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cido desoxirribonucleico

Situacin del ADN dentro de una clula eucariota.


El cido desoxirribonucleico, abreviado como ADN, es un cido nucleico que contiene
instrucciones genticas usadas en el desarrollo y funcionamiento de todos los organismos
vivos conocidos y algunos virus, y es responsable de su transmisin hereditaria. El papel
principal de la molcula de ADN es el almacenamiento a largo plazo de informacin.
Muchas veces, el ADN es comparado con un plano o una receta, o un cdigo, ya que
contiene las instrucciones necesarias para construir otros componentes de las clulas,
como las protenas y las molculas de ARN. Los segmentos de ADN que llevan esta
informacin gentica son llamados genes, pero las otras secuencias de ADN tienen
propsitos estructurales o toman parte en la regulacin del uso de esta informacin
gentica.
Desde el punto de vista qumico, el ADN es un polmero de nucletidos, es decir, un
polinucletido. Un polmero es un compuesto formado por muchas unidades simples
conectadas entre s, como si fuera un largo tren formado por vagones. En el ADN, cada
vagn es un nucletido, y cada nucletido, a su vez, est formado por un azcar (la
desoxirribosa), una base nitrogenada (que puede ser adeninaA, timinaT, citosinaC
o guaninaG) y un grupo fosfato que acta como enganche de cada vagn con el
siguiente. Lo que distingue a un vagn (nucletido) de otro es, entonces, la base
nitrogenada, y por ello la secuencia del ADN se especifica nombrando slo la secuencia
de sus bases. La disposicin secuencial de estas cuatro bases a lo largo de la cadena (el
ordenamiento de los cuatro tipos de vagones a lo largo de todo el tren) es la que codifica
la informacin gentica: por ejemplo, una secuencia de ADN puede ser
ATGCTAGATCGC... En los organismos vivos, el ADN se presenta como una doble
cadena de nucletidos, en la que las dos hebras estn unidas entre s por unas
conexiones denominadas puentes de hidrgeno.1
Para que la informacin que contiene el ADN pueda ser utilizada por la maquinaria
celular, debe copiarse en primer lugar en unos trenes de nucletidos, ms cortos y con
unas unidades diferentes, llamados ARN. Las molculas de ARN se copian exactamente
del ADN mediante un proceso denominado transcripcin. Una vez procesadas en el
ncleo celular, las molculas de ARN pueden salir al citoplasma para su utilizacin
posterior. La informacin contenida en el ARN se interpreta usando el cdigo gentico,
que especifica la secuencia de los aminocidos de las protenas, segn una
correspondencia de un triplete de nucletidos (codn) para cada aminocido. Esto es, la
informacin gentica (esencialmente: qu protenas se van a producir en cada momento
del ciclo de vida de una clula) se halla codificada en las secuencias de nucletidos del
ADN y debe traducirse para poder funcionar. Tal traduccin se realiza usando el cdigo
gentico a modo de diccionario. El diccionario "secuencia de nucletido-secuencia de
aminocidos" permite el ensamblado de largas cadenas de aminocidos (las protenas) en
el citoplasma de la clula. Por ejemplo, en el caso de la secuencia de ADN indicada antes
(ATGCTAGATCGC...), la ARN polimerasa utilizara como molde la cadena
complementaria de dicha secuencia de ADN (que sera TAC-GAT-CTA-GCG-...) para
transcribir una molcula de ARNm que se leera AUG-CUA-GAU-CGC-... ; el ARNm
resultante, utilizando el cdigo gentico, se traducira como la secuencia de aminocidos
metionina-leucina-cido asprtico-arginina-...
Las secuencias de ADN que constituyen la unidad fundamental, fsica y funcional de la
herencia se denominan genes. Cada gen contiene una parte que se transcribe a ARN y
otra que se encarga de definir cundo y dnde deben expresarse. La informacin
contenida en los genes (gentica) se emplea para generar ARN y protenas, que son los
componentes bsicos de las clulas, los "ladrillos" que se utilizan para la construccin de
los orgnulos u organelos celulares, entre otras funciones.
Dentro de las clulas, el ADN est organizado en estructuras llamadas cromosomas que,
durante el ciclo celular, se duplican antes de que la clula se divida. Los organismos
eucariotas (por ejemplo, animales, plantas, y hongos) almacenan la mayor parte de su
ADN dentro del ncleo celular y una mnima parte en elementos celulares llamados
mitocondrias, y en los plastos y los centros organizadores de microtbulos o centrolos, en
caso de tenerlos; los organismos procariotas (bacterias y arqueas) lo almacenan en el
citoplasma de la clula, y, por ltimo, los virus ADN lo hacen en el interior de la cpsida de
naturaleza proteica. Existen multitud de protenas, como por ejemplo las histonas y los
factores de transcripcin, que se unen al ADN dotndolo de una estructura tridimensional
determinada y regulando su expresin. Los factores de transcripcin reconocen
secuencias reguladoras del ADN y especifican la pauta de transcripcin de los genes. El
material gentico completo de una dotacin cromosmica se denomina genoma y, con
pequeas variaciones, es caracterstico de cada especie.
