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PÁGINA DE MARINA

CUENTO EN LOS CANALES


PATAGÓNICOS Y FUEGUINOS

Peter Furniss Hodgkinson*

Relata la experiencia del Comandante de la Barcaza “Elicura” dependiente de la


Comandancia en Jefe de la IIIª Zona Naval durante la situación de conflicto con Argentina
en 1977/1978, por el asunto de la soberanía del área del Canal Beagle, Cabo de Hornos y su
proyección hacia el Polo Sur.
Describe luego, su participación en el alistamiento del teatro de operaciones austral y
luego, al año siguiente, la forma en la cual, como oficial artillero del buque insignia de la
Escuadra chilena, vivió el posicionamiento entre las fuerzas y el posterior repliegue de las
mismas al intervenir el Papa Juan Pablo II.

E
- Primera Parte. un bote inflable con buzos y una chalupa
l año 1977 tuve la suerte de de la barcaza, debido a posibles proble-
comandar la barcaza “Elicura”, mas de paro cardiaco e hipotermia. El
la que había terminado repara- primer intento debió abortarse ya que,
ciones extensas después de una exitosa minutos antes del inicio de la prueba,
campaña de búsqueda de petróleo en la salió un fuerte viento que se canalizó por
boca oriental del Estrecho de Magalla- el centro del canal y podría afectar nega-
nes el año anterior. Se había instalado tivamente la prueba.
un equipo de perforación en su bodega y Al día siguiente se reembarcaron en
cuatro pesadas maniobras de fondeo para Punta Delgada todos los participantes,
cuatro anclas para asegurar al buque en preparador físico o “coach”, médico,
un punto fijo. Se perforó en el fondo del jueces y certificadores olímpicos, todos
Estrecho en búsqueda de petróleo y con aprensivos ya que un nuevo aborto
los resultados obtenidos, se realizó lo que sería prácticamente el fin del proyecto
vendría a ser conocido como el inicio de debido a que las corrientes en el Estre-
la “Operación Costa Afuera” de ENAP. cho aumentarían en intensidad y las
La “Elicura”, con sus máquinas y estoas serían más cortas. Todo se dio
equipos reacondicionados, se aprestaba bien y se registró la nueva marca de la
para cumplir un distinguido año de ser- primera persona que atravesó el Estre-
vicios. La tarea inicial en diciembre de cho de costa a costa a nado. Esta esplén-
1976 fue apoyar el primer cruce a nado dida nadadora desarrolló una velocidad
del Estrecho de Magallanes, realizado promedio de dos nudos.
por una bonita y joven nadadora norte- Terminado el evento, se regresó
americana llamada Lynn Cox. El cruce a Punta Arenas y al día siguiente, en
se realizó al centro de la Primera Angos- medio de una conferencia de prensa a
tura, comenzando una hora antes de la bordo del buque “espectáculo”, nació mi
estoa para terminar una hora después de cuarto hijo y el médico del hospital naval
la misma. Acompañó a nuestra nadadora que apoyaba la operación del cruce del

* Capitán de Navío. Oficial de Estado Mayor.

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Estrecho que llegó durante el mismo me Ante este desafortunado hecho,


