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The Principle of Sufficient Reason and Hegel’s Absolute Idealism

James Kreines - jkreines@cmc.edu

1. Right or wrong about Schelling, Hegel’s own position (a) informs my (a) Man kann nichts anderes sagen als: du hast die intellektuelle Anschauung
focus on comprehensibility, proof, for those who disagree; non-tribal nicht, wenn dir dieses falsch erscheint… etwas zu beweisen, begreiflich zu
machen, fällt also weg… Man will, wenn man philosophiert, daß es so ist,
2. A problem about Hegel’s Logici, in context bewiesen haben. (Hegel on Schelling VGP, 20:434-5)vi
• Hegel’s arguments about the absolute seem to require something like a (b) »Ex nihilo nihil fit« … Nichts wird Nichts… Diejenigen, welche den Satz
principle of sufficient reason (PSR), as e.g. in Spinoza.ii »Nichts ist eben Nichts«, sogar sich dafür ereifernd, behaupten, sind
• Hegel seems, w/ Jacobi, to see PSR forcing unacceptable conclusions. bewußtlos darüber, daß sie damit dem abstrakten Pantheismus der Eleaten,
der Sache nach auch dem spinozistischen, beipflichten. (5:85)
3. I am interested because I think Hegel’s absolute is comparable to God
in Spinoza’s metaphysics: self-determining and metaphysically prioriii (c) Der Spinozismus ist darin eine mangelhafte Philosophie… Die Substanz
• The interpretive problem is general,iv as is the philosophical problem dieses Systems ist eine Substanz, eine untrennbare Totalität; es gibt keine
Bestimmtheit, die nicht in diesem Absoluten enthalten und aufgelöst
I. PSR’s and a Distinction in Kinds of Dependence wäre… (5:195)
(d) No actually existing thing and no actually existing perfection of a thing can
4. The family I mean by “PSR”. (Hegel uses terms differently.) have nothing, or a thing not existing, as the cause of its existence. (Spinoza
• Nothing comes from nothing. Nothing is brute. Everything has a reformulating Descartes, CW 244)
cause, reason, or explanation. [Different varieties, e.g. (d), (e)]
(e) For each thing there must be assigned a cause, or reason, as much for its
5. Principles to derive demand for sufficiency or completeness, e.g. (h) existence as for its nonexistence. (Spinoza E1P11D1)
• This may support broadening the sense of what (e.g.) causality is (h) (f) Was die Philosophie des Spinoza von jeder andern unterscheidet, was ihre
• bundling: bundle a circle or infinite regress, apply PSR to bundle Seele ausmacht, ist dieses, daß der bekannte Grundsatz: gigni de nihilo nihil,
in nihilum nil potest reverti, mit der äußersten Strenge darin festgehalten
6. The problem: philosophical pressure against limited PSR’s (Jacobi; f) und ausgeführet ist. (Jacobi Spin 104)
• E.g. Everything except God (on my favored conception) has a cause
(g) …der größte Kopf, wenn er alles schlechterdings erklären, nach deutlichen
7. A distinction, via something Hegel sees and likes in Aristotle: the form Begriffen mit einander reimen, und sonst nichts gelten lassen will, auf
of the human makes individual humans what they arev ungereimte Dinge kommen muß. (Jacobi Spin 41)
• What-dependence: Y’s being what it is depends on X (h) Aus dem apodiktischen Satze: daß alles eine Ursache haben müsse, hielt es
• What-priority: Y is what-dependent on X, and not vice versa hart zu folgern: daß nicht alles eine Ursache haben könne. Darum erfand
Distinguish something reciprocal on such a view: man die Causam sui… (Jacobi Spin 416-7)
• That-dependence: Y cannot be if X is not (i) …der Grundgedanke selbst von Hegel ist… daß die Philosophie, inwiefern
sie Vernunftwissenschaft ist, nur mit dem Was der Dinge, ihrem Wesen
8. A proposal about how to approach Hegel’s solution to the problem sich beschäftige. (Schelling II, 3, 60) Vs. “das Daß“ als „Erste“ (II, 3, 100)vii
• Defends what-PSR (Nothing is brutely what it is)
(j) …darf so nichts voraussetzen… Der Anfang ist also das reine Sein. (5:69)
• What-PSR supports the metaphysics of absolute idealism
• Rejects that-PSR (Nothing brutely exists), distancing from Spinoza (k) Die Aufforderung, den Unterschied von Sein und Nichts anzugeben, schließt
auch die in sich, zu sagen, was denn Sein und was Nichts ist. (5:95-6)
II. “Being” as Defending and Applying What-PSR (l) Dasein ist bestimmtes Sein; seine Bestimmtheit ist seiende Bestimmtheit,
Qualität. Durch seine Qualität ist Etwas gegen ein Anderes, ist veränderlich
9. The opening of “Being” in the Logic as defense of what-PSR und endlich… (5:115)
• Privileged starting place for philosophy, with Parmenides (j) (m) Etwas ist, was es ist, nur in seiner Grenze. (5:138) (bold is mine)viii
• Creates a “demand” to explain things being determinately what they
(n) …das Andere ist selbst ein Etwas, also wird es gleichfalls ein Anderes, und
are, against any brute what it is. (k)
so fort ins Unendliche. (§93)
10. Within “Being”, no resolution of resulting regress. “Bad” infinite is (o) …das unbestimmte Leere, das Jenseits des Endlichen, welches sein
• …either independent of all finitude, as indeterminate as pure being (o) Ansichsein nicht an seinem Dasein, das ein bestimmtes ist, hat (5:152)
• …or, what-dependent on the finite as other, and so itself finite (p) (p) Es sind nur zwei Endliche vorhanden…
11. In the (not ultimately adequate) form of a Gottesbeweis (cf. Spinoza) das Unendliche und Endliche nach der Beziehung beider aufeinander, die
ihnen äußerlich wäre, aber die ihnen wesentlich, ohne die keines ist, was
a. There is determinacy, or something determinately what it is es ist… (5:158) (bold is mine)
b. What-PSR: nothing is brutely what it is
(q) …die Einzelheit des Begriffes aber ist schlechthin das Wirkende, und zwar
c. Bundling: even an unending series of finites (each what-dependent on auch nicht mehr wie die Ursache mit dem Scheine, ein Anderes zu wirken,
another) would be what-dependent on still something else … sondern das Wirkende seiner selbst. (§163Anm)
III. What-PSR and the Metaphysics of Absolute Idealism (r) Was hiermit als Methode hier zu betrachten ist, ist nur die Bewegung des
Begriffs selbst, deren Natur schon erkannt worden, aber erstlich nunmehr
12. Completing (11.) specifies an absolute. Just the one in “The Concept”. mit der Bedeutung, daß der Begriff alles und seine Bewegung die allgemeine
d. There is an absolute that (i) makes itself what it is, and (ii) what-prior absolute Tätigkeit, die sich selbst bestimmende und selbst realisierende
to all else (makes everything else what it is). Bewegung ist. (6:551)

