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Universidad de Santiago de Chile

Facultad de Ingeniería
Departamento de Ingeniería en Minas
Recursos No Metálicos de Chile

APLICACIONES DE RECURSOS NO METALICOS:

ZEOLITAS

Profesores: Belén Barriga


Alejandro Sánchez
Autores: Sebastián Herrera
Daniel Sotomayor
Jorge Zavalla

Santiago, 10 de octubre de 2017


Universidad de Santiago de Chile
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RESUMEN EJECUTIVO
El presente documento se enmarca en la asignatura electiva de Recursos No Metálicos de Chile
y cumple con el fin académico de entregar al lector directrices acerca del uso de las zeolitas en
medicina. El objetivo es investigar aquellos antecedentes relevantes para el uso en medicina,
además de describir el recurso y establecer la distribución geográfica dentro del país.

Dentro de los recursos no metálicos, la zeolita presenta una diversidad de propiedades que la
definen como un mineral natural de uso cotidiano. Suele ser manipulado en forma de adsorbentes,
detergentes, sistemas de refrigeración, productos farmacéuticos, procesos industriales y artículos
de papel, entre otras. En Chile existe un alto potencial de formaciones zeolíticas debido
principalmente a la naturaleza volcánica de la Cordillera de los Andes.

Las zeolitas tienen una gran selectividad de intercambio catiónico, buena resistencia a la
temperatura y radiación ionizante, además de una excelente compatibilidad con el medioambiente.
Por lo tanto, las zeolitas con utilizadas en la actualidad como adsorbentes selectivos, coladores
moleculares y, particularmente como catalizadores.

Las distribuciones de las zeolitas naturales en Chile de mayor potencial económico se limitan a
la séptima región del Maule, sin embargo, podemos encontrar yacimientos de menor ley en las
regiones de Antofagasta, Atacama, Valparaíso, la Región Metropolitana y Aysén.

Estos yacimientos están emplazados en roca volcánica distribuida por todo el territorio,
compuesta por rocas piroclásticas, especialmente tobas lapíllicas, cuya formación está asociada a
procesos de alteración supérgena y diagénesis burial.

Es de esperar que en un futuro cercano las zeolitas sean utilizadas para la industria
medioambiental y de cuidado de la salud. Las razones son las siguientes: (a) poseen propiedades
biológicas conocidas junto con una estabilidad química y biológica a largo plazo, (b) revierten
enlaces de pequeñas moléculas como el oxígeno o ácido nítrico, (c) poseen selectividad de tamaño
y forma, (d) ofrecen posibilidades de imitar metaloenzimas, y (e) tienen actividad
inmunomodulatoria.

Debido a que muchos procesos bioquímicos están ligados a propiedades de las zeolitas
(intercambio iónico, adsorción y catálisis), es posible que las zeolitas puedan significar importantes
avances en biología, medicina y en la industria farmacéutica.
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INDICE
1. INTRODUCCIÓN 4
2. OBJETIVOS 5
2.2 Objetivos Secundarios 5
3. DESARROLLO 5
3.1. Origen y formación 5
3.2. Clasificación 6
3.2.1 Diámetro de poro 6
3.2.2 Estructura 8
3.2.3 Relación Si/Al: 9
3.3 Propiedades y aplicaciones 10
3.3.1 Intercambio Catiónico 10
3.3.2 Tamiz Molecular 10
3.3.3 Adsorción 11
3.3.4 Deshidratación reversible 11
3.3.5 Catálisis 11
3.4 Uso en medicina 12
3.4.1 Radioprotección 12
3.4.2 Efecto antimicrobial 12
3.4.3 Hemodiálisis y hemoperfusión 13
3.4.5 Aplicación externa 13
3.4.6 Formación de huesos 13
3.4.7 Efecto en desórdenes gastrointestinales 13
3.4.8 Efectos en diabetes mellitus 13
3.4.9 Contraste para resonancia magnética 13
3.5 Otros usos 14
3.5.1 Producción animal, suplementos alimenticios y aditivos 14
3.5.2 Remoción de metales pesados 14
3.6 Producción de zeolitas 15
3.6.1 Zeolitas en Chile 15
3.6.2 Producción nacional Error! Bookmark not defined.
3.7 Procesamiento de Zeolitas 18

