Sie sind auf Seite 1von 20

29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Slave Owners in the British Atlantic
Nick Draper

LAST REVIEWED: 11 DECEMBER 2015
LAST MODIFIED: 19 DECEMBER 2012
DOI: 10.1093/OBO/9780199730414­0103

Introduction

The recent historiography of slavery in the Atlantic world has, for entirely understandable reasons, been weighted toward
recovering the histories of enslaved people. But an understanding of the slave owners is central to an understanding of
Atlantic slavery and of many specific controversies within its history. The role of Atlantic slavery in forming modern Europe,
the timing and magnitude of the “decline” of the slave economy, and the reasons for the triumph of abolitionism all can be
illuminated through the examination of the slave owners, the tensions among them, and their relationships with enslaved
people and with non­slave­owning compatriots. Nevertheless, colonial slave owners did not represent a single
socioeconomic category but, rather, comprised a series of subgroupings differentiated by the scale of their ownership, their
economic function, their location relative to the enslaved people, their race, and their gender. Slave owners could be
proprietors of large estates with a coerced labor force of several hundred enslaved people, or they could own no land but
instead own smaller gangs of laborers whom they hired out to estate owners, or they could own one or two enslaved people
who worked as domestic servants or artisans in urban environments. Slave owners could be pioneers who cleared land and
established themselves as producers of tropical crops, or merchants and financiers who had arrived at slave ownership
through money lending and subsequent foreclosure. They could live and work among the enslaved people or live thousands
of miles away from “property” in the enslaved people whom they never saw. They could be white, or, increasingly over the
late 18th and early 19th centuries, they could be people of color. They could be men or women: in the British Caribbean,
women owned a higher proportion of slave property than any other single category of property for which systematic
ownership information exists. What they had in common were that they themselves were free (enslaved people were
forbidden from owning “slave property” in most jurisdictions), that they had property rights to other human beings, that they
accessed the fruits of the expropriated labor of those people and, as the 18th century wore on, that they experienced
increasing friction with the forces of antislavery operating in the metropolitan centers in Europe and in the northern states of
the United States. Even more importantly, beyond their role as historical actors, these “masters” and “mistresses” shed light
on the essence of chattel slavery (and its distinction from other forms of labor organization that are sometimes presented as
in some way contiguous): the untrammeled power of men and women over other human beings held as property.

General Overviews

Three important, linked controversies govern the understanding of Atlantic slave ownership. The first is the relationship of
Atlantic slavery to other historical forms of slavery. One school, exemplified by Davis 1966, sees Atlantic slavery as
continuing an eternal human institution found in almost every previous civilization, and relates the position of slave owners
to the perennial “problem” of interdependence between slave owner and enslaved, a problem closely associated with Hegel
but already expressed in Greek and Roman societies. The alternative view, implicit in Williams 1944, conceives Atlantic
slavery as a new phenomenon and a historical discontinuity and also locates Atlantic slave owners in the context of
economic circumstances specific to their time and space. The second controversy concerns the nature of slave owners as a
class: were they simply a reactionary parasitic fraction or paternalist group searching for alternative paths to modernity? Or
were they important contributors (as expropriators and transmitters of wealth derived from slavery) to the capitalist
transformation of the Atlantic world? Again, Williams 1944 advances an elegant argument: that within the context of the

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 1/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

mercantilist capitalism of the 18th century, slave ownership contributed to the genesis of the modern world, but that within the
industrial capitalism to which it helped give birth, slave ownership became an obstacle to Britain’s material progress and
was swept away by a newly powerful industrial bourgeoisie. Allahar 2000 argues for the continuing entrepreneurial
dynamism and essentially bourgeois nature of the early­19th­century Cuban planter class, while Fox­Genovese and
Genovese 1983 and other studies place the southern US slave owners outside conventional class categories, in an
increasingly romanticized narrative. Although Amussen 2007 outlines large claims for the role of Caribbean slave owners in
modernizing mentalities toward labor discipline in late­17th­century England, it is fairer to conclude that slave ownership
was both reactionary and progressive and that the slave owners were simultaneously both baroque and modern. The third
controversy surrounds the economic trajectory of slave ownership, and whether the system decayed through its own
contradictions or remained economically dynamic but was swept away by exogenous pressures overwhelming the slave
owners in the 19th century. Williams 1944, following Ragatz 1928, conceives the British colonial slave system as in decline
from a peak c. 1763–1775, whereas Drescher 1977 argues that decline followed abolition of the slave trade in 1807. Again,
more­recent scholarship tends to recognize “decline” (as Christopher Leslie Brown remarked) as an ideological as much as
technical concept and accepts that for Britain the salience of colonial slavery was indeed reduced by the early 19th century.
Outside these controversies, Beckles 1993 prompts rethinking of the received wisdom of “masters” as active agents and
“mistresses” as passive consumers in slavery.

Allahar, Anton L. “The Cuban Sugar Planters, 1790–1820: ‘The Most Solid and Brilliant Bourgeoisie Class in All of Latin
America.’” In Caribbean Slavery in the Atlantic World: A Student Reader. Edited by Verene A. Shepherd and Hilary
McD. Beckles, 621–633. Princeton, NJ: Marcus Wiener, 2000.
Challenge to the notion of slave owners as a regressive landowning class, which it seeks to replace with an
acknowledgement of the real if constrained entrepreneurial dynamism of the Cuban sugar planters. Contained in an
important resource originally published in 1991 and expanded and reissued in 2000.

Amussen, Susan Dwyer. Caribbean Exchanges: Slavery and the Transformation of English Society, 1640–1700.
Chapel Hill: University of North Carolina Press, 2007.
Suggestive rather than conclusive study based in part on a slave­owning family from Devon that advances large claims for
the wide­ranging influence of slave ownership in laying the ground in late­17th­century England for the changed mentalities
underpinning the Industrial Revolution.

Beckles, Hilary McD. “White Women and Slavery in the Caribbean.” In Special Issue: Colonial and Post­colonial
History. History Workshop Journal 36.1 (Autumn 1993): 66–82.
Call to arms for the recognition of the economic, social, and cultural agency of the white woman (i.e., the “mistress”) in the
formation and reproduction of slave societies, in particular as slave owners in urban environments.

Davis, David Brion. The Problem of Slavery in Western Culture. Ithaca, NY: Cornell University Press, 1966.
Classic locus of the tradition that there was “nothing new” in transatlantic slavery, that it was essentially a continuation of the
slavery of the classical world, and that slavery had always been accommodated by all belief systems but nevertheless gave
rise to the same consistent tensions centered on the central “problem” of the master’s dependence on the enslaved person
for identity and validation. Republished in 1988 (New York: Oxford University Press).

Drescher, Seymour. Econocide: British Slavery in the Era of Abolition. Pittsburgh, PA: University of Pittsburgh Press,
1977.
Important challenge to Williams and Ragatz, arguing that the West Indian slave economy was as vibrant and as important to
Britain on the eve of the abolition of slavery in 1807 as it had been in the mid­18th century. Essential as part of the debates

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 2/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

that provide context to examining slave ownership, but the text itself is not interested in the slave owners as a class or as an
economic and political force.

Fox­Genovese, Elizabeth, and Eugene D. Genovese. Fruits of Merchant Capital: Slavery and Bourgeois Property in the
Rise and Expansion of Capitalism. Oxford: Oxford University Press, 1983.
Collection of essays focused on the “Old South” of the United States as a pre­bourgeois formation, but including a (partisan)
discussion of the ways in which the role of slave ownership has been theorized in the Marxist tradition.

