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dossier Voyage au centre de latome

Ltonnante diversit
des noyaux
Les briques qui composent la matire qui nous entoure gardent encore
des secrets, dans leur diversit et dans leur structure. Pour les percer, les physiciens
tudient des noyaux exotiques en laboratoire.

I
l est minuscule et pourtant dune com- lpreuve en bombardant une mince feuille
plexit inoue. Plus de cent ans aprs dor avec des particules alpha, des noyaux dh-
sa dcouverte, le noyau des atomes lium. Et il avait constat, sa grande surprise,
conserve dimmenses secrets. Comment que certaines dentre elles rebroussaient che-
expliquer sa forme et son comporte- min. Ctait presque aussi incroyable que si
ment ? Comment comprendre la diversit vous aviez tir un obus de quinze pouces sur une
et labondance des lments observs dans lUni- feuille de papier soie, quil ait rebondi et vous ait
vers ? Autant de questions qui restent sans vraies touch , avait racont Rutherford, avant den
rponses : personne na encore pu le dcrire dans conclure que latome est form dun noyau
un cadre global. Je suis abasourdi de voir que de protons, dense et minuscule, et entour,
pour les noyaux lourds, le modle change prati- bonne distance, dlectrons. Puis, en 1932, James
quement chaque exprience , confie un thori- Chadwick avait dcouvert le neutron, permet-
cien, expert de lapproche ab initio, qui consiste tant Werner Heisenberg et Dmitri Ivanenko
partir des interactions les plus fondamentales de proposer, quelques mois plus tard, une des-
pour reconstituer le puzzle du noyau. cription du noyau qui a toujours cours : cest un
Avant les travaux dErnest Rutherford, latome assemblage de nuclons, les protons et les neu-
tait considr comme un tout. Joseph John trons, dun diamtre denviron un femtomtre
Thomson en avait donn limage dun pudding (10-15 mtre), cent mille fois plus petit que celui
aux raisins, une pte contenant des charges posi- du cortge dlectrons et donc de latome.
tives dans laquelle sont incrusts des lectrons, Cette vision a permis des progrs spectacu-
chargs ngativement. En 1911, Rutherford laires. Dabord dans les applications de la phy-
avait mis le modle de son ancien directeur sique nuclaire, en permettant, par exemple, de
produire de lnergie de manire contrle ou
explosive, ou de sonder et de soigner le corps
Contexte. Au XX sicle, la comprhen-
e
humain. Cette reprsentation a aussi permis de
sion du noyau atomique a permis de lutili- dcrire les noyaux stables et ceux qui ne le sont
ser pour des processus nuclaires, comme pas. Aprs avoir considr le noyau comme une
la fission. Aujourdhui, ltude des noyaux goutte liquide ce qui permet, entre autres, de
exotiques, crs artificiellement dans les prdire sa masse de manire approximative , les
acclrateurs de particules mais susceptibles physiciens ont favoris un modle en couches,
dexister dans le cosmos, pourrait lever le comme ils le font pour reprsenter les niveaux
voile sur le mystre de lorigine de la matire. dnergie des lectrons dans leur nuage. Pour
chaque type de nuclon, une premire couche

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peut recevoir deux particules. La deuxime en couches est pleine. Cest ce qui explique, par Le nouvel acclrateur
accepte six et la troisime en admet douze. Et exemple, la stabilit du carbone 12 (6 protons, linaire construit au Ganil
de la mme manire quun atome est chimique- 6 neutrons), bien que son nombre de nuclons de Caen (Linag) produit des
faisceaux dions de haute
ment plus stable quand sa couche externe dlec- ne soit pas magique. intensit. La collision de
trons est complte, le noyau affiche une meil- ces faisceaux avec une cible
leure stabilit quand sa couche priphrique de La valle de stabilit crera des noyaux exotiques
protons ou de neutrons est pleine. Ce qui donne En dessinant la carte des noyaux connus en fonc- et des noyaux lourds qui
seront tudis par le
des nombres qualifis de magiques. Comme le tion de leur nombre de protons et de neutrons,
spectromtre S3, en phase
2 (premire couche complte), le 8 (deux pre- dans un plan horizontal, et en considrant leur de finalisation.
mires couches pleines) ou le 20 (trois premires dfaut de cohsion pour la troisime dimension,
couches remplies). Les nombres suivants sont les physiciens observent une valle qui chemine
28, 50, 82 et 126. Quand les noyaux sont double- entre des pentes escarpes. Une valle qui ras-
ment magiques, la fois en termes de protons semble les 291 noyaux stables connus, ceux que
et de neutrons, ils se rvlent particulirement lon trouve dans lUnivers, qui possdent pour
stables et plus abondants que les noyaux voi- la plupart un lger excdent en neutrons, nces-
sins, limage de lhlium 4 (2 protons, 2 neu- saire pour compenser la rpulsion lectrosta-
trons), de loxygne 16 (8 protons, 8 neutrons), tique entre protons. De part et dautre de la val-
ou du plomb 208 (82 protons, 126 neutrons), le le se trouvent les noyaux instables qui dvalent
philippe stroppa