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CONCLUSIONES 19
REFERENCIAS 21

1. INTRODUCCIÓN
Chile es conocido mundialmente por ser un país que basa gran parte de su economía en la
actividad minera, que no necesariamente está asociado solo al producto cobre, sino que también a
la gran cantidad de recursos metálicos y no metálicos que se pueden encontrar a lo largo de todo el
territorio nacional.

En los recursos metálicos es fácil destacar el cobre como producto más importante en cuanto a
recursos y volumen de producción, seguido por minerales como el oro, plata, molibdeno y fierro,
entre otros, que hacen de Chile un lugar muy atractivo para la industria. Por otro lado, los recursos
no metálicos, o minerales industriales, también tienen una gran importancia para el crecimiento del
país dado su gran variedad de aplicaciones en muchas otras áreas de la economía entre las que
destacan los usos en construcción e infraestructura, aplicaciones a la actividad agrícola e
implementación en productos del área de la salud, entre otras.

Entre la gran variedad de recursos no metálicos de chile podemos encontrar la zeolita, que
dadas las condiciones geomorfológicas del país, presentan un alto potencial de formación a lo largo
de todo el territorio.

La zeolita presenta variados usos por lo cual suele ser empleado en forma de adsorbentes,
detergentes, sistemas de refrigeración, productos farmacéuticos, procesos industriales y artículos
de papel, entre otras, sin embargo en este informe se pretende abordar como eje principal las
utilidades medicinales que este mineral posee. También es necesario destacar que dada la amplia
gama de aplicaciones, se han creado variantes sintéticas de igual calidad, pero cuya caracterización
se encuentra fuera de los alcances de este documento.

Otro ítem importante a describir en este informe corresponde a los aspectos relevantes del
procesamiento del mineral en el cual se explicitan algunos parámetros que deben ser considerados
de manera de mejorar la calidad del producto final que será utilizado en el área médica, más
precisamente para el consumo humano, asi como también las proyecciones de producción de este
recurso.

En resumen, en este informe se ilustra la descripción del recurso como tal, sus propiedades,
usos en medicina y otras áreas, distribución geográfica dentro del país y lugares donde se encuentre
en explotación, información relacionada al contexto de explotación actual, en donde se incluyan
detalles de la faena/proyecto que este ejecutando su extracción, etapas del procesamiento y
proyecciones de la producción.

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2. OBJETIVOS
2.1 Objetivo principal
 Investigar y analizar aquellos antecedentes relevantes al uso de la zeolita en medicina.

2.2 Objetivos Secundarios


 Describir el recurso
 Establecer distribución geográfica dentro del país
 Identificar lugares donde se realice su explotación
 Contextualizar las faenas o proyectos que exploten zeolita

3. DESARROLLO
Las zeolitas, del griego zeolithos (piedra que hierve), pertenecen al grupo de los aluminosilicatos
cristalinos e hidratados, que contienen cationes cambiables de los grupos de los elementos 1A y 2A
de la tabla periodica (Na+, K+, Mg2+ y Ca2+), poseen una ordenación tridimensional (tectosilicatos)
donde predomina una estructura abierta porosa, característica que le permite a las Zeolitas tener
una gran variedad de propiedades, y en conjunto con ello, una amplia gama de usos.

Antiguamente se creía que las Zeolitas eran rocas que emitían gas por si solas (de ahí su
nombre) pero principalmente se da por su estructura molecular, donde los poros que son formados
almacenan agua, la que finalmente se evapora y posterior a ello se emite el gas contenido.

