You are on page 1of 19

 

Atlantic Slave Trade
Herbert S. Klein

LAST REVIEWED: 30 JULY 2015
LAST MODIFIED: 15 JANUARY 2015
DOI: 10.1093/OBO/9780199846733­0167

Introduction

The Atlantic slave trade remained one of the least studied areas in modern Western historiography until the middle of the 20th
century. This late start was not due to any lack of sources, for the materials available for its study were abundant in both printed
and manuscript form from the very beginning. Rather, it was ignored because of its close association with European imperialism
and the institution of slavery, which resulted in a lack of interest in a morally difficult problem and to a lack of methodological
tools for analyzing the complex quantitative data. Since the 1920s, however, an upsurge of modern studies has made the slave
trade one of the most­studied human migrations of the modern period. These studies have resolved the basic questions of age,
sex, and volume of this forced migration; the origin and direction of the trade; and its organization and financing. Most recently it
has involved long­term studies on its impact on African and American development.

General Overviews

Several works have defined the modern study of the Atlantic slave trade. Gaston­Martin 1993, Curtin 1969, Klein 1978, and Eltis
1987 (cited under Trading in Specific Periods) can be said to have opened up the modern study of this important human
migration. Gaston­Martin 1993 explained the organization of the trade, Curtin 1969 established the basic numbers of the trade
Klein 1978 carried out the first systematic study of mortality in the trade and Eltis 1987 provided the first broad overview of the
trade in the nineteenth century. Recently several modern overviews of the trade in all its aspects have replaced the earlier
sensationalist literature. These have included Rawley and Behrendt 2005, Pétré­Grenouilleau 1997, Thomas 1999, and Klein
2010.

Curtin, Philip. The Atlantic Slave Trade: A Census. Madison: University of Wisconsin Press, 1969.
A crucial work on the volume of the trade, this pioneering book by Curtin carefully reviewed all the published estimates and
reconstructed the numbers of Africans transported by zone and period based on explicit demographic and economic models.
The demographic evolution of the American slave populations was a fundamental concern of Curtin, as was the mortality
suffered in the Atlantic crossing, because these were the primary factors that permitted estimates of the numbers of Africans
transported. The author also touched on the problems of African population growth and European economic interests in the
trade.

Gaston­Martin. Nantes au xviiie siècle: L’ère des négriers (1714–1774). Paris: Editions Karthala, 1993.
Originally published in 1931, this was the first dispassionate and modern interpretation of the trade. Everything from slave
mortality in the Middle Passage to provisioning and financing of the trade were examined in this seminal study of the French
slave trade.

Klein, Herbert S. The Middle Passage: Comparative Studies in the Atlantic Slave Trade. Princeton, NJ: Princeton
University Press, 1978.
Based on new archival evidence in Europe and the Americas, this provided a systematic analysis of the demography of the
trade and detailed studies on mortality in the Middle Passage.

Klein, Herbert S. The Atlantic Slave Trade. 2d ed. Cambridge, UK, and New York: Cambridge University Press, 2010.
This is a standard survey of the trade covering all the basic issues discussed by historians and other social scientists. It also
includes a detailed bibliographical essay covering all the major economic, demographic, and political aspects of the Atlantic
slave trade.

Pétré­Grenouilleau, Olivier. La traite des Noirs. Paris: Presses Universitaires de France, 1997.
In this general survey, the leading contemporary French authority on the subject gives a very good overall view of the trade
based on the latest research.

Rawley, James A., and Stephen D. Behrendt. The Transatlantic Slave Trade: A History. Lincoln: University of Nebraska
Press, 2005.
This is a useful modern survey of the Atlantic slave trade with a primary emphasis on the English and North American trades.

Thomas, Hugh. The Slave Trade: The Story of the Atlantic Slave Trade, 1440–1870. New York: Simon and Schuster, 1999.
The most recent of the general popular surveys in English written for the general public. Summarizes much of the new literature
and replaces most of the early popular writing on this subject which was not based on systematic research.

Collected Essays

All these collections contain numerous essays on various aspects of the Atlantic slave trade. Engerman and Genovese 1975
and Gemery and Hogendorn 1979 stress the economics of the trade. The collection by Daget 1988 is a compendium of studies
on all the European trades, and the volumes by Eltis and Richardson 1997 and Eltis and Richardson 2008 concentrate on
questions of volume.

Daget, Serge, ed. De la traite à l’esclavage: Actes du Colloque international sur la traite des noirs, Nantes, 1985. 3 vols.
Nantes, France: Centre de Recherche sur l’Histoire du Monde Atlantique, 1988.
The Nantes congress brought together an extensive international group of scholars to study all aspects of the trade.
Eltis, David, and David Richardson, eds. Routes to Slavery: Direction, Ethnicity and Mortality in the Transatlantic Slave
Trade. London: Frank Cass, 1997.
The essays in this volume were the first systematic studies based on the new Voyages database (cited under Documentary
Sources and the Trans­Atlantic Slave Trade Database) and deal with all the major themes related to this database.

Eltis, David, and David Richardson, eds. Extending the Frontiers: Essays on the New Transatlantic Slave Trade Database.
New Haven, CT: Yale University Press, 2008.
The authors of the Voyages database (cited under Documentary Sources and the Trans­Atlantic Slave Trade Database) have
gathered together a number of younger scholars who provide the latest quantitative data being added to the database.

Engerman, Stanley L., and Eugene D. Genovese, eds. Race and Slavery in the Western Hemisphere: Quantitative Studies.
Princeton, NJ: Princeton University Press, 1975.
This was one of the first collections of modern research on slavery and the slave trade with an emphasis on the economics of
these institutions.

Gemery, Henry A., and Jan S. Hogendorn. The Uncommon Market: Essays on the Economic History of the Atlantic Slave
Trade. New York: 1979.
This was another early survey of quantitative aspects of the Atlantic slave trade by all the leading scholars then working in this
area.