Propiedades fsicas y qumicas
El ADN es un largo polmero formado por unidades repetitivas, los nucletidos.18 19 Una
doble cadena de ADN mide de 22 a 26 angstroms (2,2 a 2,6 nanmetros) de ancho, y una
unidad (un nucletido) mide 3,3 (0,33 nm) de largo.20 Aunque cada unidad individual
que se repite es muy pequea, los polmeros de ADN pueden ser molculas enormes que
contienen millones de nucletidos. Por ejemplo, el cromosoma humano ms largo, el
cromosoma nmero 1, tiene aproximadamente 220 millones de pares de bases.21
En los organismos vivos, el ADN no suele existir como una molcula individual, sino como
una pareja de molculas estrechamente asociadas. Las dos cadenas de ADN se
enroscan sobre s mismas formando una especie de escalera de caracol, denominada
doble hlice. El modelo de estructura en doble hlice fue propuesto en 1953 por James
Watson y Francis Crick (el artculo Molecular Structure of Nucleic Acids: A Structure for
Deoxyribose Nucleic Acid fue publicado el 25 de abril de 1953 en Nature), despus de
obtener una imagen de la estructura de doble hlice gracias a la refraccin por rayos X
hecha por Rosalind Franklin.22 El xito de este modelo radicaba en su consistencia con
las propiedades fsicas y qumicas del ADN. El estudio mostraba adems que la
complementariedad de bases poda ser relevante en su replicacin, y tambin la
importancia de la secuencia de bases como portadora de informacin gentica.23 24 25
Cada unidad que se repite, el nucletido, contiene un segmento de la estructura de
soporte (azcar + fosfato), que mantiene la cadena unida, y una base, que interacciona
con la otra cadena de ADN en la hlice. En general, una base ligada a un azcar se
denomina nuclesido y una base ligada a un azcar y a uno o ms grupos fosfatos recibe
el nombre de nucletido.
Cuando muchos nucletidos se encuentran unidos, como ocurre en el ADN, el polmero
resultante se denomina polinucletido.26
Componentes
Estructura de soporte: La estructura de soporte de una hebra de ADN est formada por
unidades alternas de grupos fosfato y azcar (desoxirribosa).27 El azcar en el ADN es
una pentosa, concretamente, la desoxirribosa.
cido fosfrico:

Enlace fosfodister. El grupo fosfato (PO43-) une el carbono 5' del azcar de un nuclesido
con el carbono 3' del siguiente.
Su frmula qumica es H3PO4. Cada nucletido puede contener uno (monofosfato: AMP),
dos (difosfato: ADP) o tres (trifosfato: ATP) grupos de cido fosfrico, aunque como
monmeros constituyentes de los cidos nucleicos slo aparecen en forma de
nuclesidos monofosfato.
Desoxirribosa:
Es un monosacrido de 5 tomos de carbono (una pentosa) derivado de la ribosa, que
forma parte de la estructura de nucletidos del ADN. Su frmula es C5H10O4. Una de las
principales diferencias entre el ADN y el ARN es el azcar, pues en el ARN la 2-
desoxirribosa del ADN es reemplazada por una pentosa alternativa, la ribosa.25
Las molculas de azcar se unen entre s a travs de grupos fosfato, que forman enlaces
fosfodister entre los tomos de carbono tercero (3, tres prima) y quinto (5, cinco
prima) de dos anillos adyacentes de azcar. La formacin de enlaces asimtricos implica
que cada hebra de ADN tiene una direccin. En una doble hlice, la direccin de los
nucletidos en una hebra (3 5) es opuesta a la direccin en la otra hebra (5 3).
Esta organizacin de las hebras de ADN se denomina antiparalela; son cadenas
paralelas, pero con direcciones opuestas. De la misma manera, los extremos asimtricos
de las hebras de ADN se denominan extremo 5 (cinco prima) y extremo 3 (tres
prima), respectivamente.
Bases nitrogenadas:
Las cuatro bases nitrogenadas mayoritarias que se encuentran en el ADN son la adenina
(A), la citosina (C), la guanina (G) y la timina (T). Cada una de estas cuatro bases est
unida al armazn de azcar-fosfato a travs del azcar para formar el nucletido completo
(base-azcar-fosfato). Las bases son compuestos heterocclicos y aromticos con dos o
ms tomos de nitrgeno, y, dentro de las bases mayoritarias, se clasifican en dos
grupos: las bases pricas o purinas (adenina y guanina), derivadas de la purina y
formadas por dos anillos unidos entre s, y las bases pirimidnicas o bases pirimdicas o
pirimidinas (citosina y timina), derivadas de la pirimidina y con un solo anillo.25 En los
cidos nucleicos existe una quinta base pirimidnica, denominada uracilo (U), que
normalmente ocupa el lugar de la timina en el ARN y difiere de sta en que carece de un
grupo metilo en su anillo. El uracilo no se encuentra habitualmente en el ADN, slo
aparece raramente como un producto residual de la degradacin de la citosina por
procesos de desaminacin oxidativa.

