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Optogenética: historia y aplicaciones en
enfermedades neurodegenerativas motoras

Ernesto Cantillo*, Leonardo Díaz, Liliana Gómez, Yezid Almanza

Seminario Avances de la Ciencia
Maestría en la Enseñanza de las Ciencias Exactas y Naturales
Universidad Nacional de Colombia
Email*: ecantilloa@unal.edu.co

Resumen

En los últimos 30 años, la tecnología para monitorear la actividad del cerebro ha mejorado gradualmente
mediante avances en la miniaturización de la electrofisiología, el desarrollo de la imaginería de resonancia
magnética (MRI) o incluso la detección de señales de calcio en grupos muy grandes de neuronas. Sin embargo,
la capacidad para manipular la actividad neuronal artificialmente, entender su papel en circuitos cerebrales y el
comportamiento, estaba limitado a drogas o a la estimulación eléctrica, herramientas incapaces a la hora de
distinguir unas neuronas de otras. La optogenética es una técnica que se usa para “encender” y “apagar”
grupos de neuronas del cerebro que está causando furor en el mundo de la neurociencia, tanto que fue
nombrada como “Técnica del año” por la revista Nature en 2010. Este método combina la genética, la óptica y
la virología con el fin de estudiar e incluso tratar algunas enfermedades neurodegenerativas como el Parkinson
y el Alzheimer, o trastornos tan comunes como la ansiedad, el insomnio o la epilepsia.

Palabras clave: optogenética, enfermedades neurodegenerativas, proteínas, fibras ópticas.

