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El amor
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Pleist
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del
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¿Tenemos
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Ilustraciones: Raziel Méndez

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¿cómoves?
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10
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en los tiempos
oceno
genes de neanderTal? Alicia García Bergua

Comparando el genoma del neandertal con los genomas completos de cinco seres
humanos actuales de distintas regiones, se ha descubierto que los europeos y los
asiáticos tienen genes que provienen de esa especie, pero los africanos no. esto
sugiere que los Homo sapiens sí se aparearon con los neandertales en la época en
que ambas especies coincidieron en el medio oriente.
Los neandertales no son antepasados África hasta hace unos 100 000 años. neanderthalensis como subespecie del
nuestros, como alguna vez se pensó, sino Diversos objetos encontrados en cuevas Homo sapiens), los neandertales y los
primos: nuestra especie y el hombre de del Medio Oriente muestran que las dos humanos modernos se aparearon entre
Neandertal descienden de un antepasado especies coexistieron hasta la extinción de sí. En otras palabras, si será posible que
común que vivió en África hace unos los neandertales, que ocurrió hace unos los humanos de hoy tengamos algo de
600 000 años, según estudios recientes. 30 000 años. neandertal.
Los neandertales colonizaron el Medio Los paleontólogos se han preguntado La apariencia física de ciertos fósiles
Oriente, Europa y Asia occidental, mien- desde hace varios años si, por ser especies sugería que sí: se han encontrado restos
tras que los humanos permanecieron en tan cercanas (algunos consideran al Homo de humanos anatómicamente modernos,
pero con algunas características típicas de
Foto: © Johannes Krause, Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology

los neandertales. Un ejemplo reciente es el


niño de Lagar Velho, Portugal, encontrado
en 1998 y estudiado por Erik Trinkaus,
de la Universidad de Washington, y Ci-
dália Duarte, del Instituto Portugués de
Arqueología. Se trata del esqueleto de un
niño de cuatro años que fue enterrado con
objetos ceremoniales hace 25 000 años.
Los paleoantropólogos discuten si el niño
de Lagar Velho es evidencia de que las
especies se mezclaron, o sólo de adapta-
ciones locales de la población de humanos
modernos al frío de la época. Claramente,
analizar restos óseos no bastaba para
saberlo; hacía falta poder comparar las
especies a nivel genético.
En un artículo publicado en la revista
Science el 7 de mayo de 2010, un numero-
Entrada a la cueva Vindija, Croacia. so equipo internacional de investigadores

¿cómoves? 11
que trabajan en el Proyecto del Genoma que producen energía para las células, S
Neandertal, dirigido por Svante Pääbo, contienen su propio ADN, que se hereda
del Instituto Max Planck de Antropología exclusivamente de la madre. Por medio de
Evolucionista, en Alemania, informa có- estudios de ADN mitocondrial humano
mo logró reconstruir el 60% del genoma se ha llegado a establecer que todas las
del neandertal a partir de hebras de ADN personas de hoy somos descendientes de
extraídas de tres fragmentos de hueso de antepasados que vivieron en África. Pero
mujeres neandertales que vivieron hace el ADN mitocondrial de los humanos
alrededor de 40 000 años en lo que hoy modernos no contiene contribuciones
es Croacia. Comparando esta información del de los neandertales. La portada de la
con genomas modernos, los investigadores revista en la que se publicó el estudio de
dirigidos por Pääbo al parecer han zanjado 1997 llevaba este titular: “Los neanderta-
el debate: los humanos modernos sí se les no fueron nuestros antepasados”. Pero
aparearon con los neandertales. para asegurarse, había que buscar en el
depósito principal de ADN: el núcleo de
Juntos y revueltos las células.
Descubrir señales de apareamiento entre Al principio muchos investigadores
las dos especies en el genoma humano sor- pensaban que los neandertales y los hu-
prendió mucho al equipo de Svante Pääbo, manos quizá sí se habían apareado, pero
pues en un estudio del genoma mitocon- sólo ocasionalmente, por lo que no habían
drial de los neandertales que el equipo dejado descendencia mixta perdurable.
publicó en 1997 no había ningún rastro Luego se dieron cuenta de que el ADN de
del suceso. Las mitocondrias, organelos los neandertales tenía más genes en común