Timina: 2, 4-dioxo, 5-metilpirimidina.


Timina:
En el cdigo gentico se representa con la letra T. Es un derivado pirimidnico con un
grupo oxo en las posiciones 2 y 4, y un grupo metil en la posicin 5. Forma el nuclesido
timidina (siempre desoxitimidina, ya que slo aparece en el ADN) y el nucletido timidilato
o timidina monofosfato (dTMP). En el ADN, la timina siempre se empareja con la adenina
de la cadena complementaria mediante 2 puentes de hidrgeno, T=A. Su frmula qumica
es C5H6N2O2 y su nomenclatura 2, 4-dioxo, 5-metilpirimidina.

Citosina: 2-oxo, 4-aminopirimidina.


Citosina:
En el cdigo gentico se representa con la letra C. Es un derivado pirimidnico, con un
grupo amino en posicin 4 y un grupo oxo en posicin 2. Forma el nuclesido citidina
(desoxicitidina en el ADN) y el nucletido citidilato o (desoxi)citidina monofosfato (dCMP
en el ADN, CMP en el ARN). La citosina siempre se empareja en el ADN con la guanina
de la cadena complementaria mediante un triple enlace, CG. Su frmula qumica es
C4H5N3O y su nomenclatura 2-oxo, 4 aminopirimidina. Su masa molecular es de 111,10
unidades de masa atmica. La citosina se descubri en 1894, al aislarla del tejido del timo
de carnero.

Adenina: 6-aminopurina.
Adenina:
En el cdigo gentico se representa con la letra A. Es un derivado de la purina con un
grupo amino en la posicin 6. Forma el nuclesido adenosina (desoxiadenosina en el
ADN) y el nucletido adenilato o (desoxi)adenosina monofosfato (dAMP, AMP). En el ADN
siempre se empareja con la timina de la cadena complementaria mediante 2 puentes de
hidrgeno, A=T. Su frmula qumica es C5H5N5 y su nomenclatura 6-aminopurina. La
adenina, junto con la timina, fue descubierta en 1885 por el mdico alemn Albrecht
Kossel.

Guanina: 6-oxo, 2-aminopurina.


Guanina:
En el cdigo gentico se representa con la letra G. Es un derivado prico con un grupo
oxo en la posicin 6 y un grupo amino en la posicin 2. Forma el nuclesido
(desoxi)guanosina y el nucletido guanilato o (desoxi)guanosina monofosfato (dGMP,
GMP). La guanina siempre se empareja en el ADN con la citosina de la cadena
complementaria mediante tres enlaces de hidrgeno, GC. Su frmula qumica es
C5H5N5O y su nomenclatura 6-oxo, 2-aminopurina.
Tambin existen otras bases nitrogenadas (las llamadas bases nitrogenadas
minoritarias), derivadas de forma natural o sinttica de alguna otra base mayoritaria. Lo
son por ejemplo la hipoxantina, relativamente abundante en el tRNA, o la cafena, ambas
derivadas de la adenina; otras, como el aciclovir, derivadas de la guanina, son anlogos
sintticos usados en terapia antiviral; otras, como una de las derivadas del uracilo, son
antitumorales.
Las bases nitrogenadas tienen una serie de caractersticas que les confieren unas
propiedades determinadas. Una caracterstica importante es su carcter aromtico,
consecuencia de la presencia en el anillo de dobles enlaces en posicin conjugada. Ello
les confiere la capacidad de absorber luz en la zona ultravioleta del espectro en torno a
los 260 nm, lo cual puede aprovecharse para determinar el coeficiente de extincin del
ADN y hallar la concentracin existente de los cidos nucleicos. Otra de sus
caractersticas es que presentan tautomera o isomera de grupos funcionales, debido a
que un tomo de hidrgeno unido a otro tomo puede migrar a una posicin vecina; en las
bases nitrogenadas se dan dos tipos de tautomeras: tautomera lactama-lactima, donde
el hidrgeno migra del nitrgeno al oxgeno del grupo oxo (forma lactama) y viceversa
(forma lactima), y tautomera imina-amina primaria, donde el hidrgeno puede estar
formando el grupo amina (forma amina primaria) o migrar al nitrgeno adyacente (forma
imina). La adenina slo puede presentar tautomera amina-imina, la timina y el uracilo
muestran tautomera doble lactama-lactima, y la guanina y citosina pueden presentar
ambas. Por otro lado, y aunque se trate de molculas apolares, las bases nitrogenadas
presentan suficiente carcter polar como para establecer puentes de hidrgeno, ya que
tienen tomos muy electronegativos (nitrgeno y oxgeno) que presentan carga parcial
negativa, y tomos de hidrgeno con carga parcial positiva, de manera que se forman
dipolos que permiten que se formen estos enlaces dbiles.