The Atlantic Trade in Comparative Perspective

Several useful volumes are available that allow the reader to compare the basic structure of the Atlantic slave trade with other
slave trades coming out of Africa. The volumes of Renault and Daget 1985 and Pétré­Grenouilleau 2004 place the Atlantic slave
trade in comparative perspective and provide information about the Pacific and Middle Eastern trades. Wright 2007 is the most
recent study on this older and longer­lasting African slave trade. See also the separate Oxford Bibliographies articles on
“Slavery in Africa,” “Indian Ocean and Middle Eastern Slave Trade,” “Trans­Saharan Trade,” and “Indian Ocean Trade.”

Pétré­Grenouilleau, Olivier. Les traits négrières: Essai d’histoire globale. Paris: Gallimard, 2004.
This update of Renault and Daget 1985 includes the latest studies on both the Atlantic slave trade and all the other slave trades
that originated in Africa.

Renault, Françoise, and Serge Daget. Les traites négrières en Afrique. Paris: Editions Karthala, 1985.
This is one of the earliest attempts to put the Atlantic slave trade into comparative perspective with the other major slaving routes
in the premodern period and provides useful comparative material.

Wright, John. The Trans­Saharan Slave Trade. London: Routledge, 2007.
This is the latest survey of the longest­lasting African slave trade, that going from sub­Saharan Africa to the Mediterranean
region.

Documentary Sources and the Trans­Atlantic Slave Trade Database

All the printed documentary sources on the trans­Atlantic slave trade published since the 1930s, along with new archival
sources on the slave trade to Latin America, were brought together in a first compilation of some 27,000 voyages. David Eltis
then organized a major international effort to extend the original database and make it available on the Internet as Voyages,
which now includes about 35,000 voyages. This database has become a fundamental source for studying the slave trade,
especially the volume of the trade over time, by place of origin, and destination of arrivals in the Western Hemisphere. This
online database is now a major scholarly and teaching tool used by numerous students and scholars to analyze all types of
questions about the slave trade. These data include the ports from which the slaves were shipped and the ports to which they
arrived in the Americas and Europe. In a small sample of cases, it provides the age and sex of the Africans who were
transported and the mortality they suffered in the Atlantic crossing. The database also has extensive information on the ships
used, their tonnage, type, ownership and nationality, and crew size. It even includes data on shipboard rebellions and ships lost
at sea. Finally it contains extensive data on the dates of these voyages and on the length of voyage of the various legs of the
trade, from and to European or American ports of outfitting and origin. The online database consists of two data sets. The first is
a list of the voyages, of which some 6,000 have complete or partial information; these in turn are incorporated into an
“estimated–extended” data set that includes another 29,000 or so incomplete voyages, for a total of some 35,000 voyages.
Estimates of the numbers of Africans carried off the coast of Africa on about 80 percent of the voyages have been generated
from the best guesses of the number of Africans these ships might have carried based on averages for completed voyages and
other criteria. The second supplementary data set consists of African names of individuals taken aboard slave ships and
contains some 91,000 names, mostly from British captured slavers.

Eltis, David, Stephen D. Behrendt, David Richardson, and Herbert S. Klein. The Trans­Atlantic Slave Trade, 1562–1867: A
Database CD­ROM. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 1998.
This was the original database of 27,000 voyages containing all the basic information that was subsequently incorporated into
the larger Voyages database.

Voyages: The Trans­Atlantic Slave Trade Database.
The online database consists of two data sets: Voyages, which is downloadable, and African Names as either an SPSS or Excel
file. The database also has an online program allowing users to generate their own tables from both the “estimated­extended”
data set and the African names data sets, which in turn can be downloaded to Excel files or as text. The website also has a
manual for creating interactive tables, plus an essay by David Eltis and Paul F. Lachance, Estimates of the Size and Direction of
Transatlantic Slave Trade, which summarizes the estimated database in relation to the timing, origin, destination, and numbers
of slaves carried across the Atlantic.

Volume of the Trade

The volume of the trade led to a great debate after Curtin published his estimate (see Curtin 1969, cited under General
Overviews) and was the reason for the creation of the slave voyages data set. The establishment of the Voyages database (cited
under Documentary Sources and the Trans­Atlantic Slave Trade Database) has essentially resolved most of these debates, and
the current consensus is that provided by David Eltis and David Richardson in numerous articles, all of which reflect the
information in the online database. Although the reconstruction of given trades, especially that to Brazil, has revised some of the
numbers originally suggested by Curtin 1969, all these revisions to date do not seriously challenge the total figures provided by
Curtin. The only serious challenge to these numbers has come from Inikori 1992.

Eltis, David, and David Richardson. Atlas of the Transatlantic Slave Trade. New Haven, CT: Yale University Press, 2010.
The maps used in the Voyages database have been reproduced here in a single volume. The maps are of great use in
identifying key ports in Africa and America.

Eltis, David, and David Richardson, eds. Extending the Frontiers: Essays on the New Transatlantic Slave Trade Database.
New Haven, CT: Yale University Press, 2008.
This volume summarizes the latest additions to the database and some of the newer issues which can be examined using this
source. Eltis and Richardson have been the leading scholars reevaluating the English trade and directing the research into the
other international trade.

Inikori, Joseph E. “The Volume of the British Slave Trade, 1655–1807.” Cahiers d’Études africaines 32.4 (1992): 643–688.
This is the only serious challenge to the numbers generated in the Voyages database (cited under Documentary Sources and
the Trans­Atlantic Slave Trade Database). Inikori presents an alternative set of estimates for the British trade.

Richardson, David, and Stephen D. Behrendt. “Inikori’s Odyssey: Measuring the British Slave Trade, 1655–1807.” Cahiers
d’Études africaines 35.2–3 (1995): 599–615.
The numbers in Inikori 1992 are challenged in this essay by reevaluating the basic documentations and showing that his
estimates are too high. However, Inikori has also criticized other aspects of the organization and relative influence of the trade
on English economic development in a series of other studies cited below.

Demography of the Trade

The major themes on the demography of the trade have been to determine the age and sex of the departing Africans over time
and space, as well as the mortality they experienced in the Atlantic crossing by carrier and time.

Age and Sex

The works by Geggus 1989, Eltis and Engerman 1992, and Eltis and Engerman 1993 all deal with attempts to determine the sex
and age of the departing slaves. Klein 1983 deals with the question of why women were underrepresented in the trade.

