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Otto von Bismarck

Otto Eduard Leopold von Bismarck-Schnhausen, ab 1865


Graf, ab 1871 Frst von Bismarck, ab 1890 Herzog zu
Lauenburg war ein deutscher Politiker und Staatsmann. Von 1862
bis 1890 mit einer kurzen Unterbrechung im Jahr 1873 war
er Ministerprsident des Knigreichs Preuen, von 1867 bis 1871
zugleich Bundeskanzler des Norddeutschen Bundes sowie von
1871 bis 1890 erster Reichskanzler des Deutschen Reiches,
dessen Grndung er mageblich vorangetrieben hatte.
Als Politiker machte sich Bismarck im preuischen Knigreich
zunchst als Vertreter der Interessen der Junker im Kreis der
Konservativen einen Namen und war whrend
der Reaktionsra Diplomat (18511862). 1862 wurde er zum
preuischen Ministerprsidenten berufen. Im preuischen Verfassungskonflikt kmpfte er gegen die
Liberalen fr den Primat der Monarchie. Als Auenminister setzte er im Deutsch-Dnischen
Krieg und im Deutschen Krieg zwischen 1864 und 1866 die politische Vorherrschaft Preuens in
Deutschland durch. Im Deutsch-Franzsischen Krieg von 1870/71 war er treibende Kraft bei der
Lsung der deutschen Frage im kleindeutschen Sinne und der Grndung des Deutschen Reiches.
Als Kanzler bestimmte er die Politik des neu geschaffenen Reiches allgemein im Volksmund und
in der Geschichtsschreibung wurde Bismarck daher auch der Eiserne Kanzler genannt und, bis
auf eine kurze Unterbrechung, als preuischer Ministerprsident bis zu seiner Entlassung 1890
entscheidend mit. Er setzte auenpolitisch auf einen Ausgleich der europischen Mchte
( Bndnispolitik Otto von Bismarcks).
Innenpolitisch ist seine Regierungszeit nach 1866 in zwei Phasen einteilbar. Zunchst kam es zu
einem Bndnis mit den gemigten Liberalen. In dieser Zeit gab es zahlreiche innenpolitische
Reformen wie die Einfhrung der Zivilehe, wobei Bismarck Widerstand von katholischer Seite mit
drastischen Manahmen bekmpfte ( Kulturkampf). Seit den spten 1870er-Jahren wandte
Bismarck sich zunehmend von den Liberalen ab. In diese Phase fllt der bergang zur
Schutzzollpolitik und zu staatsinterventionistischen Manahmen. Dazu zhlte insbesondere die
Schaffung des Sozialversicherungssystems. Innenpolitisch geprgt waren die 1880er-Jahre nicht
zuletzt vom repressiven Sozialistengesetz. 1890 fhrten Meinungsverschiedenheiten mit dem seit
knapp zwei Jahren amtierenden Kaiser Wilhelm II. zu Bismarcks Entlassung.
In den folgenden Jahren spielte Bismarck als Kritiker seiner Nachfolger noch immer eine gewisse
politische Rolle. Insbesondere durch seine viel gelesenen Memoiren Gedanken und
Erinnerungen wirkte er selbst mageblich und nachhaltig an seinem Bild in der deutschen
ffentlichkeit mit.
In der deutschen Geschichtsschreibung dominierte bis Mitte des 20. Jahrhunderts eine
ausgesprochen positive Bewertung von Bismarcks Rolle, die teilweise Zge einer nationalistischen
Idealisierung trug. Nach dem Zweiten Weltkrieg mehrten sich jedoch kritische Stimmen, die
Bismarck fr das Scheitern der Demokratie in Deutschland verantwortlich machten und das von ihm
geprgte Kaiserreich als obrigkeitsstaatliche Fehlkonstruktion darstellten. Jngere Darstellungen
berwinden diesen scharfen Gegensatz zumeist, wobei die Leistungen und Mngel von Bismarcks
Politik gleichermaen betont werden, und zeigen ihn als eingebettet in zeitgenssische Strukturen
und politische Prozesse.
Frhe Jahre

Der am 1. April 1815 auf Schloss Schnhausen nahe


der Elbe bei Stendal in der Provinz Sachsen als zweiter Sohn
des Rittmeisters Karl Wilhelm Ferdinand von
Bismarck (17711845) und dessen Ehefrau Luise
Wilhelmine, geb. Mencken (17901839), zur Welt
gekommene Otto von Bismarck war vterlicherseits Spross
eines alten Adelsgeschlechts: Die vterliche Familie war ein
Junkergeschlecht der Altmark. Seine Mutter dagegen war als
Tochter von Anastasius Ludwig Mencken brgerlicher
Herkunft. Die Familie Mencken hatte in der Vergangenheit
Gelehrte und hohe Beamte hervorgebracht. Sein
Bruder Bernhard von Bismarck wurde Landrat und Geheimer Regierungsrat.
Die unterschiedliche soziale Herkunft der Eltern hatte erhebliche Folgen fr Bismarcks Sozialisation.
