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¿Qué es un polímero?

Polimerizacion del poliestireno


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Un polímero es un compuesto químico en el que las moléculas están formadas
por cadenas largas en las que se repite una unidad básica (a esta unidad básica
se llama monómero). Cada polímero tiene unas propiedades determinadas.
Conociendo las propiedades requeridas de un material para un uso en particular,
puede escogerse un polímero u otro, incluso puede diseñarse la síntesis en
laboratorio de un nuevo polímero buscando dichas propiedades específicas.

Un mito común relacionado con los polímeros es su asociación a la química de


laboratorio pero esto no es real. Existen innumerables polímeros naturales.
Como ejemplo que a todos nos es familiar podemos citar el caucho, un material
utilizado por el hombre desde hace miles de años y formado
por polimerización natural. Por supuesto, la química moderna ha hecho posible
sintetizar de forma artificial en laboratorio muchos polímeros para satisfacer
necesidades concretas, por ejemplo el teflón.

Es también común asociar a los polímeros con propiedades elásticas pero en


realidad las propiedades de los polímeros son muchos más amplias y no todos los
polímeros presentan elasticidad. Además, en función del uso final se elegirá un
polímero en concreto atendiendo a sus propiedades. Entre las propiedades más
buscadas de los polímeros destacan:

 Elasticidad: se puede buscar también su ausencia, es decir, que no sea elástico


 Reflectante
 Resistente a golpes e impactos
 Dureza
 Fragilidad
 Paso de luz (opacidad, transparencia o translucidez)
 Maleabilidad
 Aislante
 Otras características y propiedades

Por lo general los polímeros están formados por hidrocarburos asociados con
diferentes elementos, es decir, por lo general son moléculas en las que la
estructura básica está formada por cadenas de átomos de carbono a los que se
unen otros elementos.

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El proceso de polimerización
Un polímero está formado por la unión repetida de moléculas un mismo
monómero para formar una cadena larga. La unión de estos monómeros es
el proceso de polimerización. Existen varios métodos de polimerización:
polimerización de crecimiento en cadena y polimerización por crecimiento en
etapas.

 Polimerización de crecimiento en cadena: los monómeros se unen a la


cadena de uno en uno. Así, se pasa de monómero a dímero (dos monómeros
unidos), luego a trímeros, luego a tetrámeros, etc.
 Polimerización de crecimiento en etapas: en este caso la formación del
polímero es similar al anterior método pero los monómeros pueden unirse de
formas diferentes. Por ejemplo, un dímero se podría unir a otro dímero para
formar un tetrámero. En otras palabras, es posible la unión de oligómeros
(cadenas cortas de monómeros) entre sí y con otros monómeros. Incluso una
cadena larga en formación puede reaccionar con otra cadena larga para
formar una cadena aún más larga. El proceso de polimerización es mucho más
rápido pues en la polimerización de crecimiento en cadena únicamente un
monómero puede reaccionar con una cadena en formación para que vaya
creciendo. Elegir un método u otro dependerá de las características fsico-
químicas de las moléculas y de la tecnología disponible.

Además, la polimerización puede ser:

 Por adición: una polimerización será por adición si el monómero no pierde


ningún átomo cuándo se une a la cadena en formación. Es decir, la
composición del polímero es igual a la suma de la composición de cada uno
de los monómeros, de ahí el nombre de adición. Cómo resultado de la
reacción de polimerización por adición no se generan subproductos.
 Por condensación: si en el proceso de polimeración el monómero pierde
átomos respecto a su estado anterior. Para que el monómero se una a la
cadena es frecuente que tenga que perder algunos átomos, por lo general en
forma de pequeñas moléculas como puede ser H2O. Se genera, por tanto,
subproductos de la reacción y el polímero resultante no tiene una
composición igual a la suma de la composición de los monómeros.

Por lo general, las características moleculares de la cadena de polímero suelen


trasladarse a las características macro. Por ejemplo, si las moléculas de la cadena
presentan elasticidad, es muy probable que el polímero resultante tenga
propiedades elásticas. De igual modo, si los monómeros se unen entre sí mediante
enlaces muy fuertes será de esperar que el polímero sean bastante resistente.

La polimerización es en la práctica un proceso que puede ser muy complejo y se


escapa a la profundidad de este artículo qué solo pretende explicar qué es un
polímero.

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Ejemplo de polimerización:

Polimerizacion del poliestireno

Polímeros con enlaces cruzados

La mayoría de polímeros no presentan enlaces cruzados entre cadenas salvo


interacciones moleculares no covalentes (no hay unión átomo-átomo entre
distintas cadenas de polímero). Esto significa que las cadenas de polímero pueden
ser separadas y ser utilizadas de nuevo. Esto hace posible que se puedan reciclar
con cierta facilidad. Por ejemplo, las típicas botellas de plástico de refresco se
funden y se puede utilizar para fabricar nuevas botellas o para fabricar cualquier
otro producto en el que se necesite este plástico, y tan sólo se necesita aplicar un
poco de calor. A estos plásticos se les conocen comúnmente
como termoplásticos ya que su plasticidad aumenta notablemente con un poco de
calor.

Los polímeros con enlaces cruzados presentan enlaces covalentes entre distintas
cadenas de polímero y son difíciles de volver a formar una vez que se hayan roto.
Cómo desventaja es evidente que no se pueden reutilizar con tanta facilidad pero
presentan algunas propiedades que pueden ser requeridas para ciertos fines. Por
ejemplo, los polímeros con enlaces cruzados suelen presentar mayor dureza y
rigidez así como una mayor resistencia a la temperatura. Por ejemplo, las conocidas
como termoresinas o termoplásticos son polímeros con enlaces cruzados.

Ejemplos de polímeros
En la vida diaria del cualquier persona están presentes multitud de polímeros. Si no
te lo crees lee estos nombres, seguro que muchos te suenan:

 Polipropileno (PP): se usa en muchos tejidos somo tapicerías y alfombras.


 Polietileno de baja densidad (LDPE): el típico plástico de las bolsas para
comida
 Polietileno de alta densidad (HDPE): lo puedes encontrar, entre otros, en
botellas rígidas, como las botellas de muchos productos de limpieza
domésticos, o en muchos muñecos de plástico.
 Cloruro de polivinilo (PVC): con sus siglas PVC seguro que ya sabes dónde
encontrarlo en tu casa, por ejemplo en tuberías.
 Poliestieno (PS): se utiliza en muchos utensilios y productos domésticos y
puede que el más conocido sea la espuma de poliestireno, las típicas bolitas
blancas utilizadas para amortiguar golpes dentro de cajas de transporte.
 Politetrafluoretileno (PTFE, Telfón®): recubre nuestras sartenes antiadherentes,
entre otros.
 Polimetilmetacrilato (PMMA, Plexiglas®): un material plástico completamente
transparente, muy utilizado en productos de decoración, en mamparas o en
claraboyas.
 Acetato de polivinilo (PVAc): base de multitud de productos de droguería
como pinturas y pegamentos.
 Policloropreno (Neopreno®): ¿quién no conoce los trajes de neopreno para
submarinismo?