Eltis, David, and Stanley Engerman. “Was the Slave Trade Dominated by Men?” Journal of Interdisciplinary History 23.2
(Autumn 1992): 237–257.
In this survey of the question, Eltis and Engerman place the Atlantic slave trade within the context of other international
migrations.
Eltis, David, and Stanley Engerman. “Fluctuations in Sex and Age Ratios in the Transatlantic Slave Trade, 1663–1864.”
Economic History Review 46.2 (1993): 308–323.
Eltis and Engerman show that there was variation in female ratios among the slaves over time and by region. This raises the
question of why these fluctuations occurred and what it says about local African conditions.

Geggus, David. “Sex Ratio, Age and Ethnicity in the Atlantic Slave Trade: Data from French Shipping and Plantation
Records.” Journal of African History 30 (1989): 23–44.
In this essay on the French slave trade, supplemented with data from Saint Domingue plantation records, Geggus shows the
biased sex ratios which were the norm in the French slave trade.

Klein, Herbert S. “African Women in the Atlantic Slave Trade.” In Women and Slavery in Africa. Edited by Claire Robertson
and Martin A. Klein, 29–38. Madison: University of Wisconsin Press, 1983.
This essay by Klein asks why women were underrepresented in the slave trade. He rejects the American demand as a reason
and stresses African conditions which explain why fewer women than men were offered for sale.

Mortality of Slaves and Crews

Given the paucity of information, so far there have been no systematic studies on the mortality slaves suffered immediately
before or after crossing the Atlantic. However, quite extensive material is available on the mortality during the Atlantic crossing,
led by the work of Curtin 1969 and Klein 1978 cited under General Overviews). Among the key issues discussed are how many
died at sea, what was the cause of their deaths, and whether there was any difference over time and between different national
trades in mortality of the slaves and crews. In earlier debates the incidence of supposed astronomic (but unsubstantiated)
mortality were used to suggest much higher levels of African slave migrations than have proven to be the case. Kiple and King
1981 and Kiple 1984 discuss the diseases brought across the Atlantic via the slave trade and Klein, et al. 2001 compare the
transport of slaves across the Atlantic to the contemporary transoceanic transport of immigrants and convicts.

Kiple, Kenneth F. The Caribbean Slave: A Biological History. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 1984.
This is a further and more detailed analysis of diseases associated with slaves in the West Indies.

Kiple, Kenneth F., and Virginia H. King. Another Dimension to the Black Diaspora: Diet, Disease, and Racism. Cambridge,
UK: Cambridge University Press, 1981.
This is the standard source on the disease brought from Africa to America aboard the slave ships. The authors deal with all the
major communicable diseases and how they evolved in the two regions.

Klein, Herbert S., Stanley Engerman, Robin Haines, and Ralph Schlomowitz. “Transoceanic Mortality: The Slave Trade in
Comparative Perspective.” William and Mary Quarterly 58.1 (January 2001): 93–118.
The question of mortality, first dealt with systematically by Klein 1978 (cited under General Overviews), has recently been
examined over many trades and through numerous alternative sources. This is the latest review of all the literature on slave
mortality as well as that dealing with the transoceanic shipping of immigrants and convicts.
The Demographic Impact of the Slave Trade on America

The demographic impact of the trade on American populations is also a major area of concern. What impact did the age and sex
of the arriving Africans have on the slave populations in the Americas? Part of this question dealt with the comparative
differences in fertility experienced by the differing Afro­American populations, with the United States having an unusually high
reproduction rate compared to all other American regions, which was first examined in Eblen 1975. Klein and Engerman 1978
examined the question of differing lactation practices as a possible cause for fertility differences between slaves in North
America and the rest of the hemisphere. The studies by Higman 1976 and Higman 1984 are the best works showing the impact
of the slave trade on the age and sex structure of any of the Afro­American populations and their patterns of growth. Klein and
Luna 2009 provides the most detailed study of the age structure of African and native­born Afro­Brazilian slaves and the impact
of the trade on the demographic evolution in Brazil.

Eblen, Jack E. “On the Natural Increase of Slave Populations: The Example of the Cuban Black Population, 1775–1900.” In
Race and Slavery in the Western Hemisphere: Quantitative Studies. Edited by Stanley L. Engerman and Eugene D.
Genovese, 211–248. Princeton, NJ: Princeton University Press, 1975.
The demographic impact of the trade on American populations was first examined in this original fundamental essay, which
showed the relative impact of African and native­born Afro­Cubans on the relative growth of the slave population on the island.

Higman, Barry W. Slave Population and Economy in Jamaica, 1807–1834. Cambridge, UK: Cambridge University Press,
1976.
This is one of the most complete demographic studies of a slave population in any region of America. It provides a very complete
analysis of age, sex, and reproduction rates.

Higman, Barry W. Slave Populations of the British Caribbean, 1807–1834. Baltimore: Johns Hopkins University Press,
1984.
Higman in this volume expands his Jamaican material to include all the British colonies and shows the negative impact the trade
had on reproduction, but also how quickly the native­born population recovered positive growth rates.

Klein, Herbert S., and Stanley L. Engerman. “Fertility Differentials between Slaves in the United States and the British
West Indies: A Note on Lactation Practices and Their Implications.” William and Mary Quarterly 35.2 (1978): 357–374.
An attempt to explain the relative difference in fertility between Caribbean and North American slave populations and how it is
related to African origins. The stress here is on the differing lactations practices carried out by Afro­American women in these
two regions as a possible cause for the difference in reproduction rates.

Klein, Herbert S., and Francisco Vidal Luna. Slavery in Brazil. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 2009.
The authors use unpublished census data for the period to analyze the age, sex, and reproduction of slaves in Brazil and
compare it to other American slave populations. This work also provides an extensive bibliography on other demographic
studies of the Brazilian slave population.
The Demographic Impact of the Trade on Africa

Just as the migration of millions of Africans had an impact on the growth and structure of American populations, the loss of
populations had an impact on Africa. Manning 1990 is a major attempt to measure the demographic impact of the Atlantic slave
trade and other slave trades on African population growth. A recent analysis of the impact of the trade on the Luanda (Angola)
population is found in the classic study of Thornton 1980.