Vom Vater erbte er den Stolz auf seine Herkunft, die Mutter gab ihm nicht nur seinen scharfen
Verstand, den Sinn fr rationales Handeln und sprachliche Sensibilitt mit, sondern auch den
Wunsch, seinem Herkunftskreis zu entkommen. Bismarck hatte es seiner Mutter zu verdanken, dass
er eine Bildung genoss, die fr einen Landedelmann nicht typisch war. Ihre Shne sollten nicht nur
Junker sein, sondern in den Staatsdienst eintreten. Allerdings fhrte die streng auf das Rationale
abzielende Erziehung der Mutter dazu, dass sich Bismarck, wie er spter schrieb, in seinem
Elternhaus nie wirklich heimisch fhlte. Whrend er der Mutter reserviert gegenberstand, hat er den
Vater geliebt.
Im Alter von sechs Jahren begann Bismarcks schulische Ausbildung 1821 auf Wunsch der Mutter in
der preuischen Hauptstadt Berlin in der Plamannschen Erziehungsanstalt. Dieses Internat, in das
hohe Beamte ihre Shne zu schicken pflegten, war ursprnglich im Geist von Johann Heinrich
Pestalozzi gegrndet worden. Zur Zeit Bismarcks war diese Reformphase lngst beendet und die
Erziehung geprgt von Drill und Deutschtmelei. Der bergang vom kindlichen Spiel auf dem
heimischen Hof zum Internatsleben, das von Zwang und Disziplin geprgt war, fiel Bismarck
auerordentlich schwer. In dieser Zeit prgte sich deutlich sein Unwillen aus, Autoritten
anzuerkennen.

Durch Moritz von Blanckenburg, einen Schulfreund aus Berlin, kam Bismarck in Kontakt mit
dem pietistischen Kreis um Adolf von Thadden-Trieglaff. Blanckenburg war mit dessen
Tochter Marie von Thadden-Trieglaff verlobt. Marie von Thadden und Bismarck fhlten sich als
verwandte Seelen, aber fr die junge Frau kam eine Auflsung ihrer Verlobung nicht in Frage. Im
Oktober 1844 heiratete sie Blanckenburg. Bei der Hochzeitsfeier whlte sie ihre zwanzigjhrige
Freundin Johanna von Puttkamer als Tischdame fr Bismarck aus. Im Sommer 1846 reisten das
Ehepaar Blanckenburg, Bismarck und Johanna von Puttkamer gemeinsam in den Harz. Nach dem
unerwarteten Tod Maries am 10. November 1846 hielt Bismarck in einem berhmt gewordenen
Brautbrief an Heinrich von Puttkamer um die Hand von dessen Tochter an. Der Gutsbesitzer
antwortete hinhaltend. Bismarck reiste daraufhin nach Reinfeld bei Rummelsburg in Hinterpommern
und berzeugte die Eltern Johannas in einem persnlichen Gesprch. Die Heirat fand im Jahr 1847
in Reinfeld (Landkreis Rummelsburg i. Pom.) statt. Seit dieser Zeit spielte der Glaube an einen
persnlichen Gott fr Bismarck eine zentrale Rolle.
Bismarck trat politisch zunchst auf kommunaler Ebene hervor. In seiner Zeit auf Gut Kniephof war
er Deputierter des Kreises Naugard, wurde 1845 Mitglied des Provinziallandtags der Provinz
Pommern und untersttzte in einigen Fllen seinen Bruder bei dessen Ttigkeit als Landrat. ber
seinen pietistischen Freundeskreis kam er um 1843/1844 in Kontakt zu fhrenden konservativen
Politikern, insbesondere zu den Brdern Ernst Ludwig und Leopold Gerlach. Er verpachtete 1845
nicht zuletzt, um diese Verbindung auszubauen, den Kniephof und zog nach Schnhausen. Dieser
Ort lag nher bei Magdeburg, dem damaligen Dienstsitz von Ludwig von Gerlach. Bismarck erhielt
sein erstes ffentliches Amt 1846 durch die Ernennung zum Deichhauptmann in Jerichow.
Sein Hauptanliegen in dieser Zeit war es, die Vormachtstellung des landbesitzenden Adels in
Preuen zu bewahren. Die Konservativen lehnten den absolutistisch-brokratischen Staat ab und
trumten von einer Wiedereinfhrung der Mitregierung der Stnde, insbesondere des
Adels. Zusammen mit den Brdern Gerlach trat Bismarck beispielsweise fr die Bewahrung
der Patrimonialgerichtsbarkeit ein.
Als Nachrcker im schsischen Provinziallandtag wurde Bismarck als Vertreter der Ritterschaft
der Provinz Sachsen 1847 Mitglied des Vereinigten Landtags. In diesem Gremium, das von der
gemigten liberalen Opposition dominiert war, fiel er bereits bei seiner ersten Plenarrede als strikt
konservativer Politiker auf, als er bestritt, dass es bei den Befreiungskriegen auch um die
Durchsetzung liberaler Reformen gegangen war. In der Judenfrage sprach er sich klar gegen die
politische Gleichstellung der jdischen Bevlkerung aus. Diese und hnliche Positionen fhrten bei
den Liberalen zu emprten Reaktionen. Bismarck fand in dieser Zeit in der Politik ein
Bettigungsfeld, das seinen Neigungen entgegenkam: Die Sache ergreift mich viel mehr als ich
dachte.
Die Leidenschaft des politischen Kampfes lie ihn kaum essen und schlafen. Am Ende der
Versammlung hatte sich Bismarck in den konservativen Kreisen einen Namen gemacht. Auch der
Knig war auf ihn aufmerksam geworden. Wenngleich er eindeutig konservative Positionen vertrat,
war Bismarck bereits in dieser Zeit auch Pragmatiker und bereit, vom politischen Gegner zu lernen.
