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Peter Burke (ed.

)
Formas de hacer
Historia
Alianza Universidad
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Alianza Universidad
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Peter Burke, Robert Darnton, Ivan Gaskell,
Giovanni Levi, Roy Porter, Gwyn Prins,
Joan Scott, Jim Sharpe, Richard Tuck
y Henk Wesselings
Farmas de hacer Historia
Versin espaola de
Jos Luis Gil Aristu
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Alianza
Editorial
Ttulo original: New Perspectives on Historica[ Writing. Esta obra ha sido
NDICE
publicada en ingls por Poliry Press en 199] por acuerdo
con Basil Blackwell
Primera edicin en "Alianza Universidad": J993
Segunda reimpresin en "Alianza Universidad" 1996
Reservados rodos los El contenido de esta obra est prolegido por la Ley, que
establece penas de prisi6n y/o multas, de las correspondientes indemnizaciones
por danos y perjuicios, para quienes reprodujeren, plagiaren, distrib\.lyeren o comuni
caren pblicamente. en todo o parte, una obra literaria, artstica o cienlfka, o su
rransformacin, interpretacin o ejecucin artstica fijada en cualquier tipo de soporte o
comunicada a travs de eualquier medio. sin la preceptiva autorizacin.
This collection. Po)itv Press 1991
Capulos 1 y 11 Pcter Burke; captulo 2 Jim Sharpe; captulo 3 JO,1[1 Seon;
captulo 4 Henk Wesseling; captulo 5 GioValltli Levi; captulo 6 GWYl1
Prins; captulo 7 Australian Journal ofFreneh Studies 1986; captulo R {van
Gaskell; captulo 9 Rlchard Tuck; captulo 10 Roy Porter.
Ed. casI.: Alianza Editorial, S. A, Mldrid, 1993, 1994, 1996
Calle Juan Ignacio Luca de Tena, 15; 28027 Madrid; telf. 393 88 88
ISBN: 84-206-2765-8
Depsito legal: )\1. 30.686-1996
Compuesto en Fernlldez Ciudad, S. L.
Catalina Surez, 19; 28007 Madnd
Impreso en Lave!. el Gran Canaria, 12 (Madrid)
Printed in Spain
Colaboradores 9
1. Obertura: la nueva historia, su pasado y su futuro 11
Peter Burke
2. Hiswria dLsde abajo 38
fim5harpe
3. Historia de las mujeres . 59
roan 5coll
4. Historia de ultramar 89
Hcnk Wfesseling
5. Sobre microhistoria 119
Giovanni Levi
6. Historia oral 144
Gu)'n Prins
7. Historia de la lectura 177
Robert Darnton
7
8
Indice COLABORADORES
8. Historia de las imgenes ,. 209
van Gaskell
9. Historia del pensamiento poltico . 240
Richmd Tuck
10. Historia del cuerpo
255
Roy Porter
11. Historia de los acontecimientos y renacimiento de la na
rracin . '" . 287
Peter Burke
ndice temtico.
307
Peter Burke es Reader de Historia Cultural en la Universidad de
Cambridge y Fellow del Emmanuel College.
Jim Sharpe es Senior Lectttrerde Historia en la Universidad de York.
Josn Scott es catedrtica de Ciencias Sociales del Institute far Advan
ced Study de Princeton.
Henk Wesseling es catedrtico de Historia de la Universidad de Lei
den y director del Institute far the History of European Expansion.
Giovanni Levi es catedrtico de Historia de la Universidad de Venecia.
Gwyn Prins es director de estudios de Historia y Fellow del Emma
nuel College.
Robert Darnton es catedrtico de Historia de la Universidad de Prin
ceton.
Ivan Gaskell es Margaret S. Winthrop Ctlrator o/Pa/tings del Museo de
Arte de la Universidad de Harvard.
Richard Tuck es Lecttlrer de Historia de la Universidad de Cambrid
ge y Fellow del Jesus Collegc.
Roy Porter es Senior Lecturer de Historia de la Medicina del Wellco
me Institute de Londres.
9
... ..... -< > ...
Captulo 1
OBERTURA: LA NUEVA HISTORIA,
SU PASADO Y SU FUTURO
Peter Burke
En la ltima generac100, aproximadamente, el universo de los
historiadores se ha expandido a un ritmo vertiginoso l. La historia
nacional, predominante en el siglo XIX, ha de competir ahora, para
atraer la atencin, con la historia mundial y la local (confiada en
otros tiempos a anticuarios y aficionados). Hay muchos campos nue
vos, sostenidos a menudo por revistas especializadas. La historia so
cial, por ejemplo, se independiz de la econmica para acabar frag
mentandose, como algunas nuevas naciones, en demograa histrica,
histori<.l del trabajo, hstoria urbana, historia rural, etc.
A su vez, la historia econmica se escindi en antigua y nueva.
La nueva historia de la economa de las dcadas de 1950 y 1960 (ac
tualmente de una edad adulta, si no provecta) es demasiado bien
nacida como para que necesitemos examinarla aqu 2. Tambin se ha
producido un desplazamiento en el inters de los historiadores de la
economa desde la produccin al consumo, desplazamiento que difi
1 Este ensayo tiene mucho que .1gradecer a las conversaciones mantenidas duran
te muchos aos con RaphaeJ Samuel, a Gwyn Prins y varias generaciones de estu
diantes del Ernmanuel College de Cambridge y, ms recientemente, a Nilo y a
los interesados aventes de mis clases en la Universidade Estadual de Sao Paulo en
Araraguara, en 1989.