Durante el siglo XX, los investigadores relacionados con este grupo de minerales descubrieron
que las zeolitas poseen características de adsorción selectiva y por primera vez fue utilizado el
término "tamices moleculares". A finales de los años 40, llegó a ser evidente que estos minerales
tienen un potencial comercial significativo, pero en aquella época las fuentes de extracción eran
limitadas, así que los investigadores desviaron su atención a la producción de zeolitas sintéticas.
Desde entonces, se han citado más de 2000 descubrimientos de estos materiales en más de 40
países y se explotan zeolitas en más de una docena de ellos.

En América Latina, y concretamente en Cuba, los primeros yacimientos de Zeolita fueron


identificados a principios de los años 70, comenzando sus estudios sobre posibles aplicaciones a
mediados de esa década, obteniéndose resultados alentadores en aplicaciones agropecuarias y
particularmente en alimentación animal. (ZEOLITADELMAULE.COM)

3.1. Origen y formación


En cuanto a su formación, se generan en diferentes ambientes geológicos, derivados
principalmente de fenómenos volcánicos (Yukselen, 2010). Es posible encontrarlas en depósitos de
lagos salinos-alcalinos, formadas esencialmente por medio de alteración de las cenizas volcánicas.

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Los antecedentes geológicos, sugieren que las zeolitas se generan a partir de un magma rico en
SiO2 cuando disminuye la temperatura. También se forman si este magma se pone en contacto con
soluciones salinas y alcalinas (Bosch y Schifter, 1997).

Existen también zeolitas de origen sedimentario, y son caracterizadas por ser aglomerados de
cristales de muy pequeñas dimensiones y a menudo con caras cristalinas mal desarrolladas, un
ejemplo de ellas es la clinoptilolita consideradas de las más abundantes en la superficie terrestre y
gran interés tecnológico.

Ilustración 1: Estructura básica Zeolita. (Leiva, 2013)

La estructura básica de las zeolitas es menos compacta que la de los feldespatos (Ueda et al.,
1980). Además de ello, en los espacios abiertos de la estructura antes descrita se introducen las
moléculas de agua que no participan en la cohesión de la red, y se conoce, generalmente, con el
nombre de "agua zeolítica", razón por la cual forman espumas al calentarse.

La estructura presenta canales y cavidades de dimensiones moleculares variables, en los cuales,


además de moléculas de agua, absorbatos y sales, se encuentran los cationes de compensación.
Este tipo de estructura microporosa hace que las zeolitas presenten una superficie interna
extremadamente grande en relación con su superficie externa (Bosch & Schifter, 1997).

3.2. Clasificación
Las zeolitas pueden ser clasificadas de diferentes maneras, según el criterio considerado, como
sigue:

3.2.1 Diámetro de poro


Si se considera el número de átomos de oxígeno que forman los anillos o poros por los cuales
se penetran al espacio intracristalino, las zeolitas pueden clasificarse como se muestra en la tabla:

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Tabla 1: Clasificación de Zeolitas por tamaño de poro. (Leiva, 2013)

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Las características de los poros de la zeolita son muy importantes a la hora de definir su
importancia, y la regularidad de su estructura es utilizada para tamizar moléculas, atrapar
compuestos y absorber gases (Pavelić & Hadžija, 2003). Con el intercambio iónico es posible alterar
el tamaño de los canales por los que circulan las moléculas, y fijar metales con propiedades químicas
peculiares en algunas de esas posiciones.

3.2.2 Estructura
Son clasificadas en grupos de acuerdo con las semejanzas en la estructura de aluminosilicatos,
apoyado por diferentes estudios cristalográficos. Meier (1968) propuso una clasificación estructural
de las zeolitas apoyándose en estudios cristalográficos, la cual se basa en la existencia de 8 unidades
secundarias de construcción.

Tabla 2: Clasificación estructural de Zeolitas. (Meier, 1968).

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3.2.3 Relación Si/Al:


Las zeolitas pueden también clasificarse de acuerdo con su relación Silicio/Aluminio, las ricas
en aluminio, intermedias y ricas en silicio.