.
1. Introducción de identidad celular, pero cabe resaltar el
transporte de sustancias como una función
La optogenética es una técnica que permite el uso fundamental, este transporte de membrana puede
de moléculas fotoactivables y fotosensibles que ser asociado al diferencial de gradientes de
son capaces de captar la energía de la luz y concentración o al uso de energía, en los dos casos
transformarla en energía eléctrica, es utilizada en siempre hay especificidad de las proteínas por lo
campos como la neurobiología, como una que transporta, dentro del grupo de las proteínas
herramienta para regular la actividad neuronal [1]. transportadoras, se encuentran los canales iónicos,
Para entender acerca de cómo funciona la como su nombre lo indica transportan iones a
optogenética, es necesario repasar la estructura de favor del gradiente de concentración (transporte
la célula, ubicarse directamente en la membrana pasivo) o en contra del gradiente de concentración
plasmática, algunas de las proteínas existentes (transporte activo), para que el transporte de iones
atraviesan la membrana, conocidas como suceda, debe generarse un requerimiento, interno
proteínas integrales de membrana, cumplen (resultado de las necesidades propias de la célula)
funciones primordiales de recepción de señales y o por una señal externa, la señal externa puede ser
un cambio de voltaje o una molécula activadora 2. Funcionamiento de la Optogenética
llamada ligando, el ligando funciona como un
activador del canal induciendo la apertura de este, La optogenética es una técnica o conjunto de
ya sea para la entrada o salida de iones de la tecnologías que permite controlar y dirigir los
célula, este tipo de transporte está directamente sistemas biológicos tanto simples (células) como
relacionado con el potencial de membrana, de tal complejos (tejidos e incluso animales de
manera que según la naturaleza del ion, su experimentación viva y libre de moverse). cuyo
concentración y carga eléctrica, la membrana fin es activar las células a través de un haz de luz
plasmática puede polarizarse y despolarizarse, de para dar solución a muchas enfermedades y su
esta manera generar un potencial eléctrico en el mayor aplicación está en la neurociencia. al
caso de las neuronas, estos cambios en los respecto el portal de Medicina molecular
potenciales de membrana generan los impulsos medmol.es de FIBAO, afirma: La razón de este
nerviosos[2][3][4][9]. Las opsinas son una familia control tan rápido y preciso reside en el uso de la
de proteínas transportadoras tipo canal iónico, que luz como agente inductor, generando una
se caracterizan por ser fotoactivables y velocidad de respuesta del orden de milisegundos
fotosensibles, esto quiere decir que la regulación y una precisión que puede restringirse a células
de la entrada o salida de las sustancias está aisladas. Por esta razón, la optogenética está
regulada por la luz, estas proteínas son abriendo nuevos horizontes de aplicación en
reconocidas por la función que cumplen en el medicina.
proceso de la visión asociadas a los conos y
bastones en el ojo humano [6][7]. Recientemente
La herramienta base de la optogenética son las
se han descubierto dos tipos diferentes de opsinas,
opsinas que se encuentran en las algas. las opsinas
las primeras en el alga unicelular Chlamydomonas
son proteínas fotosensibles de la membrana que
reinhardtii este conjunto de proteínas han recibido
son canales iónicos o bombas protónicas y que
el nombre de canalrodopsinas, están relacionadas
tienen la capacidad de modificar el
con el influjo de iones, y la regulación de estos
comportamiento de las células en las que se
canales iónicos se efectúa por absorción máxima
manifiesta, cuando estas son expuestas a una luz
de luz a una longitud de onda aproximada de 440
de determinada longitud de onda [1]. Este tipo de
nanómetros, que corresponde a la luz azul propia
opsinas son proteínas naturales sensibles a la luz,
de los fondos de los océanos, lugar habitual del
por lo general integradas en la membrana celular
alga [8]. El segundo conjunto de opsinas fue
el cual posee un cromóforo unido covalentemente.
encontrada en una Arqueobacteria, Natronomonas
Para el portal de Medicina molecular medmol.es
pharaonis se les reporta en la bibliografía como
de FIBAO, un cromóforo es cualquier molécula o
halorodopdina o bacteriorodopsina la opsina
parte de ella responsable del color de la misma,
encontrada en Halobacteria [4][8], estas proteínas
que tiene la capacidad de absorber ciertas
canal funcionan lanzando protones a través de la
longitudes de onda de luz visible y transmitirla o
membrana generando un diferencial de gradientes
reflejarla a otras diferentes, y que da origen al
que se asocian a una bomba H+-ATPasa para la
color. Esto debido a que en los cromóforos
generación de energía, en este caso el canal iónico
algunos de sus átomos tienen electrones que
es activado por luz en longitud de onda alrededor
pueden “saltar” de unos orbitales a otros
de 580nm, que corresponde a la luz amarilla [10].
desprendiendo energía cuando son excitados. En
Estos dos grupos de opsinas, están siendo
dichas opsinas, este cromóforo es el retinal, el
utilizadas para ser implantadas de forma
cual isomeriza cuando es excitado por la luz,
direccionada en las membranas plasmáticas de un
produciendo la activación de la proteína a la cual
grupo de neuronas de una función en particular a
está unido covalentemente. Esta herramienta
través de ingeniería genética, ya que estas opsinas
utiliza el método de transfección de canales,
no se encuentran de manera natural en la
haciendo uso de los vectores virales para
membrana plasmática de las neuronas, de tal
introducir las opsina al organismo que se desea
manera que son usadas como interruptores
estudiar; como lentivirus, virus adeno-asociados,
celulares para la estimulación (Canalrodopsina) o
virus de la rabia, adnovirus canino y el virus del
inhibición (bacteriorodopsina) en la actividad
herpes simple, Ortiz, C. (2015) en su postulado
neuronal [1].
sobre esta temática refiere:
“Esta técnica involucra la implementación de genética. Si no fuese así, se correría el riesgo de
inserciones genéticas en grupos específicos de que la proteína se insertase en cualquier tejido del
células cerebrales, o neuronas, dentro de una organismo [15]. Para ello se pueden utilizar tres
región cerebral de determinado interés, métodos principales según Ortiz-Vilchis, C. M.
usualmente infectándolas con un virus que ha sido (2015). Estos consisten en la transfección, el uso
modificado para contener secuencias específicas de líneas animales transgénicas, y el método más
de ADN, siendo uno de los vectores más popular, la transducción viral. Con el uso de
satisfactorios en la terapia genética. Estos genes, vectores virales células precisas pueden ser
que usualmente son extraídos de halobacterias seleccionadas para el uso de un promotor
como es el caso de la halorodopsina (NpHR) o específico que sea transportado al interior de estas
medusas (ChR), producen proteínas sensibles a la por la localización de una inyección específica,
luz que pueden ser estimuladas para activarse o siendo el sitio más común el cerebelo cuyo papel
inhibirse en respuesta a cambios de luz. Ello fundamental en las vías motoras es apreciable al
permite a los investigadores escudriñar la forma ser una de las principales zonas responsables del
en que diferentes células contribuyen a la función relevo de dicha información. [11]
de los circuitos neuronales”. [11]