2 Un ejemplo famoso (y discutible) en R. \'(j. Fogel y S. Engerman, Time un the
Crrm (Bastan, 1')74) [hay ed. cast., Tiempo en la cruz. La economa cxclaVla en los EstadOJ
Uwdo,r, Madrid, 1981]. D. C. Coleman, Hlstory an the ECOf1Ohc' Pasl (Oxford, 1987)
hace una evaluacin juiciosa de la posicn de la historia econmica en la actualidad.
11
a ......_
13
12 Peter Burke Obertura: la nueva historia, su pasado y su futuro
culta cada vez ms la separacin entre historia econmica e historia
social y culturaL La historia de la gestin empresarial es objeto de un
nuevo inters que desdibuja e incluso borra las fronteras entre histo
ria econmica y administrativa. Otra especializacin, la historia de la
publicidad, tiene un pie en la historia de la economa y otro en la de
la comunicacin. Hoy en da, la identidad misma de la historia de la
economa se ve amenazada por los envites lanzados por un empeo
joven pero ambicioso, la historia del medio ambiente, conocida a ve
ces con el nombre de ecohistoria.
La divisin afecta tambin a la historia poltica, escindida no slo
en las llamadas escuelas altas y bajas, sino tambin entre los historia
dores preocupados por los centros de gobierno y los interesados por
la poltica del hombre de la calle. El territorio de lo poltico se ha ex
pandido en el sentido de que (siguiendo a tericos como Michel
Foucault) los historiadores tienden cada vez ms a analizar la lucha
por el poder en el plano de la fbrica, la escuela o, incluso, la familia.
El precio de semejante expansin es, sin embargo, una especie de cri
sis de identidad. Si la poltica est en todas partes, qu necesidad
hay de historia poltica? ;. Los historiadores de la cultura se enfrentan
a un problema similar al alejarse de la definicin estrecha, pero preci
sa, de cultura en cuanto arte, literatura, msica, etc, y acceder a una
definicin de su campo ms antropolgica.
En este universo en expansin y fragmentacin se da una progre
siva necesidad de orientacin. Qu es eso que se ha llamado nueva
historia? Hasta qu punto es nueva? Es una moda pasajera o una
tendencia a largo plazo? Sustituir -por voluntad o por fuerza- a
la historia tradicional o podrn coexistir en paz ambas rivales?
El propsito del presente volumen es dar respuesta a estas cues
tiones. Un repaso exhaustivo de las variedades de la historia contem
pornea no habra permitido otra cosa que un anlisis su perficial.
Por tal motivo se tom la decisin de centrar la atencin en unos
pocos movimientos relativamente recientes Los ensayos dedicados
a ellos se interesan en la prctlca, al menos de forma implcita, por
los mismos problemas fundamentales. Quiz sea til comenzar
dando estos problemas y situndolos en el contexto de cambios a lar
go plazo en historiografa.
3 J. Vincent, The Formatron 01!he Brith Liberal Party (Londres, 1966).
4 En J. Gardiner (ed.) Wha! lS HistoY)J Today? (Londres, 1988) se contemplan otras
varantes.
Qu es la Nueva Historia?
La expresin la nueva historia) resulta ms conocida en Francia
que en cualquier otra parte. La nouvelle histoire es el ttulo de una
coleccin de ensayos dirigida por el ilustre medievalista Jacques
Le Goff. Le Goff ha contribuido tambin a editar una masiva
cin de ensayos en tres volmenes sobre el tema nuevos proble
mas), <<lluevas enfoques y nuevos objetos 5. En estos casos est
claro qu es la nueva historia: se trata de una historia made in Ftan
ce, el pas de la nouvelle vague y le nouveau roman, por no hablar de
la nouvelle cuisine. Ms exactamente, se trata de la historia relacionada
con la denominada cole des AnnaleJ; agrupada en torno a la publica
cin Annales: socits civilisations.
Qu es esta nouvelle histoire? No es fcil dar una definicin posi
tiva; el movimiento recibe su unidad slo de aquello a lo que se opo
ne y las pginas siguientes demostrarn la diversidad de enfoques
nuevos. Es, por tanto, difcil ofrecer algo ms que una descripcin va
ga que caracterice la nueva historia como historia total (histoire totale)
O estructuraL As pues, se tratara, quiz, de imitar a los telogos
dievales cuando abordaban el ptoblema de la definicin de Dios y
optar por una va negativa; en otras palabras, de definir la nueva histo
ria en funcin de lo que no es o de aquello a lo que se oponen quie
nes la practican.
La nueva historia es una historia escrita como reaccin delibera
da contra el paradigma tradicional, segn el trmino til, aunque
impreciso, puesto en circulacin por Thomas Kuhn, el historiador
americano de la ciencia 6. Convendra describir ese paradigma
cional como historia rankeana, por el gran historiador alemn Leo
pold von Ranke (1795-1886), si bien l mismo estuvo menos constre
ido por ella que sus sucesores. (As como Marx no fue marxista,
tampoco Ranke fue rankeano.) Tambin podramos dar a este para
digma el nombre de visin de sentido comn de la historia, aunque
no para elogiarla sino para recalcar que a menudo -demasiado a
menudo- se ha supuesto que era la manera de hacer historia y no
se consideraba una forma ms de abordar el pasado entre otras varias
j J. Le GafE. (ed.), La nouvelle hlS/oire (Pars, 1978); J. Le Gaff y P. Nora (eds.), Faue de
l'htoire (3 vals., Pars, 1974) [hay ed. cast., Hacer la Historia, 2 vol., Barcelona, 1985].
6 T. S. Kuhn, The Structure olScientific Revolutmns (Nueva York, 1961) [hayed.
cast., La estructura de las revoluciones cientficas, Madrid, 1990J.