Se estima que el genoma humano haploide tiene alrededor de 3.000 millones de pares de
bases. Para indicar el tamao de las molculas de ADN se indica el nmero de pares de
bases, y como derivados hay dos unidades de medida muy utilizadas, la kilobase (kb),
que equivale a 1.000 pares de bases, y la megabase (Mb), que equivale a un milln de
pares de bases.
Estructura
El ADN es una molcula bicatenaria, es decir, est formada por dos cadenas dispuestas
de forma antiparalela y con las bases nitrogenadas enfrentadas. En su estructura
tridimensional, se distinguen distintos niveles:34 35
Estructura primaria:
Secuencia de nucletidos encadenados. Es en estas cadenas donde se encuentra la
informacin gentica, y dado que el esqueleto es el mismo para todos, la diferencia de la
informacin radica en la distinta secuencia de bases nitrogenadas. Esta secuencia
presenta un cdigo, que determina una informacin u otra, segn el orden de las bases.
Estructura secundaria:
Es una estructura en doble hlice. Permite explicar el almacenamiento de la informacin
gentica y el mecanismo de duplicacin del ADN. Fue postulada por Watson y Crick,
basndose en la difraccin de rayos X que haban realizado Franklin y Wilkins, y en la
equivalencia de bases de Chargaff, segn la cual la suma de adeninas ms guaninas es
igual a la suma de timinas ms citosinas.
Es una cadena doble, dextrgira o levgira, segn el tipo de ADN. Ambas cadenas son
complementarias, pues la adenina y la guanina de una cadena se unen, respectivamente,
a la timina y la citosina de la otra. Ambas cadenas son antiparalelas, pues el extremo 3
de una se enfrenta al extremo 5 de la homloga.
Existen tres modelos de ADN. El ADN de tipo B es el ms abundante y es el que tiene la
estructura descrita por Watson y Crick.
Estructura terciaria:
Se refiere a cmo se almacena el ADN en un espacio reducido, para formar los
cromosomas. Vara segn se trate de organismos procariotas o eucariotas:
En procariotas el ADN se pliega como una sper-hlice, generalmente en forma circular y
asociada a una pequea cantidad de protenas. Lo mismo ocurre en orgnulos celulares
como las mitocondrias y en los cloroplastos.
En eucariotas, dado que la cantidad de ADN de cada cromosoma es muy grande, el
empaquetamiento ha de ser ms complejo y compacto; para ello se necesita la presencia
de protenas, como las histonas y otras protenas de naturaleza no histnica (en los
espermatozoides estas protenas son las protaminas).34
Estructura cuaternaria:
La cromatina presente en el ncleo tiene un grosor de 300 , pues la fibra de cromatina
de 100 se enrolla formando una fibra de cromatina de 300 . El enrollamiento de los
nucleosomas recibe el nombre de solenoide. Dichos solenoides se enrollan formando la
cromatina del ncleo interfsico de la clula eucariota. Cuando la clula entra en divisin,
el ADN se compacta ms, formando as los cromosomas.
Estructuras en doble hlice]
El ADN existe en muchas conformaciones.27 Sin embargo, en organismos vivos slo se
han observado las conformaciones ADN-A, ADN-B y ADN-Z. La conformacin que adopta
el ADN depende de su secuencia, la cantidad y direccin de superenrollamiento que
presenta, la presencia de modificaciones qumicas en las bases y las condiciones de la
solucin, tales como la concentracin de iones de metales y poliaminas.36 De las tres
conformaciones, la forma "B" es la ms comn en las condiciones existentes en las
clulas.37 Las dos dobles hlices alternativas del ADN difieren en su geometra y
dimensiones.
La forma "A" es una espiral que gira hacia la derecha, ms amplia que la "B", con una
hendidura menor superficial y ms amplia, y una hendidura mayor ms estrecha y
profunda. La forma "A" ocurre en condiciones no fisiolgicas en formas deshidratadas de
ADN, mientras que en la clula puede producirse en apareamientos hbridos de hebras
ADN-ARN, adems de en complejos enzima-ADN.38 39
Los segmentos de ADN en los que las bases han sido modificadas por metilacin pueden
sufrir cambios conformacionales mayores y adoptar la forma "Z". En este caso, las hebras
giran alrededor del eje de la hlice en una espiral que gira a mano izquierda, lo opuesto a
la forma "B" ms frecuente.40 Estas estructuras poco frecuentes pueden ser reconocidas
por protenas especficas que se unen a ADN-Z y posiblemente estn implicadas en la
regulacin de la transcripcin.41
Funciones biolgicas
Las funciones biolgicas del ADN incluyen el almacenamiento de informacin (genes y genoma), la
codificacin de protenas (transcripcin y traduccin) y su autoduplicacin (replicacin del ADN)
para asegurar la transmisin de la informacin a las clulas hijas durante la divisin celular.
Genes y genoma[editar editar cdigo]
Vanse tambin: Ncleo celular, Cromatina, Cromosoma y Genoma.
