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El Reciclado de Plsticos

06/01/05 Por Cristian Frers


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Minimizar el volumen y peso de los residuos es el primer paso para resolver el problema global de los mismos. Todo gerenciamiento de los Residuos Slidos Urbanos debe comenzar por la reduccin en la fuente. Reciclado en la fuente Uno de los problemas es que el acento debe ponerse en cmo generar cada vez menos residuos, de cualquier ndole como residuos plsticos. La reduccin en la fuente se refiere directamente al diseo y a la etapa productiva de los productos, principalmente envases, antes de ser consumidos. Es una manera de concebir los productos con un nuevo criterio ambiental; generar menos residuos. Y esto es aplicable a todas las materias primas: vidrio, papel, cartn, aluminio y plsticos.

En el caso de estos ltimos residuos, la reduccin en la fuente es responsabilidad de la industria petroqumica (fabricante de los diferentes tipos de plsticos), de la industria transformadora (que toma esos plsticos para fabricar los diferentes productos finales), y de quien disea el envase (envasador). Aunque podra decirse que al consumidor tambin le cabe una buena parte de la responsabilidad: en las gndolas de los supermercados es l quien tiene la facultad de elegir entre un producto que ha sido concebido con criterio de reduccin en la fuente y otro que derrocha materia prima y aumenta innecesariamente el volumen de los residuos. Reducir en la fuente significa referirse a la investigacin, desarrollo y produccin de objetos utilizando menos recursos (materia prima). De ah su denominacin porque se aplica a la faz productiva. Al utilizar menos materia prima se producen menos residuos y adems se aprovechan mejor los recursos naturales. Minimizar el volumen y peso de los residuos es el primer paso para resolver el problema global de los mismos. Todo gerenciamiento de los Residuos Slidos Urbanos debe comenzar por la reduccin en la fuente. Las principales ventajas de la reduccin en la fuente: -Disminuye la cantidad de residuos; es mejor no producir residuos que resolver qu hacer con ellos. -Ayuda a que los rellenos sanitarios no se saturen rpidamente. -Se ahorran recursos naturales -energa y materia prima- y recursos financieros

-La reduccin en la fuente aminora la polucin y el efecto invernadero. Requiere menos energa transportar materiales ms livianos. Menos energa significa menos combustible quemado, lo que implica a su vez menor agresin al ambiente. Etapas para reciclar el plstico:

A)Recoleccin: Todo sistema de recoleccin diferenciada que se implemente descansa en un principio fundamental, que es la separacin, en el hogar, de los residuos en dos grupos bsicos: residuos orgnicos por un lado e inorgnicos por otro; en la bolsa de los residuos orgnicos iran los restos de comida, de jardn, y en la otra bolsa los metales, madera, plsticos, vidrio, aluminio. Estas dos bolsas se colacarn en la va pblica y sern recolectadas en forma diferenciada, permitiendo as que se encaucen hacia sus respectivas formas de tratamiento. B)Centro de reciclado: Aqu se reciben los residuos plsticos mixtos compactados en fardos que son almacenados a la interperie. Existen limitaciones para el almacenamiento prolongado en estas condiciones, ya que la radiacin ultravioleta puede afectar a la estructura del material, razn por la cual se aconseja no tener el material expuesto ms de tres meses. C)Clasificacin: Luego de la recepcin se efecta una clasificacin de los productos por tipo de plstico y color. Si bien esto puede hacerse manualmente, se han desarrollado tecnologas de clasificacin automtica, que se estn utilizando en pases desarrollados. Este proceso se ve facilitado si existe una entrega diferenciada de este material, lo cual podra hacerse con el apoyo y promocin por parte de los municipios. Reciclado Mecnico El reciclado mecnico es el ms difundido en la opinin pblica en la Argentina, sin embargo este proceso es insuficiente por s solo para dar cuenta de la totalidad de los residuos. El reciclado mecnico es un proceso fsico mediante el cual el plstico post-consumo o el industrial (scrap) es recuperado, permitiendo su posterior utilizacin. Los plsticos que son reciclados mecnicamente provienen de dos grandes fuentes: -Los residuos plsticos proveniente de los procesos de fabricacin, es decir, los residuos que quedan al pie de la mquina, tanto en la industria petroqumica como en la transformadora. A esta clase de residuos se la denomina scrap. El scrap es ms fcil de reciclar porque est limpio y es homogneo en su composicin, ya que

no est mezclado con otros tipos de plsticos. Algunos procesos de transformacin (como el termoformado) generan el 30-50% de scrap, que normalmente se recicla. -Los residuos plsticos proveniente de la masa de Residuos Slidos Urbanos (RSU). Estos se dividen a su vez en tres clases: A)Residuos plsticos de tipo simple: han sido clasificados y separados entre s los de distintas clases. B)Residuos mixtos: los diferentes tipos de plsticos se hallan mezclados entre s. C)Residuos plsticos mixtos combinados con otros residuos: papel, cartn, metales. Reciclado Qumico Se trata de diferentes procesos mediante los cuales las molculas de los polmeros son craqueadas (rotas) dando origen nuevamente a materia prima bsica que puede ser utilizada para fabricar nuevos plsticos. El reciclado qumico comenz a ser desarrollado por la industria petroqumica con el objetivo de lograr las metas propuestas para la optimizacin de recursos y recuperacin de residuos. Algunos mtodos de reciclado qumico ofrecen la ventaja de no tener que separar tipos de resina plstica, es decir, que pueden tomar residuos plsticos mixtos reduciendo de esta manera los costos de recoleccin y clasificacin. Dando origen a productos finales de muy buena calidad. Principales procesos existentes: -Pirlisis: Es el craqueo de las molculas por calentamiento en el vaco. Este proceso genera hidrocarburos lquidos o slidos que pueden ser luego procesados en refineras.