15
14
:?eter Burke
posibles. Por razones de sencillez y claridad podramos resumir en
siete puntos la opmicin entre histora vieja y nueva.
1. Segn el paradigma tradicional, el objeto esencial de :a bistoria
es la polftica. De acuerdo con la concluyente frase victoriana ne sir ]ohn
Sedey, Catecrtico Regio de historia en Cambridge, da historia es la po
ltica del pasado; la poltica es la historia del ptesente. Se supona que la
poltica se ir,teresaba fundamentalmente por el Estado; en otras pala
bras, era nacional e internacional, ms que local. Sin embargo, tambin
inclua la historia de la Iglesia en cuanto institucin y Jo que el terico
militar Kar! van Clausewjtz defina como la continuacin de Ja poltica
por otros medios, es decir, la guerra. Aunque el paradigma tradicional
no excluyera del todo otros tipos de historia por ejemplo, la
historia del arte o la de la eran relegados en el sentido de con
siderarlos perifricos a los intereses de los <<autnticos hstoradores.
La nueva historia, por su parte, ha acabado interesndose por casi
cualqcier actvidad humana. (Todo tiene una historia, escribea en cier
ta ocasin el cientfico J. B. S. Haldane; es decir, todo tiene un pasado
que, en principio, puede reconstrurse y relacionarse con el reseo del pa
sado 7. De ah la consigna de historia total, tan cara a los historiadores
de los Antiales. La primera mitad de este siglo fue testigo de la aparicin
de la historia de las ideas. En los ltimos treinta aos hemos visto un
nmero notable de historias sobre asuntos que anteriormente se consi
deraban carentes de historia, por ejemplo, la niez, la muerte, la locura,
el clima, los gustos, 1a sudedad y la limpieza, la gesticulacin, el cuerpo
(como muestra Roy Porter ms adelante, en el captulo Xl, la feminidad
(analizada por loan Scott en al capitulo 3;, la lectura (estudiada por Ro
bert lJarnton en el captulo VII), el habla y hasta el silencio' Aquello
que antes se consideraba inmutable, se ve ahora como una Construc
cin cultural sometida a variaciones en el tiempo y el espacio.
7 J. B. S. Haldane, El1erything hds a History (Londres, 1951).
8 P. Aries, L'EfJlant ct la vie f,:;milliale saus l'ancl('n rg11tj Scuil, 197J [hay (;;0.
El nilio y la lJtda famtliar en el antiguo rgirnen, Mad:-id, 1987]; P. Aries, L Homme devant
lu mM!, Sevil, 1977 [hay ed. cast., El hombre ante la muerte, Madrid, 1987J; M. Fcu
caulr, Hfoire de la leht" d l'y,e c!aSSlque, Ga1limard, 1976 [hay ed. cast., Htnria de la
Locura 'Il la poca clsica, 2 vol., Madrid, 1979J; E. Le Roy Ladurie, Ttmes 01Feas!, Times
olFamil1e (trad. i::lgl., Nueva York 1971); A. Corbin, Le miasme ef la ;onqtlillt, !()dorof d
l'imaginre socia; 18'-2(/ ftecles, Aubier-Montaigne, 1982; G. VigarelJo, Le propre el te
Jale: l'!Jnu:lle du. corps dqm le Moyen Age, Seuil, 1957 [hay ed. Casto Lo limpio }' lo melo'
la hZgleHe del cuerpo desde la Edad Medra, A:ii:lnza Editorial, M3drid, 1991]; j.-e. Schmin
(ed.), Cesltlres, nmero especial, History and Anthropology (1984); R. Bauman, Let Your
JX!ords he Few (C2mbrid
e
e, 1984).
()bertura: la nueva hstoria, su pasado y su futJro
Merece la pena recalcar el relativismo cultural implcito en todo
dIo. El fundamento filosfico de la nueva historia es la idea de que
la realidad est social o culturalmente comtituida. El hecho de que
muchos historiadores y antroplogos sociales compartan esta idea o
hiptesis ayuda a explicar la reciente convergencia entre ambas
ciplinas, de ta que hablan ms de una vez los captulos que siguen
(pgs. 126 y 171). Este relativismo socava adems la distincin tradi
cional entre lo central y lo perfrico en historia.
2. En segundo lugar, los historiadores tradicionales piensan
fundamentalmente la historia como una narracin de acontecimien
lOS, mientras que la nueva historia se dedica ms al anlisis de estruc
turas. Una de las obras histricas ms famosas de nuestro tiempo, El
i'l,fediterrneo, de Fernand Braudel, se desinteresa por la historia de
los acontecimientos (histoire vnementielle), considerndola simple
mente la espuma sobre las olas del mar de la historia 9. Segn
del, lo que verdaderamente mporta son los cambios eronmicos y
sociales a largo plazo Ua longue dure) y los cambios geohistricos a
muy largo plazo. Aunque recientemente se ha producido cierta reac
cin concra este punto de vista (analizado en la pg. 290, infra,l y los
acontecimientos no se despachan con la ligereza habitual hasta el
momento, siguen lomndose muy en serio los diversos tipos de histo
ria de las estructuras.