informó como primicia en medio de la estimamos que más valía enfrentar la
reunión: “Fue un varón”. situación y dirigirse al muelle fiscal para
Pasó el tiempo y el buque realizó desde allí ver cómo resolvíamos el dis-
viajes para retirar concentrado de cobre parate. Pero la suerte nunca abandona al
en Cúter Cove, viajes logísticos a Isla marino; cuando atracamos al muelle nos
Navarino y alrededores, la construcción informaron que los camperos habían
de un muelle en Isla Picton, traslado de encontrado al ganado que se había refu-
vacuno desde Yendegaia, viajes a Caleta giado en el campo del Instituto de la
Tortel en apoyo de la comunidad y retiro Patagonia donde se encontraban pas-
de madera en bruto para las haciendas tando bajo su control. Gracias a Dios,
en Isla Grande de Tierra del Fuego. esta hazaña que mantuvimos muy calla-
A la recalada en Punta Arenas un dita no se supo más allá del buque.
domingo temprano para desembarcar Esta vida apacible no podía durar, se
vacuno (baguales) desde Yendegaia, en ensombreció el horizonte con la proxi-
el terminal de barcazas de Tres Puen- midad del Laudo Arbitral de su Majestad
tes, que está en el Británica por el dife-
extremo oriental de rendo entre Chile y
la Avenida Bulnes, Argentina por las islas
no nos esperaban los del Canal Beagle.
camperos que debe- Fuimos destaca-
rían hacerlo, y como dos a retirar dos casas
todos estábamos desde Río Chico de la
inquietos por ir a isla Dawson y luego
nuestras casas, ave- reconstruirlas en las
riguamos que éstos islas Deceit y Freici-
venían a caballo y net cerca del Cabo de
llegarían en media Hornos, unas de las
hora. Para ganar tiempo, decidí dejar el posesiones más atractivas para los inte-
ganado en una explanada al final de la reses de los hermanos del otro lado de
Avenida Bulnes a cargo de unos marinos la cordillera. Cada una de estas casas,
voluntarios que actuarían como campe- una vez reconstruidas, sería cuartel para
ros y luego los mandaría a buscar, una una escuadra de Infantes de Marina que
vez que el buque estuviera atracado en habíamos embarcado en Punta Arenas
el muelle. Todo andaba bien, y como el antes del zarpe. Estos infantes fueron un
ganado se resistía a salir de la barcaza, gran refuerzo para la dotación en el cum-
tuve o alguien tuvo la brillante idea que plimiento de esta tarea.
sería muy estimulante para el ganado La comisión que debía durar 60
tocar el pito del buque y así, por ini- días, gracias al tesón y esfuerzo des-
ciativa propia, éste saldría de a bordo. plegado por la dotación y los Infantes
Fue un éxito total salvo por el hecho de de Marina, se terminó en un lapso muy
que los animales comenzaron a correr breve. La primera casa se armó en siete
y los improvisados camperos que los días y la segunda un poco más grande
iban a mantener reunidos se hicieron en diez días; entre medio se visitó Puerto
a un lado, comenzando una estampida Williams con el objeto de obtener algu-
del ganado por Avenida Bulnes. Desde nas vituallas y sospechosamente coinci-
el puente del buque, el grupo pensante dir con los festejos del 21 de Mayo.
miraba con la boca abierta como se Sin mediar instrucciones complemen-
perdía en la distancia nuestra carga... tarias y bajo el concepto de “quien pre-
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gunta se subordina”, se regresó a Punta la fuerza había sido años antes coman-
Arenas e informó que se había dado cum- dante de la “Elicura”, de manera que el
plimiento a la tarea encomendada. buque (hija predilecta) era el encargado
Como era de esperarse, el mando de cumplir la tarea de trasladarse a un
superior tuvo sus aprensiones de cómo área específica al atardecer.
se había instalado a nuestros valientes Así transcurrió el resto del año en
Infantes de Marina en tan corto tiempo campaña con variadas sorpresas de este
y el Comandante en Jefe de la Ter- interesante comandante. Para entrete-
cera Zona Naval, Almirante Raúl López ner a las tripulaciones ordenó hacer una
Silva, ordenó sobre la marcha alistar celebración llamada “Fiesta Vikinga” en
un avión y, después de indagar los que las dotaciones de los buques reali-
lugares exactos en que se habían insta- zaron un asado al pie del faro de la isla
lado estos refugios, los sobrevoló para del Cabo de Hornos y luego un desfile
conocer el detalle. con antorchas y disfraces de vikingo. En
En el intertanto la dotación de la bar- estas y otras actividades el buque per-
caza fue despachada a sus casas para maneció sólo cuarenta días en su puerto
un merecido descanso. En eso estaba base ese año.
cuando llegó a mi casa un vehículo y se Entre comisiones se llegó a un
me comunicó que el Almirante López acuerdo con la dotación. Se manten-
quería verme. Llegué muy preocupado dría permanentemente una cuarta parte
y el almirante me dijo que no vio nada de la dotación con permiso en Punta
en el sobrevuelo. Le contesté que “...esa Arenas y los que permanecían a bordo
era la idea ya que se habían pintado las se comprometían a cumplir todas las
casas mimetizándolas como lo hacen tareas de los ausentes. La idea fun-
tan bien nuestros Infantes de Marina cionó bien y el ambiente en el buque
para contar con la sorpresa si son inva- era espectacular, no hubo ninguna
didas las islas en cuestión, además se tarea que no se cumpliera en forma
le entregó a ellos una consigna que está óptima, aunque debo reconocer que el
escrita en el parte de viaje, la cual espero feriado del único cocinero (panadero
que Ud. apruebe...”. no había) fue traumático, pero se logró
El resto del año 1977 se desarrolló sobrevivir durante un mes.
en el área del Cabo de Hornos e islas Al finalizar el año y con mucha tris-
Wollaston, integrando una Fuerza de teza, entregué el mando del buque y
Tarea Anfibia al mando de un ingenioso como todos los pecados hay que expiar-
comandante especialista en comunica- los, fui destinado a cursar en la Acade-
ciones quien, para complicar las inter- mia de Guerra donde, sentado en la sala
ceptaciones radiales de nuestros vecinos, de clases, recordaba con cariño mi mara-
inventó un curioso código en base a villosa vida en la “Elicura”.
alguna película de indios que había Antes de terminar este capítulo,
visto, haciéndose él pasar por jefe caci- deseo reiterar mi creencia de que lo más
que. El primer mensaje que recibimos al importante de un buque es el espíritu de
presentarnos al área bajo su jurisdicción los hombres. Deseo agradecer a todos
fue todo un rompecabezas, como ser: los tripulantes de la querida barcaza
“HIJA PREDILECTA, CAZAR EL JAGUAR “Elicura” quienes, gracias a su abnega-
A LA SALIDA DE LA LUNA”, ¿para quién ción, esfuerzos y lealtad permitieron un
va dirigido este mensaje?, ¿qué tiene año exitoso, y muy especialmente des-
que ver cazar el jaguar y por qué la luna? tacar el apoyo que las esposas, hijos y
Se reunió el comité creativo y se llegó al familia brindaron a los marinos de ese
siguiente resultado: el comandante de magnífico buque.
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- Segunda Parte. dra Vicealmirante don Raúl López Silva,