(i) The absolute as what-self-determining: makes itself what it is (s) die Rechtfertigung oder der Beweis … kann sich erst aus der
durchgeführten Abhandlung des Denkens selbst ergeben; denn beweisen
• “method”: pure thought begins with Being, and is supposed require
heißt in der Philosophie soviel als aufzeigen, wie der Gegenstand durch und
proceeding through determinately distinct and ordered steps
aus sich selbst sich zu dem macht, was er ist. (§83Zu) (my bold)
• Pure thought makes itself what it is, gives itself determinate content
(t) …die Denk- und Begriffsbestimmungen sind es, in denen er [Der
• Der Begriff as the concept of self-determining thought
Gegenstand -JK] ist, was er ist. (6:560) (my bold)
(ii) What all else is, is a (more or less complete) form of the absolute (u) Der Begriff ist vielmehr das wahrhaft Erste, und die Dinge sind das, was sie
• E.g. finitude in the Logic (v) sind, durch die Tätigkeit des ihnen innewohnenden und in ihnen sich
• E.g. life more than mechanism in the Philosophy of Nature offenbarenden Begriffs. (§163Zu) (my bold)

13. Explaining in these terms the inadequacy of the form of a Gottesbeweis (v) Die endlichen Dinge sind darum endlich, insofern sie die Realität ihres
Begriffs nicht vollständig an ihnen selbst haben, sondern dazu anderer
• Thus, God is. But the view is that being what-depends on the absolute. bedürfen (6:465)
• All else what-depends on the absolute. But, “Essence”: what it is to be
(w) Diese Beweise gelten als etwas Abgetanes, allerdings sind sie mangelhaft; es
depended on is partly to be (to a degree) self-determining, or absolute.
ist aber leichter das Mangelhafte zu erkennen als das Wahrhafte, und
erkennt man den Mangel bestimmt, so erkennt man auch das Wahrhafte
IV. Hegel Against That-PSR and Spinoza
darin. (VLix <§50>)
14. The view I see in Hegel, starting with e.g. a bird (x) Es ist … im Logischen, wo der Inhalt ganz allein in der Form des Gedankens
• What-PSR requires ultimately an absolute that is what it is bestimmt wird, nicht nur überflüssig, diese Bestimmungen zu Prädikaten
independently of the bird, makes itself and the bird what it is von Sätzen, deren Subjekt Gott oder das vagere Absolute wäre, zu
• But if we ask - Why does it exist? – in any distinct sense, then no machen, sondern es würde auch den Nachteil haben, an einen anderen
legitimate PSR demands something existing independently and Maßstab, als die Natur des Gedankens selbst ist, zu erinnern. (§31Anm)
responsible for its existence, or rules out e.g. mere regress. (y) Weil in der Endlichkeit bei dem Unterschiede der Formbestimmungen in
15. Problem, Jacobi: consistent use of what-PSR leads to general PSR? deren Beziehung stehengeblieben wird, so wird abwechslungsweise die
Ursache auch als ein Gesetztes oder als Wirkung bestimmt; diese hat dann
• Or, Schelling: Hegel has no reason to prioritize “the what” wieder eine andere Ursache; so entsteht auch hier der Progreß von
16. Narrowly targeted reductio: that-PSR requires in absolute, either Wirkungen zu Ursachen ins Unendliche. (§153Anm)
(i) Causing its own existence (“Essence”: making sense here requires (z) Concerning every existing thing it is possible to ask what is the cause of its
transition to what-self-determination in “The Concept”) existence. This question may even be asked concerning God, not because
(ii) Something such that further that-dependence makes no sense he needs any cause in order to exist, but because the immensity of his
(“Being”: but this would again be pure being, too indeterminate) nature is the cause or reason why he needs no cause in order to exist.
(Descartes AT VII 164-5)
17. We now should not, re: (a), say that Hegel takes a Spinozist picture and
(aa) …the mere fact that I conceive being, or that which is, without thinking
adds e.g. self-determination. We can start to explain via argument
whether it is finite or infinite, what I conceive is infinite being; but in order
• What-PSR argument for Hegel’s self-determining absolute, vs. that- to conceive a finite being, I have to take away something from this general
PSR pushing toward a God from “Being” notion of being… (Descartes AT V 356)
• Given that-PSR, nothing can exist unless God is independent reason