3. En tercer lugar, la historia tradicional presenta una vista des
de arriba, en el sentido de que siempre se ha centrado en las grandes
hazaas de los grandes hombres, estadistas, generales y, ocasional
mente, eclesisticos. Al testo de la humanidad se le asignaba un pa
pel menor en el drama de la historia. La existencia de esta regla se
revela en las reacciones que genera su transgresin. Cuando el gran
escritor ruso Alexander Pushkin trabajaba en el relato de una rebe
lin campesina y su cabecilla, Pugachev, el comentario del zat Nico
ls fue que personas como sa no tienen historia,>. Cuando, en la d
cada de 1950, un historiador britnico escribi una tesis doctoral
acerca de un movimiento popular en la Revolucn francesa, uno de
9 F. Braudel, La t\fditerrIJ.fle et le monde meJiterranm J l'poque de Philippe Il,
Armand Colin, 1949 [h3Y ed. cast., El Mediterrneo." el mundo mediterr,zeo en la poca
d,> Felipe 1J', Mxico, 197(,l"J
16
Peter Burke Obertura: la nueva historia, su pasado y su futuro 17
los examinadores le pregunt: Por qu se preocupa Ud. por esos
bandidos? 10
Por otra parte (segn muestraJim Sharpe en el capitulo Il), cierto
nmero de nuevos historiadores se interesan por la desde
abajo, es decir, por [as opiniones de la gente corriente y su expe
riencia del cambio sociaL La historia de la cultura popular ha sido
objeto de considerable atencin. Los historiadores de la Iglesia co
mienzan a examinar su historia tanto desde abaio como desde arri
ba 1J. Igualmente, los historiadores del pensamiento han desviado su
atencin de los grandes libros o las grandes ideas -el equivalente a
los grandes hombres-, dirigindola a la historia de las mentalidades
colectivas o a la de los discursos o lenguajes, por ejemplo, al len
guaje del escolasticismo o del derecho consuetudinario (d. el ensayo
de Richard Tuck, capitulo IX, inl,a) 12
4. En cuarto lugar, segn el paradigma tradicional la historia
debera basarse en documentos. Uno de los mayores logros de Ranke
fue su exposicin de las limitacones de las fuentes narrativas -!la
mrnoslas crnicas- y su insistenca en la necesidad de basar la his
toria escrita en documentos oficiales procedentes de los gobiernos y
conservados en archivos. El precio de este logro fue el olvido de
otros tipos de prueba. El periodo anterior a la invencin de la escri
tura qued descartada como prehistoria. Sin embargo, el movimien
to de la historia desde abajm> present, por su parte, las limitaciones
de este tipo de documentacin. Los registros oficiales expresan, por
lo general, el punto de vista oficial. Para reconstruir las actitudes de
herejes y rebeldes, tales registros requieren el complemento de otras
clases de fuentes.
En cualquier caso, si los historiadores se interesan por una diver
sidad de actividades humanas mayor que la que ocup a sus prede
cesores, habrn de examinar una variedad tambin mayor de prue
bas. Algunas de stas senin visuales; otras, orales (ver lo escrito por
10 El nombre dd examinador era Lewis Namier. R. Cobb, The Police and the Peo
pie (Oxford, 1970), p:g. 81.
11 E. HooITwert al, Historia da Igreja no Brasil enmio de interpretapio a partir do
povo (Petrpo]is, 1977).
12 J G A. Pocock, (The Concept of a Language,), en: A. Padgen (ed.) The Latlgtla
ge 01 Polfical Theory (Cambridge, 1987). Cfr. D. Ke!1ey, Horizons of Intellectual His
tory". oumal 01 the History 01 Ideas, 48 (1987), pgs. 143-69, y \X'h<lt is H<lppt:ning to
he History of Ideas? Joumal 01 the Hir/ory ojIdeas, 51 (1990), pgs. 3-25
Ivan Gaskell y Gwyn Prins en los captulos VIII y VI). Existe tam
bin [a prueba estadstica: las cifras del comercio, de poblacin, de
votantes, etc. El apogeo de la historia cuantitativa se dio, probable
mente, en las dcadas de 1950 y 1960, cuando algunos entusiastas
pretendieron que los nicos mtodos fiables eran los cuantitativos.
Se ha producido una reaccin contra estas pretensiones y, en cierta
medida, tambin contra sus mtodos, pero el inters por una historia
cuantitativa ms modesta sigue aumentando. En 1987 se fund, por
ejemplo, en Gran Bretaa una Associafionlor History and Computing.
5. Segn el paradigma tradicional, expuesto de forma memora
bie por el historiador y filsofo R. G. Collingwood, cuando un histo
riador pregunta "Por qu Bruto apual a Csar?", quiere decir
"En qu pensaba -Bruto para decidirse a apualar a Csar?" u Este
de explicacin histrica ha sido criticado por historiadores
ms recientes por varios motivos, principalmente porque no consigue
dar razn de la variedad de cuestiones planteadas por los historiado
res, interesados a menudo tanto por movimientos colectivos como
por acciones individuales, tanto por tendencias como por aconteci
mientos.
Por poner un ejemplo, por qu subieron los precios en ta Espa
rra del siglo XVI? Los historiadores de la economa no coinciden en
sus contestaciones a esta pregunta, pero sus divetsas respuestas (en
funcin de las importaciones de plata, crecimiento demogrfico, etc.)
estn muy lejos del modelo de Collingwood. En el famoso estudio de
Fernand Braudel sobre el Mediterrneo en el siglo XVI, aparecido en
1949, slo la tercera y ltima parte, dedicada a la historia de los
acontecimientos, plantea cuestiones remotamente parecidas a la de
Collingwood, e incluso all el autor ofrece un tipo de respuestas muy
dferente al hacer hincapi en las cortapisas a que estaba sometido su
protagonista, Felipe II, y en la falta de influencia del rey sobre la his
toria de su tiempo 14.
6. De acuerdo con el paradigma tradicional, la historia es obje
tiva. La tarea del historiador es ofrecer al lector los hechos o, como
deca Ranke en una frase muy citada, contar cmo ocurri realmen
j} R G. Collingwood, TheIdea olHistory (Oxford, 1946), pgs. 2135s.