Manning, Patrick. Slavery and African Life: Occidental, Oriental, and African Slave Trades. Cambridge, UK: Cambridge
University Press, 1990.
This was the first systematic attempt to estimate the impact of the loss of African population through the slave trade on the growth
of the population who remained in Africa. It provides a model for later studies and provides a basic framework for analyzing this
question.

Thornton, John. “The Slave Trade in Eighteenth Century Angola: Effects on Demographic Structures.” Canadian Journal of
African Studies 14.3 (1980): 417–427.
Thornton provides a specific analysis based on local Portuguese censuses that helps provide a well­researched basis for
estimating this question of the effect of loss on local population.

Narratives of Transported Slaves, Slave Captains, and Ship’s Surgeons

Although only a few recorded experiences of the slave trade by Africans themselves are available, there are extensive diaries
and reports of slave captains and ship’s surgeons on the trade.

Atlantic Experiences

Probably one of the best narratives recorded by slaves is Equiano 1995 (first published in 1789). Great Britain 1974 provides
detailed accounts by slave captains of their experiences in the trade. There are also letters and personal accounts by
Falconbridge 1973 (first published in 1788), Newton 1962 (originally published in 1788), and Schwarz 2008. Useful studies of
individual captains and African­based traders are found in Rinchon 1964. Rediker 2007 provides a reconstruction of the Middle
Passage experience based on available narratives.

Equiano, Olaudah. The Interesting Narrative of the Life of Olaudah Equiano, Written by Himself. Edited by Robert J. Allison.
Boston: Bedford, 1995.
The autobiography of Equiano provides a very good account of how slaves moved from the interior of Africa to the Atlantic ports.
Originally published in 1789.

Falconbridge, Alexander. An Account of the Slave Trade on the Coast of Africa. New York: AMS, 1973.
This is a slave trader’s account of his experiences in the Atlantic slave trade. Originally published in 1788.
Gray, Richard, ed. The Cambridge History of Africa. 7 vols. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 1975–1986.
A good place for readers to start a study of the African slave trade, particularly Volume 4 (1600–1790) and Volume 5 (1790–
1870) which cover the period of the slave trade.

Great Britain. House of Commons Sessional Papers of the Eighteenth Century. Vols. 67–76 and 82. Edited by Sheila
Lambert. Wilmington, DE: Scholarly Resources, 1974.
The detailed accounts by slave captains of their experiences in the trade are found in Parliamentary committee hearings
covering their testimony given to Parliament from 1788 to 1790 and from 1791 to 1792

Newton, John. The Journal of a Slave Trade (John Newton) 1750–1754. Edited by Bernard Martin and Mark Spurrell.
London: Epworth, 1962.
John Newton was, of course, the most famous of these slave captains. In later life he became a minister and wrote the famous
spiritual “Amazing Grace.” This is his account of his slave­trading experiences. Originally published in 1788.

Rediker, Marcus. The Slave Ship: A Human History. New York: Viking, 2007.
This is a work designed for a popular audience and is a highly imaginative re­creation of the slave trade told from several
perspectives of its various participants, from the slaves and crew to the captain of the slave ship. It even includes a limited
discussion of the actual ships.

Rinchon, Dieudonné. Pierre­Ignace­Liévin van Alstein, capitaine négrier, Gand 1733–Nantes 1793. Dakar, Senegal: IFAN,
1964.
This is one of the few detailed studies of the experience of a non­British slave trader. Van Alstein was an important slave captain
working out of Nantes in the early 18th century.

Schwarz, Suzanne, ed. Slave Captain: The Career of James Irving in the Liverpool Slave Trade. Rev. 2d ed. Liverpool, UK:
Liverpool University Press, 2008.
This is a previously unpublished set of an English slave captain’s notes.

African Origins of American Slaves’ Ethnicities

Along with the volume, origin, and direction of the forced African migrations, historians and geneticists have tried to determine
African places of origin for specific African or Afro­American groups in the New World. Some reconstruction of origins can be
done with the limited African Names data set in the Voyages database (cited under Documentary Sources and the Trans­Atlantic
Slave Trade Database), but names and ethnicities were rarely reported by any sources for the actual slaves who arrived in
America. Thus examining origins and movements in the Voyages database and applying the latest genetic studies can help to
explain where particular Afro­American populations came from in Africa. Studies of parish and notarial records in the Americas
have examined how African­born slaves and free persons self­identified themselves in African ethnic terms, a list of which can
be found in Klein and Vinson 2007. Debien 1974 provided one of the best surveys on African origins based on plantation
records. For the United States, the best source to date is Hall 2005; for Peru, Tardieu 2001. Lovejoy 1994 and Klein 2002 look at
African origins of slaves in Brazil.

Debien, Gabriel. Les esclaves aux Antilles françaises. Basse­Terre, Lesser Antilles: Société de’Histoire de la Guadeloupe,
1974.
Debien provides one of the best and most complete surveys on African origins for any American region. This is based on
detailed French records of plantation populations and their self­identity.

Hall, Gwendolyn Midlo. Slavery and African Ethnicities in the Americas: Restoring the Links. Chapel Hill: University of
North Carolina Press, 2005.
This is the analysis based on the New Orleans data set which links these slaves to their African regional origins.

Klein, Herbert S. “As origens africanas dos escravos brasileiros.” In Homo brasilis: Aspectos genéticos, lingüísticos,
históricos e socioantropológicos da formação do povo brasileiro. Edited by S. D. J. Pena, 93–112. Ribeirão Preto, Brazil:
FUNPEC­RP, 2002.
This early study gathers together all the extant historical information on the known origins of African slaves in Brazil.

Klein, Herbert S., and Ben Vinson III. African Slavery in Latin America and the Caribbean. 2d ed. New York: Oxford
University Press, 2007.
This study cites a large number of monographs on slavery in Latin America which often provide African origins of New World
slaves in various Latin America societies.

Lovejoy, Paul E. “Background to Rebellion: The Origins of Muslim Slaves in Bahia.” Slavery & Abolition 15 (1994): 151–
180.
The Lovejoy study provides a useful guide to the various Muslim groups which were found in northeastern Brazil and relates
them to their origins in Africa.