Dies kam etwa in dem Plan zum Tragen, als Gegengewicht zur liberalen Deutschen Zeitung eine
konservative Zeitung zu grnden.
Bismarck lehnte die Mrzrevolution entschieden ab. Als ihn die Nachricht vom Erfolg der Bewegung
in Berlin erreichte, bewaffnete er in Schnhausen die Bauern und schlug vor, mit ihnen nach Berlin
zu ziehen. Der in Potsdam kommandierende General Karl von Prittwitz lehnte dieses Angebot
jedoch ab. Danach versuchte Bismarck, Prinzessin Augusta, die Gattin des spteren
Knigs Wilhelm I., von der Notwendigkeit einer Gegenrevolution zu berzeugen. Augusta wies das
Ansinnen als intrigant und illoyal zurck. Bismarck zog sich durch sein Verhalten die dauerhafte
Abneigung der spteren Knigin zu. Nach der Anerkennung der Revolution durch Friedrich
Wilhelm IV. waren Bismarcks gegenrevolutionre Plne vorerst gescheitert.
In die preuische Nationalversammlung wurde Bismarck nicht gewhlt. Dafr beteiligte er sich an
der auerparlamentarischen Sammlung des konservativen Lagers. Im Sommer 1848 war er an der
Grndung und inhaltlichen Ausgestaltung der Neuen Preuischen Zeitung (wegen des Kreuzes auf
dem Titelblatt auch Kreuzzeitung genannt) beteiligt. Fr das Blatt schrieb er zahlreiche Beitrge.
Im August 1848 war er einer der mageblichen Initiatoren des sogenannten Junkerparlaments. In
diesem versammelten sich mehrere hundert adlige Gutsbesitzer, um gegen den Eingriff in ihr
Eigentum zu protestieren.
Diese Aktivitten fhrten dazu, dass die konservative Kamarilla um den Knig Bismarck immer mehr
zu schtzen begann. Seine Hoffnung, nach der Gegenrevolution im November 1848 mit einem
Ministerposten belohnt zu werden, erfllte sich jedoch nicht, da er selbst in konservativen Kreisen
als zu extrem galt. Der Knig schrieb auf eine entsprechende Vorschlagsliste als
Randbemerkung: Nur zu gebrauchen, wenn das Bayonett schrankenlos waltet.
Bismarck wurde am 18. August 1851 auf Betreiben Leopold von Gerlachs durch Friedrich
Wilhelm IV. zum preuischen Gesandten beim Bundestag in Frankfurt ernannt. Eine diplomatische
Ausbildung hatte er nicht. Die Stellung in Frankfurt war nach seiner Einschtzung zu dieser Zeit der
wichtigste Posten in der preuischen Diplomatie. Seine Ernennung wurde in der ffentlichkeit als
Zeichen fr den Sieg der sozialen und politischen Reaktion sowie als Kapitulation Preuens
gegenber sterreich gewertet.
In Frankfurt handelte Bismarck sehr eigenstndig. Er befand sich zeitweise sogar im Gegensatz zur
Berliner Regierungspolitik. Allerdings machte er als Gesandter deutlich, dass er noch immer ein
Mann der Hochkonservativen war. Seine Haltung in einer Kammerdebatte fhrte am 25. Mrz 1852
zum Duell VinckeBismarck, bei dem keiner der beiden Duellanten getroffen wurde.
Als das Knigreich Preuen und das Kaisertum sterreich nach der Herbstkrise
1850 zusammenarbeiteten, wollte Bismarck sich nicht damit abfinden, dass der sterreichische
Ministerprsident Felix zu Schwarzenberg Preuen die Rolle als Juniorpartner zudachte. Ihm und
letztlich auch der Regierung in Berlin ging es darum, die Anerkennung Preuens als
gleichberechtigte Macht durchzusetzen. Zu diesem Zweck suchte er stndig die
Auseinandersetzung mit dem sterreichischen Gesandten Friedrich von Thun und Hohenstein, griff
Wien scharf an und legte zeitweise sogar die Arbeit des Bundestages lahm, um die Grenzen der
sterreichischen Kompetenzen in Frankfurt aufzuzeigen. Er trug auch dazu bei, dass sterreichs
Wunsch scheiterte, dem Deutschen Zollverein beizutreten. Bismarck lehnte einen Ausbau der
Institutionen und berhaupt eine Bundesreform ab, solange sterreich Preuen nicht als
gleichberechtigt behandelte.
Die Entscheidung der preuischen Regierung im Jahr 1854 (vor dem Hintergrund des Krimkrieges),
das Schutz- und Trutzbndnis mit sterreich zu erneuern, stie bei Bismarck auf Kritik. Als
sterreich sich danach offen gegen Russland wandte, gelang es Bismarck 1855, durch geschicktes
Taktieren den Antrag der sterreicher zur Mobilisierung der Bundestruppen gegen Russland
abzuwenden. Dieser Erfolg lie sein diplomatisches Ansehen zunehmen. Nach der Niederlage
Russlands im Krimkrieg pldierte er in verschiedenen Denkschriften fr eine Anlehnung an das
Zarenreich und an Frankreich, durch die er sterreich weiter zu schwchen hoffte. Besonders
ausfhrlich legte er sein auenpolitisches Konzept in der Prachtschrift von 1856 nieder. Seine
uerungen lsten einen heftigen Konflikt mit den Hochkonservativen um die Gebrder
Gerlach aus, die in Napoleon III. nur einen Vertreter des revolutionren Prinzips und einen
natrlichen Feind sahen. Bismarck antwortete, dass ihm die Legitimitt der Staatsoberhupter
letztlich egal sei. Fr ihn standen nicht die konservativen Grundstze, sondern die Staatsinteressen
im diplomatischen Geschft im Mittelpunkt. Im Lager der Konservativen galt er nun zunehmend als
egoistischer Opportunist.