El ADN se puede considerar como un almacn cuyo contenido es la informacin (mensaje)
necesaria para construir y sostener el organismo en el que reside, la cual se transmite de
generacin en generacin. El conjunto de informacin que cumple esta funcin en un organismo
dado se denomina genoma, y el ADN que lo constituye, ADN genmico.
El ADN genmico (que se organiza en molculas de cromatina que a su vez se ensamblan en
cromosomas) se encuentra en el ncleo celular de los eucariotas, adems de pequeas cantidades
en las mitocondrias y cloroplastos. En procariotas, el ADN se encuentra en un cuerpo de forma
irregular denominado nucleoide.76
El ADN codificante
ARN polimerasa T7 (azul) produciendo un ARNm (verde) a partir de un molde de ADN (naranja).77
Vase tambin: Gen
La informacin gentica de un genoma est contenida en los genes, y al conjunto de toda la
informacin que corresponde a un organismo se le denomina su genotipo. Un gen es una unidad
de herencia y es una regin de ADN que influye en una caracterstica particular de un organismo
(como el color de los ojos, por ejemplo). Los genes contienen un "marco de lectura abierto" (open
reading frame) que puede transcribirse, adems de secuencias reguladoras, tales como
promotores y enhancers, que controlan la transcripcin del marco de lectura abierto.
Desde este punto de vista, las obreras de este mecanismo son las protenas. Estas pueden ser
estructurales, como las protenas de los msculos, cartlagos, pelo, etc., o funcionales, como la
hemoglobina o las innumerables enzimas del organismo. La funcin principal de la herencia es la
especificacin de las protenas, siendo el ADN una especie de plano o receta para producirlas. La
mayor parte de las veces la modificacin del ADN provocar una disfuncin proteica que dar
lugar a la aparicin de alguna enfermedad. Pero en determinadas ocasiones, las modificaciones
podrn provocar cambios beneficiosos que darn lugar a individuos mejor adaptados a su entorno.
Las aproximadamente treinta mil protenas diferentes en el cuerpo humano estn constituidas por
veinte aminocidos diferentes, y una molcula de ADN debe especificar la secuencia en que se
unen dichos aminocidos.
En el proceso de elaborar una protena, el ADN de un gen se lee y se transcribe a ARN. Este ARN
sirve como mensajero entre el ADN y la maquinaria que elaborar las protenas y por eso recibe el
nombre de ARN mensajero o ARNm. El ARN mensajero sirve de molde a la maquinaria que elabora
las protenas, para que ensamble los aminocidos en el orden preciso para armar la protena.
El dogma central de la biologa molecular estableca que el flujo de actividad y de informacin era:
ADN ARN protena. No obstante, en la actualidad ha quedado demostrado que este "dogma"
debe ser ampliado, pues se han encontrado otros flujos de informacin: en algunos organismos
(virus de ARN) la informacin fluye de ARN a ADN; este proceso se conoce como "transcripcin
inversa o reversa", tambin llamada "retrotranscripcin". Adems, se sabe que existen secuencias
de ADN que se transcriben a ARN y son funcionales como tales, sin llegar a traducirse nunca a
protena: son los ARN no codificantes, como es el caso de los ARN interferentes.34 35
El ADN no codificante[editar editar cdigo]
El ADN del genoma de un organismo puede dividirse conceptualmente en dos: el que codifica las
protenas (los genes) y el que no codifica. En muchas especies, slo una pequea fraccin del
genoma codifica protenas. Por ejemplo, slo alrededor del 1,5% del genoma humano consiste en
exones que codifican protenas (20.000 a 25.000 genes), mientras que ms del 90% consiste en
ADN no codificante.78
El ADN no codificante (tambin denominado ADN basura o junk DNA) corresponde a secuencias
del genoma que no generan una protena (procedentes de transposiciones, duplicaciones,
translocaciones y recombinaciones de virus, etc.), incluyendo los intrones. Hasta hace poco tiempo
se pensaba que el ADN no codificante no tena utilidad alguna, pero estudios recientes indican que
eso es inexacto. Entre otras funciones, se postula que el llamado "ADN basura" regula la expresin
diferencial de los genes.79 Por ejemplo, algunas secuencias tienen afinidad hacia protenas
especiales que tienen la capacidad de unirse al ADN (como los homeodominios, los complejos
receptores de hormonas esteroides, etc.), con un papel importante en el control de los
mecanismos de trascripcin y replicacin. Estas secuencias se llaman frecuentemente "secuencias
reguladoras", y los investigadores suponen que slo se ha identificado una pequea fraccin de las
que realmente existen. La presencia de tanto ADN no codificante en genomas eucariticos y las
diferencias en tamao del genoma entre especies representan un misterio que es conocido como
el "enigma del valor de C".80 Recientemente, un grupo de investigadores de la Universidad de Yale
ha descubierto una secuencia de ADN no codificante que sera la responsable de que los seres
humanos hayan desarrollado la capacidad de agarrar y/o manipular objetos o herramientas.81
Por otro lado, algunas secuencias de ADN desempean un papel estructural en los cromosomas:
los telmeros y centrmeros contienen pocos o ningn gen codificante de protenas, pero son
importantes para estabilizar la estructura de los cromosomas. Algunos genes no codifican
protenas, pero s se transcriben en ARN: ARN ribosmico, ARN de transferencia y ARN de
interferencia (ARNi, que son ARN que bloquean la expresin de genes especficos). La estructura
de intrones y exones de algunos genes (como los de inmunoglobulinas y protocadherinas) son
importantes por permitir los cortes y empalmes alternativos del pre-ARN mensajero que hacen
posible la sntesis de diferentes protenas a partir de un mismo gen (sin esta capacidad no existira
el sistema inmune, por ejemplo). Algunas secuencias de ADN no codificante representan
pseudogenes que tienen valor evolutivo, ya que permiten la creacin de nuevos genes con nuevas
funciones.35 Otros ADN no codificantes proceden de la duplicacin de pequeas regiones del ADN;
esto tiene mucha utilidad, ya que el rastreo de estas secuencias repetitivas permite estudios de
filogenia.