La Escuadra, ante los problemas un hombre muy carismático y apreciado
que se habían producido por el rechazo por las dotaciones de los buques y en
Argentino al Laudo Arbitral de la Reina especial del buque insignia, el Crucero
Isabel de Inglaterra, debió en reiteradas “Prat”, hizo reunir en cubierta a toda la
oportunidades desplazarse a la zona aus- dotación y nos informó que las cosas
tral del país conocido como la Patagonia habían llegado a un punto difícil. Las
Chilena e Islas Fueguinas y en términos informaciones eran que la Flota de Mar
militares como el Teatro de Operaciones Argentina y una fuerza anfibia se encon-
Austral Conjunto, las siglas TOAC. traban navegando hacia el sur y se esti-
En mi calidad de especialista en arti- maba que el día siguiente alcanzaría su
llería, me retiraron de la Academia de posición de despliegue para el asalto
Guerra antes de graduarme y me desti- y captura de las islas al sur del canal
naron al Crucero “Capi- Beagle. Pidió que todos
tán Prat”, buque insignia supiéramos cumplir con
de la Escuadra. En los nuestro deber y que la
meses de noviembre y Escuadra zarparía en
diciembre del año 1978, unas horas más de sus
los buques permanecían puertos de despliegue,
alertas y seguían de cerca se reuniría en alta mar
los acontecimientos, gra- y se tomaría una ruta al
cias a un eficiente enlace sur del Cabo de Hornos
con el mando superior de e Islas Diego Ramírez,
la Armada. para luego dirigirse al
Se efectuaban conti- norte y caer sobre la
nuos ejercicios, la fuerza Flota de Mar vecina y
se encontraba en exce- sorprenderlos al amane-
lente estado de entrena- cer aproximando desde
miento y alto grado de el Este, con el sol a nues-
alistamiento. Para mantener la moral y tras espaldas, viento y mar favorable a
entusiasmo de las dotaciones se reali- nuestra posición y condiciones meteo-
zaban competencias deportivas entre rológicas deseables a nuestro propósito
buques. Las más entretenidas eran las ya que habría un frente en el Cabo de
gymkanas del Crucero “Prat” donde se Hornos que impediría la operación efi-
efectuaban carreras por equipos pasando ciente de la aviación naval embarcada
los competidores por encima de torres de de Flomar.
6 pulgadas, subidas a cubiertas y direc- A continuación el Almirante se
tores de tiro, escalas etc., las rutas todas dirigió a cada una de las naves de la
muy ingeniosas. Eran muy populares las Escuadra arengando en forma simi-
competencias de tirar la cuerda, en las lar a las dotaciones. Es decir, la suerte
cuales el Departamento de Ingeniería era estaba echada, ahora había llegado
un importante contrincante ya que son el momento de la verdad, sabríamos
hombres acostumbrados a mover pesa- si todo nuestro entrenamiento había
dos equipos. sido completo y si la composición de
La situación vecinal progresiva- nuestra Escuadra era la apropiada. Nos
mente iba haciéndose más amenazante advirtió el Comandante del buque que
y los negociadores chilenos y argenti- ya no habría más ejercicios y todo sería
nos no lograban un acuerdo. Un buen real para el combate. Así se dio inicio
día el Comandante en Jefe de la Escua- al verano de ese año.
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Nos retiramos de la cubierta entu- nos arrancó de la cama de un salto. Sin