JJ Braudel n949).
18 19
Peter Burke
te. Su humilde rechazo de cualquier intencin filosfica fue inter
pretado por la posteridad como un orgulloso manifiesto en favor de
una historia no sesgada. En una famosa carta a su equipo internacio
nal de colaboradores en la CambrIdge MoJern Hzitory, publicada a
partir de 1902, e! director de la edicin, lord Acton, le pedia encare
cidamente que nuestro Waterloo satisfaga por igual a franceses e in
gleses, alemanes y holandeses y que los lectores no puedan decir
dnde puso su pluma uno de los colaboradores y dnde la retir
otro 15.
En la actualidad este ideal se considera, en general, quimrico.
Por ms decididamente que luchemos por evitar los prejuicios aso
ciados al color, el credo, la clase social o el sexo, no podemos evitar
mirar al pasado desde una perspectiva particular. El relativismo cul
tural se aplica, como es obvio, tanto a la historiografa misma como a
lo que se denominan sus objetos. Nuestras mentes no reflejan la rea
lidad de manera directa. Percibimos el mundo slo a travs de una
red de convenciones, esquemas y estereotipos, red que vara de una
cultura a otra, En tal situacin, nuestra comprensin de los conflictos
se ve aumentada por la presentacin de puntos de vista opuestos, ms
que por el intento de expresar un acuerdo, como en el caso de Ac
ton. Nos hemos desplazado del ideal de la Voz de la Historia a la he
teroglosia, definida como un conjunto de voces diversas y opuestas
(infra pg. 296) 16. Era, por tanto, muy pertinente que el presente vo
lumen tomara forma de obra colectiva y que sus colaboradores ha
blaran distintas lenguas maternas,
La historia rankeana fue el territorio de los profesionales. El siglo
XIX fue un tiempo de la profesionalizacin de la hstoria, con sus de
partamentos universitarios y sus publicaciones, como la Historische
Zeitschrzji y la English Htorleal Revzl?w. La mayora de los principales
."
nuevos historiadores son tambin profesionales, con la destacada ex
cepcin de! difunto Philippe Aris. a quien gustaba definirse como
un historiador dominguero. Una de las maneras de describir los l o ~
gros del grupo de los Annales consiste en decir que han mostrado c
mo las historias econmica, sodal y cultural pueden estar a la altura
l;i Citado en F. Stcrn (ed.), V,rlt'lt'S IljHfllry (Nueva York, 1956), pg. 249.
l ~ Tomo el trmino del famoso crtico ruso Mijail Bajtin, en su Dialogic Imagtna
fion (trad. ingl., Austin, 1981l, pgs. xix, 49, 55, 263, 27.3. Cfr. M. de Certeau, Heterolo
gies: Discourse Ort the Otl.w (trad. ingl., Minneapolis, 1986).
Obertura: la nueva historia, su pasado y su futuro
de las exigentes pautas establecidas por Ranke para la historia po
ltica.
Al mismo tiempo, su inters por toda la gama de la actividad hu
mana les estimula a ser interdisciplinarios, en el sentido de aprender
de antroplogos sociales, economistas, crticos literarios, psiclogos,
socilogos, etc., y colaborar con ellos. Los historiadores del arte, la li
teratura y la ciencia, que solan atender a sus intereses aislndose en
mayor o menor medida del grupo principal de los historiadores,
mantienen en la actualidad un contacto ms habitual con ellos. El
movimiento de la historia desde abajo refleja tambin una nueva de
cisin de adoptar los puntos de vista de la gente corriente sobre su
propio pasado con ms seriedad de lo que acostumbraban los histo
riadores profesionales [7. Lo mismo vale para algunas formas de his
toria oral Unfra, pg. 144). En este sentido, la heteroglosia es tambin
esencial para [u nueva historia.
Hasta qu punto es nueva la Nueva Historia?
Quin invent -o descubri- la nueva historia? La expresin
se utiliza a veces para aludir a procesos ocurridos en las dcadas de
1970 y 1980, periodo en que la reaccin contra el paradigma tradi
cional se extendi a todo el mundo afectando a historiadores del Ja
pn, la India, Amrica Latina y cualesquiera otros lugares. Los ensa
yos recogidos en este libro se centran en ese periodo particular. No
obstante, es indudable que la mayora de los cambios ocurridos en
historiografa en ambos decenios forman parte de una tendencia ms
larga.
Para muchos, la nueva historia est asociada a Lucien Febvre y
Marc Bloch, que fundaron en 1929 la revista Annales para promocio
nar su enfoque, y a Fernand Braudel, en la generacin siguiente. De
hecho sera difcil negar la importancia del movimiento encabezado
por estas personas en la renovacin de la historia. Sin embargo, en su
rebelin contra los rankeanos no estuvieron solos. En la Gran Breta
a de la dcada de 1930, Lewis Namier y R. H Tawney rechazaron
la narracin de sucesos en cualquier tipo de historia estructural. En
torno al ao 1900, Kart Lamprecht se hizo impopular en Alemania
17 Ver casI cualquier nmero de Hutor)' Work.rhop joumal.
20 Peter Burke Obertura: la nueva historia, su pasado y su futuro
21
entre la profesin por su desafo al paradigma tradicional. La frase
despectiva de histoire vnementidle, centrada en los aconte
cimientos, se acu en ese tiempo, una generacin antes de la poca
de Braudel. Bloch y Febvre 18 Expresa las ideas de un grupo de estu
diosos en torno al gran socilogo francs mile Durkheim y su revis
ta, el Anne Sociologique, publicacin que contribuy a inspirar los
Annales.
