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Qué son las proteínas?

Conoce qué funciones tienen las proteínas y por qué las


necesitas
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Todos estos alimentos son fuente de proteinas. En esta imagen vemos, por tanto, que no
solo la carne o el pescado las contiene. Maximilian Stock Ltd. / Getty Images
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Por Nuria Safont
Actualizado 15 de febrero de 2017

Pregunta: ¿Qué son las proteínas?

Respuesta: Las proteínas son nutrientes esenciales, es decir, el organismo los necesita
para vivir y funcionar. No puede producirlas por sí solo y por eso hay que aportárselas a
través de la dieta. Tienen muchas funcionas, entre ellas la de construir los tejidos del cuerpo
(por ejemplo, reconstruir una herida y formar la cicatriz) así como transportar
adecuadamente algunas hormonas.

¿De qué están compuestas las proteínas?

Contienen carbono, hidrógeno y oxígeno. Pero además también contienen nitrógeno a


diferencia de las grasas y los hidratos de carbono. Estos átomos de nitrógeno les da el
nombre de amino.

Las unidades básicas de las proteínas son los aminoácidos, los eslabones de las cadenas
proteicas. Existen hasta 20 aminoácidos y su unión da lugar a otras proteínas en el
organismo. Los aminoácidos son la parte esencial de las proteínas y lo que debemos tener
en cuenta a la hora de alimentarnos.

Por ejemplo, muchos vegetales tienen proteínas. El problema es que no cuentan con todos
los aminoácidos esenciales. Por eso, en las dietas vegetarianas hay que saber bien cómo
combinar alimentos para no tener deficiencias. Y recurrir a los suplementos para obtener
vitaminas como la B12 que solo se encuentra en los alimentos de origen animal. (Ver
también: ¿Qué debo saber antes de ser vegetariano?)

A continuación te lo explicamos.

Tipos de aminoácidos

Existen aminoácidos esenciales y no esenciales. Los primeros son aquellos que el


organismo no puede producir por sí solo y que necesita adquirirlos a través de la
alimentación.

Los aminoácidos esenciales son ocho: fenilalanina, isoleucina, leucina, lisina, metionina,
treonina, triptófano y valina.

Hay un noveno aminoácido que es esencial para los lactantes y niños: la histidina. Algunos
estudios señalan que también puede ser importante para los adultos.

Los aminoácidos no esenciales son aquellos que el cuerpo sí puede sintetizarlos. Existe un
grupo elevado: alanina, asparagina, aspartato, cisteina, glicina, glutamato, hidroxilisina,
hidroxiprolina, prolina, serina, tirosina.

Existe un tercer tipo, los aminoácidos condicionales, que pueden ser necesarios en caso de
enfermedad.

Donde encontramos los aminoácidos

Los alimentos contienen proporciones diferentes de aminoácidos. Los alimentos de origen


animal tienen un perfil más rico que los de origen vegetal. Por ello, se dice que las personas
que siguen una dieta vegetariana deben cuidar mucho su alimentación para no presentar un
déficit de proteínas.

Por ejemplo, la combinación de cereales y legumbres puede dar lugar a una proteína
completa con lo que se estaría aportando cantidad suficiente de aminoácidos.

Consumiendo proporciones adecuadas de proteína vegetal también se puede aportar a la


dieta la cantidad necesaria. Algunas legumbres como la soja o la quinoa tienen un alto valor
biológico porque contienen todos los aminoácidos esenciales y están recomendadas en las
dietas en las que no se consume proteína animal.

El huevo y la leche, permitidos en las dietas ovolactovegetarianas, también son fuentes de


proteínas. El huevo es un alimento con un alto valor biológico, es decir, contiene todos los
aminoácidos esenciales.

Qué alimentos nos aportan proteínas

Proteínas de origen animal:


 Todo tipo de carne animal. Pero es preferible comer carne magra (sin grasa).
 Pescados y mariscos

Proteínas de origen vegetal:

 Legumbres: Frijoles o judías (de todo tipo) lentejas, guisantes, garbanzos


 Frutos secosy semillas: por ejemplo, nueces, avellanas, almendras, cacahuetes,
semillas de girasol ...
 Soja y productos derivados de la soja que se incluyen en una dieta vegetariana.
 Productos lácteos.