siasmados y para qué negarlo, algo pre- pensarlo dos veces todos nos dirigimos
ocupados. Los artilleros, todos sin orden a nuestros puestos de combate, el mío
previa, nos fuimos a revisar nuestros como jefe de la Central 3 de artillería
cañones, hicimos por enésima vez las de la batería principal del buque. Todos
pruebas de transmisión y eléctricas de los controlistas de fuego de esta central
rigor con una minuciosidad y exactitud cubrieron su puesto con rapidez y orden,
increíble. Para nuestra satisfacción todo se energizaron los paneles de control, las
estaba en regla. Luego las dotaciones de torres informaron “cubiertos y sin nove-
las torres de seis pulgadas, bajo la meti- dad”. Fue como un sueño, no hubo que
culosa supervisión de sus condestables hacer ninguna corrección y todo funcio-
y jefes de piezas, comenzaron a preparar naba perfectamente.
la munición, llevándolas a su máximo El oficial jefe de departamento de
grado de alistamiento. Lo mismo harían armamento o artillero en lo alto del
las baterías antiaéreas. buque, cerca del puente de mando, nos
En la zona austral, las horas de oscu- mantiene informados de la situación. “La
ridad en esa época del año son escasas. Flota de Mar de Argentina se encuentra
Nuestra aviación naval realizaba una al noroeste, por el momento fuera del
temeraria vigilancia de la Flota de Mar alcance de la artillería. Nuestros destruc-
adversaria. Sabíamos con esta informa- tores y fragatas misileras aún fuera de
ción que el portaaviones adversario ten- alcance de sus misiles. La exploración
dría dificultades para operar sus aviones, aeromarítima tiene a la vista al enemigo.
lo que nos daba más ánimo. ¡Batería prepararse para cumplir el plan
Ya en el Océano Pacífico como por arte de combate, se empleará inicialmente
de magia, a medida que el buque insig- granadas penetrantes (AP) a las 26 mil
nia avanzaba velozmente hacia el sur, se yardas y luego granadas de alta capaci-
iban uniendo a la fuerza los buques de la dad (HC) al cerrar distancia!”.
Escuadra, todos con sus nuevas pinturas El silencio en la central de artillería
de combate, haciendo difícil reconocer es absoluta, todos listos para dirigir el
nuestros antiguos compañeros debido a fuego contra el blanco que designe el
que ahora estaban todos mimetizados. (El Comandante. “Chequeo mi salvavidas
Crucero “Prat” además pintó su preciosa y mi pistola” ¿Seré capaz de mantener
cubierta de teca de color gris oscuro). la disciplina y calma en la central si se
Entregué mi guardia esa noche hace presente el pánico? ¿Si la situa-
al norte de las islas Diego Ramírez, ción lo requiere seré capaz de emplear
el buque se balanceaba fuerte por el la pistola? Los miro a todos, están en
oleaje, me fui a acostar no sabiendo si silencio pensando, cada cual con sus
podría dormir ya que los nervios esta- inquietudes. No detecto ninguno con
ban vivos y en mi mente revisaba cómo temor”. Estamos en el fondo del buque
debía actuar ante esta prueba que me y nos protege una cubierta blindada de
había mandado mi Creador y Señor, acero de 6 pulgadas y una tapa esco-
aunque sabía que Dios siempre apoya tilla también blindada. Si nos va mal,
a los que han cumplido cabalmente con no saldremos de este lugar. Silenciosa-
sus deberes y la causa nacional era más mente rezo a Dios que me guíe en mí
que justa, pues el Laudo Arbitral de la actuar y que mantenga clara mi cabeza,
Reina nos había sido favorable. así permitiendo dar las órdenes correc-
Logré cerrar los ojos por no sé por tas para lograr la máxima efectividad