Transcripcin y traduccin[editar editar cdigo]
Artculos principales: Transcripcin (gentica) y Traduccin (gentica).
En un gen, la secuencia de nucletidos a lo largo de una hebra de ADN se transcribe a un ARN
mensajero (ARNm) y esta secuencia a su vez se traduce a una protena que un organismo es capaz
de sintetizar o "expresar" en uno o varios momentos de su vida, usando la informacin de dicha
secuencia.
La relacin entre la secuencia de nucletidos y la secuencia de aminocidos de la protena viene
determinada por el cdigo gentico, que se utiliza durante el proceso de traduccin o sntesis de
protenas. La unidad codificadora del cdigo gentico es un grupo de tres nucletidos (triplete),
representado por las tres letras iniciales de las bases nitrogenadas (por ej., ACT, CAG, TTT). Los
tripletes del ADN se transcriben en sus bases complementarias en el ARN mensajero, y en este
caso los tripletes se denominan codones (para el ejemplo anterior, UGA, GUC, AAA). En el
ribosoma cada codn del ARN mensajero interacciona con una molcula de ARN de transferencia
(ARNt o tRNA) que contenga el triplete complementario, denominado anticodn. Cada ARNt porta
el aminocido correspondiente al codn de acuerdo con el cdigo gentico, de modo que el
ribosoma va uniendo los aminocidos para formar una nueva protena de acuerdo con las
"instrucciones" de la secuencia del ARNm. Existen 64 codones posibles, por lo cual corresponde
ms de uno para cada aminocido (por esta duplicidad de codones se dice que el cdigo gentico
es un cdigo degenerado: no es unvoco); algunos codones indican la terminacin de la sntesis, el
fin de la secuencia codificante; estos codones de terminacin o codones de parada son UAA, UGA y
UAG (en ingls, nonsense codons o stop codons).34
Replicacin del ADN[editar editar cdigo]
Artculo principal: Replicacin de ADN
La replicacin del ADN es el proceso por el cual se obtienen copias o rplicas idnticas de una
molcula de ADN. La replicacin es fundamental para la transferencia de la informacin gentica
de una generacin a la siguiente y, por ende, es la base de la herencia. El mecanismo consiste
esencialmente en la separacin de las dos hebras de la doble hlice, las cuales sirven de molde
para la posterior sntesis de cadenas complementarias a cada una de ellas, que llevar por nombre
ADN neosintetizado. El resultado final son dos molculas idnticas a la original. Este tipo de
replicacin se denomina semiconservativa debido a que cada una de las dos molculas resultantes
de la duplicacin presenta una cadena procedente de la molcula "madre" y otra recin
sintetizada.
Hiptesis sobre la duplicacin del ADN[editar editar cdigo]
En un principio, se propusieron tres hiptesis:
Semiconservativa: Segun el experimento de Meselson-Stahl, cada hebra sirve de molde para que
se forme una hebra nueva, mediante la complentariedad de bases, quedando al final dos dobles
hlices formadas por una hebra antigua (molde) y una nueva hebra (copia).
Conservativa: Tras la duplicacin quedaran las dos hebras antiguas juntas y, por otro lado, las dos
hebras nuevas formando una doble hlice.
Dispersiva: Segn esta hiptesis, las hebras resultantes estaran formadas por fragmentos en
doble hlice ADN antiguo y ADN recin sintetizado.
Interacciones ADN-protena[editar editar cdigo]
Todas las funciones del ADN dependen de sus interacciones con protenas. Estas interacciones
pueden ser inespecficas, o bien la protena puede unirse de forma especfica a una nica
secuencia de ADN. Tambin pueden unirse enzimas, entre las cuales son particularmente
importantes las polimerasas, que copian las secuencia de bases del ADN durante la transcripcin y
la replicacin.