Preuischer Ministerprsident

In Berlin verfestigte sich inzwischen die ablehnende Haltung der Liberalen gegen eine geplante
Heeresreform. Die Notwendigkeit einer solchen Reform wurde eigentlich von niemandem ernsthaft
in Frage gestellt. Im Gegensatz zu den anderen Gromchten war die preuische Armee seit 1815
kaum gewachsen. Selbst im Vergleich mit sterreich waren die preuischen Streitkrfte deutlich
schwcher. Die offiziell bestehende Wehrpflicht existierte in der Wirklichkeit nur noch auf dem
Papier, und seit lngerem gab es Bemhungen, die Landwehr an die regulre Armee
heranzufhren. In der Sache wre eine Einigung mit den Liberalen bei der Heeresvorlage mglich
gewesen. Wilhelm I. jedoch glaubte, dass ein Nachgeben die Krone schwchen wrde.
Am Anfang dominierte in weiten Teilen der politischen ffentlichkeit bis hinein ins konservative
Lager die Ablehnung Bismarcks, der noch immer als extremer Reaktionr galt. Er hatte es daher
schwer, geeignete Minister zu finden, und schrieb: Wir sind froh, wenn wir acht Mnner finden und
halten. Das erste Kabinett Bismarck bestand so denn auch mehrheitlich aus eher zweitrangigen
Persnlichkeiten. Unter ihnen waren Carl von Bodelschwingh, Heinrich Friedrich von
Itzenplitz und Gustav von Jagow. In seinen Memoiren urteilte Bismarck, dass einige Minister nicht
im Stande [waren,] ihre Ministerien zu leiten. Sie haben mit Ausnahme Roons kein Verstndnis fr
die politische Gesamtlinie gezeigt, einige sich auerdem als arbeitsscheu und
vergngungsschtig erwiesen.
Vor diesem Hintergrund war Bismarck die alles entscheidende Persnlichkeit. Als Chef eines
Konfliktministeriums berufen, dominierte er klar die Auseinandersetzung mit den Liberalen.
Bismarck versuchte anfangs, die Opposition nicht nur durch Drohungen, sondern auch durch
Ausgleichsbemhungen zu neutralisieren. Dies scheiterte, weil er mit einigen seiner uerungen
erneut das Renommee eines stockkonservativen Politikers bediente. Oft zitiert wurde die
Aussage: Nicht auf Preuens Liberalismus sieht Deutschland, sondern auf seine Macht. []
Nicht durch Reden und Majorittsbeschlsse werden die groen Fragen der Zeit entschieden
[] sondern durch Eisen und Blut.

Deutscher Krieg
Nach dem Deutsch-Dnischen Krieg spielte Bismarck noch einige Zeit ernsthaft mit dem Gedanken
einer preuisch-sterreichischen bereinkunft unter konservativem Vorzeichen. Als sich zeigte,
dass die von Ludwig von Biegeleben bestimmte sterreichische Deutschlandpolitik eine Erweiterung
der preuischen Macht nicht zulie, setzte Bismarck auf ein Bndnis mit der liberalen und
nationalen Bewegung mit dem Ziel der Schaffung eines kleindeutschen Staates. Allerdings steuerte
er keineswegs von Beginn an auf eine kriegerische Auseinandersetzung hin. Vielmehr hielt er sich
zunchst mit dem Ziel der alleinigen Kontrolle ber Schleswig und Holstein alle Optionen offen. In
der Gasteiner Konvention kam es im August 1865 zur Teilung. Holstein wurde sterreichisch und
Schleswig preuisch verwaltet. Das Herzogtum Sachsen-Lauenburg kam an Preuen. Zum Dank
erhielt Bismarck den preuischen Grafentitel. Fr ihn war die Auseinandersetzung mit sterreich
allerdings nur aufgeschoben.
Bismarck entschied sich letztlich auch deswegen fr einen Krieg, weil er hoffte, so den preuischen
Verfassungskonflikt beenden zu knnen, zeichnete sich doch immer deutlicher eine Spaltung des
oppositionellen Lagers ab. Die zentrale Weichenstellung fiel auf einer Kronratssitzung am
28. Februar 1866. Bismarck gelang es, den vor einem Bruderkrieg zurckschreckenden Knig von
der Kriegspolitik zu berzeugen, und er schaffte es, Wilhelm I. in den folgenden Monaten von der
nderung seiner Meinung abzuhalten.