Ragatz, Lowell J. The Fall of the Planter Class in the British Caribbean, 1763–1833: A Study in Social and Economic
History. New York: Century, 1928.
Early and influential proponent of the “decline” thesis in British colonial slavery, from which Williams drew both inspiration
and evidence. Focuses on the older British slave colonies settled in the 17th century, which Ragatz argued were already
decaying before the challenge of abolitionism was felt. Republished in 1963 (New York: Octagon).

Williams, Eric Eustace. Capitalism and Slavery. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1944.
The central text on British colonial slave ownership from which all others now derive, either in opposition or support. Argues
for the specific character of Atlantic slavery, the centrality of slavery to Britain (and to Europe) under commercial capitalism
until the American Revolution and its subsequent decline in the face of the industrial capitalism that it helped to create, and
for the formative role of “West Indian” slave owners in the commerce, politics, society, and culture of 18th­century Britain.
Republished in 1961 (New York: Russell & Russell).

Reference Works

There is no synoptic history of slave ownership in the Atlantic world, and little comparative work has been done across the
different imperial systems (two exceptions are the brief pieces Burnard 2011 and Forster 2002). Even the most wide­ranging
works tend to be confined to the British Caribbean (such as Higman 1984) or to subregions of the northern and southern
American colonies, and the best way in is through such regional studies as Dunn 1972, Schwartz 1985, Young 1999, and
Burnard 2002. Within the British Caribbean, Jamaica (which accounted for around half of the enslaved and of the “masters”
and “mistresses” in the British Caribbean slave colonies) has a disproportionate weight in the historiography. Similarly, the
“planter class” has tended to attract more attention than the small­scale slave owners, and slavery outside British colonial
America has sometimes been treated as synonymous with sugar: hence the importance of corrective texts such as Shepherd
and Monteith 2002.

Burnard, Trevor G. Creole Gentlemen: The Maryland Elite, 1691–1776. New York: Routledge, 2002.
Collective biography or prosopography based on probate records, analyzing the emergence of discrete “planter” (i.e., slave
owner) and merchant classes.

Burnard, Trevor. “The Planter Class.” In The Routledge History of Slavery. Edited by Gad J. Heuman and Trevor G.
Burnard, 187–203. London: Routledge, 2011.
Brief overview that argues for the essential unity of the “planter class” across different jurisdictions and imperial systems,
although it recognizes changes in techniques and in the recruits to the planter class over time.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 3/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Dunn, Richard S. Sugar and Slaves: The Rise of the Planter Class in the English West Indies, 1624–1713. Chapel Hill:
University of North Carolina Press, 1972.
Old but unsurpassed study of the early foundations of the slave­owning societies in the British Caribbean. Reprinted in 2000,
with a new foreword by Gary B. Nash.

Forster, Robert. “Three Slaveholders in the Antilles: Saint­Domingue, Martinique and Jamaica.” Journal of Caribbean
History 36.1 (2002): 1–32.
Comparative study based on diaries and correspondence of Nicholas Provenchere in Saint­Domingue (1763–1792), Pierre
Dessalles on Martinique (1808–1856), and Thomas Thistlewood in Jamaica (1750–1786), which emphasizes the impact of
different structural pressures and constraints on the slave owners but acknowledges the common factor of sexual
exploitation of enslaved women by male owners and managers.

Higman, B. W. Slave Populations of the British Caribbean, 1807–1834. Baltimore: Johns Hopkins University Press,
1984.
Pioneering demographic study based on the Slave Registers, focused on the enslaved populations but containing the first
systematic analysis of slave owners across the British Caribbean slave colonies in the early 19th century, highlighting the
presence of many small­scale slave owners in addition to the “planters.”

Schwartz, Stuart B. Sugar Plantations in the Formation of Brazilian Society: Bahia, 1550–1835. Cambridge, UK:
Cambridge University Press, 1985.
Comprehensive survey of the development of the sugar/slave complex in northeast Brazil, including a useful chapter
focused on the planters as “masters of men and cane.” Reprinted as recently as 2004.

Shepherd, Verene A., and Kathleen E. A. Monteith. “Pen­Keepers and Coffee Farmers in a Sugar­Plantation Society.” In
Slavery without Sugar: Diversity in Caribbean Economy and Society since the 17th Century. Edited by Verene A.
Shepherd, 82–101. Gainesville: University Press of Florida, 2002.
Salutary essay in a salutary collection, reminding us all that slavery permeated society beyond the sugar plantation,
producing and being produced by slave owners in every part of the Caribbean economy.

Young, Jeffrey Robert. Domesticating Slavery: The Master Class in Georgia and South Carolina, 1670–1837. Chapel
Hill: University of North Carolina Press, 1999.
Despite its title, this is heavily focused on the antebellum South, but it includes a chapter on the formation of the colonial
planter elite.

Primary Sources

Contemporaneous accounts of the slave owners were furnished by the slave owners themselves, by enslaved people, and
by visitors from the European metropoles. Obviously, the three sources mentioned above have not left equal bodies of
primary source material: slave owners and metropolitan visitors are well represented in rich literatures, but enslaved
people’s experience and views of the slave owners can be recovered only partially if at all. The three different categories are
discussed in the subsections Memoirs, Journals, and Other Writings by Slave Owners, Accounts from the Enslaved, and
Representations of Slave Owners to Metropolitan Audiences.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 4/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Memoirs, Journals, and Other Writings by Slave Owners

Slave owners recorded their experience in a variety of forms with a variety of intended audiences, and it is tempting to go—
cautiously—to certain of these texts for “what slavery was really like” in its treatment of enslaved people by those in power
over them. The rawest account of the violence and sexual exploitation endemic in chattel slavery is provided by the diaries of
Thomas Thistlewood, which have not themselves been published but do form the basis both of Hall 1999 and Burnard 2004:
the frankness of Thistlewood’s diaries as to his brutality toward enslaved people appears to have been a function of the
diaries as a purely private journal. A second journal, Greene 1965, records the wider life in Virginia gentry society of the
slave owner Landon Carter on the eve of the American Revolution and allows a contrast between the developed settler
society in which Carter lived and the slave frontier on which Thistlewood operated around the same time. Valuable
comparative material for the French slave society of the early 19th century is contained in the letters and diary of Pierre
Dessalles (Forster and Forster 1996). Later texts by slave owners, intended for publication in the context of the controversy
over slavery in the early 19th century, such as Lewis 2005 and Carmichael 1833, are more self­conscious in their
representational strategies. Slave owner texts continue to give rise to worthwhile readings in the secondary literature, such
as Bohls 1999 and Hall 2011.

Bohls, Elizabeth A. “The Gentleman Planter and the Metropole: Long’s History of Jamaica (1774).” In The Country and
the City Revisited: England and the Politics of Culture, 1550–1850. Edited by Gerald M. MacLean, Donna Landry, and
Joseph P. Ward, 180–196. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 1999.
Reading from a literary scholar of some of the techniques deployed in Long’s extremely influential representation of
Jamaica, focused on his privileging of landscape (and, implicitly, land ownership) over the activities taking place on that
island.

Burnard, Trevor G. Mastery, Tyranny, and Desire: Thomas Thistlewood and His Slaves in the Anglo­Jamaican World.
Chapel Hill: University of North Carolina Press, 2004.
Draws on Thistlewood’s diary and includes excerpts from it, but primarily sets out to place Thistlewood in the context of
Jamaican slave society, a potentially controversial endeavor, concluding that while the survival and brutal candor of
Thistlewood’s account may be unique, his behavior was by no means exceptional among contemporary slave owners.