Protenas que unen ADN
Interacciones inespecficas

Las protenas estructurales que se unen al ADN son ejemplos bien conocidos de interacciones
inespecficas ADN-protenas. En los cromosomas, el ADN se encuentra formando complejos con
protenas estructurales. Estas protenas organizan el ADN en una estructura compacta
denominada cromatina. En eucariotas esta estructura implica la unin del ADN a un complejo
formado por pequeas protenas bsicas denominadas histonas, mientras que en procariotas
estn involucradas una gran variedad de protenas.82 83 Las histonas forman un complejo de forma
cilndrica denominado nucleosoma, en torno al cual se enrollan casi dos vueltas de ADN de doble
hlice. Estas interacciones inespecficas quedan determinadas por la existencia de residuos bsicos
en las histonas, que forman enlaces inicos con el esqueleto de azcar-fosfato del ADN y, por
tanto, son en gran parte independientes de la secuencia de bases.84 Estos aminocidos bsicos
experimentan modificaciones qumicas de metilacin, fosforilacin y acetilacin,85 que alteran la
fuerza de la interaccin entre el ADN y las histonas, haciendo al ADN ms o menos accesible a los
factores de transcripcin y por tanto modificando la tasa de transcripcin.86
Otras protenas que se unen a ADN de manera inespecfica en la cromatina incluyen las protenas
del grupo de alta movilidad (HMG, High Mobility Group) que se unen a ADN plegado o
distorsionado.87 Estas protenas son importantes durante el plegamiento de los nucleosomas,
organizndolos en estructuras ms complejas para constituir los cromosomas88 durante el proceso
de condensacin cromosmica. Se ha propuesto que en este proceso tambin intervendran otras
protenas, formando una especie de "andamio" sobre el cual se organiza la cromatina; los
principales componentes de esta estructura seran la enzima topoisomerasa II (topoIIalpha) y la
condensina 13S.89 Sin embargo, el papel estructural de la topoIIalpha en la organizacin de los
cromosomas an es discutido, ya que otros grupos argumentan que esta enzima se intercambia
rpidamente tanto en los brazos cromosmicos como en los cinetocoros durante la mitosis.90
Interacciones especficas[editar editar cdigo]
Un grupo bien definido de protenas que unen ADN es el conformado por las protenas que se
unen especficamente a ADN monocatenario o ADN de hebra sencilla (ssDNA). En humanos, la
protena A de replicacin es la mejor conocida de su familia y acta en procesos en los que la
doble hlice se separa, como la replicacin del ADN, la recombinacin o la reparacin del ADN.91
Estas protenas parecen estabilizar el ADN monocatenario, protegindolo para evitar que forme
estructuras de tallo-lazo (stem-loop) o que sea degradado por nucleasas.
El factor de transcripcin represor del fago lambda unido a su ADN diana mediante un motivo
hlice-giro-hlice (helix-turn-helix).92Sin embargo, otras protenas han evolucionado para unirse
especficamente a secuencias particulares de ADN. La especificidad de la interaccin de las
protenas con el ADN procede de los mltiples contactos con las bases de ADN, lo que les permite
"leer" la secuencia del ADN. La mayora de esas interacciones con las bases ocurre en la hendidura
mayor, donde las bases son ms accesibles.93
Las protenas especficas estudiadas con mayor detalle son las encargadas de regular la
transcripcin, denominadas por ello factores de transcripcin. Cada factor de transcripcin se une
a una secuencia concreta de ADN y activa o inhibe la transcripcin de los genes que presentan
estas secuencias prximas a sus promotores. Los factores de transcripcin pueden efectuar esto
de dos formas:
En primer lugar, pueden unirse a la polimerasa de ARN responsable de la transcripcin, bien
directamente o a travs de otras protenas mediadoras. De esta forma. se estabiliza la unin entre
la ARN polimerasa y el promotor, lo que permite el inicio de la transcripcin.94
En segundo lugar, los factores de transcripcin pueden unirse a enzimas que modifican las
histonas del promotor, lo que altera la accesibilidad del molde de ADN a la ARN polimerasa.95
Como los ADN diana pueden encontrarse por todo el genoma del organismo, los cambios en la
actividad de un tipo de factor de transcripcin pueden afectar a miles de genes.96 En consecuencia,
estas protenas son frecuentemente las dianas de los procesos de transduccin de seales que
controlan las respuestas a cambios ambientales o diferenciacin y desarrollo celular.
La enzima de restriccin EcoRV (verde) formando un complejo con su ADN diana.97
Enzimas que modifican el ADN[editar editar cdigo]
Nucleasas y ligasas[editar editar cdigo]
Las nucleasas son enzimas que cortan las hebras de ADN mediante la catlisis de la hidrlisis de los
enlaces fosfodister. Las nucleasas que hidrolizan nucletidos a partir de los extremos de las
hebras de ADN se denominan exonucleasas, mientras que las endonucleasas cortan en el interior
de las hebras. Las nucleasas que se utilizan con mayor frecuencia en biologa molecular son las
enzimas de restriccin, endonucleasas que cortan el ADN por determinadas secuencias
especficas. Por ejemplo, la enzima EcoRV, que se muestra a la izquierda, reconoce la secuencia de
6 bases 5-GAT|ATC-3, y hace un corte en ambas hebras en la lnea vertical indicada, generando
dos molculas de ADN con los extremos romos. Otras enzimas de restriccin generan sin embargo
extremos cohesivos, ya que cortan de forma diferente las dos hebras de ADN. En la naturaleza,
estas enzimas protegen a las bacterias contra las infecciones de fagos, al digerir el ADN de dicho
fago cuando entra a travs de la pared bacteriana, actuando como un mecanismo de defensa.98 En
biotecnologa, estas nucleasas especficas de la secuencias de ADN se utilizan en ingeniera
gentica para clonar fragmentos de ADN y en la tcnica de huella gentica.
