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Amateurmalerin, die aus Norwegen in die Vereinigten Staaten gekommen war,

der Vater stammte aus Schweden und arbeitete unter anderem als

James Rosenquist wuchs auf im Mittelwesten, wo das Land flach ist wie eine
Leinwand und der Himmel grenzenlos weit. Eines seiner bekanntesten Bilder ist
nach einem Jagdbomber benannt. Sein spteres Atelier in Florida war so gro
wie ein Flugzeughangar es ging nicht anders.

Gerade ist das Werk von James Rosenquist zum ersten und vielleicht auch
letzten Mal in seiner ganzen Breite zu erleben, im Museum Ludwig in Kln. Die
Konzeption hat er noch begleitet, die Werke mit ausgewhlt. Die Erffnung hat
er nicht mehr erlebt. James Rosenquist starb, da war er 83 Jahre alt, am 31. Mrz

Er hinterlsst ein gewaltiges Lebenswerk, das nun besichtigt werden kann,


erstmals inklusive der Vorlagen und Quellen, denen eigene Rume gewidmet
sind. Die Ausstellung Eintauchen ins Bild ist beglckend und bemerkenswert,
weil sie den Blick in mehrfacher Hinsicht weitet manche von Rosenquists
Gemlden sind Dutzende Meter breit.

Man entdeckt hier einen neuen Knstler. Als Museumsgnger kennt man
Rosenquists gemalte Spaghetti und Bierflaschen, die Filmstars, die
Khlerhauben und den properen Prsidenten Kennedy. Aber die riesigen
Gemlde, auf denen Malstile und Objekte durcheinanderfliegen und die seine
genuine Einzelleistung sind, die hat man noch nie in dieser Flle geballt gesehen,
schon aus Platzgrnden.

Rosenquist war ein Pionier der amerikanischen Nachkriegskunst, vor allem aber
war er ein extrem guter, ein immer und immer wieder berraschender Maler,
dessen Bildtitel zu den bescheuertsten zhlen, die die jngere Kunstgeschichte
kennt: The Stowaway Passenger Peers Out at the Speed of Light, The Bird of
Paradise Approaches the Hot Water Planet oder auch The Swimmer in the
Econo-mist.

Through the Eye of the Needle to the Anvil von 1988 ist eine Hommage an
seine Mutter. Dass aus Rosenquist berhaupt ein Knstler wurde, hat er auch ihr
zu verdanken. Als Achtjhriger besuchte er mit Ruth Rosenquist das Minneapolis
Institute of Art, mit elf gewann er fr seine Darstellung eines Sonnenuntergangs
einen Preis.

Der strohblonde Junge, der gern mit Modellflugzeugen spielte, durfte daraufhin
Kunstseminare besuchen, in denen Erwachsene saen. Die guten Materialien, die
er dort in die Hnde bekam, sollte er zeitlebens verwenden.

Rosenquist studiert Kunst, er kennt bald die Meisterwerke aus dem Art Institute
of Chicago und bemalt doch vor allem Vorratstanks, Getreidesilos und
Raffineriegerte mit dem Logo einer lfirma. Damit verdient er Geld.

Er wei jetzt, wie man mit Eitempera und lfarbe umgeht, aber er malt auch
Werbung fr Whiskey und den Film Davy Crockett Knig der Trapper. Was
fr ein Desaster, knnte man meinen, dabei ist es ein Glcksfall fr die Kunst.
Denn 1955 wechselt James Rosenquist nach New York an die Art Students
League, studiert kurz bei George Grosz.

New York ist das neue Zentrum der Kunstwelt. Ein groer Umschwung steht
bevor: In der Cedar Tavern trinken Willem de Kooning und Franz Kline, die
abstrakten Expressionisten, aber Rosenquist lernt schon die nchste Generation
kennen, die seine eigene ist Robert Indiana, Ellsworth Kelly, Robert
Rauschenberg, Jasper Johns.
Er malt weiter fr Windelhersteller und Sonnencremeproduzenten am Times
Square (Dont be a pale face!) und im Atelier ein abstraktes Bild: Astor
Victoria von 1959, das erste in der Klner Ausstellung. Schon hier schiebt sich
ein groer roter Buchstabe in die Abstraktion, als bernehme da der Plakatmaler
die Kontrolle ber den Knstler.

