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Modalverben - Modal verbs

Modal verbs change the meaning of a verb by expressing necessity, ability, possibility, or desire.
The modal verb is conjugated, the main verb remains in the infinitive.
e.g. Möchtest du mit mir tanzen?
Ich muss nach Hause gehen.

The modal verbs in German are: 'wollen', 'können', 'möchten', 'müssen', 'sollen', 'dürfen', and
have the following meaning:

'können': expresses possibility, ability, permission

e.g. Du kannst mein Auto nehmen.

'wollen' und 'möchten' (subjunctive of 'mögen'): plan, intention, wish

e.g. Ich will Physik studieren.
Ich möchte ein Eis haben.

'müssen': necessity, command

e.g. Sie müssen hier unterschreiben.

'sollen' (often in subjunctive): advice or recommendation

e.g. Du solltest nicht so viel rauchen.

'dürfen': permission
e.g. Darf ich Sie begleiten?

1. 'Mögen'

mögen möcht-
ich mag möchte
du magst möchtest
er/sie/es mag möchte
wir mögen möchten
ihr mögt möchtet
sie mögen möchten

The modal 'möcht-' (would like) is formally a subjunctive form of 'mögen' (like), but because of
their different functions, they are usually treated as two distinct verbs.

e.g. Ich mag Kaffe.

(I like coffee.)
Ich möchte eine Tasse Kaffee.
(I would like a cup of coffee.)

With food and drinks, it is common to say

'Ich esse gern...' or 'Ich trinke gern ...' instead of
'Ich mag ...' for 'I like' (as a general statement):

e.g. Ich mag Kaffee = Ich trinke gern Kaffee

1. Das Modalverb 'wollen' - The modal 'wollen'

The modal 'wollen' expresses desire and is similar in use to the English word 'want':

ich will
du willst
er/sie/es will
wir wollen
ihr wollt
sie wollen
Sie wollen (formal)

e.g. Er will ein neues Auto. (haben)

(He wants (to have) a new car.)

1. 'Müssen'

'Müssen' expresses obligation to do something like the English modal 'must':

ich muss
du musst
er/sie/es muss
wir müssen
ihr müsst
sie müssen
Sie müssen (formal)

e.g. Ich muss jetzt gehen.

(I have to go now.)

1. 'Dürfen'
The modal 'dürfen' expresses permission to do something like the English word 'may' or 'to be
allowed to':

ich darf
du darfst
er/sie/es darf
wir dürfen
ihr dürft
sie dürfen
Sie dürfen (formal)

e.g. Die Kinder dürfen nicht fernsehen.

(The children are not allowed to watch TV.)

1. Modalverben - 'Dürfen' and 'müssen'

The modal 'müssen' expresses a necessity or obligation. While in English the negation of 'must'
means 'not be allowed' (e.g. you mustn't be so loud, the baby is sleeping), this is expressed in
German by 'nicht dürfen':

ich muss darf

du musst darfst
er/sie/es muss darf
wir müssen dürfen
ihr müsst dürft
sie müssen dürfen
Sie müssen dürfen

e.g. Wir müssen rechtzeitig da sein.

(We have to be there in time.)
Wir müssen nicht rechtzeitig da sein.
(We don't have to be there in time.)
Du musst gehen!
(You must go.)
Du darfst nicht gehen.
(You mustn't go.)

1. 'Können'
The modal 'können' expresses ability, possibility, or permission to do something:

ich kann
du kannst
er/sie/es kann
wir können
ihr könnt
sie können

e.g. Kannst du kommen?

(Can you come?)
Du kannst jetzt gehen.
(You may go now.)

1. 'Sollen'

The modal 'sollen' implies obligation or a strong suggestion, although less emphatic than

ich soll
du sollst
er/sie/es soll
wir sollen
ihr sollt
sie sollen

e.g. Martin soll nach Hause gehen.

(Martin should go home.)