Tardieu, Jean­Pierre. Origins of the Slaves in the Lima Region in Peru (Sixteenth and Seventeenth Centuries). New York:
UNESCO, 2001.
This is one of the few Spanish American studies of origins published in book form, though many studies of slavery in Latin
America include such information.

Thornton, John. Africa and Africans in the Making of the Atlantic World, 1400–1680. 2d ed. Cambridge, UK: Cambridge
University Press, 1998.
This is a major study arguing for a more regional­based analysis of origins and suggesting more unity among slaves via various
lingua franca which made communication possible among large numbers of slaves in given plantations.
African Origins of American Slaves’ Genetics

Since the 1990s a major effort has been made to reconstruct the origins of African American populations through genetic
markers. These studies have shown a high degree of accuracy in establishing the origins of various American populations of
African descent and relating them to their African ancestors. Combined with data from the slave trade, the studies can show the
history of African migrating groups and their influence in the Americas. These studies have also shown that mitochondrial DNA
(mtDNA), which is carried by women, is fundamental in identifying African origins. Given the historical patterns of mating
between non­African males and African and Afro­American female populations, the male genetic markers inherited by Afro­
American populations shows high admixtures of European and Amerindian origins in Afro­American populations and are thus
less useful in establishing African origins.

Brazil and South America

Most of the genetic studies have used data from the Atlantic slave trade to isolate more accurately these genetic connections
over time and space, and Brazilian geneticists have done more such studies than any other scientists for any other former slave
trade regions in the Americas. Salas, et al. 2004 provides a survey of this theme for the Americas, whereas Bortolini, et al. 1999
is the classic study on South American Afro­American populations. Alves­Silva, et al. 2000 and Silva, et al. 2006 concentrate on
the female line; Ribeiro, et al. 2009 focuses on the male line; and Hünemeier, et al. 2007 deals with both the male Y and female
mtDNA genetic markers.

Alves­Silva, Juliana, Magda da Silva Santos, Pedro EM Guimarães, et al. “The Ancestry of Brazilian mtDNA Lineages.”
American Journal of Human Genetics 67.2 (2000): 444–461.
This group of Brazilian geneticists concentrates on the evolution of these genetic markers inherited in the female line in the
populations of Brazilians.

Bortolini, Maria Cátira, Wilson Araújo Da Silva, Dinorah Castro De Guerra, et al. “African‐derived South American
Populations: A History of Symmetrical and Asymmetrical Matings According to Sex Revealed by Bi‐and Uni‐parental
Genetic Markers.” American Journal of Human Biology 11.4 (1999): 551–563.
This is one of the earliest studies on South American Afro­American populations, their genetic makeup, and their associations
with contemporary African groups.

Brucato, Nicolas, Olivier Cassar, Laure Tonasso, et al. “The Imprint of the Slave Trade in an African American Population:
Mitochondrial DNA, Y Chromosome and HTLV­1 Analysis in the Noir Marron of French Guiana.” BMC Evolutionary Biology
10 (2010): 314.
This is an isolated and well­defined escaped slave community and thus offers a relatively unmixed population base by which to
examine the questions of genetic origins.

Hünemeier, Tábita, Cláudia Carvalho, Andrea Rita Marrero, et al. “Niger‐Congo Speaking Populations and the Formation of
the Brazilian Gene Pool: mtDNA and Y‐chromosome Data.” American Journal of Physical Anthropology 133.2 (2007):
854–867.
This study concentrates on a specific African region and how the male and female genetic markers of the origin populations
appear within the Brazilian population today.
Ribeiro, Guilherme Galvarros Bueno Lobo, Reginaldo Ramos De Lima, Cláudia Emília Vieira Wiezel, et al. “Afro‐derived
Brazilian Populations: Male Genetic Constitution Estimated by Y‐Chromosomes STRs and AluYAP Element
Polymorphisms.” American Journal of Human Biology 21.3 (2009): 354–356.
Ribeiro and his coauthors studied male contributions to the genetic makeup of Afro­Brazilians in four isolated Brazilian
quilombos (or slave runaway communities). These communities form one of the best sources for looking at African­originated
populations least influenced by outside groups and thus are the best for studying male influence.

Salas, Antonio, Martin Richards, María­Victoria Lareu, et al. “The African Diaspora: Mitochondrial DNA and the Atlantic
Slave Trade.” American Journal of Human Genetics 74.3 (2004): 454–465.
This article provides a broad survey of what is known about these genetic markers for all the Americas and summarizes a very
extensive literature on this subject. It is a good place to begin studying this topic.

Silva, Wilson Araújo, Maria Cátira Bortolini, Maria Paula Cruz Schneider, et al. “MtDNA Haplogroup Analysis of Black
Brazilian and Sub­Saharan Populations: Implications for the Atlantic Slave Trade.” 78.1 Human Biology (2006): 29–41.
Here the Brazilian geneticists attempt to trace the origins of current Afro­Brazilian populations to specific African regions and
relate them to the timing of the slave trade.

North America

Given the admixture of the Afro­American population with the Amerindian and European populations and the fact that the
Atlantic slave trade to the United States ended so much earlier, less detailed work has been done on the North American
populations than on those of South America. The essay of Tishkoff, et al. 2009 provides a broad survey of African origins for the
Afro­American population of the United States.

Tishkoff, Sarah A., Floyd A. Reed, Françoise R. Friedlaender, et al. “The Genetic Structure and History of Africans and
African Americans.” Science 324.5930 (2009): 1035–1044.
The essay surveys the African origins for the Afro­American population of the United States. Because of the earlier end of the
Atlantic slave trade and the greater and longer interaction between African and non­African populations in the United States,
there are fewer studies relating genetic markers to specific African regions.

