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Harry – gefangen in der Zeit

Begleitmaterialien

Episode 049 – Grammar

The simple past tense of modal verbs

The past (also known as preterite) is a grammatical tense to make statements about the past. In German it isn't often used in speech.
It's more common in written language, such as in newspaper articles and books.

Modal verbs are an exception. They're frequently used in the simple past tense. Just like in the present tense, the modal verbs often
indicate something about the relationship of the subject to the action expressed by a second verb in the sentence - the main verb.

Examples:
Wir wollten nach München fahren.
Ich musste auf die Toilette gehen.
Ich konnte nicht ohne Helen abfahren.

How to form it
Forming the simple past is the same for all the modal verbs:

Verb stem + -te + conjugated ending


Sollen ich soll + -te
du soll + -te -st
er/sie/es soll + -te
wir soll + -te -n
ihr soll + -te -t
sie soll + -te -n
Sie soll + -te -n

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Note that "können", "müssen" and "dürfen" lose their umlauts.

können müssen sollen dürfen wollen


ich konnte musste sollte durfte wollte
du konntest musstest solltest durftest wolltest
er/sie/es konnte musste sollte durfte wollte
wir konnten mussten sollten durften wollten
ihr konntet musstet solltet durftet wolltet
sie konnten mussten sollten durften wollten

Word order in sentences


Just like in the present tense, modal verbs in the past tense are conjugated and placed in a sentence according to the regular rules for
conjugated verbs. For simple declarative sentences and "W" questions, that means they come second. The main verb - in the infinitive
form - is placed at the end.

Modal verb Main verb


Wir wollten ein Kölsch trinken.
Helen wollte auf mich warten.

No wishes in the past

Strictly speaking, "möchten" (would like) isn't a verb in itself. It's actually a form of "mögen". Nonetheless, it is often used in the same
way as a modal verb and has a different meaning than "mögen". There is no past tense of "möchten". Usually the past tense of "wollen"
is used instead.

Present: Ich möchte ein Bier trinken gehen.


Past: Ich wollte ein Bier trinken gehen.

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