El nEandErtal, otra víctima dEl prEjuicio

En 1856, en una cueva situada en el valle A lo largo de los años siguientes fueron
por el que discurre el río Neander, cerca apareciendo más restos de individuos pa-
de Düsseldorf, Alemania, los trabajado- recidos: de piernas cortas, cajas torácicas
res de una cantera estaban extrayendo abombadas, arco superciliar prominente,
piedra caliza del piso cuando encontraron frente huidiza. Todas las interpretaciones
unos huesos antiguos. El hallazgo no los posteriores, hasta la Segunda Guerra
impresionó demasiado, pero bastó para Mundial, pintaban al hombre de Neandertal
que el dueño de la cantera le llevara lo como una raza deforme y enferma. Los
que quedó de los huesos a un científico científicos “reconstruyeron” el esqueleto
de la localidad, llamado Johann Carl de estas criaturas con estos prejuicios en
Fuhlrott, quien afirmó que eran huesos mente, lo que dio como resultado la imagen
humanos. del neandertal como un ser embrutecido,
En esa época muchos científicos euro- salvaje y de escasa habilidad manual, en
peos vivían convencidos, como la mayoría el que la fuerza bruta predominaba sobre
de su sociedad, de que la humanidad era las facultades de la mente. En su prisa
el pináculo de una creación divina ocurri- por disociar a la humanidad de este ser
da hacía no más de 6 000 años. Fuhlrott primitivo, los anatomistas ni siquiera se
examinó los huesos del individuo del valle dieron cuenta de que el volumen craneal
del Neander y se convenció de que debía del neandertal es incluso más grande que
ser un ejemplar “de las más antiguas el de nuestra especie. Aún hoy llamar a
razas del hombre”, quizá muy cercano a alguien neandertal equivale a poner en
la creación. La idea de un ser humano, duda su inteligencia.
pero distinto a nosotros —un antepasado En los años 50, William Strauss y A. J.
o un pariente cercano— simplemente no E. Cave emprendieron una nueva recons-
cabía en la mentalidad de la época. El trucción de la anatomía del neandertal y
hallazgo se explicó de diversas maneras, obtuvieron un cuerpo muy parecido al de
todas encaminadas a mostrar que aquel los humanos modernos. Strauss y Cave
individuo no podía ser un humano normal, concluyeron: “Si pudiera reencarnarse y
y de ninguna manera un antepasado de meterse en el metro de Nueva York —si
la humanidad. Si no era un “antiguo estuviera limpio, afeitado y vestido a la
holandés”, o un soldado deforme herido moda—, posiblemente no llamaría más
que se había refugiado en la cueva, quizá la atención que cualquier otro de los
era una persona que padeció raquitismo ocupantes”.
seguido de artritis, lo que explicaría por
qué tenía las piernas arqueadas. —S.R.

12 ¿cómoves?
observan en el genoma de los afroameri-

Foto: © Max Planck Institute for Evolutionar y Anthropology


canos. El equipo halló en los neandertales
10 de estas 12 regiones variables, lo que
indica que esos rasgos genéticos de los
seres humanos actuales de Asia y Europa
provienen, en efecto, de los neandertales.
¿Pero cuándo y cómo ocurrió la mezcla?