cuánto tiempo, pero el terrible gongo en el fuego y que mi voz inspire con-
de combate del Crucero “Capitán Prat” fianza y tranquilidad.
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El tiempo pasa, notamos unos cam- los, todos en sus puestos, puede ser un
bios de rumbo y velocidad en el compu- engaño, redoblar la atención.
tador de la central. Aún no nos designan “¡Al general de Artillero, se confirma,
blanco, las líneas telefónicas con el Flomar está abriendo distancia, se dirige
mando están silenciadas. El oficial de al Norte!”.
batería a mi lado tranquilo y seguro El Almirante ha ordenado a dos des-
de su gente. Todos nos miramos como tructores misileros dirigirse a la boca
diciendo ¿Cuándo será? ¿Qué está oriental del Estrecho de Magallanes
pasando en la superficie? El oficial del manteniendo la vigilancia del enemigo.
director de tiro en lo más alto del buque El resto de las unidades regresarán a
dice que ve poco porque las condicio- sus puertos de despliegue, autorizados
nes de tiempo y visibilidad son malas. a pasar a descanso en sus puestos de
El radar de control de fuego listo pero en combate. “¡Enviar a los rancheros de
absoluto silencio, estamos en medio de combate a la cocina a retirar rancho!”
una lucha electrónica, cada uno tratando Después de un tiempo, “¡Devolver la
de evitar que el otro los identifique. El munición a sus pañoles y Santa Bárba-
primero que transmite con su radar se ras! ¡Establecer tercer grado de alista-
delata y pierde la iniciativa... Es un juego miento!”.
del gato y el ratón, el que es sorprendido Nos miramos todos en la central,
lleva todas las de perder. todos pasamos el examen, la adrena-
Nos miramos unos a otros en la lina ronda en todo el buque. Salimos a
central, sólo suena el ronroneo de la cubierta, todos silenciosos, nos mira-
máquina del buque que va cambiando mos, no sabemos mucho de lo que ha
de ritmo según se le pide más o menos pasado, pero estamos felices de vernos
velocidad a nuestro noble y viejo crucero todos nuevamente. Esta experiencia ha
que hemos querido tanto, me atrevo sido única y no hubo ninguno que se
abrir la boca: “¿Artillero cuál es la situa- descontrolara. Somos, creo, los mismos
ción? ¡Espere se está evaluando! Todos de Casma, de Iquique, de Prat y Aldea
seguimos tranquilos pero tensos. y todos sus compañeros de la gloriosa
“¡Al general de Artillero, la Flomar “Esmeralda”.
parece estar virando hacia el Norte!”. Llegamos a nuestro destino, nos
Sigue la tensión en la central de arti- espera un buque nunca antes visto en
llería, la que es el alma del buque en un ese lugar. ¿Cómo llegó allí?, ¿qué pasó
combate de superficie. Pasan los minu- con todas las medidas de seguridad?
tos, ¡Al general de Artillero, se confirma, Al acercarnos vemos caras familiares,
la Flomar se dirige al norte! Tranqui- ¡pero si es nuestro querido petrolero de
flota... el “Araucano”! Nos está espe-
rando para entregarnos combustibles
y otras vituallas ¡está totalmente camu-
flado, su silueta y superestructura ha
cambiado radicalmente!
La navidad la pasamos en nuestro
fondeadero, el día antes comenzaron a
reunirse nuestros buques de la Escuadra
¡qué bellos se ven, sus cascos camufla-
dos y con manchas de óxido!, prueba
ésta de las duras condiciones de mar y
Dos destructores misileros dirigiéndose a la boca oriental tiempo que han tenido que soportar en
del Estrecho de Magallanes. esta campaña.
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Nos informa nuestro Almirante que verano un alto grado de alistamiento y el


