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30/5/2019 ¿Perjudicarán los satélites Starlink de Elon Musk a la astronomía?

Jueves, 30 Mayo Por Nadia Drake

¿Perjudicarán los satélites Starlink de Elon


Musk a la astronomía?
Si el consejero delegado de SpaceX, Elon Musk, se sale con la suya, es
posible que los cielos de la Tierra pronto estén salpicados por 12.000
estrellas falsas: el resplandor veloz re ejado por una megaconstelación
de satélites de comunicación que reciben el nombre colectivo de
Starlink. Una vez se complete, quizá para mediados de la década del
2020, Starlink conectará a todo el planeta a Internet y ofrecerá un
acceso rápido de banda ancha a zonas remotas, aviones, barcos y
coches.

Musk ya ha puesto en marcha la primera fase de su plan. El 23 de mayo,


un cohete Falcon 9 de SpaceX transportó 60 satélites Starlink a la
órbita. Pero casi tan pronto como se desplegó la ota, suscitó debates
sobre la ética de que una sola compañía cambie de forma unilateral la
apariencia del cielo nocturno.

A pesar de las garantías iniciales de Musk de que los satélites apenas


serían perceptibles, este tren de naves se ha capturado marchando por
cielos de todo el planeta y algunos servicios de seguimiento en línea
pueden incluso calcular cuándo y dónde pueden verse pasar sobre
nuestras cabezas.

Los astrónomos también han planteado su preocupación por el efecto


de la constelación en la astronomía terrestre y cómo estos satélites del
tamaño de minineveras se sumarán a un entorno orbital ya hacinado.

¿Qué es Starlink exactamente? ¿Cuáles son sus posibles impactos? Y


¿hay forma de evitar que este y otros proyectos similares contaminen
nuestras vistas celestes? Sigue leyendo para averiguarlo.

¿Cuál es el plan maestro de Starlink?


En última instancia, Musk tiene la intención de lanzar casi 12.000
satélites Starlink a la órbita baja terrestre, que podrían ocupar altitudes
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30/5/2019 ¿Perjudicarán los satélites Starlink de Elon Musk a la astronomía?

entre los 350 y los 1.190 kilómetros. Ya hay 60 satélites orbitando la


Tierra y que activan propulsores alimentados con criptón cada 90
minutos para elevarse a sus órbitas previstas. Dentro de un año, Musk
pretende colocar unos 720 satélites en el espacio.

Una vez colocado, el conjunto orbital completo ofrecerá un Internet


rápido e ininterrumpido a todo el planeta, según Musk.

¿Cómo funcionan los satélites?


En el espacio, los satélites de 226 kilogramos que funcionan con
energía solar se comunican entre sí mediante enlaces ópticos y de radio.
La red entera estará conectada a terminales de usuarios en la Tierra que
pueden instalarse en cualquier parte con vistas al cielo. Con un
conjunto de satélites lo bastante grande sobre nuestras cabezas, el
servicio de Internet debería estar disponible de forma continua, a
diferencia de los retrasos de conectividad habituales en los actuales
satélites Iridium y otras redes.

Asimismo, SpaceX a rma que cada satélite será «capaz de rastrear


desechos orbitales y evitar colisiones de forma autónoma» y que el 95
por ciento de los componentes de los satélites se desintegrarán
rápidamente en la atmósfera terrestre durante la desorbitación al nal
de sus vidas.

Parece una meta útil. ¿Qué les molesta a los


astrónomos?
Para empezar, la órbita baja terrestre ya está bastante llena. Como ha
señalado el propio Musk, actualmente hay un enjambre de 5.000
satélites en el entorno inmediato del planeta y Starlink triplicaría esa
cifra. Aunque los satélites Starlink están diseñados para no sobrevivir a
la reentrada en la atmósfera terrestre, podrían plantear un problema
importante si resultan dañados en órbita o tardan en deshacerse.

«Incluso a esa altitud, los restos pueden permanecer en órbita durante


mucho tiempo», escribió en Twitter Alice Gorman, investigadora de la
Universidad Flinders. «No confío en las garantías simplistas de
operadores de satélites sin detalles precisos».