Carmichael, Mrs. Domestic Manners and Social Condition of the White, Coloured, and Negro Population of the West
Indies. 2 vols. London: Whittaker, Treacher, 1833.
Anti­abolitionist account by the Scot Mrs [A. C.] Carmichael of her “five years a resident in St Vincent and Trinidad” between
1821 and 1826; her descriptions of estate life appear intended to consolidate the image of the benevolent slave owner and
to characterize the enslaved population as wholly unfit for freedom. Reprinted as recently as 2009 (Memphis, TN: General
Books).

Forster, Elborg, and Robert Forster, eds. Sugar and Slavery, Family and Race: The Letters and Diary of Pierre
Dessalles, Planter in Martinique, 1808–1856. Baltimore: Johns Hopkins University Press, 1996.
Abridged (and translated) version of the records of a Martinique resident planter of the early 19th century, with letters for the
period 1808–1821 and diaries for 1837–1856, presenting a clear­eyed view of his fellow slave owners (including his own
son), anxiety about free people of color, and a firsthand record of slavery and emancipation in the French Caribbean.

Greene, Jack P., ed. The Diary of Colonel Landon Carter of Sabine Hall, 1752–1778. 2 vols. Charlottesville: University
Press of Virginia, 1965.
Much­analyzed (by Rhys Isaac and others) diary of a slave owner in Virginia, often read in conjunction with Thistlewood’s

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 5/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

(Burnard 2004, Hall 1999) to draw out comparisons between slavery in colonial America and contemporaneous Jamaica.

Hall, Catherine. “Troubling Memories: Nineteenth­Century Histories of the Slave Trade and Slavery.” Transactions of
the Royal Historical Society, 6th ser., 21 (December 2011): 147–169.
Exemplary piece of cultural history based on close readings of the writing of three Britons connected with slave ownership or
slave compensation (Lord Holland, Elizabeth Barrett Browning, and Thomas Babington Macaulay), which argues that the
silences of Holland and Macaulay are as significant as the expressiveness of Barrett Browning, because all three confront
connections to slave ownership embedded within their families.

Hall, Douglas. In Miserable Slavery: Thomas Thistlewood in Jamaica, 1750–1786. Warwick, UK: Warwick University
Caribbean Studies, 1999.
First published in 1989, this incorporates extracts from Thistlewood’s diaries into Hall’s own narrative text to provide a
mixture of direct and indirect quotation and editorial content, with some risk of confusion and little sense of what has been
omitted. It is nevertheless the most we currently have in terms of access to the underlying diaries.

Lewis, Matthew Gregory. Journal of a Residence among the Negroes of the West Indies. Stroud, UK: Nonsuch, 2005.
Published posthumously in 1834 (as Journal of a West India Proprietor kept during a Residence in Jamaica) but clearly
written for publication and based on visits to his Jamaican estates in 1815, 1816, and 1817, this journal by the British MP
and Gothic novelist presents the slave owner as flaneur, observing “his” enslaved people and observing his own reactions to
them.

Accounts from the Enslaved

The primary interest in the surviving “slave narratives” of the Atlantic world is the light they shed on the experience of
enslaved people, but part of this experience, of course, was the interaction with the slave owners. The well­known Prince
2004 (originally 1831), Equiano 2003 (originally 1789), and Gronniosaw 1999 (originally 1772) texts are sources worth
mining for perspectives on the slave owners who may appear in the narratives incidentally. Wedderburn 1991 (first
published in 1824) is a less mediated assault by a free man of color in London, on his slave­owning paternity. The
antebellum South (which is outside the scope of this article) is richer in slave narratives than colonial America and the
Atlantic world; nevertheless, there is much detail and some colonial­era material in Documenting the American South: North
American Slave Narratives. Because of the paucity of written “slave narratives” for the Atlantic world, especially from
enslaved people working in the plantation economy, both contemporary abolitionists (Sturge and Harvey 1838) and
subsequent historians (Lean and Burnard 2002) have sought to retrieve from the archives the voices of enslaved people in
those few records in which it was permissible to capture slave testimony (slave testimony was generally not admissible in
law). By their nature, such sources often deal with conflict between enslaved people and their “masters” and “mistresses,” as
well as with other aspects of the experience of enslavement, but require particular attention in reading the archive. Sturge
and Harvey 1838 also includes Williams 1837, a valuable text on the “apprenticeship” period, originally published
separately.

Documenting the American South: North American Slave Narratives.
Online collection including “all the existing autobiographical narratives of fugitives and former slaves published as
broadsides, pamphlets, or books in English up to 1920,” voluminous for the 19th century and with some colonial­era
material.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 6/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Equiano, Olaudah. The Interesting Narrative and Other Writings. Edited by Vincent Carretta. New York: Penguin, 2003.
Originally published in London in 1789 and forming an important text in the history of abolitionism, this autobiography
contains some limited observations on the conduct of slave owners in Georgia, Montserrat, and Central America, both before
and after Equiano’s self­liberation in 1766.

Gronniosaw, Ukawsaw. “A Narrative of the Most Remarkable Particulars in the Life of James Albert Ukawsaw
Gronniosaw, an African Prince, as Related by Himself.” In Slavery, Abolition and Emancipation: Writings in the British
Romantic Period. Vol. 1, Black Writers. Edited by Sukhdev Sandhu and David Dabydeen. London: Pickering & Chatto,
1999.
Autobiographical fragment dictated to Hannah More and published originally in Bath in 1772, recounting the journey of
Gronniosaw in captivity from Borno in what is now Nigeria to New York via Barbados. Also covers his subsequent life in
Britain once manumitted, distinguished by its lack of hostility to his “masters,” most notably Reverend Freelandhouse.

Lean, John, and Trevor Burnard. “Hearing Slave Voices: The Fiscal’s Reports of Berbice and Demerara­Essequebo.”
Archives: The Journal of the British Records Association 27.107 (2002): 120–133.
Introduction to the official reports (from what became British Guiana) of the Fiscal, a hybrid Dutch­British official, which record
grievances and complaints from enslaved people: the British abolitionists drew heavily on these reports in their publication
the Anti­slavery Monthly Reporter between 1826 and 1833. Supplanted by Burnard’s later work Hearing Slave Voices: Slave
Testimony from Berbice (Georgetown, Guyana: Guyana Classics Series, 2010), though it is more difficult to locate.

Prince, Mary. The History of Mary Prince: A West Indian Slave Narrative. London: Penguin, 2004.
Much­analyzed autobiographical fragment, originally published in 1831, of an enslaved woman’s life in Bermuda, Turks
Island, Antigua, and London in the early decades of the 19th century, including accounts of the behavior toward her both of
“masters” and “mistresses,” above all John Adams Wood and his wife: the identities of some other slave owners in the
narrative were masked by the abolitionists who wrote down and published the History.

Sturge, Joseph, and Thomas Harvey. The West Indies in 1837: Being the Journal of a Visit to Antigua, Montserrat,
Dominica, St Lucia, Barbados, and Jamaica; Undertaken for the Purpose of Ascertaining the Actual Condition of the
Negro Population of Those Islands. London: Hamilton, Adams, 1838.
Account of the visit of two abolitionists to the British Caribbean during “apprenticeship,” which includes a record of interviews
with formerly enslaved people on several dozen named estates in Jamaica, providing vivid but mediated testimony of their
views of the negotiation of freedom with their erstwhile “masters” and “mistresses.” Republished as recently as 2007 (New
York: Cosimo Classics).