National Trades

Considerable research has been done on the slave trades of different European nations. How did each differ in carrying slaves,
paying for them, and the mortality they experienced? The works included in this section are suggestive for individual trades of
European countries. All but the Portuguese had two different epochs of the trade—the first being the period when the trade was
controlled by monopoly companies, and the second when it was controlled by free traders. The Spanish did not engage in the
trade until the end of the 19th century, and the Portuguese were essentially free traders for the longest period with only
specialized limited monopoly companies being important in the late 18th century. Once the trade began, most nations followed
similar patterns for purchasing slaves and for provisioning for the Atlantic crossing. There were differences in the efficiencies in
the trade, but little difference in the mortalities suffered by the transported slaves. Even for nations such as Portugal, which had
settled ports in Africa, trade was always a slow process requiring months to purchase a full complement of slaves. Anstey 1975
is the classic study of the English slave trade; Postma 2008, of the Dutch slave trade; Rodrigues 2000, of the Portuguese slave
trade; and Klein 1975, of the Spanish and Cuban slave trade. Geggus 2001 presents an overview of the French slave trade,
whereas Meyer 1969 studies the participating ships, provisions, and costs.

Anstey, Roger. The Atlantic Slave Trade and British Abolition, 1760–1810. London: Macmillan, 1975.
The classic study of the English slave trade in all its aspects, from the ports that participated in the trade, the merchants involved,
and the debates about the cause for the ending of the trade. Although the quantitative aspects of the trade have been
substantially revised since this work was published, it remains the best overall survey on the English slave trade.

Geggus, David. “The French Slave Trade: An Overview.” William and Mary Quarterly ser. 3, 58.1 New Perspectives on the
Transatlantic Slave Trade (January 2001): 119–138.
For English readers, this is an extremely useful overview of the main outlines of the French slave trade to the West Indies.

Heywood, Linda M., ed. Central Africans and Cultural Transformation in the American Diaspora. Cambridge, UK:
Cambridge University Press, 2002.
This collection of essays offers detailed information on one central coast region and its relationship to the Atlantic slave trade,
mostly to Brazil.

Klein, Herbert S. “The Cuban Slave Trade in a Period of Transition, 1790–1840.” Revue française d’histoire d’Outre­mer
67.226–227 (1975): 67–88.
One of the few studies available that analyzes the Spanish free­trade period of slaving. It is also the only systematic quantitative
study of the Cuban slave trade for any period.

Meyer, Jean. L’armement nantais dans la deuxième moitié du XVIIIe siècle. Paris: S.E.V.P.E.N., 1969.
This volume provides the best single study available for any trade on the provisioning of the slave ships for participating in the
Atlantic slave trade. The nature of the ships, their cargoes, and their costs are examined as well as the financing of the trade.

Postma, Johannes. The Dutch in the Atlantic Slave Trade, 1600–1815. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 2008.
The classic study of the Dutch slave trade covering the period of both the monopoly trading company and the free traders. It
provides some of the best quantitative data on the trading along the African coast for any European trader. Originally published
in 1990.

Rodrigues, Jaime. O infame comércio, propostas e experiências no final do tráfico de africanos para o Brasil (1800–1850).
Campinas, Brazil: Editora da UNICAMP, 2000.
This is the single most complete work on the Portuguese Atlantic trade, with excellent materials on cross­Atlantic contacts and
with a good review of the African as well as Brazilian materials.
Trading in Specific Periods

Each period of the slave trade showed different patterns of organization and participation by different nations and different types
of traders. Some unique developments occurred at the beginning and ending period of the trade, and these have been studied
in selected works. Klein 2004 reviews the earliest period, and Eltis 1987 covers the 19th century.

Eltis, David. Economic Growth and the Ending of the Transatlantic Slave Trade. Oxford: Oxford University Press, 1987.
Eltis provides a masterful survey of the Atlantic trade in the 19th century, especially in the period of increasing British pressure
which forced a complete reorganization of the structure of trading, with the switch to bulking slaves in large groups on the coast
in preparation for their shipping, steamships, and short African stays for the slavers.

Klein, Herbert S. “The Atlantic Slave Trade to 1650.” In Tropical Babylons: Sugar and the Making of the Atlantic World,
1450–1680. Edited by Stuart B. Schwartz, 201–236. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 2004.
This covers the earliest period of the trade, which was dominated by the Portuguese, when it mostly involved movement of
slaves to Brazil and Spanish America and was a period of extremely high slave mortality.

Economics of the Trade

The financing of the voyages, which included insurance, the cost of the ship, its cargoes, and the salaries and size of the crews;
the African costs of the African slaves and their American sale price; and the mortality that the Africans experienced in the Middle
Passage, are all part of the calculations for estimating the profit of the trade. Economists then compare the returns in the
business of slaving to other investments in the 18th and 19th centuries in the respective countries engaging in the trade. The
best work done on this contentious subject is that of the French economic historian Daudin. Daudin 2001 and Daudin 2004,
along with Meyer 1969 (cited under National Trades) and Gaston­Martin 1993 (cited under General Overviews), are among the
best data for the costs of the French slave trade.

Daudin, Guillaume. “Le rôle du commerce dans la croissance: Une réflexion à partir de la France du XVIIIe siècle.” PhD
diss., Université Paris­I, 2001.
This definitive study of the profitability of the French slave trade provides a model on how to approach the question of profitability
in a modern economic analysis which could be applied to all the other trades as well. Daudin’s work compares the returns to
investors in the slave trade to all other investments available in the period.

Daudin, Guillaume. “Profitability of Slave and Long­Distance Trading in Context: The Case of Eighteenth­Century France.”
Journal of Economic History 64.1 (March 2004): 144–171.
This is a good summary of the thesis and provides a basic model for all other Atlantic trades. It supersedes the work of most of
the English scholars who have written on this issue.
The Slave Ship

Numerous studies on several aspects of the ships used and how they provided space for the slaves they carried are beginning
to appear. The “tight packing” of slaves has been a major theme, and no studies have yet correlated the manner of packing
slaves with mortality at sea. Nevertheless, the debate continues on this issue. Garland and Klein 1985 is one of the few studies
that measures the actual space provided for slaves on English slave ships. Minchinton 1989 details the ships used in the British
slave trade, and Rodrigues 2005 provides information on the crews and ships in the Portuguese trade.

Garland, Charles, and Herbert S. Klein. “The Allotment of Space for African Slaves Aboard Eighteenth­Century British
Slave Ships.” William and Mary Quarterly 42.2 (April 1985): 238–248.
This is the only systematic study ever done of the space provided for the slaves aboard slave ships. Based on changes in
English law at the end of the 18th century, it provides exact measurements of the space provided in standard English slave ships
in the period.