Aber die Zeiten der gestischen Abstraktion, von the drip, the splash, the
schmear (O-Ton Rosenquist) sind gezhlt. Die Pop-Art bernimmt das Zepter
(auch wenn der Knstler den Begriff fr sich ablehnt). Hat es den Antagonismus
zwischen gegenstndlicher und ungegenstndlicher Malerei denn je gegeben?

Als Plakatmaler steht er den ganzen Tag lang vor einem Bild, das man nie
berblickt. Man erkennt den Gegenstand nicht, nur die Farbe, die Anmutung der
Oberflche, Ausschnitte der Form. To Rosenquist it makes no difference what
things are called. What they look like counts, schreibt Lucy Lippard 1965 im
Magazin Artforum.

Painting below zero nennt Rosenquist diese Methode, neutraler und klter
noch als die reine Abstraktion. Er lsst Bilder durch sich strmen wie andere
Radiomusik. Seine Leinwnde werden grer und grer, bis man schier
erschlagen wird. Es gibt kein auen, jede Distanz ist aufgehoben, man ist selbst
im Bild.

Rosenquists explizite Vorbilder sind Monet mit den groen Seerosenbildern Les
Nymphas, Jackson Pollock und Barnett Newman. Aber bei Rosenquist geht es
nicht um Kontemplation, er ist der Aviatiker unter den Malern. Man soll abheben
mit diesen Gemlden, eintauchen ins Bild wie in den Himmel ber Minnesota.
Nicht mit einer rumpeligen Cessna, sondern mit Nachbrenner in einem Jet.
In seiner ersten Einzelausstellung bei Leo Castelli prsentiert er 1965 mit F-111
ein 26 Meter langes Gemlde aus Segmenten, es erstreckt sich ber vier Wnde.
Das Museum of Modern Art in New York hat es nach Kln ausgeliehen samt der
Vorstudien. Es ist eine kunsthistorische Leistung, dass man sich auf die Suche
nach den Quellen fr Rosenquists Bilder gemacht hat.

Denn es ist eben nicht egal, aus welchen Versatzstcken eine Collage
zusammengesetzt ist. Gerade das painting below zero, versteht man, gerade die
Collage und die daraus abgeleitete Malerei knnen nicht aus der Geschichte und
der Politik aussteigen. Sie sind ihre Grundlagen. Denen nachzuspren ist hier
erstmals mglich.

Die Anzeigen, aus denen Rosenquist sich bediente, wurden von Unternehmen
geschaltet, die n die Produktion von Militrgtern involviert waren. Eine
Atomexplosion ist zu sehen, aber auch ein kleines Mdchen unter einem
Haartrockner, das zum Piloten im Cockpit des Kampfflugzeugs wird ein
Modell, das tausendfach in Vietnam eingesetzt wurde.

F-111 ist eine visuelle Geschichte, die nicht explizit anklagt, aber auch alles
andere als blind ist fr die Verwicklungen der Gegenwart. Drei Jahre spter
entsteht Horse Blinders, eine raumfllende Installation aus elf Gemlden und
zwlf Aluminiumpaneelen. Der Sammler Peter Ludwig hatte sie aus der
Ausstellung bei Castelli heraus gekauft.

Die frisch restaurierte Installation wirkt frappierend zeitgenssisch. Dabei wird


sie bald fnfzig Jahre alt. In Horizon Home Sweet Home von 1970 wird
zustzlich noch Trockeneisnebel eingesetzt totale Immersion.

Das knstlerische Verfahren, das Rosenquist in l auf Leinwand betrieb,


erscheint vielleicht deshalb so nah an der Kunstpraxis der unmittelbaren
Gegenwart, weil seine Methode an Computertechniken erinnert, ohne ihre
Verfahren zu imitieren. Vielleicht ist Rosenquists Werk deshalb so gut gealtert.
Gerade die sthetik seiner in den Achtzigern und Neunzigern entstandenen
Gemlde begegnet einem heute in den Werken ganz junger Knstler wieder.

Und man lernt: Das Verhltnis des Knstlers zur visuellen Umwelt hat sich in
den Sechzigerjahren grundlegend verndert, danach offensichtlich weniger stark.
Painting below zero geht weiter, zur Not auch ohne Leinwnde.