Para la aplicación y desarrollo de esta técnica, lo Finalmente, se desarrolla electrodos de fibra


primero que se debe hacer es identificar y extraer, ópticas (optrodos) con la capacidad de permitir el
de algas y de las bacterias, los genes codificantes acceso de luz láser a grandes distancias a una
de las proteínas. Este proceso comienza al determinada longitud (verde, amarilla o Azul), al
perforar de forma conjunta constructos genéticos órgano diana, para abrir los canales fotosensibles,
que se componen de una secuencia promotora y de los que resulta la activación o inhibición de la
un gen. (el promotor va a permitir que el gen se célula correspondiente [1]. Una vez se tiene al
exprese en la céluala indicada). Los genes de la animal expresando la proteína que queríamos y en
ChR o de la NpHR son los más utilizados para los tipos neuronales deseados, el siguiente paso
codificar las proteínas sensibles a la luz en células será activar dichas proteínas. Luego según Pradas,
diana. En la presencia de luz azul (con una onda N. (2016), se realiza un implante de fibra óptica
en el espectro de 470 mm) el ChR es llevado a un mediante cirugía estereotáxica para que llegue
cambio conformacional que permite el influjo de hasta la región donde queremos regular la
iones de sodio para despolarizar la célula, actividad. Esta fibra óptica deberá conectarse a
activándose de manera efectiva; mientras que en una fuente de luz de longitud de onda determinada
el caso de NpHR la célula es apagada de forma para emplearla en láser. A partir de ahí ya todo
efectiva por la presencia de luz amarilla (con una consiste en encender o apagar la luz para regular y
onda en el espectro de 580 nm) al permitir que modular el efecto que queremos obtener. [15]
iones de cloro logren la hiperpolarización de la
célula. Es decir, para poder apagar la luz, es
3. Contexto Histórico
necesario recurrir a una segunda proteína distinta
a la opsina producida por las algas, la
halorodopsina que se encuentra en las La optogenética en una técnica que permite
arqueobacterias, la cual captaría un rango de color controlar la actividad de las neuronas utilizando
de luz diferente, los cuales activan la inhibición de luz. El resultado presentado por esta técnica no
la respuesta neuronal. [1] [11] [15] hubiese sido posible sin las contribuciones
anteriormente realizadas por otros científicos en
las áreas de biología y física, cuyo aporte
El siguiente paso consiste en transferir material destacado también fue la acumulación del
genético codificado al animal deseado, por medio conocimiento y experiencia de predecesores y los
de la acción de un virus al que se le denomina que en vida los acompañaron. En el área de la
adenovirus o lentivirus[1]. En esta etapa se biología se encuentra Friedrich Theodor Schwann
secuencia el gen que contiene la información que (1810-1882) quien describe las células que forman
se codificará en las bacterias para insertarlo en las las vainas de mielina en el sistema nervioso
neuronas deseadas. Este paso se puede lograr al periférico (células de Schwann). También postula
inyectar el virus en el organismo portador de esos que “la célula es el elemento constitutivo de todo
genes. El virus se obtiene a través de la ingeniería cuerpo viviente, sea éste vegetal o animal”.
Hermann von Helmholtz (1821-1894) siguiendo nerviosa, según la cual, la corriente nerviosa
las investigaciones de Luigi Galvani, descubrió provoca, en el extremo de las fibras nerviosas, la
que la electricidad es el medio de transmitir las liberación de una sustancia química que se llamó
señales nerviosas y mide la velocidad de neurotransmisor. John Carew Eccles (1903-1997)
conducción eléctrica en los impulsos nerviosos: trabajó en el mecanismo iónico de excitación e
27 metros por segundo. Julius Bernstein (1839- inhibición de las sinapsis cerebrales. Alan Lloyd
1917) se le recuerda por su explicación en Hodgkin (1914-1998) y Andrew Fielding Huxley
relación al origen del potencial de reposo y el (1917-2012) trabajaron en las bases del potencial
potencial de acción de los nervios y los músculos. de acción de los nervios, los impulsos eléctricos
En 1902 desarrolló la teoría de membrana del que habilitan la actividad del organismo y su
potencial eléctrico en las células y tejidos coordinación del sistema nervioso central.
biológicos, una teoría que supuso la primera Formulan matemáticamente las reacciones iónicas
explicación fisicoquímica de los acontecimientos del potencial de acción. Julius Axelrod (1912-
bioeléctricos. Esta hipótesis está considerada 2004) y Ulf Svante Von Euler-Chelpin (1905-
como la primera teoría propiamente cuantitativa 1983), realizaron investigaciones acerca de la
en el campo de la electrofisiología. Santiago transmisión de los impulsos nerviosos a lo largo
Ramón y Cajal (1852-1934) considerado el padre de las fibras nerviosas. Demostraron que la
de la neurociencia, Premio Nobel junto con excitación de una fibra nerviosa hace que la
Camilo Golgi por la estructura del sistema sinapsis libere una sustancia que abre los poros de
nervioso. Establece que las neuronas son células la membrana nerviosa, permitiendo el paso de
individuales y no un continuo. Propone que las iones sodio a la célula nerviosa vecina y
neuronas se comunican entre sí en sitios concretos modificando la polaridad eléctrica. Bernard Katz
(llamados sinapsis por Sherrington). Introduce el (1911-2003), descubrió una de las moléculas
principio de la especificidad de las conexiones que neurotransmisoras de los impulsos nerviosos, la
estipula que las neuronas no se conectan acetilcolina, y también investigó la forma en que
indiscriminadamente, sino que forman conexiones se lleva a cabo la sinapsis, es decir, la unión
específicas unas con otras y que estas conexiones especializada que se produce entre el axón de una
son fijas y definidas para cada especie. Desarrolla neurona y la dendrita de otra ó entre el axón de
el principio de la polarización dinámica según el una neurona y una fibra motora del músculo, sin