Minchinton, Walter E. “Characteristics of British Slaving Vessels, 1698–1775.” Journal of Interdisciplinary History 30.1
(1989): 53–81.
The complex question of measures, tonnage, and ship types in the earlier period is dealt with in this useful article.

Rodrigues, Jaime. De costa a costa: Escravos, marinheiros e intermediários do tráfico negreiro de Angola ao Rio de
Janeiro, 1750–1860. São Paulo, Brazil: Editora Companhia das Letras, 2005.
This is a very good survey of the sailors in the Portuguese slave trade. Unlike any other trade, the Brazilian vessels often used
Afro­Brazilian slaves to man the ships, while non­slave sailors controlled the slaves. Slave ships in general carried far more
crew than a similar­sized vessel not engaged in the trade, with work divided between handling the slaves and running the ship.

Slave Prices in Africa and America

How much did slaves cost in Africa, and how much did they cost delivered in America? Did New World slave prices influence the
origin of Africans brought by the slave trade? Moreover, how did the Europeans pay for the slaves, and did the cost of these
goods change over time and space? These are some of the questions involved in the issue of prices. The most costly item in the
trade was Asian textiles which were in great demand in Africa because of their color and durability. Both Anstey 1975 and Meyer
1969 (both cited under National Trades) deal with these costs. Richardson 1991 provides a comprehensive analysis of prices in
Africa; Bergad, et al. 1995, of prices in Cuba; and Bergad 1999, of prices of slaves in Brazil. Galenson 2002 is useful on the
pricing and selling of slaves in the English West Indies and is one of the best studies on the pattern of sales when the slave
ships arrived in port. Hogendorn and Johnson 2003 is the classic study on cowry shells used to purchase slaves.

Bergad, Laird. Slavery in the Demographic and Economic History of Minas Gerais, Brazil, 1720–1888. Cambridge, UK:
Cambridge University Press, 1999.
Bergad has also provided, based primarily on notarial records, the prices paid for slaves in the crucial region of Minas Gerais.
Minas Gerais from the middle of the 19th century was the largest slave province in Brazil and remained the largest until
abolition. It contained both sugar and coffee plantations as well as mines and thus offers a way to study slave prices both before
and after the end of the slave trade, as well as how these prices responded to changes in the local economy.
Bergad, Laird, Fe Iglesias García, and María del Carmen Barcia. The Cuban Slave Market, 1790–1880. Cambridge, UK:
Cambridge University Press, 1995.
Bergad and his coauthors have provided the most complete series of slave prices for Cuba and relate these to changes in
demand for sugar and the provision of Africans.

Galenson, David W. Traders, Planters and Slaves: Market Behavior in Early English America. Cambridge, UK: Cambridge
University Press, 2002.
Galenson provides the most complete detail for any region on how slaves were sold once they arrived in America. Credit sales
predominated, and slaves were sold in different lots depending on their health. Originally published in 1986.

Hogendorn, Jan, and Marion Johnson. The Shell Money of the Slave Trade. Cambridge, UK: Cambridge University Press,
2003.
The authors show that shell money was widely used for purchasing slaves in Africa until the mid­19th century because of its
durability and relative scarcity, which made it a reasonable currency. Moreover, it was confined to relatively small parts of the
trade and was mostly used for smaller transactions. Originally published in 1986.

Richardson, David. “Prices of Slaves in West and West­Central Africa: Toward an Annual Series, 1698–1807.” Bulletin of
Economic Research 43.1 (1991): 21–56.
This is the most complete survey available of British prices for slaves purchased on the African coast.

The Impact of the Trade on Europe and America

Did the profits of the trade and the slave plantation system provide the funds for the industrialization of England? This is the
famous argument developed in the classic study by Williams 1944. This ongoing debate has been revised and reformatted over
the last seventy years. Morgan 2001 covers the early debate, much of which centered on estimating the size of the profits of the
slave trade and the profits derived from slave plantation agriculture in the Americas. These numbers were then analyzed to see
if they were significant in the British national economy and if the slaving profits were invested in English industry. Boulle 1972
stresses the dependence of certain European industries on the African trade. Eltis and Engerman 2000 challenges Williams
1944, whereas Inikori 2002 defends several of his propositions, and Harley 2013 suggests there is merit to certain points from
both sides. Thus, the debate is still far from resolved.

Boulle, Pierre H. “Slave Trade, Commercial Organization and the Industrial Growth in Eighteenth­Century Nantes.” Revue
française d’histoire d’Outre­Mer 59.214 (1972): 70–112.
The Boulle argument is that some trades in Europe, above all armaments, were heavily dependent on the African trade,
especially in times of European peace.

Eltis, David, and Stanley L. Engerman. “The Importance of Slavery and the Slave Trade in Industrializing Britain.” Journal
of Economic History 60.1 (2000): 123–144.
This article challenges the argument that Caribbean sugar profits were of extraordinary importance within the metropolitan
economy.

Harley, C. Knick. “Slavery, The British Atlantic Economy and the Industrial Revolution.” University of Oxford, Discussion
Papers in Economic and Social History, No. 113, April 2013. Presented at a Centenary Conference: “New Perspectives on
the Life and Work of Eric Williams,” St. Catherine’s College, Oxford University, September 24–25, 2011.
Harley, while rejecting the importance of the Caribbean trade, does suggest that the British Northern Mainland economies grew
because of their trade to the slave colonies of the Caribbean and that their consumption of English imports was important to
domestic British industry.

Inikori, J. E. Africans and the Industrial Revolution in England: A Study in International Trade and Economic Development.
Cambridge, UK: Cambridge University Press, 2002.
In a new approach to the question, Inikori stressed the impact of international trade for sustaining and advancing the Industrial
Revolution once the limited domestic market had been saturated. Moreover, he stresses the importance of Africa and African
labor–based industries in the Americas in this rapidly growing British international trade.