La misma expresin nueva historia tiene su propia historia. Por
lo que yo s, la ms antigua del trmino data de 1912, cuando el aca
dmico James Harvey Robnson public una obra con este ttulo.
Los contenidos estaban a la altura de su etiqueta. La historia, escri
ba Robinson, incluye todo rastro y vestigio de cualquier cosa hecha
o pensada por el hombre desde su aparicin en la tierra. En otras
palabras, Robinson crea en la historia total. En cuanto al mtodo, la
Nueva Historia -cito otra vez a Robinson- se valdr de todos los
descubrimientos sobre el gnero humano realizados por antroplo
gos, economistas, psiclogos y socilogos [9. Este movimiento en fa
vor de una nueva historia no tuvo xito en aquel momento en los
Estados Unidos, pero el ms reciente entusiasmo norteamericano por
los Annales se entiende mejor si recordamos este trasfondo locaL
No hay ninguna buena razn para detenernos en 1912, ni tan si
quiera en 1900. ltimamente se ha defendido que la sustitucin de
una historia vieja por otra nueva (ms objetiva y menos literaria) es
un motvo recurrente en la historia de la historiografa 20, Este tipo
de exigencias fueron planteadas por la escuela de Ranke en el siglo
XIX, por el gran estudioso benedictino Jean Mabillon, que en el siglo
XVII formul nuevos mtodos de crrica de las fuentes, y por el histo
riador griego Polibiu, quien ciento cincuenta aos antes del naci
miento de Cristo denunci a algunos de sus colegas tachndolos de
meros retricos. En el primer caso, al menos, las pretensiones de no
vedad eran conscientes. En 1987 el gran historiador holands Robert
Fruin public un ensayo titulado La nueva historiografa, donde
defenda la historia cientfica, rankeana 21.
IS Cfr. P. Burke, The Freneh Htstorlco! Revo!u1fotl (Cambridge, 1990), pg. 113.
q J. H Robinson, The New History (Nueva York, 1912); cfr. J. R Pole, The New
History and rhe Sense of Social Purpose in American Historical Writing 0973,
reimpreso en: d., Paths to the Amer(;otl Fost (Nueva York, 1979, pgs. 271-98).
,.] L. Orr, (ahe Revenge of Literature, New Literary Htol'j' 18 (1986), pgs. 1-22.
el R Fruin, De niuwe hisroriographie,), reimpreso en: Id, Verspmde Geschnftetl 9
(La Haya, 1904), pgs. 410-18.
El empeo por escribir una historia que fuera ms all de los
acontecimientos polticos se remonta tambin muy atrs. La historia
econmica se asent en Alemania, Gran Bretaa y otras partes a
finales dEl siglo XIX como alternativa a la historia del Estado. En
1860 el erudito suizo Jacob Burckhardt public un estudio sobre La
ci'f)tb'zan del Renacimiento en ltalia
l
centrado en la historia cultural y
que, ms que narrar sucesos, describe tendencias. Los socilogos del
siglo XIX, como Auguste Comte, Herbert Spencer -por no mencio
nar a Karl Marx- se interesaron en extremo por la historia, aunque
despreciaran a los historiadores profesionales. El objeto de su inters
eran las estructuras y no los acontecimientos y la nueva historia tiene
con ellos una deuda que frecuentemente no reconoce.
Aqullos, a su vez, son acreedores, a menudo sin aceptarlos, de
algunos predecesores suyos: los historiadores de la Ilustracin, entre
ellos Voltaire, Gibbon (a pesar de la observacin anteriormente cita
da por mO, Robertson, Vico, Mser y otros. En el siglo XVlll se produjo
un movimiento internacional favorable a un tipo de historiografa no
limitada a los acontecimientos militares y polticos sino interesada
por las leyes, el comercio, la maniere de penser de una determinada so
ciedad, sus hbitos y costumbres, el espritu de la poca, En Ale
mania, en especial, surgi un vivo inters por la historia universal 22.
El escocs William Alexander y Christoph Meiners, profesor de la
Universidad de Gotinga (centro de la nueva historia social de finales
del sglo XVIII), publicaron estudios sobre historia de las mujeres 23.
As, la historia alternativa analzada en la presente obra tiene una
alcurnia razonablemente antigua (por ms que sus tatarabuelos no
pudieran, quiz, reconocer a sus descendientes). Lo nuevo no es tan
to su existencia cuanto el hecho de que quienes la practican sean
ahora extremadamente numerosos y rechacen ser marginados.
Problemas de definicin
El propsito de este volumen no es hacer el paneglrlco de la
nueva historia (a pesar de que sus colaboradores coincidan en la vali
n M. Harbsmeier, ((World Histories befare DmesticatiQlll', CulJure alld Htor'y 5
(1989) pgs. 93-131.
23 W. Alexander, The Htstol'Y ofWomen (Londres, C. Meiners, Gesch..:hle des
Weiblichen Geschlechts (4 vals., Hannver, 1788-18001.
22 Peter Burke
Ubertura: la nueva historia, su pasado y su futuro 2)
dez O, de hecho, en la necesidad de al menos alguD<ls de sus formas),
sino evaluar sus fuerzas y debilidades. El movimiento en favor de un
cambio ha nacido de un amplio sentimiento de lo inadecuado del pa
radigma tradicional. Este sentimiento de inadecuacin no se puede
entender si no se mira, ms all del gremio de los historiadores, a las
transformaciones producidas a lo ancho del mundo. La descoloniza
cin y el feminismo, por eemplo, son dos procesos que han tenido,
como es obvio, una gran repercusin en la historiografa reciente, se
gn dejan cumplidamente claro los captulos escritos por Henk Wes
seling y Joan Seott. En el futuro, el movimiento ecologista tenor<i,
probablemente, una inHuencia creciente en la manera de escribir la
historia.