¿Serán muy visibles desde la Tierra?


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Al principio, las estimaciones de visibilidad de los satélites sugerían que


gurarían entre los objetos más brillantes en los cielos nocturnos, con
una magnitud aparente de 2, solo ligeramente más tenues que la
Estrella Polar. Sin embargo, ahora, las estimaciones son más favorables
para quienes valoran la oscuridad del rmamento.

«Los últimos informes indican que los satélites pasan la mayor parte
del tiempo sobre una magnitud 5, quizá hasta una magnitud tenue de
7», a rma el astrónomo Jonathan McDowell del Centro de Astrofísica
Harvard-Smithsonian. (En astronomía, cuanto mayor sea la cifra de
magnitud aparente, más tenues son los objetos.)

Sin embargo, al igual que los satélites Iridium que los precedieron, los
satélites Starlink pueden «destellear» si sus paneles solares tienen el
ángulo preciso para lanzar una ráfaga de luz solar re ejada a la Tierra,
aumentando brevemente su resplandor aparente hasta los niveles de
Venus o Júpiter.

E incluso estas estimaciones revisadas, basadas en las altitudes e


inclinaciones orbitales nales, sugieren que serán visibles a simple
vista desde lugares muy oscuros.

«Se tardarán semanas o meses en poder evaluar la situación», a rma


McDowell.

¿Supondrá un problema para los astrónomos?


Sí, probablemente. Para empezar, una parte de los satélites operarán en
frecuencias o cerca de frecuencias que utilizan los radioastrónomos
para estudiar el cosmos. Normalmente, estas frecuencias las usan
principalmente los cientí cos, pero la ltración y las interferencias de
los satélites en órbita pueden di cultar que los telescopios terrestres
sigan escrutando objetos lejanos.

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30/5/2019 ¿Perjudicarán los satélites Starlink de Elon Musk a la astronomía?

«Como principio general, las instalaciones de radioastronomía son


muy vulnerables a los enlaces de telecomunicación de los satélites y a
usos aéreos, ya que los radiotelescopios no pueden protegerse de las
transmisiones a gran altitud solo con escudos geográ cos», a rma
Liese van Zee, de la Universidad de Indiana y directora del Comité de
Radiofrecuencias (CORF, por sus siglas en inglés) de la Academia
Nacional de Ciencias. Explica que el CORF sabe que se está trabajando
en un acuerdo de coordinación con Starlink y que, históricamente,
dichos acuerdos han equilibrado los intereses de la ciencia y las
empresas de telecomunicación.

Tanto SpaceX como OneWeb —otra empresa que pretende lanzar una
ota de satélites de comunicaciones— han ido resolviendo dichos
detalles con la Fundación Nacional de Ciencias y el Observatorio
Nacional de Radioastronomía (NRAO por sus siglas en inglés)
estadounidenses, según añade Harvey Liszt, del NRAO.

«Por otra parte, siguen cambiando los parámetros de sus satélites sin
comunicárnoslo», a rma Liszt.

Los instrumentos ópticos terrestres, sobre todo los grandes telescopios


de investigación del futuro, tendrán que enfrentarse a estos satélites
que atravesarán sus imágenes.

«Los astrónomos profesionales como yo podríamos tener que


prepararnos para los cielos rayados que nos esperan. No puedo decir
que tenga ganas de eso», escribe Michael Brown, astrónomo de la
Universidad de Monash.

Bruce Macintosh, de la Universidad de Stanford, señala que uno de los


proyectos más importantes de la próxima década, denominado Large
Synoptic Survey Telescope, probablemente tendrá que enfrentarse a
entre uno y cuatro satélites Starlink en cada imagen tras una o dos
horas de crepúsculo. El LSST escaneará continuamente el cielo desde su
ubicación en una montaña de Chile, lo que signi ca que la cantidad de
imágenes contaminadas por Starlink ascenderá bastante.

«Creo que para los astrónomos esto es más una molestia que un
desastre, pero si se va a cambiar el cielo para todos los humanos, se
necesita un debate», escribe Macintosh en Twitter.

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