Morgan, Kenneth. Slavery, Atlantic Trade and the British Economy, 1660–1800. Cambridge, UK: Cambridge University
Press, 2001.
This work covers all the extensive early debates on the impact of slave trade on the British economy until the 1990s. Until this
time, most of the studies had rejected the more extreme elements of the thesis proposed by Williams 1944 and said that English
industrialization generated its capital from its internal economy rather than from foreign trade.

Williams, Eric. Capitalism and Slavery. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1944.
The most important statement of the question of what the slave trade profits did for Europe in the period of the Industrial
Revolution is the basic issue posed by this book. The author also challenges the humanitarian motivation for the British abolition
of the slave trade. The “Williams thesis” on these issues has formed the basis for innumerable works on the costs and benefits of
the slave trade and the reasons behind British abolition of the trade.

Impact of the Trade on Africa

This is one of the most controversial and active fields of contemporary research, especially among economists and economic
historians. Using the Voyages database (cited under Documentary Sources and the Trans­Atlantic Slave Trade Database),
these economists have argued that the volume of forced migrations in the trade determined economic underdevelopment in
given exporting regions of Africa. Although interesting experiments, these quantitative studies lack a great deal of historical
coherence and suggest path dependency models with little intervening change after the end of the trade. Rodney 1972 argues
that the slave trade caused underdevelopment in Africa. Nunn 2008 and Whatley and Gillezeau 2011 are part of a new set of
studies by economists and economic historians using the slave trade data to show its negative effects on contemporary African
societies. But it is also essential to put the slave trade into a larger economic context and this is what Eltis and Jennings 1988 do
when they examine the overall African commercial trades through the nineteenth century. In turn Eltis 1994 offers a new estimate
of when slaves became predominant in the African Atlantic trade.
Eltis, David. “The Relative Importance of Slaves and Commodities in the Atlantic Slave Trade of Seventeenth­Century
Africa.” Journal of African History 35.2 (1994): 337–349.
In a challenge to earlier estimates of the value of slaves in total African exports, Eltis argues that ivory and gold were more
important than slaves before 1700 in the export mix.

Eltis, David, and Lawrence C. Jennings. “Trade between Western Africa and the Atlantic World in the Pre­Colonial Era.”
American Historical Review 93.4 (1988): 936–959.
This is the best survey of the imports and exports of Africa that primarily covers the period of the slave trade. It is especially
useful in estimating the relative share of different types of imports arriving in Africa at the height of the trade.

Nunn, Nathan. “The Long­Term Effects of Africa’s Slave Trades.” Quarterly Journal of Economics 123.1 (2008): 139–176.
Nunn is one of the first authors to try to show the correlation between regional underdevelopment and the impact of the Atlantic
slave trade in a more systematic way. This article is a useful introduction to more specialized studies on this theme.

Rodney, Walter. How Europe Underdeveloped Africa. London: Bogle­L’Ouverhure, 1972.
Rodney was among the earliest economists and economic historians to argue that the trade explains contemporary
underdevelopment of Africa today. He also argued that the slave trade was the most important factor in generating slavery in
Africa itself.

Whatley, Warren, and Rob Gillezeau. “The Impact of the Slave Trade on Ethnic Stratification in Africa.” American Economic
Review 101.3 (2011): 571–576.
Authors argue that the trade encouraged increased ethnic groupings in West Africa which implies, for them, a major causal
factor in economic underdevelopment in these regions.

Abolition of the Slave Trade

The abolition of the Atlantic slave trade is both well studied and continues to be quite controversial. The debate about the
motivation—humanitarian or economic—behind the anti­slave trade campaign, the first modern popular protest movement in
Britain, has created much debate. It has also generated a major discussion of how and why the Spanish, Portuguese, and
Brazilians resisted the English pressure for abolition, as well as studies on how it finally occurred. The classic study by
Coupland 1964 argues for humanistic origins to these campaigns. Williams 1944 (cited under The Impact of the Trade on
Europe and America) argued that the decline of the British West Indies slave­based sugar economy was the primary motive
behind the anti­slavery campaign, and Drescher 2010 claims that the British Caribbean economy declined only after the anti­
slave trade campaign had succeeded and supports the humanitarian motivation argument. Bethell 2009, Murray 2002, and
Schmidt­Nowara 1999 study the abolition of the trade in Latin America.

Bethell, Leslie. The Abolition of the Brazilian Slave Trade. Cambridge, UK: Cambridge University Press, 2009.
Bethell shows how Brazilians seemed to end the trade in 1830, but then bitterly fought British attempts to close the trade until
they were finally stopped by British warships in 1850. Originally published in 1970.

Coupland, Reginald. The British Anti­Slavery Movement. 2d ed. London: F. Cass, 1964.
Coupland provides the classic model of a moral campaign in England and complements the earlier work of F. J. Klingberg. This
was the position attacked by Williams 1944 (cited under The Impact of the Trade on Europe and America) who argued the whole
abolition of slavery and anti­slave trade campaign of the British against other slave trading nations in the 19th century was
economically motivated to protect inefficient British West Indian sugar producers. Originally published in 1933.

Drescher, Seymour. Econocide: British Slavery in the Era of Abolition. Chapel Hill: University of North Carolina Press,
2010.
The basic argument of Drescher is to attack the thesis by Williams 1944 (cited under The Impact of the Trade on Europe and
America) of economic decline in the British West Indies in the period prior to abolition of slavery. He thus undermines the
economic motivation argument and says that the British plantations were profitable to the very end of slavery. Originally
published in 1977.

Murray, David R. Odious Commerce: Britain, Spain and the Abolition of the Cuban Slave Trade. Cambridge, UK:
Cambridge University Press, 2002.
Murray shows how the Spanish government continually promised abolition of the trade but did not carry this out until forced to do
so by US and British pressure in the Civil War period. Murray attacks Spanish policy as weak and vacillating, but it can also be
seen as an excellent way to relieve British pressure without changing policy. Originally published in 1981.

Schmidt­Nowara, Christopher. Empire and Antislavery: Spain, Cuba, and Puerto Rico, 1833–1874. Pittsburgh, PA:
University of Pittsburgh Press, 1999.
This is the single best study on the abolitionist movements on the islands and how they pressured the Spanish government to
change its policies.

back to top

You are browsing courtesy of: Stanford University


Copyright © 2016. All rights reserved.