Wedderburn, Robert. “The Horrors of Slavery Exemplified in the Life and History of the Rev. Robert Wedderburn, Son
of the Late James Wedderburn of Inveresk Slave­Dealer with Remarks on and Illustrations of the Treatment of the
Blacks and a View on the Depraved State and the Disgusting Licentiousness of the Planters.” In The Horrors of
Slavery and Other Writings by Robert Wedderburn. Edited by Iain McCalman, 43–61. Princeton, NJ: Markus Wiener,
1991.
Electrifying account first published in 1824 of the struggle of the London radical Robert Wedderburn to establish his life
history and his parentage as the son of the slave owner James Wedderburn and Rosanna, an enslaved woman, a claim
publicly contested by his alleged half­brother Andrew Colvile.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 7/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Williams, James. Narrative of the Events since the First of August, 1834. London: John Haddon, 1837.
Account by a young man “about eighteen years old” of his experience as an “apprentice” to Mr. Senior and his sister of
Penshurst, St. Ann’s, Jamaica, and of the new punitive regime under apprenticeship, including both judicial flogging and the
treadmill. Republished as recently as 2001 (Durham, NC: Duke University Press), edited and introduced by Diana Paton.

Representations of Slave Owners to Metropolitan Audiences

There is a large literature of reportage from visitors to the slave societies of the Atlantic, which became the object of
increasing scrutiny by metropolitan visitors in the late 18th and early 19th centuries. Within this wider scrutiny, resident slave
owners were often the focal point of attention, not least because slave owners were more accessible to European visitors to
the colonies than were enslaved people or free people of color. Not all transient observers were hostile to the slave owners
(Schaw 1921, Coleridge 1826, Nugent 2002, Wedd 1927). Increasingly, however, the behavior and values of the slave
owners were analyzed and reintroduced to critical audiences in Europe (Hillier 1791, Price and Price 1992, Bickell 1825). Of
course, all observers display their own preoccupations and view the slave owners within established intellectual and moral
frameworks. On the basis of repackaged evidence from court cases, Rizzo 2000 suggests that the tropes through which
colonial vice / metropolitan virtue were delineated in the French imperial sphere were very similar to those found in the
British Empire.

Bickell, Richard. The West Indies as They Are; or, A Real Picture of Slavery: But More Particularly as it Exists in the
Island of Jamaica. London: J. Hatchard & Son, 1825.
Characteristic publication of the reformist movement of the mid­1820s, when the British state was committed to amelioration
rather than abolition of slavery. Bickell, formerly naval chaplain and then curate at Port Royal (and himself having whipped
enslaved people during his tenure), measures the conduct of slave owners against the aspirations of the reform of specific
features of slavery and attacks “the colonists” for their narrow self­interest.

Coleridge, Henry Nelson. Six Months in the West Indies, in 1825. London: John Murray, 1826.
Originally published anonymously but written by Samuel Taylor Coleridge’s nephew and son­in­law, this account of a visit to
twelve British colonies (and Martinique) provides an insouciant counterpoint to Bickell 1825, written to amuse and to
discharge the slave owners of “cruelty, active or permissive.” Yet it concludes that the slave owners could not continue to
sustain unreformed slavery. Republished in 1970 (New York: Negro Universities Press).

Hillier, Richard. A Vindication of the Address to the People of Great Britain, on the Use of West India Produce, with
Some Observations and Facts Relative to the Situation of Slaves in Answer to a Female Apologist for Slavery. 2d ed.
London: M. Gurney and T. Knott, 1791.
Representative abolitionist pamphlet from the first wave of agitation against the slave trade. Hillier, “formerly a sailor in the
West India trade,” exchanges stock arguments with his proslavery adversary but at the end of the pamphlet delivers an
incantatory eyewitness testimony (“I have seen . . .”) of horrors committed by slave owners in the British colonies.

Nugent, Maria. Lady Nugent’s Journal of Her Residence in Jamaica from 1801 to 1805. Edited by Philip Wright.
Kingston, Jamaica: University of the West Indies Press, 2002.
Record of elite colonial society, by the wife of the governor of Jamaica, conflating private and public spheres, conscious of
status differences with the white slave owners but relatively sympathetic to them and unquestioning of the institution of
slavery. Foreword by Verene Shepherd.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 8/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Price, Richard, and Sally Price, eds. Stedman’s Surinam: Life in an Eighteenth­Century Slave Society. Baltimore:
Johns Hopkins University Press, 1992.
Abridged version of Stedman’s Narrative, of a Five Years Expedition against the Revolted Negroes of Surinam, first
published in 1796 and written some years after his period of service in Surinam between 1772 and 1778, which details the
regime of the Dutch slave owners and became a key abolitionist text in Britain, not least because of the striking illustrations
by William Blake and others.

Rizzo, Tracey. “‘A Lascivious Climate’: Representations of Colonial Subjectivity in the Causes Célèbres of Eighteenth­
Century France.” Journal of Caribbean History 34.1–2 (2000): 157–177.
Perceptive secondary reading of three colonial cases concerning slave owners in Saint­Domingue, included in the
commercial repackaging and republication of prurient court cases in the France of the ancien régime by Des Essarts
between 1773 and 1789.

Schaw, Janet. Journal of a Lady of Quality, Being the Narrative of a Journey from Scotland to the West Indies, North
Carolina, and Portugal, in the Years 1774 to 1776. Edited by Evangeline Walker Andrews. New Haven, CT: Yale
University Press, 1921.
Account of the planter class on the eve of the American Revolution to the still­intact British Atlantic world, on a tour covering
Antigua and Saint Kitts as well as North Carolina. Written by a Scottish visitor by no means opposed to slavery but who
encounters the differences of colonial society. Republished as recently as 2005 (Lincoln: University of Nebraska Press).

Wedd, A. F., ed. The Fate of the Fenwicks: Letters to Mary Hays (1798–1828). London: Methuen, 1927.
Letters of Eliza Fenwick, writer and educator, who lived in Barbados between 1814 and 1821 and ran a school for the
children of the planters. Initially reluctant to own slaves herself (although she hired slaves as servants from other slave
owners), she eventually purchased and then sold people just before her departure.

Bibliographies

There are no bibliographies dedicated to slave ownership, but Slavery & Abolition’s Annual Bibliographical Supplements
(see Thurston 2010) are an extraordinary resource for global slavery studies and include many works on slave ownership
and slave society. These supplements and the original data they add to (e.g., Miller 1998) are now available online in
searchable form in the Bibliography of Slavery and World Slaving, although not in the original regional/historical fields. An
index of manuscript sources is provided in Ingram 2000.

Bibliography of Slavery and World Slaving. Virginia Center for Digital History.
Searchable and comprehensive resource, but no longer organized in the regional/chronological fields of the original
material.

Ingram, Kenneth E. Manuscript Sources for the History of the West Indies: With Special Reference to Jamaica in the
National Library of Jamaica, and Supplementary Sources in the West Indies, North America, and United Kingdom and
Elsewhere. Mona, Jamaica: University of the West Indies Press, 2000.
Collation of more than two thousand manuscript sources with brief but helpful descriptions, much of the material relating to
estates and to slave owners.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 9/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Miller, Joseph C. Slavery and Slaving in World History: A Bibliography. 2 vols. Armonk, NY: M. E. Sharpe, 1998.
Consolidation of all material compiled between 1983 and 1996, following Joseph C. Miller’s Slavery: A Comparative
Teaching Bibliography (Waltham, MA: Crossroads, 1977) and Slavery: A Worldwide Bibliography, 1900–1982 (White Plains,
NY: Kraus International, 1985). First volume originally published in 1993. Vol. 1, 1900–1991; Vol. 2, 1992–1996.

Thurston, Thomas. “Slavery: Annual Bibliographical Supplement (2009).” Slavery & Abolition 31.4 (2010): 565–637.
Most recent of the annual supplements, organized by region and including conference contributions.