1. Modalverben - Modals

dürfen (be allowed to, may)

können (be able to, can)
müssen (have to, must)
sollen (be supposed to)
wollen (want, want to)
mögen (like)
möchten (want, 'would like')
1. 'Können' - The modal 'können'

As in English, the modal 'können' (be able to, can) can express ability, possibility, or permission:
e.g. Ich kann Ski fahren.
(I can ski.)
Kannst du morgen zu mir kommen?
(Can you come tomorrow?)
Kann man hier rauchen?
(Can we smoke here?)

ich kann
du kannst
er / sie / es kann
wir können
ihr könnt
sie können
Sie können

1. Modalverben - The modal 'möchten'

While both 'wollen' and 'möchten' express desire, 'möchten' is a more polite way of expressing an
immediate desire. 'Möchten' is formally a subjunctive of 'mögen', but is usually treated as a
separate verb; it is similar to the English modal 'would like':

ich möchte
du möchtest
er/sie/es möchte
wir möchten
ihr möchtet
sie möchten
Sie möchten (formal)

e.g. Möchten Sie noch Kaffee?

(Would you like more coffee?)

1. Die Modalverben - Word order with modals

Modals are another example of the German two-part verb phrase. In statements and information
questions, the modal is the inflected second element of the sentence. The modified verb in its
infinitive form is in final position:

e.g. Ich muss jetzt nach Hause gehen.

(I have to go home now.)
Ich kann dich mit dem Auto mitnehmen.
(I can give you a ride.)

1. 'Wollen', 'mögen', 'möchten' - Expressing likes and desires with modals

Modals modify the meaning of other verbs, which entails two-part verb phrases. The conjugated
modal is in second position and the infinitive of the modified verb is at the end of the sentence:
e.g. Ich will nach Hause gehen.
(I want to go home.)

'Möchten' is formally a subjunctive of 'mögen' (to like), but has its own infinitive that expresses
immediate desire:
e.g. Ich mag Kaffee.
(I like coffee.)
Ich möchte eine Tasse Kaffee.
(I would like a cup of coffee.)

German modals are irregular in the present singular:

wollen mögen (möchten)
ich will mag möchte
du willst magst möchtest
er/sie/es will mag möchte
wir wollen mögen möchten
ihr wollt mögt möchtet
sie/Sie wollen mögen möchten

1. Modalverben in Fragen - Modals in yes/no-questions

In yes/no-questions, the verb is in first position (e.g. 'Kommst du? Ja.'). In two-part verb forms
such as modal sentences, the conjugated modal is in first position and the infinitive comes at the

e.g. Soll ich dir ein Eis mitbringen? (Shall I get you an ice cream?)
Kann ich dir helfen? (Can I help you?)

1. Mögen - Expressing likes and desires

To say that one generally likes something, German uses the verb 'mögen':
e.g. Er mag Kinder. (He likes children.)
Wir mögen keinen Kaffee. (We don't like coffee.)

Even though formally 'möchten' is a subjunctive of 'mögen', 'möchten' can be seen as a separate
verb expressing immediate desire, frequently used in conjunction with 'gern' (like) or 'bitte'
e.g. Er möchte (gern) eine Tasse Kaffee.
(He would like a cup of coffee.)
1. Die sichere Annahme mit dem Modalverb 'müssen' - Expressing an assumption with

As with the modal verb 'must' in English, assumptions can be made in German by means of the
modal 'müssen':
e.g. Unser Freund muss im Stau stecken. (present)
(Our friend must be stuck in traffic.)
Er muss Gesundheitsprobleme gehabt haben. (past)
(He must have had health problems.)

1. 'Dürfte' als Ausdruck der sicheren Annahme - Assumptions with 'dürfte'

Assumptions can also be made by means of the verb 'dürfen' in the general subjunctive
('Konjunktiv II'):
e.g. Sie dürfte um die 30 sein.
(She's probably around thirty.)

The adverb 'wahrscheinlich' (probably) can replace an assumption with 'dürfte':

e.g. Sie ist wahrscheinlich um die 30.
(She's probably around thirty.)

1. Sprachmittel der unsicheren Vermutung - Expressing uncertainty

Speculations are often expressed by means of future verb forms and adverbs such as 'vielleicht'
(maybe), 'möglicherweise' (possibly), 'eventuell' (maybe):
e.g. Sie wird vielleicht im Urlaub sein.
(She might be on vacation.)

The general subjunctive of the modal 'können' can also be used to speculate:
e.g. Er könnte einen Unfall gehabt haben.
(He could have had an accident.)