-Hidrogenacin: En este caso los plsticos son tratados con hidrgeno y calor. Las cadenas polimricas son rotas y convertidas en un petrleo sinttico que puede ser utilizado en refineras y plantas qumicas. -Gasificacin: Los plsticos son calentados con aire o con oxgeno. As se obtienen los siguientes gases de sntesis: monxido de carbono e hidrgeno, que pueden ser utilizados para la produccin de metanol o amonaco o incluso como agentes para la produccin de acero en hornos de venteo. -Chemolysis: Este proceso se aplica a polisteres, poliuretanos, poliacetales y poliamidas. Requiere altas cantidades separadas por tipo de resinas. Consiste en la aplicacin de procesos solvolticos como hidrlisis, gliclisis o alcohlisis para reciclarlos y transformarlos nuevamente en sus monmeros bsicos para la repolimerizacin en nuevos plsticos.

-Metanlisis: Es un avanzado proceso de reciclado que consiste en la aplicacin de metanol en el PET. Este polister (el PET), es descompuesto en sus molculas bsicas, incluido el dimetiltereftalato y el etilenglicol, los cuales pueden ser luego repolimerizados para producir resina virgen. Varios productores de polietilentereftalato estn intentando de desarrollar este proceso para utilizarlo en las botellas de bebidas carbonadas. Las experiencias llevadas a cabo por empresas como Hoechst-Celanese, DuPont e Eastman han demostrado que los monmeros resultantes del reciclado qumico son lo suficientemente puros para ser reutilizados en la fabricacin de nuevas botellas de PET. Estos procesos tienen diferentes costos y caractersticas. Algunos, como la chemolysis y la metanlisis, requieren residuos plsticos separados por tipo de resina. En cambio la pirlisis permite utilizar residuos plsticos mixtos. Perspectivas del reciclado qumico: -El reciclado qumico se encuentra hoy en una etapa experimental avanzada. Es de suponer que en los prximos aos pueda transformarse en una poderosa y moderna herramienta para tratar los residuos plsticos. El xito depender del entendimiento que pueda establecerse entre todos los actores de la cadena: petroqumicas, transformadores, grandes usuarios, consumidores y municipios, a los fines de asegurar la unidad de reciclado y que la materia prima llegue a una planta de tratamiento. -La sociedad debe estar preparada para tal cambio de tecnologa en lo que hace al tratamiento de los residuos plsticos. Por su parte, la industria petroqumica est trabajando en la definicin de especificaciones tcnicas a los fines de garantizar la calidad de los productos obtenidos a travs del reciclado qumico. -Si bien el reciclado mecnico se halla en un estado ms evolucionado, ste solo no alcanza para resolver el problema de los residuos. No sera inteligente desdear cualquier otra forma de tratamiento por incipiente que fuera. Lo que hoy parece muy lejano puede que dentro de las prximas dos dcadas se convierta en una realidad concreta. En el caso de los plsticos se debe tener en cuenta que se trata de hidrocarburos, por lo que, para un recurso no renovable como el petrleo, es especialmente importante desarrollar tcnicas como el reciclado qumico para generar futuras fuentes de recursos energticos. Los plsticos post-consumo de hoy pueden considerarse como los combustibles o las materias primas del maana. Adems, el reciclado qumico contribuir con la optimizacin y ahorro de los recursos naturales al reducir el consumo de petrleo crudo para la industria petroqumica. -De todas las alternativas de valorizacin quiz ninguna est hecha tan a medida de los plsticos como el reciclado qumico. Es muy probable que se transforme en la va ms apropiada de recuperacin de los residuos plsticos, tanto domiciliarios como los provenientes del scrap (post-industrial), obtenindose materia prima de calidad idntica a la virgen. Esto contrasta con el reciclado mecnico, donde no siempre se puede asegurar una buena y constante calidad del producto final. El reciclado qumico ofrece posibilidades que resuelven las limitaciones del reciclado mecnico, que necesita grandes cantidades de residuos plsticos limpios, separados y homogneos para poder garantizar la calidad del producto final. Los residuos plsticos domiciliarios suelen estar compuestos por plsticos livianos, pequeos, fundamentalmente provenientes de los envases, pueden estar sucios y presentar substancias alimenticias. Todo esto dificulta la calidad final del reciclado mecnico, ya que se obtiene un plstico ms pobre comparado con la resina virgen. Por lo tanto, los productos hechos de plstico as reciclado se dirigen a mercados finales de precios bajos. Por el contrario, el reciclado qumico supera estos inconvenientes, ya que no es necesaria la clasificacin de los distintos tipos de resinas plsticas proveniente de los residuos. En este proceso pueden se tratados

en forma mixta, reduciendo costos de recoleccin y clasificacin. Adems, lleva a productos finales de alta calidad que s garantizan un mercado. Toda estrategia de gestin integral de los Residuos Slidos Urbanos debe prever y contemplar la posibilidad del reciclado qumico. El tratamiento de los residuos plsticos no puede ser resuelto unilateralmente por uno u otro proceso, debiendo analizarse las diferente alternativas de reciclado.