plus lourd des noyaux stables de lUnivers. Et la pente, en subissant un ou plusieurs processus
comme certaines couches possdent plusieurs nuclaires, jusqu rejoindre la valle de stabilit.
sous-couches proches en termes dnergie, il Ainsi, sur le flanc des noyaux riches en neutrons,
existe aussi des noyaux dont lune de ces sous- le csium 143 (55 protons, 88 neutrons)

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subit cinq transformations successives de la courbe qui englobe tous les noyaux que la
neutron en proton (dsintgration bta moins, force nuclaire permet de former et de lier. Pour
qui met aussi un lectron et lantiparticule du les noyaux les plus lgers, cette ligne est dcrite
neutrino), qui le transforment en nodyme 143 par les modles et vrifie exprimentalement.
stable (60 protons, 83 neutrons). De lautre ct On constate, par exemple, quil nexiste pas de
de la valle, on trouve les noyaux trop riches en di-proton [un hlium sans neutrons, NDLR] ou
protons, limage du carbone 14. Ce dernier de di-neutron lis , explique Thomas Duguet,
subit une dsintgration bta plus, qui trans- thoricien au CEA.
forme un proton en neutron (en mettant un
anti-lectron et un neutrino), donnant un atome Repenser les modles
stable dazote 14. Dautres noyaux, plus lourds, Pour les noyaux plus lourds, encore inac-
subissent des dsintgrations alpha (mis- cessibles la modlisation et la simulation
sion dun noyau dhlium 4) et bta. Enfin, les numrique car faisant intervenir trop de para-
noyaux les plus lourds sont sujets la fission, mtres, seule lexprience permet dapprcier
qui les casse en deux ou trois morceaux qui, cette ligne. Pour les noyaux riches en neutrons,
leur tour, subissent des dsintgrations jusqu on peut le faire jusqu 8 protons , poursuit
rejoindre la valle de stabilit. Thomas Duguet. Pour ceux qui sont riches en
Outre les noyaux stables, les physiciens ont pu protons, on peut aller jusqu 91 protons , pr-
crer prs de trois mille noyaux exotiques, quon cise Vittorio Som, lui aussi thoricien au CEA.
ne trouve pas naturellement sur Terre, dans des Ailleurs, cette ligne est trace, peu de choses
racteurs nuclaires ou des acclrateurs de prs, au doigt mouill.
particules, comme le Grand acclrateur natio- Pour avancer, les chercheurs tentent de crer
nal dions lourds (Ganil), install Caen. Il exis- de nouveaux noyaux exotiques. Et aussi de
terait des milliers dautres noyaux. Les cher- repenser les modles. On se demande bien
cheurs tentent de dessiner la limite de stabilit jusqu quel point on peut dcrire les proprits

La qute du calcul ab initio


Pendant longtemps, les phy- denvisager des modles plus On constate ainsi quil faut laugmentation rapide de la
siciens ont tent de modliser globaux, en sappuyant sur des prendre en compte une inter- puissance des ordinateurs. De
les noyaux laide dune ap- chelles plus fondamentales. action trois nuclons pour plus en plus, les thoriciens
proche effective. Elle consiste Pour les noyaux de masse in- faire apparatre le couplage enracinent leurs travaux dans la
partir dun objet relativement frieure 12, cette dmarche spin -orbite et expliquer le chromodynamique quantique,
bien connu, puis dcrire les est efficace depuis le milieu des nombre magique 28. Il faut da- qui gouverne les constituants
diffrences qui apparaissent annes 1980. Pour rduire la vantage defforts pour esprer des nuclons, pour en tirer des
quand on ajoute des nuclons, complexit de lquation de comprendre les nombres ma- contraintes sur les interactions
explique Thomas Duguet, du Schrdinger qui gouverne giques au-del ou dterminer au sein du noyau. Quant la
CEA. On peut ainsi considrer ltat quantique du noyau et lensemble des noyaux auto- dmarche ab initio la plus fon-
les isotopes du fluor (9 protons) tendre le champ dapplication riss par les lois de la mca- damentale, qui a pour ambition
comme la somme dun noyau de ces mthodes, les thoriciens nique quantique et linteraction de dcrire le noyau partir de
doxygne doublement magique tentent dorganiser les proces- forte. Une gageure quand on ses fragments les plus intimes,
(8 protons, 8 neutrons) auquel sus suivant leur importance pour sait que la complexit des qua- elle se heurte une difficult
sont ajouts un proton et des ensuite en dvelopper des ap- tions rsoudre crot exponen- supplmentaire: contrairement
neutrons, puis calculer les effets proximations. Par exemple, tiellement avec le nombre de aux nuclons, les quarks af-
induits par ces derniers. Ce en ne tenant compte que des particules! fichent des vitesses relativistes,
type de description conduit interactions deux ou trois nu- Depuis dix ans, les mthodes proches de celles de la lumire.
une multitude de modles dif- clons, les autres tant consid- ab initio ont ralis de grands De quoi occuper cerveaux et
ficiles relier entre eux. Lap- rs comme trop loigns pour progrs, grce de nouvelles ordinateurs pendant les d-
proche ab initio, elle, permet avoir de linfluence. mthodes thoriques et cennies venir.