De hecho, ya ha inspirado cierto nmero de estudios. Al publi
carse, en 1949, la famosa monografa de Braudel sobe el Mediterr
neo llam la atencin por el espacio dedicado al entorno fsico -tie
rra y mar, montaas e islas-o Hoy, sin embargo, el cuadro de
Braudel resulta curiosamente esttico, pues su autor no tuvo seria
mente en cuenta la forma en que se modifica el medio ambiente por
la presencia, por ejemplo, del hombre como destructor de bosques
para construir las galeras que ocupan un lugar tan destacado en las
pginas de El Mediterrneo.
Algunos escritores nos han ofrecido una ecohistoria ms dinmi
ca. William Cronon ha escrito un excelente estudio de la Nueva In
glaterra colonial centrado en los efectos de la llegada de los europeos
sobre las comunidades vegetales y animales de la regin, sealando la
desaparicin de castores y osos, cedros y pinos de Weymouth y la
creciente importancia de animales europeos de pasto. En una escala
muy distinta, Alfred Crosby ha analizado lo que l denomina 1a ex
pansin biolgica de Europa entre el 900 y 1900 Y la influencia de
las enfermedades europeas en abrir camino al xito de la instalacin
de Neoeuropas, desde Nueva Inglaterra a Nueva Zelanda
Por razones tanto internas como externas, no es disparatado ha
blar de la crisis del paradigma historiogrfico tradicional. Sin embar
go, el nuevo paradigma tiene tambin sus problemas: problemas de
definicin, de fuentes, de mtodo y de exposicin. Estos problemas
24 W. Cronon, Changes ill the Lalld (Nucv;] '{ork, 1983); A. W. Crosby, Ecologtc<f
Irnperialism (Cambridge, 1986) [hay ed. cast., lmperiaimo ecolgico, Barcelona. 1988].
reaparecern en los captulos especficos, pero podra ser til anali
zarlos brevemente aqu.
Se dan problemas de definicin porque los nuevos historiadores
se estn introduciendo en un territorio desconocido. Como acostUm
bran a hacer los exploradores de otras culturas, comienzan con Una
especie de imagen en negativo de lo que buscan. La historia de
Oriente ha sido considerada por los historiadores occidentales COtno
lo opuesto a la propia, eliminando diferenci<ls entre Oriente medio y
lejano, China y Japn, etc. ". Como seala Henk Wesse1ing ms aba
jo (capitulo IV), la historia universal ha sido vista -por los occiden
tales- como el estudio de las relaciones entre Occidente y el resto
del mundo, ignorando las interacciones entre -!,-sia y frica, Asia y
Amrica, etc. A su vel, la historia desde abajo fue concebida en ori
gen como la inversin de la historia desde arriba, poniendo la cultura
en el lugar de la alta cultura. No obstante, a 10 largo de sus in
vestigaciones, los estudiosos se han ido dando cuenta ms y ms de
los problemas inherentes a esta dicotoma.
As, por ejemplo, si la cultura popular es la cultura del pueblo,
quin es el pueblo? Lo son todos, los pobres, las clases inferiores
como sola llamarlas el intelectual marxista Antonio Gratnsci? Lo
son los iletrados o las personas sin educacin? Podemos dar por su
puesto que las divisiones econmicas, po[ticas y culturales coinciden
necesariamente en una sociedad dada. Pero, qu es la educacin?
Es slo la preparacin proporcionada en ciertas instituciones oficia
les, corno escuelas o universidades? La gente corriente, carece de
educacin o, simplemente, tiene una educacin diferente, una cultu_
ra distinta de la de las elites?
No deberamos suponer, desde luego, que todas las personas co
rrientes tiene idnticas experiencias, y la importancia de distinguir la
historia de las mujeres de la de los hombres queda subrayada por
Joan Scott en el capitulo lII. En algunas partes del mundo, de Italia
al Brasil, la historia de la gente corriente se suele denominar <<1a his
toria de los vencidos, asimilando as las experiencias de las clases in
feriores de Occidente con la de los colonizados H,. Sin embargo, las
diferencias entre estas experiencias requieren tambin un anlisis.
2' Algunos comentarios agudos sobre este problema. en E. Sain, Oriel1talzsm (Lon
dres, 1978).
26 E. De Decca, 1930: O stillciodoJ vencidos (Sao Faulo, 1981).
24
Peter Burke Obertura: lo nueva historia, su pa50do y su futuw 25
La expresin historia desde abajO}> parece ofrecer una salida a
estas dificultades, pero genera sus propios problemas_ En contextos
distintos, su significado cambia. Una historia poltica desde abajo,
debera debatir las opiniones y actos de cualquiera que est exclui
do del poder o habra de tratar de la poltica en un plano local o en
el de la gente corriente? Una historia de la Iglesia desde abajo,
debera considerar la religin desde el punto de vista de [os laicos,
fuera cual fuese su rango social? Una historia de la medicina desde
abajo, tendra que ocuparse de los curanderos, por oposicin a los
mdicos profesionales, o de las experiencias y diagnsticos de los pa
cientes en relacin con su enfermedad? 27 Una historia militar desde
abajo, habra de tratar las hatallas de Agincourt o Waterloo de los
soldados corrientes, como ha hecho de forma tan memorable John
Keegan, o debera centrarse en la experiencia de la guerra de las per
sonas civiles? 28 Una historia de la educacin desde abajo, tendra
que olvidar a los ministros y tericos de la educacin y volve;se a los
maestros corrientes, como ha hecho Jacques Ozouf. por ejemplo, o
presentar la escuela desde el punto de vista de los escolares? 29 Una
historia econmica desde abajo, habra de centrarse en el pequeo
comerciante o en el pequeo consumidor?