Tabla 3: Clasificación de zeolitas por razón Si/Al. (Leiva, 2013)

Cada uno de estos criterios permite subdividir el grupo de las zeolitas e identificar minerales en
particular, en las cuales son agrupadas acorde a sus similitudes. A pesar de su variedad, sólo ocho
zeolitas naturales son suficientemente abundantes para ser de interés como materia prima
industrial; éstas son: analcima, chabazita, clinoptilolita, erionita, heulandita, laumontita, mordenita
y phillipsita (Hawkins, 1984). La clinoptilolita es probablemente la más abundante zeolita en la
naturaleza (Sheppard, 1984).

Ilustración 2: Clinoptilolita. (Leiva, 2013)

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3.3 Propiedades y aplicaciones


Las zeolitas presentan coloración clara, se reconocen con relativa facilidad por ser además muy
ligeras, porosas e higroscópicas. Con frecuencia las manifestaciones de rocas zeolíticas presentan
estructuras simples en cajas de grandes espesores, donde casi siempre aparecen juntas dos o más
Zeolitas en proporciones variables, acompañadas por pequeñas cantidades de montmorillonita,
calcita o minerales de sílice entre otras.

Las diferentes aplicaciones comerciales de las Zeolitas se basan en las propiedades que éstas
poseen, las que se ilustran en el Handbook of Zeolite Science and Technology (Pavelic y Hadzija,
2003), las que se verán a continuación:

3.3.1 Intercambio Catiónico


El intercambio catiónico es una de las propiedades principales inherentes a las zeolitas: los
cationes de intercambio están débilmente unidos a la estructura tetraédrica, y pueden removerse
con facilidad mediante lavado con una solución catiónica más fuerte. Esta propiedad es una función
del grado de sustitución de Si4+ por Al3+ en la estructura, ahí los cationes intercambiables de una
zeolita están unidos débilmente al armazón del tetraedro y pueden ser intercambiados y removidos
por una solución con otros cationes.

Debido a la selectividad de intercambio catiónico de las zeolitas naturales para ciertos cationes,
tales como Cs+, Sr+2 y NH4+, estos minerales han sido aplicados para el uso en tratamientos de
desechos nucleares, residuos líquidos industriales, municipales y provenientes de los procesos
mineros, además de la remediación de suelos contaminados con metales pesados (Pabalan &
Bertetti, 2001).

3.3.2 Tamiz Molecular


Al igual que el uso del tamiz en la minería, la zeolita puede usarse del mismo modo con
elementos de tamaños mucho menores, por ejemplo, si un gas o un líquido compuesto por dos tipos
de moléculas, unas más grandes que las otras, y si disponemos de una zeolita cuyos poros o ventanas
tengan un tamaño intermedio entre las moléculas pequeñas y las grandes, solo las primeras
entrarán en la zeolita, mientras que las segundas seguirán su camino.

Ilustración 3: zeolita como tamiz molecular de partículas gaseosas o liquidas. (Leiva, 2013)

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3.3.3 Adsorción
Las zeolitas cristalinas son minerales adsorbentes. Los grandes canales centrales de entrada y
las cavidades de las zeolitas se llenan de moléculas de agua que forman esferas de hidratación
alrededor de dos cationes intercambiables. Si el agua es eliminada y las moléculas tienen diámetros
seccionales suficientemente pequeños para que estas pasen a través de los canales de entrada,
entonces son fácilmente adsorbidos en los canales deshidratados y cavidades centrales. Las
moléculas con diámetros demasiado grandes para los canales de las zeolitas no pasan dentro de las
cavidades centrales y se excluyen dando origen a la propiedad de tamiz molecular (Holmes, 1994).
Por tal propiedad, algunas zeolitas se usan como adsorbentes en procesos de almacenamiento de
energía solar.

3.3.4 Deshidratación reversible


De acuerdo con la deshidratación reversible las zeolitas pueden ser clasificadas como:

 Zeolitas que no muestran cambios estructurales mayores durante la deshidratación y


exhiben una continua pérdida de peso en función de la temperatura.
 Zeolitas que sufren cambios mayores estructurales, incluyendo colapsos durante la
deshidratación, y exhiben discontinuidades en la pérdida de peso.