Todo empezó en el Medio Oriente


El encuentro íntimo entre humanos y
neandertales pudo ocurrir en el Medio
Oriente, hipótesis que se ajusta a los
fósiles y herramientas de piedra de hace
80 000 años hallados en las cuevas de
Skhul, Qafzeh y Tabun, en Israel. Aunque
estas cuevas fueron, como otras en España
y Francia, ocupadas intermitentemente
por Homo sapiens y por neandertales, los
datos hacen pensar que ambas especies
convivieron ahí durante 10 000 años.
Los neandertales junto con los Homo
sapiens fueron los más grandes fabricantes
de herramientas de la prehistoria. Dejaron
muchos registros de ello en Europa y en el
Los investigadores obtuvieron la mayoría del ADN Medio Oriente. Vivieron 130 000 años en
Europa en grupos aislados, desde España
usado en el estudio de los fragmentos de hueso
de tres hembras neandertales encontrados en la
cueva Vindija, en Croacia. hasta el norte de Rusia. Hay indicios de
que los neandertales y los Homo sapiens
go compararon las a esa isla. Si los papuanos tienen genes salidos de África coexistieron y fabricaron
variantes genéti- de neandertal, ello indica que el flujo de herramientas prácticamente idénticas en
cas presentes en los genes entre las dos especies ocurrió antes Israel hace 80 000 años y en Europa hace
neandertales mas no de que se diversificaran las poblaciones de entre 30 000 y 40 000 años.
en los chimpancés con humanos modernos. Hay quienes piensan que este cruza-
las de cinco seres humanos Para comprobar el flujo de los genes miento entre especies pudo haber ocurrido
actuales de África, Papúa Nueva Guinea, neandertales a los humanos asiáticos y con un grupo de Homo sapiens que salió
China y Francia. europeos, los investigadores utilizaron el de África hace 60 000 años y probable-
Se fijaron especialmente en regio- genoma afroamericano publicado mente halló a los neandertales con los
nes del genoma que difieren entre los por el Proyecto del Genoma que conviviría 10 000 años en las cue-
individuos en una sola letra genética Humano. Rasmus Nielsen, de vas. Quizá se deba a este cruce que el
(o nucleótido). Cuando compararon a la Universidad de California esqueleto neandertal de una hembra
los neandertales con los europeos y los en Berkeley, identificó los hallado en la cueva de Tabun se
asiáticos, encontraron que las variacio- segmentos ancestrales vea menos robusto que el común
nes ocurrían con la misma frecuencia en del genoma humano (de de los neandertales.
ambos humanos y en los neandertales. Y cuando surgió el Homo Lo curioso es que se pensaba
cuando compararon a los neandertales sapiens, ha- que este cruzamiento pudo haber
con un africano y un europeo, o con un ce 200 000 tenido mayores probabili-
africano y un asiático, observaron que la años) y lo- dades de ocurrir más
frecuencia con que aparecían las varia- ca lizó 12 tarde, hace entre
ciones en los neandertales coincidía con regiones del 45 0 0 0 y 35 0 0 0
la de los europeos y los asiáticos, pero no genom a en años, en Francia,
con la de los africanos. De ahí se concluyó las que los donde también co-
que los neandertales se aparearon con los humanos mo- existieron am-
ancestros de estos europeos y asiáticos der nos que bas especies.
actuales, no así con los de los africanos no provienen Algunos inves-
actuales. Escogieron un individuo de de África tie- tigadores piensan
Papúa Nueva Guinea porque, hasta donde nen variacio- que los neander-
se sabe, los neandertales nunca llegaron nes que no se tales imitaban las

¿cómoves? 13
más información

•http://ngenespanol.com/2008/09/30/
los-ultimos-neandertales-articulos
•www.elpais.com/articulo/sociedad/
Somos/poco/neandertales/
elpepusoc/20100506elpepusoc_11/
Tes
•http://redescolar.ilce.edu.mx/
redescolar/act_permanentes/
historia/histdeltiempo/mundo/
prehis/t_evolu.htm
Foto: © Frank Vinken

extinguirse definitivamente como especie.