Journals

There is no journal solely dedicated to slave owners, but relevant articles appear irregularly in Slavery & Abolition, Journal of
Caribbean History, the William and Mary Quarterly, Atlantic Studies, and Journal of the Barbados Museum and Historical
Society, as well as journals with other specializations such as the Economic History Review and the Journal of Historical
Geography.

Atlantic Studies.
Established in 2004 but already central to Atlantic histories, with a special issue in March 2012: Revisiting the Fall of the
Planter Class.

Economic History Review.
Long­established and authoritative vehicle for empirical work on finance and business as well as economic history.

Journal of Caribbean History.
Pan­Caribbean semiannual publication of the Department of History of the University of the West Indies, essential for current
scholarship on the wider history of slavery in the Anglophone Caribbean, with periodic, important articles on slave
ownership.

Journal of Historical Geography.
Reflecting the spatial turn in colonial and imperial history, an increasingly rich locus of material relevant to slave owners and
their networks.

Journal of the Barbados Museum and Historical Society.
Invaluable but not always accessible repository of empirical and archival work on the island and its near neighbors.

Slavery & Abolition: A Journal of Slave and Post­Slave Studies.
The leading periodical of slavery across all periods and geographies, focused more clearly on enslaved people than on the
slave owners but carrying much pertinent material.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 10/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

William and Mary Quarterly.
Premier journal on colonial America.

Absentee Ownership

Ownership of estates and enslaved people by absentees resident in the metropole was a notable feature of the British
colonial slave economies, where contemporaries remarked on its prevalence relative to the French colonies. It was certainly
very markedly less characteristic of the North American and Latin American colonies. The precise extent of absenteeism has
been difficult to define, with analysis available until recently for only relatively limited areas (Burnard 2004). While the 18th­
century picture is still unevenly researched, the effective census of slave ownership in British colonies carried out for the
slave compensation process in the 1830s has allowed detailed estimates of the rates of absentee ownership by island for
the period that saw the end of slavery (Draper 2010). Conventionally such ownership was seen as detrimental to the
formation of civil society and to long­term economic management, although this traditional view was challenged first by Hall
2001 (first published in 1964) and then by Higman 2005, which tends to endorse Hall’s suggestion that the divorce of
ownership and management implicit in absenteeism both led to the creation of a competent class of local “attorneys” and
prefigured the separation of ownership and control inherent in the modern corporate economy. Case studies such as Mason
1993 tend to support the argument that absentees were by no means indifferent to the management of their estates. After a
hiatus following earlier works on individual British absentee families (Pares 1950, Checkland 1971), there has recently been
a renewal of interest in such families, both in academic literature such as Smith 2006 and in more­popular forms.

Burnard, Trevor. “‘Passengers Only’: The Extent and Significance of Absenteeism in Eighteenth Century Jamaica.”
Atlantic Studies 1.2 (2004): 178–195.
Responding in part to Hall’s challenge (Hall 2001), this article argues for a distinction between absenteeism and
sojournership or returning migration, estimates that absentees owned 23 percent of the cultivated land in Jamaica in the
mid­18th century, with significant variation between parishes, and argues for constructive as well as corrosive impacts of
absenteeism.

Checkland, Sydney G. The Gladstones: A Family Biography, 1764–1851. Cambridge, UK: Cambridge University Press,
1971.
A comprehensive account of the Gladstone family, including a detailed analysis of the investments in slave ownership in
what became British Guiana by William Gladstone’s father, John. Clearly shows how the family fortunes that funded William’s
political career were driven by profits from slavery. Republished as recently as 2008.

Draper, Nicholas. The Price of Emancipation: Slave­Ownership, Compensation and British Society at the End of
Slavery. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 2010.
Concludes from an analysis of the £20 million paid by the Slave Compensation Commission to slave owners under the 1833
Abolition Act that absentees owned approximately half the enslaved people in the British Caribbean colonies, and that such
slave owners represented 5–10 percent of metropolitan British elites in the 1830s.

Hall, Douglas G. “Absentee Proprietorship in the British West Indies, to about 1850.” Journal of Caribbean History 35.1
(2001): 97–121.
Pioneering article originally published in 1964, seeking to complicate the notion of absentee ownership as the “curse of the
Caribbean,” and appealing for work on absentees that transcends generalizations and respects specificities of time and

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 11/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

space. It poses questions rather than attempting to answer them but brings an important conceptual rigor to bear on previous
accepted wisdom on absentees.

Higman, B. W. Plantation Jamaica, 1750–1850: Capital and Control in a Colonial Economy. Mona, Jamaica: University
of the West Indies Press, 2005.
First modern study of the function and work practices of the attorneys—the slave owners’ agents—including a comparative
analysis of the separation of ownership and control in Jamaica in two periods, immediately before the American Revolution
and immediately after Emancipation.

Mason, Keith. “The World an Absentee Planter and His Slaves Made: Sir William Stapleton and His Nevis Sugar Estate,
1722–1740.” Bulletin of the John Rylands University Library of Manchester 75.1 (1993): 103–131.
Case study of the owner of the Jennings and Balls Range Estate on Nevis confronting the normalization (and volatility) of
financial returns after the end of the goldmine character of sugar planting in the 17th century. Posits absentee ownership as
a form of “aristocratic capitalism.”

Pares, Richard. A West­India Fortune. London: Longmans, Green, 1950.
An early study of the Pinney family of Nevis and Bristol that traces their accumulation of wealth through slave ownership and
through wider engagement in the slave economy.

Smith, S. D. Slavery, Family and Gentry Capitalism in the British Atlantic: The World of the Lascelles, 1648–1834.
Cambridge, UK: Cambridge University Press, 2006.
Meticulous re­creation of the foundation of the family wealth of the family of the Earls of Harewood from their wide
participation in the slave economy of the Atlantic world, including naval contracting, office holding, and above all money
lending to slave owners, the latter of which led to the Lascelles becoming major slave owners themselves through
foreclosure and other means.

The Economics of Slave Ownership

Discussion of the economics of slave ownership is a subset of the wider debate about the economics of slavery itself.
Williams’s arguments for the economic importance of slavery to the formation of the modern world remain the subject of
contestation between those who minimize the importance of slavery to the Industrial Revolution, such as David Eltis and
Stanley Engerman, and those (see Inikori 2002) who seek to inscribe slavery as the necessary but not sufficient condition of
Britain’s commercial and industrial transformation. Curiously, those who argue most vociferously against the economic
significance of slavery in the 18th century are some of the firmest advocates of the view that abolition wrought economic
damage to Britain in the 19th century. An earlier controversy as to whether the slave colonies were a source of wealth or a
use of wealth for the European colonizing powers was suspended with, it appears, common ground among all parties that at
least private wealth was certainly created for individual slave owners in the 18th century, as Adam Smith—a proponent of the
view that Britain’s wealth “spilled over” into her colonies—himself acknowledged (and as Burnard 2001 shows) for Jamaica.
The consensus also holds that slave ownership in the Atlantic world became progressively less attractive financially, in the
case of British colonial slavery from c. 1763 for Ragatz and Williams, and from 1807 for Drescher and colleagues. Ward
1978 presents detailed estimates for return on capital for several dozen estates throughout the British Caribbean; despite
sharp variation, these estimates tend to support the argument for an overall diminution of profitability between the 1750s and
1830s. Twenty­first­century scholarship has challenged this latter view for Britain’s new slave colonies, especially British
Guiana (Draper 2012), while Roberts 2011 shows a recovery in profitability of a Barbados estate from the nadir of the
American Revolution. Recognition of the wealth created for individual slave owners in the 17th, 18th, and (more selectively)

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 12/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

19th centuries does not diminish the importance of the elaborate networks of credit established in the Atlantic world. Slave
owners borrowed not to fund losses on their estates but primarily, as Walsh 2010 demonstrates, to accelerate consumption,
to purchase land and enslaved people, and to distribute slave­derived wealth to others through legacies and annuities: there
are very few examples of estates making losses at the operating level before debt service, although such alleged losses
formed a staple of slave owners’ complaints. Credit to slave owners was provided both locally, as Butler 1995 shows, but
above all by metropolitan merchants, as Forestier 2011 shows for Saint­Domingue and Price 1991 shows for the British
Atlantic.