Bismarck unternahm nun alles, sterreich zu isolieren und zu provozieren. Er hielt sich aber auch
die Mglichkeit offen, den Konfrontationskurs abzubrechen, sollte es zu starke Widerstnde der
Gromchte geben.[71] Mit Erfolg hielt Bismarck insbesondere Napoleon III. zu einer neutralen
Haltung an. Die Untersttzung Italiens sicherte Bismarck sich durch einen
befristeten Bndnisvertrag (8. April 1866). Nachdem er erneut die Wahl eines direkt gewhlten
deutschen Parlaments ins Spiel gebracht hatte, um sterreich zu provozieren, lste er massive
Kritik im Lager der preuischen Konservativen aus. Selbst Ludwig von Gerlach distanzierte sich in
aller Schrfe von ihm. Die Liberalen hielten Bismarck weiterhin fr unglaubwrdig und gingen auf
dessen Bndnisangebot nicht ein. Auch in der ffentlichkeit war ein deutscher Brgerkrieg hchst
unpopulr. Um den Krieg abzuwenden, verbte Ferdinand Cohen-Blind am 7. Mai 1866 sogar ein
Pistolenattentat auf Bismarck, was jedoch scheiterte.
Als sterreich am 1. Juni 1866 die Entscheidung ber die Zukunft Schleswig-Holsteins
dem Bundestag bertrug, lie Bismarck mit dem Argument, dies sei eine Verletzung der Gasteiner
Konvention, die preuische Armee in Holstein einmarschieren. Daher beschloss der Bundestag am
14. Juni auf Antrag sterreichs die Mobilmachung des Bundesheeres. Preuen erklrte daraufhin
den Bund fr aufgelst, da ein solcher Beschluss unzulssig sei. Es begann am 16. Juni 1866 mit
den militrischen Operationen gegen die Knigreiche Hannover, Sachsen und gegen Kurhessen.
Ein Erfolg der preuischen Armee war keineswegs sicher. Ein Groteil der Zeitgenossen, so auch
Napoleon III., rechneten mit einem sterreichischen Sieg.[72] Bismarck setzte somit alles auf eine
Karte. Wenn wir geschlagen werden [] werde ich nicht hierher zurckkehren. Ich werde bei der
letzten Attacke fallen.
Bismarck war bestrebt, den Krieg selbst unter Kontrolle zu halten. Dies stand im Gegensatz zu den
Plnen von Generalstabschef Moltke, der einen unbegrenzten Krieg plante. Die Gefahr, das Militr
knnte sich der politischen Fhrung entziehen, kam dann wegen der Krze des Feldzuges nicht zum
Tragen. Aus verschiedenen Grnden etwa der Zerstrittenheit der Streitkrfte des Deutschen
Bundes, der strategischen Nutzung der Eisenbahn und neuer Taktiken auf dem Schlachtfeld
erwies sich die preuische Armee als berlegen und errang am 3. Juli 1866 in der Schlacht von
Kniggrtz den entscheidenden Sieg.
Whrend Wilhelm I. und die Militrs darauf drngten, Wien zu erobern und sterreich harte
Friedensbedingungen aufzuerlegen, setzte Bismarck gemigte Bedingungen durch, da er davon
ausging, dass ein geschwchtes sterreich zu einem Bndnis mit Frankreich gezwungen wre, was
zu einem Zweifrontenkrieg gegen Preuen htte fhren knnen. Im Prager Frieden vom 23. August
1866 brauchte sterreich denn auch keine Gebiete an Preuen abzutreten, musste aber der
Abtretung Venetiens an Italien, Auflsung des Deutschen Bundes und der Bildung
eines Norddeutschen Bundes unter preuischer Fhrung zustimmen. Schleswig und Holstein
wurden von Preuen ebenso annektiert wie Hannover, Kurhessen, Nassau und die Freie Stadt
Frankfurt. Die sddeutschen Staaten blieben zunchst unabhngig.
Bismarck erwarb 1867 von der ihm wegen des erfolgreichen Deutschen
Krieges bewilligten Dotation in Hhe von 400.000 Talern das Rittergut Varzin. Auf dessen
Gemarkung lie er die Papierfabrik Hammermhle errichten, die sich bald zum grten
Unternehmen Ostpommerns entwickeln sollte, sowie weitere Papierfabriken. Der Krieg fhrte unter
anderem dazu, dass die Konservativen ihre Position im preuischen Landtag erheblich ausbauen
konnten. Um den Konflikt mit den Liberalen endlich beizulegen, lie Bismarck ankndigen, er wolle
den Landtag um Indemnitt bitten, also um die nachtrgliche Genehmigung der Ausgaben. Dies
bedeutete das Eingestndnis, dass er in den Jahren seit 1862 faktisch ohne rechtmigen Haushalt
regiert hatte. Bismarck wollte dies aber nicht als Schuldeingestndnis gewertet wissen.
Verfassungsrechtlich war die Position der Regierung, so der Historiker Heinrich August Winkler,
noch immer unhaltbar.
Dennoch lag ein Politikwechsel vor, mit dem niemand gerechnet hatte. Die Frage, wie man das
Angebot Bismarcks zu beurteilen habe, fhrte zur Spaltung der Liberalen. Whrend die einen
argumentierten, von Bismarck seien weitere Fortschritte in der nationalen Frage zu erwarten,
meinten andere, liberale Freiheitsrechte mssten Vorrang vor der nationalen Einheit haben. Dieser
Konflikt fhrte zur Abspaltung der gemigten und nationalen Liberalen von der Fortschrittspartei
und zur Bildung der Nationalliberalen Partei. hnliche Vernderungen fanden auch im Lager der
Konservativen statt. Von den ideologisch geprgten Altkonservativen um Leopold von Gerlach, die
sich schon vor dem Krieg von 1866 von Bismarck abgewandt hatten, trennten sich nunmehr
realpolitisch gesinnte Bismarckanhnger und bildeten die Freikonservative Partei. Fr seine Politik
konnte sich Bismarck in den folgenden Jahren auf Nationalliberale und Freikonservative sttzen.