Un ejemplo típico del primer tipo de zeolita naturales como la clinoptilolita, la mordenita, la
erionita, la chabazita, las cuales son termalmente estables de 700 a 800°C. El comportamiento en la
deshidratación de las zeolitas del segundo tipo es semejante al primero que exhiben pérdida
reversible de agua a bajas temperaturas, sin embargo, un mayor cambio estructural a una elevada
temperatura.

3.3.5 Catálisis
Las zeolitas con grandes tamaños de canales poseen extensas áreas de superficie interna en su
estructura molecular y son capaces de catalizar muchos tipos de reacciones. Particularmente son
útiles en aplicaciones de purificación en la industria del petróleo y petroquímica, removiendo agua
y dióxido de carbono de los gases hidrocarburos.

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3.4 Uso en medicina


Como se ha descrito, las zeolitas son uno de los mayores intercambiadores catiónicos
inorgánico. El proceso de intercambio iónico es reversible, permitiendo la adsorción de iones y
moléculas, permitiendo su uso como filtros para polvo, remoción de toxinas y coladores químicos.
Dentro de su estructura química presentan agua, una vez que se ha eliminado este elemento, la
estructura interna se mantiene intacta.

Dadas estas propiedades, las zeolitas pueden ser utilizadas para la industria medioambiental y
de cuidado de la salud, y su aplicación, se explica por las siguientes razones: (a) poseen propiedades
biológicas conocidas junto con una estabilidad química como las expuestas en el punto 3.3 (b)
revierten enlaces de pequeñas moléculas como el oxígeno o ácido nítrico, (c) poseen selectividad
de tamaño y forma, (d) ofrecen posibilidades de imitar metaloenzimas, y (e) tienen actividad
inmunomodulatoria.

Debido a que muchos procesos bioquímicos están ligados a propiedades de las zeolitas
(intercambio iónico, adsorción y catálisis), es posible que las zeolitas puedan significar importantes
avances en biología, medicina y en la industria farmacéutica, como lo plantea Hecht, K. en su
documento Application of Natural Zeolites in Medicine and Cosmetology – Zeomedcos (2010), Los
que se resumen a continuación:

3.4.1 Radioprotección
Muchos investigadores han demostrado la habilidad de distintas zeolitas naturales para
absorber ciertos radionucleidos. La mordenita ha sido efectiva en la descontaminación de suelos
contaminados con Cs-137 y Sr-90. La clinoptilolita reduce la acumulación de Cs-137 en órganos y
tejidos de animales expuestos a contaminación alimentaria. La reducción de Cs-137 en la carne
producto de la acción de este mineral se encuentra en un rango entre 60% a 70%. FUENTE

3.4.2 Efecto antimicrobial


Las zeolitas han sido propuestas en la última década para la liberación controlada de agentes
contra la polución microbial. Zeolitas que contienen iones de cobre muestran una buena actividad
antibacterial y un efecto en un corto período de tiempo.

Resinas acondicionantes con contenido de Ag-zeolitas (zeolitas modificadas con plata)


muestran un fuerte efecto antimicrobial en Candida albicans y, en infecciones de S. aureus y P.
aerugionsa. Todos los microbios fueron eliminados ya sea estaban inmersos en saliva o no.

Además, un nuevo tipo de material antibacterial en la industria odontológica fue incorporado


en una solución de pasta dental. Estos materiales mostraron una barrera anctibacterial ante
Streptococus mutans y Streptococus mitis.

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3.4.3 Hemodiálisis y hemoperfusión


Las zeolitas, debido a su capacidad de remoción de impurezas, han sido utilizadas en la
hemodiálisis. La remoción de amoníaco de una corriente recirculante de diálisis ha sido el mayor
desafío en desarrollo. Tres tipos de zeolitas -tipo F1, tipo W2 y clinoptilolita- presentan una gran
capacidad de intercambio iónico con el amoníaco. Por otro lado, las zeolitas pueden ser usadas en
la hemoperfusión.

