
un material denso. El material cermico se somete despus a operaciones
adicionales como el rectificado, pulido o maquinado, segn se requiera para la
aplicacin final. En algunos casos, se fijarn terminales, se depositarn electrodos
o recubrimientos. Estos pasos en general se encuentran en la sntesis y en el
procesamiento de los materiales cermicos.
Se insiste en que se utilizan procesos muy similares para el procesamiento de los
polvos metlicos y de aleaciones, una ruta conocida como metalurgia de polvos.
Los polvos estn formados por partculas poco unidas, y el procesamiento de los
polvos comprende la consolidacin de los mismos en una forma deseada. A
menudo, los polvos cermicos preparados debe convertirse en aglomerados
blandos que fluyen dentro de moldes utilizados para la compactacin de los polvos;
esto se conoce como secado por aspersin.

El vidrio templado se produce al templar con aire la superficie de vidrio en placas,


causando que las capas superficiales de enfren y contraigan. Cuando el centro se
enfra, su contraccin es restringida por la superficie ya rgida, que se ponen en
compresin. El vidrio templado es capaz de soportar esfuerzos de tensin muchos
ms altos y golpes de impactos a comparacin del vidrio no templado.

En resumen, las materias primas extradas de la mina tienen que pasar


normalmente por una operacin de molienda para reducir el tamao de partcula;
despus se realiza un tamizado u otro proceso para producir un polvo que tenga el
tamao de partcula deseado. En el caso de sistema de varios componentes, los
polvos deben ser mezclados perfectamente con agua y quizs con otros
ingredientes para obtener unas caractersticas que sean compatibles con la tcnica
de conformado. La pieza conformada debe tener suficiente resistencia mecnica
para permanecer intacta durante el proceso de transporte, secado y coccin. Se
utilizan dos tcnicas de conformado para conforma los productos de la arcilla:
conformacin hidroplstica y molde en barbotina.

Glosario:

Barbotina: Suspensin liquida que se vaca en un molde. Cuando la lechada


empieza a endurecerse en las superficies del molde, se vierte la suspensin
liquida remanente y queda slo una pieza cermica hueca.
Cermica verde: Cermica a la que se le ha dado la forma deseada pero
que todava no ha sido sinterizada.
Conformado hidroplstico: Varios procesos mediante los cuales se moldea
un cuerpo cermico de arcilla hmeda y se le da una forma til.
Fundente: Adiciones a materias primas cermicas que promueven la
vitrificacin.
Moldeo por escurrimiento: Conformado de una pieza cermica hueca
mediante la introduccin de una lechada que se puede vaciar en un molde.
El agua de la lechada se extrae hacia el molde poroso y se deja una superficie
ms seca. La lechada excedente se puede decantar entonces.
Vitrificacin: Formacin de un vidrio.
Eutctico: Es una mezcla de dos componentes con punto de fusin o punto
de vaporizacin mnimo, inferior al correspondiente a cada uno de los
compuestos en estado puro.

Referencias bibliogrficas:

Ciencia e ingeniera de materiales Sexta edicin Donald R. Askeland.


Introduccin a la ciencia e ingeniera de los materiales William D. Callister
Jr.