Deutsch-Franzsischer Krieg und


Reichsgrndung

In Fortfhrung seines funktionalen Verhltnisses zum nationalen


Gedanken wurde die Nation nach 1866 fr Bismarck als
Integrationsfaktor wichtig. Bismarck erkannte, dass die Monarchie
und der damit verbundene Staat auf Dauer nur berlebensfhig
waren, wenn Preuen sich selbst an die Spitze der nationalen
Bewegung stellte. Gleichzeitig war er aus machtpolitischen Grnden
bestrebt, die sddeutschen Staaten mit dem Norddeutschen Bund
zu vereinigen. Sein Ziel war nunmehr die Schaffung eines
kleindeutschen Nationalstaates unter preuischer Fhrung.
Bismarck war der Meinung, dass nur eine uere Bedrohung die
Stimmung in seinem Sinn verndern knnte. Allerdings versuchte er nicht, eine konkrete
Bedrohungssituation selbst herbeizufhren. Zwar hielt er es fr wahrscheinlich, dass die deutsche
Einigung gewaltsam gefrdert werden musste, aber ein willkrliches, nur nach subjektiven Grnden
bestimmtes Eingreifen in die Entwicklung der Geschichte hat immer nur das Abschlagen unreifer
Frchte zur Folge gehabt; und da die deutsche Einheit in diesem Augenblick keine reife Frucht ist,
fllt meines Erachtens in die Augen.
Auenpolitisch rechnete Bismarck von Seiten Frankreichs mit dem strksten Widerstand gegen
einen deutschen Nationalstaat. In der franzsischen ffentlichkeit wurden unter der Losung Rache
fr Sadowa (Kniggrtz) territoriale Forderungen gestellt, die zur Luxemburgkrise fhrten. Mit der
Neutralisierung Luxemburgs wurde das Problem im Mai 1867 gelst. Bismarck nutzte die
Gelegenheit, durch Parlamentsreden und in Presseartikeln die antifranzsische Stimmung noch zu
verstrken. Napoleon III. sah den Ausgang des Konflikts als Niederlage an und tat danach alles, um
weitere preuische Ambitionen zu unterbinden. Unklar ist, ob Bismarck tatschlich bereit war, den
Erwerb Luxemburgs durch Frankreich zu akzeptieren und nur die Umstnde dies verhinderten, oder
ob das Ergebnis der Krise seinem bewussten Kalkl entsprang. Unabhngig davon standen sich der
Norddeutsche Bund und Frankreich nun in aller Schrfe gegenber.
Ein weiterer Konflikt mit Frankreich entstand Anfang 1870 im Laufe der spanischen Thronfolge-
Frage. Bismarck drngte Prinz Leopold von Hohenzollern-Sigmaringen zur Kandidatur. Der Prinz
entstammte der katholischen Linie der in Preuen regierenden Hohenzollern, was ihn fr Frankreich
unannehmbar machte. Bismarck ging es zunchst nur darum, einen diplomatischen Sieg zu erringen
und sich dabei mehrere Mglichkeiten offen zu halten. Sowohl Bismarck als auch Kaiser Napoleon
III. wollte fr sich einen Ansehensverlust verhindern, so dass der diplomatische Konflikt zu einer
nationalen Frage eskalierte.
In Frankreich erzielte die Hohenzollernkandidatur die von Bismarck erhoffte Wirkung, befrchtete
man dort doch, knftig von hohenzollerschen Staaten eingekreist zu werden. Die Krise schien durch
den Verzicht des Prinzen zunchst entschrft. Wilhelm I. wies jedoch das Verlangen Frankreichs
zurck, er solle im Namen des Hauses Hohenzollern auch fr alle Zukunft auf hnliche Kandidaturen
verzichten. Der Knig informierte Bismarck darber in der sogenannten Emser Depesche. Dieser
nutzte die Gelegenheit, redigierte die Depesche so, dass ihr Tenor verschrft wurde und gab sie
dann an die Presse weiter. Napoleon III. war damit vor aller Welt brskiert worden. Angesichts der
Reaktionen in der franzsischen ffentlichkeit sah er keine andere Wahl mehr, als Preuen den
Krieg zu erklren. Damit erschien Frankreich, wie von Bismarck beabsichtigt, als Aggressor. In
Deutschland war die ffentliche Meinung nun ganz auf Seiten Preuens und die sddeutschen
Staaten sahen den Bndnisfall als gegeben an. Dagegen war Frankreich auenpolitisch vllig
isoliert.