Una de las razones a las que se atribuía
su desaparición era la competencia con
un Homo sapiens llegado de África que
desarrolló el lenguaje y con él, el razo-
Taladrando fragmento de hueso: el equipo de investigación usó sólo 400 mg de polvo de hueso namiento simbólico, lo que le permitió
para los análisis. comunicarse con mayor precisión, hacer
planes y transmitir el conocimiento de una
herramientas de piedra que fabricaban los últimos 300 000 años dieron lugar al generación a otra. Pero hoy hay indicios
Homo sapiens. Por alguna razón que hoy género humano. que sugieren que los neandertales podían
no se alcanza a entender, el intercambio de Estas sustituciones de unas letras gené- hablar, pues los cambios adaptativos de un
genes entre estas dos especies cesó. La ge- ticas por otras incluyen cambios en genes gen clave para el habla, llamado FOXP2
netista Sarah Tishkoff, de la Universidad que intervienen en la capacidad de sanar (ver ¿Cómo ves? No. 137), ya estaban en
de Pensilvania, se pregunta si hubo acaso heridas, en el movimiento del flagelo de ellos, así como los cambios anatómicos
una barrera cultural. los espermatozoides y en la transcripción que les permitirían articular palabras.
genética. Varios de estos nuevos genes que Además, los neandertales han dejado
Setenta y ocho letras evolucionaron en el ser humano codifican rastro de comportamientos que indican
El trabajo del Proyecto del Genoma del proteínas que se expresan en la piel, en que tenían un pensamiento simbólico
Neandertal es importante también porque las glándulas sudoríparas, en las vainas similar al nuestro: por ejemplo, enterra-
es la primera vez que se puede internas de las raíces capilares y en la ban a sus muertos con flores, fabricaban
comparar al ser humano con un pigmentación de la piel. Posiblemente adornos, se maquillaban y cuidaban de
ser casi igual a él y empezar a muchos de los cambios son neutrales sus enfermos, como muestran fósiles de
entender lo que nos distingue —no tienen efectos ni adversos ni individuos con rastros de haber sobrevi-
desde el punto de vista bioló- favorables— y surgieron por errores na- vido durante varias décadas con graves
gico. En su comparación turales que se producen al copiarse el heridas y malformaciones. Hay quienes
del genoma del nean- ADN. Los más interesantes, empero, dicen que el pensamiento neandertal era
dertal con los genomas son los cambios genéticos que, lue- menos tendiente a la abstracción y más
de cinco seres humanos go de surgir, han proliferado en las apegado a las circunstancias, pero eso es
modernos diferentes, poblaciones humanas, lo que indica muy difícil de saber con certeza.
el equipo de Svante que dieron ventajas a los humanos La otra hipótesis es que los neander-
Pääbo encontró una modernos. El equipo dirigido por tales fueron absorbidos por la población
diferencia de sólo Pääbo encontró diferencias de humanos modernos. La investigación
78 letras genéticas en genes importantes para del Proyecto del Genoma del Neander-
(nucleótidos). Estas el desarrollo cognitivo, el tal sugiere que esto es más probable y
diferencias genéticas metabolismo, la forma del cráneo, el que las interacciones entre los Homo
alteran el efecto de los cuello y la caja torácica, pero aún se sapiens y lo neandertales fueron más
genes en los que se encuen- tiene que saber más acerca de la expre- complejas e interesantes de lo que se
tran. Únicamente cinco genes sión fisiológica de todas estas diferencias había pensado.
tienen más de una diferencia. genéticas.
Ésta es una pequeñísima frac-
ción de los 3 000 millones La misteriosa desaparición de
de letras genéticas de cada nuestros primos Alicia García Bergua es asesora de ¿Cómo ves?; divul-
gadora de la ciencia, poeta y ensayista, escritora de
genoma y quiere decir que Los neandertales empiezan a desaparecer cuentos y obras de teatro. Ha sido miembro del Sistema
sólo 78 sustituciones en los del registro fósil hace 30 000 años hasta Nacional de Creadores.

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