cual el flujo de corriente va desde las dendritas que haya contacto entre ellas. Erwin Neher (1944)
(entrada) hasta el axón (salida). Sir Charles Scott y Bert Sakmann (1942) desarrollaron técnicas,
Sherrington (1857-1952) describió los llamadas Patch-clamp, que permite medir el flujo
mecanismos nerviosos del movimiento muscular, de iones a través de los canales de membrana
señalando que la estimulación nerviosa de un celulares. Sus investigaciones facilitaron la
músculo inhibe a la vez el movimiento del comprensión de enfermedades como la diabetes o
músculo opositor: es la llamada ley de la fibrosis quística y el desarrollo de nuevos
Sherrington. Se le debe asimismo la clasificación medicamentos. Por parte de la física el primer
de los órganos sensoriales según el origen del láser (Light Amplified of Stimulated Emisionn by
estímulo: exteroceptores, interoceptores y Radiation) operativo se consiguió fabricar en 1960
propioceptores. Denominó términos y conceptos por parte de Theodore Maiman (1927-2007), de
tales como sinapsis y neurona. Edgar Douglas los Laboratorios de Investigación Hughes, el cual
Adrian (1889-1977) realizó estudios sobre los comparte el premio Nobel con el físico Arthur
impulsos nerviosos en los órganos sensoriales Leonard Schawlow (1921-1999) y Charles Hard
humanos, demostrando la posibilidad de medir la Townes (1915–2015
corriente en las fibras nerviosas aplicando un .
amplificador. Registra el potencial de acción de 4. Aplicaciones
una neurona y advierte que en todas las neuronas
son iguales y que es una señal "todo o nada" En
1932 Douglas y Sherrington compartieron premio La optogenética se ha aplicado con éxito en la
Nobel de Medicina. Sir Henry Hallett Dale (1875- investigación en neuromodulación, mostrándose
1968) descubrió que los impulsos nerviosos se como una prometedora herramienta para el
transmiten mediante agentes químicos. Otto tratamiento de varias enfermedades motoras
Loewi (1873-1961) su descubrimiento dio origen neurodegenerativas al inhibir circuitos
al nacimiento de la teoría química de la trasmisión hiperactivos de forma selectiva y precisa, ello sin
los efectos lesivos secundarios de la quimioterapia hipotálamo lateral, en donde dos tipos de
común y con la garantía posible de que el neuropéptidos: las orexinas (ORX) (también
procedimiento tenga un efecto a largo plazo sobre llamadas hipocretinas) y la hormona
la base funcional [11]. A continuación, concentradora de melanina (MCH), han
relacionamos algunas de estas aplicaciones. confirmado la visión ancestral y de conocimiento
popular, de que el dormir tiene funciones
4.1. Tratamiento para la Epilepsia “nutricionales”, a la vez que de restauración de
energía, no solo del cerebro, sino del resto de los
La epilepsia es un trastorno neurológico crónico órganos del cuerpo [12]. El estar despierto, el
que se describe como la aparición de convulsiones sueño sin movimientos oculares rápidos o sueño
recurrentes e impredecibles que se activan por el No-MOR y el sueño MOR, son regulados por una
aumento de la actividad eléctrica en las neuronas interacción coordinada entre neuronas específicas
del cerebro. En la mayoría de los casos, la causa de determinadas zonas de hipotálamo y el tallo
de la epilepsia no ha sido identificada, pero se ha cerebral. Un grupo de neuronas activas durante el
asociado a factores como trauma cerebral, sueño activo contiene la MCH (Fig.2.). Estas
apoplejía, cáncer, el abuso de drogas y alcohol, y neuronas MCH se encuentran en el hipotálamo y
la fiebre alta en los niños. proyectan ampliamente a todo el cerebro,
incluyendo a las neuronas de activación de la
La epilepsia del lóbulo temporal es uno de los
vigilia.
tipos más comunes de epilepsia que afecta a los
adultos. Armstrong et al. han sugerido la
detención de la aparición de convulsiones
espontáneas utilizando optogenética en un modelo
de ratón que tiene epilepsia del lóbulo temporal.
Descubrieron que la optogenética activa las
células GABAérgicas en el hipocampo lo que
impide la aparición de convulsiones debido a la
exposición de la luz. Krook-Magnuson et al.
demostró que es posible utilizar la estimulación
Fig. 2. Tres neuronas MCH-Universidad de Yale
fotónica para detener las convulsiones de manera
efectiva en ratones que fueron modificados para
desarrollar diferentes tipos de epilepsias (Fig. 1). Konadhod et al. [13] demostraron que la
estimulación optogenética de las neuronas MCH
aumentan el sueño, contra un fuerte impulso de
vigilia, pues se estimularon en la fase de
oscuridad de los animales. Por lo tanto, las
neuronas MCH, son candidatas a la inducción del
sueño en los modelos de las redes de la regulación
del sueño-vigilia. Los autores de este estudio
encontraron que la estimulación optogenética de
las neuronas MCH induce el sueño MOR, y que la
Fig.1. Ratones sometidos tratamientos optogeneticos-
epilepsia
estimulación continua con luz de longitud de onda
azul, produjo un aumento prolongado del sueño
MOR neto, con una reducción del sueño No-
Sin embargo, quedó inconcluso el conocer qué MOR.
regiones del cerebro o sitios de acción serían los
más efectivos de estimular para detener las
convulsiones en su desarrollo, donde 4.3. Conducta alimentaria
recientemente se han propuesto explorar más
detenidamente. El hipotálamo antero lateral (LHA) es una región
neuroanatómica esencial para los
4.2. Mecanismo del Sueño-vigilia comportamientos apetitivos y consumatorios, pero
las neuronas individuales para estos procesos
dentro de LHA (Fig. 3), que puedan contribuir a
En la última década han cobrado especial interés esto y como están interconectadas se desconoce.
las zonas del diencéfalo, y en especial de
Después de la lesión médular, las neuronas
motoras se rompen y hay una pérdida de la
función motora del cuerpo. La optogenética puede
jugar un papel vital en la reconstrucción de los
circuitos neuronales dañados (Fig. 5). Una opsina
o proteína sensible a la luz, puede ser expresada
en las neuronas motoras y de esta manera
activarse tras ser estimuladas por una luz de
determina longitud de onda [14].
Fig. 3 Región LHA y VMH