Der Deutsch-Franzsische Krieg schien zunchst nach gewohntem Muster eine rasche
Entscheidung zu bringen. Infolge der Gefangennahme Napoleons III. bei der Schlacht von
Sedan brach das Zweite Kaiserreich zusammen. Zu einem schnellen Friedensschluss kam es
allerdings nicht, weil die deutsche Seite, mit Bismarck in fhrender Rolle, die Abtretung von Elsass-
Lothringen zur Bedingung machte. Diese territoriale Forderung wurde auch unter dem Eindruck der
ffentlichen Meinung in Deutschland gestellt. Kurzfristig fhrte dies dazu, dass die neu gebildete
franzsische Regierung den Krieg nicht nur fortsetzte, sondern ihn sogar zu einem nationalen
Volkskrieg erhob. Langfristig wurden die deutsch-franzsischen Beziehungen durch die Elsass-
Lothringen-Frage schwer belastet. Die dauerhafte Schwchung Frankreichs entwickelte sich zu
einem zentralen Ziel der Bismarckschen Auenpolitik.
Der Ministerprsident mischte sich whrend des Krieges wiederholt in die Entscheidungen der
Militrs ein. Dies fhrte zu heftigen Konflikten mit der militrischen Fhrung, die ihren Hhepunkt
anlsslich der Frage einer Belagerung oder Beschieung von Paris erreichten. Hier setzte Bismarck
sich mit seiner Forderung nach einer Beschieung durch.
Der Krieg hatte die Gegner der deutschen Vereinigung auch in Sddeutschland in die Defensive
gedrngt. Seit Mitte Oktober 1870 verhandelte Bismarck in Versailles mit den Delegationen der
sddeutschen Lnder. Mit einem Bndnis der deutschen Frsten und freien Stdte sollte nicht
zuletzt weitergehenden Vorstellungen des nationalen und liberalen Lagers begegnet werden. Bei
den Verhandlungen verzichtete Bismarck auf direkten Druck und argumentierte stattdessen mit den
Vorteilen eines solchen Zusammenschlusses. Insgesamt setzte er seine Vorstellungen durch.
Als Erste erklrten Baden und Hessen-Darmstadt ihren Beitritt zum Norddeutschen
Bund. Wrttemberg und Bayern machten den Weg zur Grndung des Deutschen Reiches frei,
nachdem ihnen Reservatsrechte zugebilligt worden waren. Bismarck selbst verfasste den
Kaiserbrief, mit dem Ludwig II. von Bayern Wilhelm I. um die Annahme der Kaiserkrone bat. In
diesem Zusammenhang bestach Bismarck Ludwig auch mit Mitteln aus dem Welfenfonds. Nur mit
Mhe gelang es ihm allerdings, Knig Wilhelm, der einen Bedeutungsverlust des preuischen
Knigtums befrchtete, zur Annahme des Kaisertitels zu bewegen.
Am 18. Januar 1871 kam es im Spiegelsaal von Versailles zur Kaiserproklamation. Sie markierte
die Grndung des Deutschen Kaiserreichs. Wenige Tage spter kapitulierte Paris. Der Deutsch-
Franzsische Krieg endete am 10. Mai 1871 mit dem Frieden von Frankfurt.
Bismarck hatte damit den Hhepunkt seiner politischen Laufbahn erreicht. Er wurde in den
Frstenstand erhoben und Wilhelm I. machte ihm den Sachsenwald in der Nhe Hamburgs zum
Geschenk. Bismarck gehrte nunmehr zu den groen Grundbesitzern des Reiches und war, auch
dank der geschickten Verwaltung seiner Gelder durch Gerson Bleichrder, ein reicher Mann. Den
Groteil seines Vermgens erwirtschaftete er ber den Verkauf des Holzes aus dem Sachsenwald.
Sein Hauptabnehmer Friedrich Vohwinkel erwarb zwischen 1878 und 1886 Holz im Wert von mehr
als einer Million Mark aus Bismarcks Wldereien. Bismarck erwarb ein ehemaliges Hotel
in Friedrichsruh im Sachsenwald und lie es umbauen. Nach 1871 wurde Friedrichsruh zum
Mittelpunkt seines Privatlebens.