Las enzimas denominadas ADN ligasas pueden reunir hebras de ADN cortadas o rotas.99 Las ligasas
son particularmente importantes en la replicacin de la hebra que sufre replicacin discontinua en
el ADN, ya que unen los fragmentos cortos de ADN generados en la horquilla de replicacin para
formar una copia completa del molde de ADN. Tambin se utilizan en la reparacin del ADN y en
procesos de recombinacin gentica.99
Topoisomerasas y helicasas[editar editar cdigo]
Las topoisomerasas son enzimas que poseen a la vez actividad nucleasa y ligasa. Estas protenas
varan la cantidad de ADN superenrollado. Algunas de estas enzimas funcionan cortando la hlice
de ADN y permitiendo que una seccin rote, de manera que reducen el grado de
superenrollamiento. Una vez hecho esto, la enzima vuelve a unir los fragmentos de ADN.59 Otros
tipos de enzimas son capaces de cortar una hlice de ADN y luego pasar la segunda hebra de ADN
a travs de la rotura, antes de reunir las hlices.100 Las topoisomerasas son necesarias para
muchos procesos en los que interviene el ADN, como la replicacin del ADN y la transcripcin.60
Las helicasas son unas protenas que pertenecen al grupo de los motores moleculares. Utilizan
energa qumica almacenada en los nuclesidos trifosfatos, fundamentalmente ATP, para romper
puentes de hidrgeno entre bases y separar la doble hlice de ADN en hebras simples.101 Estas
enzimas son esenciales para la mayora de los procesos en los que las enzimas necesitan acceder a
las bases del ADN.
Polimerasas[editar editar cdigo]
Las polimerasas son enzimas que sintetizan cadenas de nucletidos a partir de nuclesidos
trifosfatos. La secuencia de sus productos son copias de cadenas de polinucletidos existentes,
que se denominan moldes. Estas enzimas funcionan aadiendo nucletidos al grupo hidroxilo en 3'
del nucletido previo en una hebra de ADN. En consecuencia, todas las polimerasas funcionan en
direccin 5 --> 3.102 En los sitios activos de estas enzimas, el nuclesido trifosfato que se
incorpora aparea su base con la correspondiente en el molde: esto permite que la polimerasa
sintentice de forma precisa la hebra complementaria al molde.
Las polimerasas se clasifican de acuerdo al tipo de molde que utilizan:
En la replicacin del ADN, una ADN polimerasa dependiente de ADN realiza una copia de ADN a
partir de una secuencia de ADN. La precisin es vital en este proceso, por lo que muchas de estas
polimerasas tienen una actividad de verificacin de la lectura (proofreading). Mediante esta
actividad, la polimerasa reconoce errores ocasionales en la reaccin de sntesis, debido a la falta
de apareamiente entre el nucletido errneo y el molde, lo que genera un desacoplamiento
(mismatch). Si se detecta un desacoplamiento, se activa una actividad exonucleasa en direccin 3
--> 5 y la base incorrecta se elimina.103 En la mayora de los organismos las ADN polimerasas
funcionan en un gran complejo denominado replisoma, que contiene mltiples unidades
accesorias, como helicasas.104
Las ADN polimerasas dependientes de ARN son una clase especializada de polimerasas que
copian la secuencia de una hebra de ARN en ADN. Incluyen la transcriptasa inversa, que es una
enzima viral implicada en la infeccin de clulas por retrovirus, y la telomerasa, que es necesaria
para la replicacin de los telmeros.105 43 La telomerasa es una polimerasa inusual, porque
contiene su propio molde de ARN como parte de su estructura.44
La transcripcin se lleva a cabo por una ARN polimerasa dependiente de ADN que copia la
secuencia de una de las hebras de ADN en ARN. Para empezar a transcribir un gen, la ARN
polimerasa se une a una secuencia del ADN denominada promotor, y separa las hebras del ADN.
Entonces copia la secuencia del gen en un transcrito de ARN mensajero hasta que alcanza una
regin de ADN denomimada terminador, donde se detiene y se separa del ADN. Como ocurre con
las ADN polimerasas dependientes de ADN en humanos, la ARN polimerasa II (la enzima que
transcribe la mayora de los genes del genoma humano) funciona como un gran complejo
multiproteico que contiene mltiples subunidades reguladoras y accesorias.106

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