Burnard, Trevor. “‘A Prodigious Mine’: The Wealth of Jamaica before the American Revolution Once Again.” Economic
History Review 54.3 (2001): 506–524.
Revisits earlier estimates of Jamaica’s mid­18th­century wealth to include the non­sugar agrarian economy and Kingston’s
mercantile wealth, concluding that Jamaica was the wealthiest colony in the British Atlantic world.

Butler, Kathleen Mary. The Economics of Emancipation: Jamaica and Barbados, 1823–1843. Chapel Hill: University of
North Carolina Press, 1995.
The first modern study to use the records of the Commissioners of Slave Compensation, which Butler combined with local
archival work on mortgages to provide a granular account of the practices surrounding slave owners’ indebtedness at the
time of Emancipation, with a particularly illuminating chapter on the role of women in local financial networks.

Draper, Nicholas. “The Rise of a New Planter Class? Some Countercurrents from British Guiana and Trinidad, 1807–
33.” Atlantic Studies 9.1 (2012): 65–83.
Drawing on the records of the Commissioners of Slave Compensation, this article argues that British Guiana (and to a lesser
extent Trinidad) saw the creation of new fortunes among slave owners even after the abolition of the slave trade in 1807, and
that these “new men” achieved considerable political influence in Britain as the struggle over Emancipation reached its
climax.

Forestier, Albane. “A ‘Considerable Credit’ in the Late Eighteenth­Century French West Indian Trade: The Chaurands of
Nantes.” French History 25.1 (2011): 48–68.
Detailed article (contained in a special issue on the French Atlantic) that traces the growing lending to slave owners in Saint­
Domingue by a major firm of French merchants on the eve of the Saint­Domingue Revolution. Confirms that beneath
differences in legal regimes there were significant common features between the French and British systems in the financial
relationships between consignee and slave owner.

Inikori, Joseph E. Africans and the Industrial Revolution in England: A Study in International Trade and Economic
Development. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 2002.
Powerful restatement by Inikori of the importance of the Atlantic slave system to Britain’s commercial and industrial
transformation. The two pieces by David Eltis (Economic Growth and the Ending of the Transatlantic Slave­Trade, New York:
Oxford University Press, 1987) and Eltis and Stanley Engerman (“The Importance of Slavery and the Slave Trade to
Industrializing Britain,” Journal of Economic History 60.1 (2000): 123–144) argue for the marginality of slavery in the 18th
century but for the economic costs of giving up the slave system in the 19th century. Again, essential reading as background
but with little focus on slave ownership per se.

Price, Jacob M. “Credit in the Slave Trade and Plantation Economies.” In Slavery and the Rise of the Atlantic System.
Edited by Barbara L. Solow, 293–339. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 1991.
http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 13/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Clear exposition of the development of credit and mortgages in the 17th and 18th centuries, focused primarily on the English
colonies and with a brief section on the French Antilles. The research comprises the records of the merchants rather than
those of the planters.

Roberts, Justin. “Uncertain Business: A Case Study of Barbadian Plantation Management, 1770–93.” Slavery &
Abolition 32.2 (2011): 247–268.
Based on the approach of Ward 1978, this is an economic analysis of the Turner’s Hall estate in Barbados, owned by Sir
William Fitzherbert. Untroubled by recent historiographical concerns with the social and cultural life of the enslaved, the
article suggests an average return on capital of 11 percent across a period of very substantial fluctuations, including a single
loss­making year after a hurricane in the midst of the disruptions of the American Revolution.

Walsh, Loreena Seebach. Motives of Honor, Pleasure, & Profit: Plantation Management in the Colonial Chesapeake,
1607–1763. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 2010.
Empirical study of large planters in the early development of Virginia and Maryland, on the basis of records for over thirty
individual plantations, which highlights the development of planter indebtedness over their life cycles, from high debt as a
result of startup costs through paydown in maturity to low or even no debt later in life.

Ward, J. R. “The Profitability of Sugar Planting in the British West Indies, 1650–1834.” Economic History Review 31.2
(May 1978): 197–213.
Re­creation of the accounts of dozens of estates throughout the British Caribbean, primarily from the papers of absentee
slave owners in Britain. The calculations of rates of return incorporate some heroic assumptions, but if resulting errors are
consistently distributed, then the article provides powerful confirmation of a secular trend of decline in profitability from the
1760s onward in the older colonies.

Slave Owner Culture and Identity

It has long been recognized that slave owners and enslaved people participated together, if not jointly, in processes of
Creolization (Brathwaite 2005), although some writing on Creole identities resists the inclusion of white slave owners in their
analytic frames. Following the pioneering work of which Greene 2010 is a summary, there has recently been an upsurge of
interest in bringing to bear the perspectives of the “New Imperial History” on the slave owners in the British Caribbean
(Lambert 2005, Petley 2009, Zacek 2010), the American colonies (Olwell 1998) and the French Caribbean (Garraway 2005).
Each of these is a careful study that seeks to go beyond stereotypes of the slave owners, in an effort not to reinforce them but
to accord the owners serious historical attention that recognizes the forces and constraints that acted upon them. Altink 2005
is a reminder, perhaps salutary, of the basis of exploitation on which these identities were built and from which they in some
respects derived. Gikandi 2011 renews the important argument that slavery was constitutive not only of Caribbean culture
but also of European culture.

Altink, Henrice. “Forbidden Fruit: Pro­slavery Attitudes towards Enslaved Women’s Sexuality and Interracial Sex.”
Journal of Caribbean History 39.2 (2005): 201–235.
Sophisticated analysis of how proslavery and slave owner discourse on the sexuality of enslaved women constituted one
line of defense of British colonial slavery in the period between 1770 and Emancipation. It includes a valuable summary of
the literature on sexual exploitation and slavery in its extensive references section.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 14/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Brathwaite, Kamau. The Development of Creole Society in Jamaica, 1770–1820. Kingston, Jamaica: Ian Randle, 2005.
Originally published in 1971 (under Edward Brathwaite), this is a pioneering work that argued for the vibrancy of the culture
created by the “cruel but creative” confrontation between slave owners and enslaved people in a colonial plantation polity
based on slavery.

Garraway, Doris L. The Libertine Colony: Creolization in the Early French Caribbean. Durham, NC: Duke University
Press, 2005.
Framed in part by the evolution of the Code Noir, this work examines the ways in which the French slave colonies
represented a “space of deviance” in which new cultural forms alien to the metropole could take root.

Gikandi, Simon. Slavery and the Culture of Taste. Princeton, NJ: Princeton University Press, 2011.
Important reexploration of the connections between slavery and the aesthetic of civility in 18th­century Europe and the
antebellum South, arguing that slavery simultaneously informed and haunted new senses of the self both in slave­owning
societies and their European metropoles. It proceeds in general by new readings of relatively familiar texts and images.