Para qué sirven las proteínas

Las proteínas contienen 4 calorías por gramo, al igual que los hidratos de carbono. Sin
embargo, su principal función no es el aporte de energía al organismo.

Las células del organismo utilizan los aminoácidos de las proteínas que consumimos
para construir nuevas proteínas y estas son indispensables para multitud de funciones
vitales.

Siempre que el organismo está creciendo, reparando o regenerando tejidos, hay proteínas
implicadas en esta labor. A veces su papel es facilitar o regular; otras consiste en formar
parte de la estructura.

 Participan en la formación de los músculos, huesos y otros tejidos. Por ejemplo,


participa en la síntesis del colágeno, la proteína de la cual están hechos los tejidos
conectivos como las cicatrices, los tendones, los ligamentos y la base de los huesos
y dientes.
 Las numerosas hormonas del cuerpo son moléculas mensajeras y algunas son
proteínas. Por ejemplo, cuando aumenta el nivel de glucosa, el páncreas segrega
insulina, que estimula las proteínas de transporte de los músculos y tejido adiposo
para que lleven glucosa hacia las células a un rimo más rápido que el habitual.
 Ayudan a mantener el equilibrio hídrico del organismo.
 Algunas proteínas funcionan como enzimas que facilitan las reacciones químicas sin
ser transformadas durante el proceso.
 Ayudan a mantener el equilibrio entre los ácidos y las bases en los líquidos
corporales.
 Algunas proteínas se desplazan por los líquidos corporales, llevando nutrientes y
otras moléculas. Por ejemplo, la proteína hemoglobina transporta oxígeno desde los
pulmones hasta las células. Las lipoproteínas transportan lípidos por todo el cuerpo.
Otras proteínas de transporte especial llevan vitaminas y minerales.

Cuánta proteína debo consumir


Existen unas recomendaciones y limitan el consumo de proteínas a 0,8 gramos por
kilogramo de peso corporal. Por ejemplo, una mujer que pese 60 kg debería incorporar al
día 48 gramos de proteínas. Otro ejemplo, la mayoría de los adultos debería consumir de 5
a 6 1/2 porciones de proteína al día. Los niños menores de 8 años, de 2 a 4.

Un ejemplo diario sería: una pechuga de pollo, un huevo y una cucharada de mantequilla de
maní. También, una taza de legumbres con cereales, un filete de pescado y un puñado de
nueces.

Sigue leyendo para conocer 10 Alimentos vegetales ricos en proteínas

Proteínas con función de anticuerpos

Algunas proteínas también funcionan como anticuerpos defendiendo al organismo del


ataque de agentes patógenos.

Veamos un ejemplo: cuando un virus entra en el cuerpo, por ejemplo, el de la gripe, penetra
en las células y se multiplica por cien en una hora aproximadamente. Cada una de esas
copias a su vez puede infectar a otras cien células y multiplicarse por cien de nuevo. Con
eso ya tenemos diez mil réplicas del virus infectando el organismo. Si se le permite seguir
actuando el cuerpo pronto enfermará.

En ese momento entran en juego los anticuerpos. Cuando el organismo detecta que existe
una infección se forma un ejército de anticuerpos que son moléculas proteicas gigantes
diseñadas para combatir los antígenos invasores.

Estos anticuerpos funcionan de una forma muy rápida y efectiva. En un individuo sano con
suficiente cantidad de proteínas, los anticuerpos lucharán contra estos agentes y los
vencerán evitando la enfermedad.

Además, cuando el organismo ha fabricado un anticuerpo específico contra un virus


determinado lo recuerda formándose lo que se denomina inmunidad y eso permitirá que en
caso de volver a contagiarse, la fabricación sea más rápida y la lucha contra la enfermedad
mucho más efectiva. De ahí que las personas que han sufrido una enfermedad contagiosa
como el sarampión o, incluso, el virus del ébola, desarrollen inmunidad para superarlo si
volviera a producirse el contagio.

Pero esto no significa que haya que atiborrarse de alimentos ricos en proteínas ya que el
exceso o una dieta hiperproteica como algunos planes famosos para adelgazar podría poner
en riesgo la salud.

https://www.aboutespanol.com/que-son-las-proteinas-1088608