se está buscando la mediación del nuevo descanso de verano sólo se pudo cumplir
Papa Juan Pablo II. Pero la Fuerza no ha parcialmente en cortos periodos y todos
sido autorizada a regresar al norte aún. bajo condiciones de regresar a su puesto
Faltan unos detalles por confirmar. La en un muy breve espacio de tiempo.
Flota de Mar de Argentina se encuentra Pese a todo, los que formamos la
en su base. Escuadra del año 1978 podemos decir
La navidad se celebró armando un con orgullo, “Yo estuve allí y mis esfuer-
gran árbol de pascua en toldilla del cru- zos y dedicación permitieron evitar una
cero hecho de ramas cortadas en la zona. guerra con consecuencias difíciles de
Después de una cena, cada uno retiró determinar”.
de un saco un regalo improvisado del Nuestras esposas e hijos, madres
“amigo secreto”, a mí me tocó un can- y familias fueron un baluarte que per-
dado que aún tengo en uso. mitió realizar estas campañas con
Fuimos luego con la Escuadra a Punta tranquilidad y estaban dispuestas a
Arenas, donde compramos regalos de entregar sus seres queridos en esos
Navidad para nuestros seres queridos momentos de peligro. Ahora que casi
y aprovechamos de hablar por teléfono todos estamos en el sector pasivo de
con ellos y contarles que todos estába- la Armada, miramos con orgullo nues-
mos bien y pronto regresaríamos a casa. tra moderna Escuadra y sabemos que
Pasamos la noche de Año Nuevo en esos hombres que tripulan las unida-
ruta a Valparaíso, celebrando con un des de combate tienen nuestro mismo
tiro de iluminación por las baterías de espíritu y sabrán cumplir con su deber
los buques. Recalamos al puerto base como ha sido siempre en la Gloriosa
pero la fuerza mantuvo durante todo ese Armada de Chile.

Barcaza “Elicura”.

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