3.4.5 Aplicación externa


Las zeolitas también pueden proteger polímeros de la degradación ultravioleta lo que abre un
espectro de aplicaciones externas en la industria cosmética y dermatológica. El polvo de zeolita ha
sido efectivo en el tratamiento de pie de atleta y en la reducción del tiempo de curación de heridas
e incisiones quirúrgicas. En Cuba es una práctica común colocar polvo de zeolita en caballos y vacas
para reducir el proceso de curación.

3.4.6 Formación de huesos


Las zeolitas poseen un efecto interesante en la estructura ósea y su formación. La zeolita tipo
A es una zeolita sintética que podría tener utilidad terapéutica en la osteoporosis debido a la
habilidad de estimular la formación de estructuras óseas. Este tipo de material aumenta la actividad
fosfática y la liberación de osteocalcina.

3.4.7 Efecto en desórdenes gastrointestinales


Se han hecho observaciones en nutrición animal. Un 10% de clinoptilolita o mordenita como
suplemento alimenticio muestra una tasa de crecimiento mayor y, el número y gravedad de las
enfermedades intestinales han sido reducidas. En 1997, una nueva droga antidiarreica para
humanos fue introducida en base a las propiedades fisicoquímicas de una clinoptilolita natural
purificada. Una serie de estudios físicos, químicos, tecnológicos, farmacológicos, microbiológicos y
clínicos fueron realizado para estar en conformidad con los requerimientos de la Agencia de Calidad
de Drogas de Cuba.

3.4.8 Efectos en diabetes mellitus


Las zeolitas presentan un potencial uso en el tratamiento de diabetes. La clinoptilolita podría
prevenir o disminuir algunas complicaciones de la diabetes, tales como la polineuropatía. A pesar
de que la clinoptilolita no disminuye significativamente el contenido de glucosa en la sangre, existen
indicadores de que la zeolita en efecto absorbe una pequeña cantidad de glucosa.

3.4.9 Contraste para resonancia magnética


Algunas zeolitas muestran un potencial uso en el diagnóstico vía contraste. El porcentaje de
eficiencia y signos de intensidad del contraste generados por la presencia de este mineral
generalmente aumentan con la concentración y volumen.

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3.5 Otros usos


3.5.1 Producción animal, suplementos alimenticios y aditivos
Las zeolitas muestran selectividad para remover la presencia de amoníaco en el agua. Los datos
recabados entregan un pronóstico favorable para aplicaciones industriales y agrícolas de
tratamiento de aguas residuales, purificación, acuacultura, alimentación animal y horticultura (con
el uso de zeolitas como fertilizante).

El recurso mineral ya es utilizado en la industria alimenticia. Al ser saturadas con CO2 generan
una carbonización instantánea para preparaciones acuosas. La cerveza es estabilizada con zeolitas,
las cuales adsorben las proteínas responsables de futuras degradaciones.

La adsorción de amonio proveniente desechos animales es una de las mayores aplicaciones de


la clinoptilolita. La cantidad de NH4+ adsorbida aumenta a medida que crece el nivel de pH y la
concentración inicial de NH4+. Este comportamiento es una característica importante de la zeolita
que puede ser beneficioso para minimizar la pérdida de N vía volatilización de NH3 durante la
compositación de desechos animales ricos en N.

La inclusión en la dieta de clinoptilolita puede ser beneficiosa para la producción animal. Cerdos
que han sido alimentados con este mineral han experimentado un aumento de masa y son menos
propensos a enfermedades que cerdos con una dieta normal. Además, muestran una digestión
regular, además de un aumento en apetito, generando un incremento en el contenido de carne a
expensas de una disminución de la grasa. Es posible que las zeolitas remuevan toxinas y generen
cambios a nivel de respuesta enzimológica e inmunológica.

3.5.2 Remoción de metales pesados


Las zeolitas naturales clinoptilolita, phillipsita y chabazita son particularmente útiles en eliminar
selectivamente amoníaco y metales pesados como Cd2+, Pb2+, Zn2+, Cu2+ y particularmente Cr3+-
Generalmente, la clinoptilolita es estable en ambientes ácidos y muestra alta selectividad para
muchos metales pesados.