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nergie

Noyau
Be
8 12
C O
16 20
Ne 24
Mg 28
Si 32
S 36
Ar 40
Ca

du noyau partir des interactions lmentaires dplacement au sein du noyau, ce quon appelle Forme de quelques noyaux
entre nuclons , sinterroge Vittorio Som. Au le couplage spin-orbite, dont on peroit chaque possdant autant de protons
fil des dcennies, les dcouvertes sur le noyau que de neutrons (du
jour un peu plus limportance dans la physique
brylium8 au calcium 40).
et ses constituants ont renforc le mystre. nuclaire. Cest un vrai casse-tte, souligne Laligne infrieure prsente
Dabord, protons et neutrons ne sont pas des Olivier Sorlin, chercheur CNRS au Ganil. Car le laconfiguration quadoptent
particules lmentaires. Tous deux sont forms noyau cre son propre potentiel, son propre puits ces noyaux dans leur tat de
de quarks, de minuscules particules lies par une dnergie. En rsum, nous sommes face un plus basse nergie. Les lignes
suprieures correspondent
puissante colle porte par des gluons, les par- problme N corps dautant plus complexe quil
des configurations spatiales
ticules vhiculant linteraction forte. Cest une existe en ralit quatre types de fermions dans le pour des tats excits.
des quatre forces fondamentales de la nature, noyau, analyse Jean-Paul Ebran, thoricien au
relativement bien dcrite par la chromodyna- CEA. Car les protons et les neutrons connaissent
mique quantique, mais dont personne ne sait chacun deux tats de spin possibles.
vraiment comment elle donne naissance la Pour un systme contenant deux ou trois par-
force nuclaire, principale source de cohsion ticules en interaction, la modlisation est la
entre nuclons. Pire, lincessante sarabande porte des physiciens. De mme, dans les sys-
des quarks et des gluons transforme parfois les tmes comportant un nombre considrable
neutrons en protons, et inversement, sous lef- dlments, les mthodes de la physique sta-
fet dune autre force fondamentale de la nature, tistique dcrivent un certain nombre de gran-
linteraction faible, par le processus de dsin- deurs observables, comme la temprature et la
tgration bta. Une troisime force fondamen- pression dun gaz. Mais la plupart des noyaux
tale, linteraction lectromagntique, vient com- datomes sont dans un entre-deux qui rend par-
pliquer la donne, en repoussant les protons par ticulirement difficile la dtermination de leur
rpulsion coulombienne. Sajoutent aussi des gomtrie et de leurs proprits.
effets de bord, car les nuclons situs en pri- Longtemps considrs comme sphriques ce
phrie du noyau ont moins de voisins que ceux qui est le cas des noyaux magiques , les noyaux
placs prs du centre. Et, bien sr, les manifes- font preuve dune tonnante diversit : certains
tations de la nature quantique de ces particules prennent la forme dun ballon de rugby, dautres
dcrite par le principe dexclusion de Pauli qui, dune soucoupe volante, dune poire ou dune
tel un gendarme, interdit aux fermions protons banane. Autant de gomtries, comme celle de
Jean-Paul ebran

et neutrons en sont doccuper le mme tat. la sphre, qui sont caractrises par une satura-
Nature quantique qui dote aussi les particules tion en nuclons : mesure quon sloigne du
dun spin, quon peut dcrire comme un sens de centre, la densit est dabord constante avant
rotation sur elles-mmes, qui interagit avec leur de seffondrer brutalement. Pourtant,