Greene, Jack P. “Liberty and Slavery: The Transfer of British Liberty to the West Indies 1627–1865.” In Exclusionary
Empire: English Liberty Overseas, 1600–1900. Edited by Jack P. Greene, 50–76. Cambridge, UK: Cambridge
University Press, 2010.
One of a number of studies by Greene examining how metropolitan notions of freedom were adopted and adapted to
provide the basis for continued assertions of English or British identities by whites in colonial slave societies.

Lambert, David. White Creole Culture, Politics and Identity during the Age of Abolition. Cambridge, UK: Cambridge
University Press, 2005.
Exemplary postcolonial work on white identity in Barbados, addressing how poor whites and slave owners made common
cause in hostility to non­whites, how slave owners developed a “planter ideal” of ownership, and how these two sets of
values operated in tension with each other.

Petley, Christer. Slaveholders in Jamaica: Colonial Society and Culture during the Era of Abolition. London: Pickering &
Chatto, 2009.
Perceptive examination of the Jamaican slave owners’ response to growing pressures between 1780s and the 1830s,
emphasizing the development of a strident proslavery position that failed, nevertheless, to crystallize into an authentic
secessionist threat.

Olwell, Robert. Masters, Slaves, and Subjects: The Culture of Power in the South Carolina Low Country, 1740–1790.
Ithaca, NY: Cornell University Press, 1998.
Study probing the effects on the slave owners of their dual identity as members of a slave society and a colony, examining
the courts, the churches, the marketplace, and the plantation as sites of the exercise and limits of power.

Zacek, Natalie. Settler Society in the English Leeward Islands, 1670–1776. Cambridge, UK: Cambridge University
Press, 2010.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 15/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Astute study that emphasizes the struggles of the whites to forge a new society in the face of their own social diversity and
the precariousness of their positions and to attain a degree of mutual civility in a community grounded in violence.

Family and Firm Histories

A large number of histories of slave­owning families written or commissioned by descendants exist. Such texts very often
blur the nature of family involvement in slavery, through silence or euphemism (Irving 1918, Mozley 1938, Barrett 2000), but
more­recent work is usually more alert to (Ranston 2000), and often deeply pained by (DeWolf 2008), the historical
relationship of the family to the slave system. In the United States, descendants of slave owners have launched initiatives
such as “Coming to the Table” to create networks of such descendants and to engage with descendants of enslaved people.
Histories of firms (Wilson 1983, Slinn and Tannbum 2003) sometimes provide scrupulous accounts of the origins, or material
involvement, of businesses in slave ownership. Much genealogical work is underway by private individuals, descendants
both of slave owners and of enslaved people. Antiquarian work such as Oliver 1910–1919 provides a valuable platform for
such research on slave owners, although generally not on enslaved people.

Barrett, R. A. The Barretts of Jamaica: The Family of Elizabeth Barrett Browning. Winfield, KS: Armstrong Browning
Library of Baylor University, Browning Society, Wedgestone, 2000.
Account drawing on family correspondence and including an extended genealogical table of hundreds of family members.

DeWolf, Thomas Norman. Inheriting the Trade: A Northern Family Confronts Its Legacy as the Largest Slave­Trading
Dynasty in U.S. History. Boston: Beacon, 2008.
Anguished account of coming to terms with history both as slave traders and as slave owners in Cuba.

Irving, Aemilius. James Irving of Ironshore and His Descendants, 1713–1918. Edited by L. Homfray Irving. Toronto:
College Press, 1918.
Representative family history of a distinguished Jamaican­Canadian family in which its slave­owning history is elided.

Mozley, Geraldine Nutt, ed. Letters to Jane from Jamaica, 1788–1796. London: West India Committee, 1938.
A domestic portrait of a Jamaican medical dynasty, on the basis of letters to the schoolgirl Jane Gardner Brodbelt in England
from her family in Spanish Town, in which slavery and the family’s slave ownership are incidental but nevertheless intrude
periodically into the narrative.

Oliver, Vere Langford, ed. Caribbeana: Being Miscellaneous Papers Relating to the History, Genealogy, Topography
and Antiquities of the British West Indies. 6 vols. London: Mitchell, Hughes & Clarke, 1910–1919.
A rich and eclectic source of information on hundreds of slave­owning families, including family trees accepted uncritically by
Oliver.

Ranston, Jackie. The Lindo Legacy. London: Toucan, 2000.
History of the Jewish family in Jamaica that gave rise to Chris Blackwell of Island Records.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 16/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Slinn, Judy, and Jennifer Tannbum. The Booker Story. Norwich, UK: Jarrold, 2003.
Company history of the firm that dominated the Guyanese sugar industry until nationalization in 1976 and had its roots in the
activities of the founding Booker brothers in the slave economy of British Guiana in the immediate pre­Emancipation period.

Wilson, Richard G. Greene King: A Business and Family History. London: Bodley Head, 1983.
Traditional history of the East Anglian brewing company, but including illuminating material on the slave ownership in Saint
Kitts of Benjamin Greene and his son Benjamin Buck Greene in the 1820s and 1830s.

Estate Studies

Diachronic single­estate studies such as Morton 1945, Craton and Walvin 1970, or Higman 1998 can provide significant
insight into the nature of the slave system and of the role of “masters” and “mistresses” but are of particular value for their
recording of the transmission of “slave property” within and across generations of slave owners. Such studies generally draw
both on colonial and metropolitan archives: many plantation records survive because they were generated for absentee
proprietors and were stored in British country houses purchased with slave wealth, and continue to support valuable work
(Seymour, et al. 1998; Smith 2004). Additional 21st­century works on the Caribbean, including Besson 2002 and Satchell
2009, also integrate discussion of specific sites both under slavery and freedom but bring more­adventurous methodologies
to bear. For the French Atlantic, Debien 1941 is one of several studies contributed by this historian of Saint­Domingue and
the French Caribbean.

Besson, Jean. Martha Brae’s Two Histories: European Expansion and Caribbean Culture­Building in Jamaica. Chapel
Hill: University of North Carolina Press, 2002.
Anthropological study of the town of Martha Brae and the communities around it that shaped and in turn were shaped by its
development, integrating the period of white slave ownership with the subsequent history of the port.

Craton, Michael, and James Walvin. A Jamaican Plantation: The History of Worthy Park, 1670–1970. Toronto:
University of Toronto Press, 1970.
Published to mark the tercentenary of the estate, the book reveals the long continuities of ownership characteristic of many
estates, Worthy Park being sold extraordinarily infrequently and held by the Price family for many years.

Debien, Gabriel. Une plantation de Saint­Domingue: La sucrerie Galbaud du Fort (1690–1802). Cairo: Les Presses de
l’Institut Français d’Archéologie Orientale du Caire, 1941.
One of several studies by the noted French scholar Debien of individual estates or slave owners in Saint­Domingue, none, to
date, translated into English.

Higman, B. W. Montpelier, Jamaica: A Plantation Community in Slavery and Freedom, 1739–1912. Mona, Jamaica:
University of the West Indies Press, 1998.
Drawing on archaeological work on the site of the Montpelier estate, the work focuses on reconstructing the lives of the
enslaved but also sheds light on the slave owners, especially the absentee Seaford / Howard de Walden family.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 17/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Morton, Louis. Robert Carter of Nomini Hall: A Virginia Tobacco Planter of the 18th Century. Williamsburg, VA: Colonial
Williamsburg, 1945.
Dated but solid history of Robert Carter, whose father built Nomini Hall in the late 1720s and who lived there until his death
in 1804 but held numerous plantations and farms elsewhere in the region.

Satchell, Veront M. “The Hope Palimpsest: Liguanea Plain, St Andrew, Jamaica.” Journal of Caribbean History 43.2
(December 2009): 177–226
Provides a synoptic reading of the site of the Hope estate, including its ownership between 1655 and 1914. Demonstrates
the elaborate ways in which West Indian property—enslaved people and the estates they were tied to—was transmitted
between generations of owners, and the gendered conventions that ruled this transmission.