Sin embargo, la remoción de metales pesado es altamente afectada cuando el contacto de las
fases sólido/líquido es corta, lo cual es un parámetro esencial para el tratamiento de aguas
residuales. Algunas curvas cinéticas muestran una clara selectividad de la zeolita para minerales de
hierro y una significante cantidad de remoción de cadmio.

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3.6 Antecedentes para el consumo de zeolita

3.7 Producción de zeolitas


En cuanto a la producción de este recurso, no es posible encontrar un reporte completo a nivel
mundial de zeolita natural, ya que algunos países no publican su producción de zeolitas; sin
embargo, en 1997 (Último informe con información de la producción global), la producción mundial
alcanzo las 3,625 millones de toneladas, liderada por China con un 70 % de producción, seguida por
Cuba (15%), Alemania (4%), Japón (4%), Corea del Sur (3%), y el resto repartido en más de 8 países
que no superan las cien toneladas anuales (Nazareno, 2002).

A pesar de la gran variedad de aplicaciones prácticas, tanto industriales como agrícolas, no


existe un verdadero mercado mundial de zeolitas naturales, principalmente debido a la
competencia con los productores de zeolitas sintéticas, y a la falta de investigaciones científicas y
tecnológicas que posibiliten la obtención de productos y tecnologías de zeolitas naturales.

3.7.1 Zeolitas en Chile


Las distribuciones de las zeolitas naturales en Chile de mayor potencial económico se limitan
a la séptima región del Maule, sin embargo, podemos encontrar yacimientos de menor ley en las
regiones de Antofagasta, Atacama, Valparaíso, la Región Metropolitana y Aysén (Tabla 4).

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Tabla 4: Yacimientos de zeolitas registrados en SERNAGEOMIN. (Leiva, 2013)

Estos yacimientos están emplazados en roca volcánica distribuida por todo el territorio,
compuesta por rocas piroclásticas, especialmente tobas lapíllicas, cuya formación está asociada a
procesos de alteración supérgena (Gajardo, 2000) y diagénesis burial (Cabrera, 2004).

En la ladera oeste del cerro Cunacalqui, precordillera andina regional, a 35 km al Sureste de la


localidad de Parral, se encuentran 2 yacimientos de zeolita con el mayor potencial económico del
pais: Lloimávida y Valentina (Ilustración 3). La mina Valentina, a cargo de la empresa “Sociedad
Maderas Bravo Ltda” (Ex Serrin), comenzó la explotación el año 2002 produciendo 839 toneladas
ese año (SERNAGEOMIN, 2003), pero en la actualidad sus procesos se encuentran paralizados
principalmente por problemas de mercado. LLoimávida aún no inicia trabajos en la actualidad ya
que se encuentra en fase de desarrollo.

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Ilustración 3: Mapa de yacimientos de recursos no metalicos. Se destacan en rojo la ubicación de la mina Trinidad
(Arriba) y las minas Valentina y LLoimávida (abajo). (Gajardo 2003)

El yacimiento Valentina presenta 2 zonas enriquecidas con zeolitas: zona de mordenita de ley
35% y zona de clinoptilolita con leyes de 60%, con reservas probables de 1,4 Mt (Gajardo, 2000). Las
zeolitas de este yacimiento pueden utilizarse, según sus propiedades, en aditivo para suelo,
desodorizante y suplemento alimenticio de animales.

En el yacimiento LLoimávida la zeolitización alcanza hasta un 80% de las rocas piroclásticas, con
la formación de mordenita y clinoptilolita, en proporciones 60% y 40% en las tobas gruesas y de 40%
a 50% en las tobas finas. Las características de estas zeolitas permiten su utilización en agricultura,
alimentación animal y descontaminación de aguas, en especial su combinación con minerales de
apatita para el mejoramiento de la calidad de los suelos agrícolas (Cabrera, 2004)

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Tabla 4: Características de los yacimientos Valentina y LLoimávida (Gajardo 2003)

En la localidad de Quinamavida, comuna de Colbún, Región del Maule, encontramos la mina


Trinidad la cual cuenta con 2 pertenecias minera denominadas “Toba uno al ocho” y “Hortensia de
la 1 al 33” que abarcan cerca de 158 hectareas se superficie, a cargo de la empresa “Zeolitas del
Maule”. No se encuentra información respecto a las reservas ni calidad del mineral en este
yacimiento.