for its existence. Hegel: no reason in this system for the existence of (bb) Jenes Reale in allem Realen, das Sein in allem Dasein, welches den Begriff
finitude and determinacy. Gottes ausdrücken soll, ist nichts anderes als das abstrakte Sein, dasselbe,
was das Nichts ist. (5:120)
18. Consider an objection to Hegel: he can’t say why there is a nature (cc) Ist es aber unbestimmt … so hat es auch nichts, wodurch es sich zu einem
• I think promising an answer will push Hegel too far toward Spinoza Andern überleitet… bei Parmenides wie bei Spinoza soll von dem Sein
• We can now explain why he doesn’t need to answer, in that sense, oder der absoluten Substanz nicht fortgegangen werden zu dem Negativen,
without deflating Hegel, without denying that he defends a Endlichen. (5:98)
metaphysics, with an absolute comparable to Spinoza’s.
(dd) It pertains to the nature of a substance to exist. Dem.: A substance cannot be
Conclusion: focus on PSR as approaching Hegel, in context, to make produced by anything else (by P6C); therefore it will be the cause of
comprehensible, and argue, even for those who disagree. But, anti-tribal: itself… (Spinoza E1P7)
may help sharpen arguments for other solutions to the Jacobi problem.
iMy view is that the features I will discuss here are common to both the self-standing Science of Logic, and the versions under that title appearing as part of the
Encyclopedia. I mean by “Hegel’s Logic” to refer to them together.
iiE.g. …he believed, or at any rate half-believed, that the world was a product of pure thought, that God or reason was in the world, and so on…
If they [forces -JK] have explanatory force, then there is a logical gap between them and the phenomena which cannot ultimately be closed…
…believing, or at least half-believing, that everything had to be just as it is and that it could be shown why it is so… (Inwood 1983, 1, 63, 64)
There are some senses in which I am moving farther in this direction than in previous work, where I put greater stress on the distance between Hegel and
iii

Spinoza. While maintaining the importance of the some distance here, my views have been developing in part in response to engagements with my (2015) by Franz
Knappik (2016), Brady Bowman (2017), and Jake McNulty (unpublished dissertation).
ivI think that it is a problem even for more deflationary interpreters. Some see in Hegel a deflationary metaphysics, without any descendent of special metaphysics;
the better they attend to arguments, the more they see that this still means attributing a PSR (and so also an argument preventing that PSR from supporting a
descendent of special metaphysics). E.g. Stern sees his view in the British Hegelians: “like McTaggart, Bradley argues that once we come to view the universe as a
totality, we must give up the Principle of Sufficient Reason” (Stern 2009, 140). Deflationists who think Hegel turns entirely on a problem explaining the objective
purport of experience, or normativity, seem to me to require a PSR that demands there be explanation for such things.
vThough Hegel’s seeing and appreciating this idea is beside the point here, where we just need the idea to make concrete the distinction, on that topic see e.g. “daß
die Natur, das eigentümliche Wesen … der Begriff der Sache, das in ihr selbst Allgemeine ist, wie jedes menschliche Individuum, objzwar ein unendlich
eigentümliches, das Prius aller seiner Eigentümlichkeit darin, Mensch zu sein, in sich hat…“ (5:26)
Except where noted, Hegel citations are from the Suhrkamp Werke, usable electronically while travelling. Citations beginning with a 5: or 6: are from the
vi

Wissenschaft der Logik. Those beginning with § are from the Enzyklopädie, where Anm indicates Hegel’s Anmerkungen, and Zu indicates the Zusätze in the
Suhrkamp edition.
vii I am greatly indebted to Marcela Garcia (2016) on Schelling’s use of Aristotle against Hegel.
viii Also: „…seine Grenze ist, als Aufhören des Anderen an ihm, zugleich selbst nur das Sein des Etwas; dieses ist durch sie das, was es ist…“ (5:136)
ix Vorlesungen über die Logik, Berlin 1831, Nachgeschrieben von Karl Hegel, Ausgewählte Nachschriften und Manuskripte Band 10.