Seymour, Susanne, Stephen Daniels, and Charles Watkins. “Estate and Empire: Sir George Cornewall’s Management
of Moccas, Herefordshire and La Taste, Grenada, 1771–1819.” Journal of Historical Geography 24.3 (July 1998): 313–
351
Ambitious effort to integrate analysis of Caribbean and British practices of estate management through a case study of
paired estates under common ownership.

Smith, Simon D. Records of the Jamaican Prospect Estate (1784–1793). Wakefield, UK: Microform Academic, 2004.
Scholarly discussion of the possibilities and limitations of surviving papers in the Barclays archive, in a case study of the
Prospect Estate in Portland, Jamaica, belonging to the Attlay/Oakeley families in the late 18th and early 19th centuries.

The Legal Context of Slave Ownership

The development of colonial slave laws both expressed the priorities of the dominant section of slave owners—generally the
large planters—and shaped the development of the slave societies to which they applied (Goveia 2000, Craton 1995, Fede
1985, Marshall 2007). In turn, these laws often became the focus of metropolitan scrutiny and censure as the 18th century
wore on. Laws governing the nature of slave property affected enslaved people most directly, of course, but also had
implications for the transmission of slave property between generations and of slave owners, especially between men and
women (Burnard 1991, King 2002). The tensions over “slave­property” between metropole and colony were eventually
contained through compensated Emancipation (Hoppit 2011).

Burnard, Trevor. “Inheritance and Independence: Women’s Status in Early Colonial Jamaica.” William and Mary
Quarterly 48.1 (January 1991): 93–114.
Drawing on an analysis of 183 wills of married men in St. Andrew, Jamaica, in the late 17th and early 18th centuries, this
article complicates the notion of the early colonies as an unusual space in which women assumed unusual authority over
property, arguing that husbands in fact systematically disadvantaged their widows.

Craton, Michael. “Property and Propriety: Land Tenure and Slave Property in the Creation of a British West Indian
Plantocracy, 1612–1740.” In Early Modern Conceptions of Property. Edited by John Brewer and Susan Staves, 497–
529. London and New York: Routledge, 1995.
Foundational essay tracing the evolution of new laws required by new social relations of ownership and owned, because
colonial slave societies found few precedents in metropolitan custom and practice.
http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 18/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Fede, Andrew. “Legitimized Violent Slave Abuse in the American South, 1619–1865: A Case Study of Law and Social
Change in Six Southern States.” American Journal of Legal History 29.2 (April 1985): 93–150.
Lengthy article connecting the innovation required by colonial slavery to the legal regimes of the antebellum South, with
comparative tables schematically representing the legal position of various categories of white violence against enslaved
people across the “slave boom” and “plantation” periods.

Goveia, Elsa V. “The West Indian Slave Laws of the Eighteenth Century.” In Caribbean Slavery in the Atlantic World: A
Student Reader. Edited by Verene A. Shepherd and Hilary McD. Beckles, 580–596. Princeton, NJ: Marcus Wiener,
2000.
Originally published in 1960 and in book form in 1970, this was a groundbreaking analysis by one of the founders of the
national histories of the postcolonial Caribbean.

Hoppit, Julian. “Compulsion, Compensation and Property Rights in Britain, 1688–1833.” Past and Present 210.1 (2011):
93–128.
Analyzes the compensation paid to slave owners and holders of other threatened property rights in Britain, arguing for the
highly contingent rather than absolute nature of property rights of Britons after the Glorious Revolution, and for Parliament’s
commercial approach to varying such rights.

King, Cheryl. “According to the Law: Women’s Property Rights in Bridgetown, Barbados, 1800–1834.” Journal of
Caribbean History 36.2 (2002): 267–284.
Meticulous exploration of the interaction between practice and English and colonial law in the transmission of property,
including but not limited to “slave­property,” on the basis of early­19th­century wills in Barbados. Includes clear and cogent
explanation of the gendered legal context.

Marshall, Bernard. Slavery, Law and Society in the British Windward Islands, 1763–1823: A Comparative Study.
Kingston, Jamaica: Arawak, 2007.
Valuable extension of the historiography of slave legislation to the Windward Islands (Dominica, Saint Vincent, Grenada, and
the Grenadines) and Tobago after these passed to the British in 1763 and slave owners set about exploiting a new and
dynamic slave frontier.

The Four Nations and British Colonial Slave Ownership

The upsurge of interest evident since the early 1990s (Karras 1992, Hamilton 2005) in the relationships of Scotland, Ireland,
and Wales to the Atlantic slave economy has more recently been reinforced by Rodgers 2008, Evans 2010, and Devine
2011. Emigrants from these nations fulfilled the entire range of economic functions in the slave economy but many emerged
as slave owners in the Atlantic world. Older studies such as Sheridan 1961, when revisited in this context, turn out to have
been unconsciously but clearly about English rather than British communities of slave owners.

Devine, T. M. To the Ends of the Earth: Scotland’s Global Diaspora, 1750–2010. London: Allen Lane, 2011.
Contains a version of Devine’s mea culpa, “Did Slavery Make Scotland Great?,” in which he reanalyzes the relationship of

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 19/20
29/03/2016 Slave Owners in the British Atlantic ­ Atlantic History ­ Oxford Bibliographies

Scotland’s economy to mercantile activity linked to slavery and to slave ownership and concludes that slavery was central to
Scotland’s economic growth in the 18th century.

Evans, Chris P. Slave Wales: The Welsh and Atlantic Slavery, 1660–1850. Cardiff: University of Wales Press, 2010.
Highly accessible introduction to the major aspects of Wales’ involvement in Atlantic slavery, not simply slave ownership
(which is covered by case studies including the Pennant family), with helpful summaries of the wider context in each chapter,
but with less emphasis on Welsh identity and networks than in the more developed work on Scotland.

Hamilton, Douglas. Scotland, the Caribbean and the Atlantic World, 1750–1820. Manchester, UK: Manchester
University Press, 2005.
Continuation of the tradition of scholarship represented by Karras 1992, but with broader scope, exploring significant
concentrations of Scottish networks in many slave colonies, notably the Windward Islands after 1763.

Karras, Alan L. Sojourners in the Sun: Scottish Migrants in Jamaica and the Chesapeake, 1740–1800. Ithaca, NY:
Cornell University Press, 1992.
Explores the disproportionate presence of Scots both in defined areas of the Atlantic economy and specifically in the slave
economy, not only in paid roles as bookkeepers, managers, or attorneys but also as slave owners, and argues for their
inherent tendency to return to Britain if not to Scotland.

Rodgers, Nini. Ireland, Slavery and Anti­slavery: 1612–1865. Basingstoke, UK: Palgrave Macmillan, 2008.
Wide­ranging and pioneering analysis of Ireland’s connections both with slavery and abolition, but including case studies
drawn mainly from secondary sources of Irish and Creole Irish slave owners in the Caribbean and North American colonies.

Sheridan, R. B. “The Rise of a Colonial Gentry: A Case Study of Antigua, 1730–1775.” Economic History Review 13.3
(April 1961): 342–357.
In tracing the development of some two­dozen elite slave­owning families on Antigua, this article reveals the elaborate
networks of connections between colony and the English, rather than British, metropole and the patterns of movement
between the two that blur the categories of “absentee” and “resident.”

back to top

Copyright © 2016. All rights reserved.

http://www.oxfordbibliographies.com/view/document/obo­9780199730414/obo­9780199730414­0103.xml?print 20/20