Nach dem Rcktritt

Bismarck zog sich verbittert nach Friedrichsruh zurck, doch verabschiedete er sich damit nicht
endgltig von der Politik. Aber das kann man nicht von mir verlangen, dass ich, nachdem ich vierzig
Jahre lang Politik getrieben, pltzlich mich gar nicht mehr damit abgeben soll.[153] Seine
Unnahbarkeit wurde durch diese Zurckgezogenheit noch gesteigert, sodass bald das Wort vom
Einsiedler im Sachsenwald die Runde machte. Bereits einen Tag nach seinem Rcktritt verkndete
Bismarck, seine Memoiren verfassen zu wollen. Bismarck versuchte nicht nur, sein Bild fr die
Nachwelt mitzugestalten, sondern verzichtete auch nicht auf Eingriffe in die Tagespolitik. Bald nach
seiner Entlassung begann er eine uerst umtriebige Pressepolitik. Insbesondere die Hamburger
Nachrichten wurden zu seinem Sprachrohr. Bismarck attackierte vor allem seinen Nachfolger
Caprivi scharf. Indirekt kritisierte er damit auch den Kaiser, dem er seine Entlassung nicht verziehen
hatte. Am 30. April 1891 lie sich Bismarck auf Initiative des jungen Diederich Hahn im
Wahlkreis Neuhaus (Oste), Hadeln, Lehe, Kehdingen, Jork fr den ausgeschiedenen
Abgeordneten Hermann Gebhard in den Reichstag whlen. Wilhelm II. glaubte kurzzeitig sogar an
eine Rckkehr des Altkanzlers in die Politik. Allerdings hat Bismarck seinen Wahlkreis nie betreten
und von seinem Mandat niemals Gebrauch gemacht; Bei der Reichstagswahl 1893 verzichtete er
zugunsten Diederich Hahns auf eine erneute Kandidatur. Die Pressepolitik in eigener Sache war
durchaus erfolgreich. Die ffentliche Meinung wandte sich Bismarck verstrkt wieder zu,
insbesondere nachdem Wilhelm II. begonnen hatte, ihn ffentlich anzugreifen. Fr das Ansehen des
neuen Reichskanzlers Caprivi geradezu katastrophal wirkte sich dessen Versuch aus, ein Treffen
Bismarcks mit Kaiser Franz Joseph von sterreich zu verhindern. Die Reise nach Wien wurde zu
einem Triumphzug des Altkanzlers, der erklrte, keine Verpflichtungen mehr gegenber der
deutschen Regierung zu haben: Alle Brcken sind abgebrochen. Wilhelm II. bemhte sich in der
Folge um eine ffentlichkeitswirksame Ausshnungsgeste. Mehrere Treffen mit Bismarck im Jahr
1894 wurden positiv aufgenommen, eine wirkliche Entspannung brachte dies aber nicht. Wie gering
Bismarcks Ansehen im Reichstag war, zeigte die gescheiterte Kampfabstimmung um ein
Glckwunschtelegramm anlsslich seines achtzigsten Geburtstags. Daraufhin machten ihn etwa 400
deutsche Stdte zum Ehrenbrger, darunter die Mitglieder der im Entstehen
begriffenen Stdteverbnde in geschlossener Form, so der badische, der Thringer und der
schsische. Im Jahr 1896 zog Bismarck durch die Offenlegung des streng
geheimen Rckversicherungsvertrages noch einmal die Aufmerksamkeit der deutschen und
internationalen Presse auf sich.
Die Erstellung der Memoiren untersttzte Lothar Bucher, ohne dessen Drngen das Werk
wahrscheinlich nie fertiggestellt worden wre. Bucher beklagte nicht nur Bismarcks rasch
nachlassendes Interesse an seinen Memoiren, sondern beschrieb auch, wie der Altkanzler in ihnen
Tatsachen absichtlich entstellte: Bei nichts, was misslungen ist, will er beteiligt gewesen sein, und
niemand lsst er neben sich gelten. Nach Buchers Tod im Oktober 1892 besserte Bismarck an den
Manuskripten noch herum, aber das Werk wurde nicht mehr fortgesetzt.
Der Tod seiner Frau im Jahr 1894 traf Bismarck tief. Ab 1896 verschlechterte sich sein
Gesundheitszustand immer deutlicher und er war schlielich auf einen Rollstuhl angewiesen. Die
Erkrankungen an Altersbrand und anderen Gebrechen, die er gegenber der ffentlichkeit und
sogar gegenber seiner Familie
verschwieg, fhrten am 30. Juli 1898 zu seinem
Tod. Unmittelbar nach seinem Ableben entstand
durch zwei Paparazzi die Fotografie
von Bismarck auf dem Sterbebett.
Als Bismarck starb, befand sich Wilhelm II. im
Zuge seiner Sommerreise in Norwegen auf der
kaiserlichen Yacht Hohenzollern. Nachdem ihn
die Todesnachricht am Morgen des 31. Juli
erreicht hatte, sandte er ein Telegramm an
Herbert von Bismarck. Darin kndigte Wilhelm
eine pompse Beisetzung Bismarcks in der
Hohenzollerngruft im Berliner Dom an, da
Bismarck ein Freund seines Grovaters
Wilhelm I. gewesen sei und ihm fr seine
Leistungen der Dank des deutschen Volkes fr
immer gebhre. Wilhelm II. beauftragte
ebenfalls per Telegramm den Bildhauer Reinhold Begas, einen Sarkophag fr Bismarck zu
entwerfen; August zu Eulenburg sollte das Programm der Feier als nationales Ereignis gestalten.
Bismarck hatte indes bereits 1896 in seinem Testament verfgt, er wolle in Friedrichsruh begraben
werden. Seine Familie entsprach diesem Wunsch. Nun wollte Kaiser Wilhelm nach seinem
Eintreffen in Kiel am 1. August wenigstens am offenen Sarg Bismarcks in Friedrichsruh stehen und
begab sich mit seiner Gemahlin dorthin. Als er jedoch am folgenden Tag eintraf, war der Sarg
bereits verltet.
Bismarck fand demnach seine letzte Ruhesttte neben seiner Frau in einem Mausoleum in
Friedrichsruh.
Fr die Verhltnisse des 19. Jahrhunderts war der Verkaufserfolg der zunchst zweibndig von
der Cottaschen Verlagsbuchhandlung verlegten Erinnerungen sensationell: Die Erstauflage von
mehr als dreihunderttausend Exemplaren war schon in den ersten Dezembertagen 1898 vergriffen,
ab 1905 erschien sie dann als sog. Volksausgabe. Die ffentlichkeit und Geschichtsforschung
interessierende Auseinandersetzung mit Kaiser Wilhelm II. und die Entlassung des Reichskanzlers
blieben dem dritten, erst 1921 erschienenen, Band vorbehalten.