Mediante la técnica optogenética selectiva de


estimulación, se ha podido identificar, un
subconjunto de neuronas, definidas en su fenotipo
molecular dentro de LHA que corresponden a
productoras de GABA o GABAérgica (neuronas Fig. 5. Bases del tratamiento Experimental de la sección
medular mediante optogenética
que expresan VGAT) y glutamato. Estas regulan
tanto el apetito y los comportamientos
consumatorios. Visionando se podría lograr dietas
basadas en la optogentica y al tratamiento de 5. Discusión y Conclusiones
trastornos digestivos.
Resultados como los anteriormente mencionados
4.1.3. Lesiones Medulares demuestran que el uso de la optogenética puede
conducir a una mejor comprensión de las
Según la organización mundial de la salud el relaciones causa-efecto, por ejemplo, en los
término «lesión médular espinal» se refiere a trastornos neuronales. Actualmente, la
«daño en la médula espinal como consecuencia de optogenética es una herramienta prometedora para
un traumatismo o de una enfermedad por razones la neurociencia cognitiva y creemos que en el
degenerativas» (Fig. 4). La mayoría de los futuro podrá ser aplicada en seres humanos a largo
individuos que sufren una lesión medular mueren plazo como un tratamiento funcional para ciertas
antes de llegar al hospital, y los que sobreviven se enfermedades neuronales. Aunque esta ciencia
enfrentan a un alto riesgo de morbilidad y todavía se enfrenta a obstáculos, como es su
mortalidad. propio desarrollo, el campo de la optogenética
está creciendo rápidamente y se están realizando
continuamente nuevos avances para mejorar la
técnica. Posiblemente el día de mañana baste
decirles a estos pacientes que se verán sometidos a
una cirugía rápida e indolora en la cual un circuito
asegure su recuperación a largo plazo
simplemente activando unos cuantos estímulos
neuronales.

Agradecimientos

Los Autores agradecen a la Universidad Nacional


de Colombia por todo el apoyo recibido durante el
desarrollo del curso Seminario Avances de la
Ciencia.

Fig. 4. Lesiones Medulares


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