3.7.2 Producción y proyecciones de la producción


Al no contarse con estadísticas de las producciones mundiales y nacionales de la zeolita es muy difícil
establecer una proyección de la producción futura. En cuanto al contexto nacional, según informes
de Cochilco, la producción de zeolitas tiene un carácter intermitente asociado principalmente a las
condiciones de demanda del mercado, que varía mucho de un año a otro, ya que la explotación y
requerimientos de las zeolitas tiene muy variadas exigencias por las múltiples características que
presentan cada tipología de este mineral, es decir, que puede darse la situación en que las empresas
que utilizan este mineral (como por ejemplo zeolitas del Maule) requieran zeolitas de características
específicas y que el material nacional no cuente con dichas características, por lo que implica que
requieran importar la materia prima. Por otro lado, algunas causas que también se le podrían
atribuir podrían ser que la demanda es tan baja que con la producción se un año es capaz de
abastecerla completamente e incluso generar stock que permita vender el mineral los años
siguientes.

Es por esto que la producción registrada por Sernageomin para el periodo 2002 y 2016 se presenta
a continuación:

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Producción anual de zeolitas (2002-2016)


900

800

700
Producción (ton)

600

500

400

300

200

100

0
2002

2003

2004

2005

2006

2007

2008

2009

2010

2011

2012

2013

2014

2015

2016
Años

Tabla 5: Producción anual de zeolitas (ton). (SERNAGEOMIN 2017)

El último año de producción registrada por Sernageomin recopila información de 2 minas que se
encuentran operando (mina Valentina y Trinidad) y que generan toda la producción del año. Vale
destacar que estas producciones pueden estar distorsionadas respecto a las cifras reales ya que
como la explotación de las zeolitas es más bien un proceso artesanal o poco mecanizado, existen
pirquineros que no registran su producción por lo que se hace difícil tener un dato concreto.

3.8 Proceso productivo

3.9 Recomendaciones

4. CONCLUSIONES
La zeolita es un derivado principalmente de la ceniza volcánica, que al ser depositada y con las
condiciones adecuadas, al enfriarse a gran velocidad geológica, la ceniza forma cristales en su
estructura, principalmente constituyendo una red cristalina de tetraedros. Este mineral se
encuentra presente en grandes conglomerados volcánicos conocidos como toba volcánica, que es
una roca ligera y de consistencia porosa.

Dado su estructura interna este mineral puede ser utilizado en diversos ámbitos, dado
principalmente por su porosidad provocado por la alineación de los tetraedros de sílice, que permite
su uso como filtrante, como intercambiador catiónico, catalizador y otros, lo que hace de este
mineral un elemento versátil y que puede ser empleado en diferentes áreas.

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Universidad de Santiago de Chile
Facultad de Ingeniería
Departamento de Ingeniería en Minas
Recursos No Metálicos de Chile

Es de esperar que en un futuro cercano las zeolitas sean utilizadas para la industria
medioambiental y de cuidado de la salud. Las razones son las siguientes: (a) poseen propiedades
biológicas conocidas junto con una estabilidad química y biológica a largo plazo, (b) revierten
enlaces de pequeñas moléculas como el oxígeno o ácido nítrico, (c) poseen selectividad de tamaño
y forma, (d) ofrecen posibilidades de imitar metaloenzimas, y (e) tienen actividad
inmunomodulatoria.

Debido a que muchos procesos bioquímicos están ligados a propiedades de las zeolitas
(intercambio iónico, adsorción y catálisis), es posible que las zeolitas puedan significar importantes
avances en biología, medicina y en la industria farmacéutica.

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