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des oyaux chappent cette rgle. Ainsi, exemple, des observations du carbone 12 qui
limage du lithium 11, certains possdent rvlent un regroupement des nuclons sous
une gomtrie en halo, pour laquelle la den- forme de trois noyaux dhlium. Une structure
sit dcrot plus lentement en priphrie. Mais molculaire qui explique son processus de for-
il y a plus trange. Alors quon a constat que mation, ici par fusion dun bryllium lui-mme
la densit centrale est similaire dans la plupart n de la fusion de deux hliums et dun troi-
des noyaux, il en est au moins un qui chappe sime hlium, que lon retrouve dans dautres
la rgle. En 2016, un groupe conduit par Olivier noyaux. Dans son tat fondamental, le noyau
Sorlin a dcouvert, dans une exprience mene de non 24 prsente un noyau de carbone 12 au
aux tats-Unis, que le noyau de silicium 34 pos- centre et deux noyaux dhlium ; les deux der-
sde une forme de bulle (lire ci-dessous). Ce type niers neutrons renforcent les liens entre ces trois
de travaux aide mieux comprendre comment noyaux, justifie Jean-Paul Ebran. Cette structure
se forment les nombres magiques et pourquoi molculaire est trs apparente jusquau calcium
certains peuvent disparatre lorsquon ajoute (20 protons). Les agrgats ont moins tendance
des neutrons un lment. Notre groupe avait se former au-del. Mais la surface de certains
observ la disparition du nombre 28 dans le sili- noyaux lourds, la formation dun agrgat devient
cium 42, qui est un noyau trs dform , rappelle favorable sur un plan nergtique, ce qui permet,
Olivier Sorlin. par exemple, dinterprter la radioactivit alpha
Dautres travaux ont confirm que certains du polonium 212.
noyaux prsentent une structure de nature Les progrs de la physique nuclaire sont trs
molculaire. En 2014, le groupe thorique de attendus par les astrophysiciens, qui manquent
Jean-Paul Ebran a ainsi montr, pour toute une cruellement dinformations pour dtailler le
srie de noyaux, quon y observe des noyaux plus fonctionnement des toiles et surtout les v-
petits en leur sein (1) . Ce rsultat explique, par nements cataclysmiques quelles subissent.
Pour en dduire, aussi, labondance relative
des noyaux dans le cosmos. Car seuls les plus
LA SINGULARIT DU SILICIUM 34 lgers hydrogne et hlium, pour lessen-
tiel se sont forms dans les premiers instants
En comparant le silicium34 au de lUnivers. Les autres naissent dans des rac-
soufre36 tous deux ont 20neu- tions de fusion beaucoup plus rares. Une partie
trons, les physiciens ont pu dduire dentre eux dans les toiles, dont la dure de vie
une mme densit de neutrons dans rend possible limprobable. Lautre, au cours de
les deux noyaux(1) . En revanche, la processus encore mal compris qui surviennent
densit de protons du silicium34 est lors dvnements cataclysmiques, comme les
infrieure de 40 % celle du soufre. supernovae et les fusions dtoiles neutrons.
Tout se passe comme si lun des Face aux nombreux processus qui dpendent
niveaux dnergie correspondant des quarks et des gluons, dont on a tant de mal
des protons proches du centre du dcrire les effets plus grande chelle, les phy-
noyau tait vide, do lappellation siciens esprent sonder les noyaux de manire
de bulle , rsume Olivier Sorlin, plus intime, avec des lectrons, qui sont environ
Distribution de densit de protons
chercheur au Ganil. Une singularit dans le silicium 34. 1 800 fois plus lgers que les protons et les neu-
qui, associe au couplage spin-or- trons. Aux tats-Unis, les physiciens planchent
bite lorigine de la plupart des nombres magiques (comme 28, 50, 82 et 126), sur le Collisionneur lectrons-ions (EIC). Un
ouvre de nouvelles perspectives pour les modles. Car, tant que la densit de projet assez avanc, dont le calendrier est sus-
nuclons tait proche dans tous les noyaux, il ntait pas possible dtudier pendu limprvisibilit du nouvel hte de la
son lien avec linteraction spin-orbite. Le silicium 34 est donc une mine din- Maison-Blanche. Sur le continent europen, le
formations pour les thoriciens, notamment pour mieux modliser des noyaux Cern rflchit de son ct depuis longtemps
produits dans des explosions stellaires et les parents de noyaux stables. Trs complter le Grand collisionneur de hadrons
Jean Paul ebran

rcemment, la mesure indirecte de la structure en bulle du silicium34 a t (LHC) dune ligne dlectrons, pour former ainsi
corrobore par des calculs de lquipe de Thomas Duguet, au CEA(2) . le Grand collisionneur de hadrons-lectrons
(1) O. Sorlin et al., Nature Physics, 13, 152, 2017. (LHeC). On a hte ! n Denis Delbecq
(2) T. Duguet et al., Phys. Rev. C, 95, 034319, 2017. (1) J.-P. Ebran et al., Phys. Rev. C, 90, 054329, 2014.

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