Una de las razones de la dificultad para definir la historia de la
cultura popular es que la nocin de cultura)) es incluso ms difcil
de definir que la de popular. La definicin de cultura calificada de
teatro de (en el sentido del gran arte, la gran litertura, etc.)
era estrecha pero, al menos, precisa. Un elemento fundamental de la
nueva historia es su nocin amplia de cultura 3D. El Estado, los gru
pos sociales y hasta el sexo o la sociedad misma se consideran cons
truidos culturalmente. Sin embargo, si utilizamos el trmino en un
sentido amplio, habremos de preguntarnos, al menos, qu es lo que
no cuenta como cultur:l.
Otro ejemplo de nuevo tratamiento que se ha topado con proble
mas de definicin es la historia de la vida cotidiana, ja Alltagsgeschl
ehte, segn la llaman los alemanes. La expresin en s no es nueva: la
li Cfr. R. Porter, The Patient's View: Doing Medical History from Below)
Theory I1t'A SOCWf)' 14 (1985), pgs. 175-98.
n Sobre los soldados rasos, ver J. Keegon, Tht! Face af Baftte (Londres, 1976) [hay
eJ. El rostro de la batalla, Madrid, 1990J.
29 ]. Ozouf (eJ.), Nous les maftres d'm/t' (Pars, 1%7) examina la experiencia de los
maestros de escuela elemental c. 1914.
)0 L. Hunt {ed.1. Tbe Neu' Crdtural History (Berkeley, 1989).
uie quotzdienne era el ttulo de una serie lanzada por la editorial fran
cesa Hachette en la dcada de 1930. Lo nuevo aqu es la importancia
dada a la vida cotidiana en la historiografa contempornea, en espe
cial desde la publicacin en 1967 del famoso estudio de Braudel so
bre la civilizacin materiah> 31. La historia de la vida cotidiana, re
chazada en otro tiempo por trivial, est considerada ahora por
algunos historiadores como la nica historia autnticJ, el centro con
el que debe relacionarse todo lo dems. Lo cotidiano se halla tam
bin en la encrucijada de enfoques recientes en sociolog[a (desde Mi
chel de Certau a Erving Goffman) y en filosofa (tanto marxista como
fenomenolgica) 32.
Lo comn a estas formas de abordar la cuestin es su inters por
el mundo de la experiencia ordinaria (ms que por la sociedad en
abstracto) en cuanto punto de partida, junto con un empeo por
considerar problemtica la vida diaria, en el sentido de mostrar que
el comportamiento o valores dados por supuestos en una sociedad se
descartan en otra como evidentemente absurdos. Ciertos historiado
res, al igual que los antroplogos sociales, intentan en la actualidad
desvelar las reglas latentes de la vida cotidiana (1a de cada
da, en expresin del semitico ruso J uri Lotman) y mostrar a sus lec
tores cmo se es padre o hija, legislador o santo en una determinada
cultura 33. En este punto, la historia social y cultural parecen disol
verse la una en la otra. Algunos de quienes las practican se describen
como <muevos) historiadores de la cultura; otros, como historiadores
J4. En cualquier caso, el impacto del relativismo
cultural en la historiografa parece ineludible.
No obstante, segn ha sealado el socilogo Norbert Ellas en un
importante ensayo, la nocin de lo cotidiano es menos precisa y ms
JI F. BrouJel, m"lrid/e el capitl11isme (Pars, 1967); ed. revisada: Les
structures du quotidien 1979) [hay ed. cast., CivIllzacill material, eCOItmlCrl y ca
pItalismo, 3 vol., Alianza Edit.,Jrial, 1984]. Cfr. J. Kuczynski, Geschicbte des AlltagJ des
Delltscben Volkes (4 vals. Berln, 1980-2).
)2 M. de Certeau, L!loen/ion du quadiell (Pars, 1980); E. Goffman, Tbe Presentalion
of Setf tn Everyeidy Llft' (Nueva Yurk 1959); H. Lefebvre, CritIque de la vie quodit'lJIu'
(3 wk, Paris, 1946-81). Cfr. F. Mackie, The Status ofEveryday Llfe (Londres, 1985).
H J. Ll1tman, <tThe Poetics of Everydoy Behaviour in'Russian Eighteenth-Cenmry
Culture,), The Semiotics ofRu.malt Culture ed. J Lotman y B. A Uspenskii (Ann Ar
bQr, 1984), pgs. 231-56. Un debate ms amplio sQbre el pwbleml de la historiografa
de las reglas culturales, en P. Burke, HistoricJI AlltbropoIogy of Earl Modem {Cam
bridge, 19871, pgs. 55S, 215S.
L. Hunt (ed.), The New Cultural Hstory (BerkeJey, 1989).
26
Peter Burke
Obertura: la nueva histori,l, su P'lS,ld y su futuro 27
complicada de Jo que parece, Elas distingue ocho significados en el
trmino, desde la vida privada hasta el mundo de la gente corrien
te 35, En lo cotidiano entran acciones -Braudel lo define como el
reino de la rutina- y tambin actitudes que podramos llamar hbi
tos mentales. Podra incluir hasta lo ritual. Lo ritual, un hito de las
ocasiones especiales en la vida de individuos y comunidades, se defi
ne a menudo por oposicin a lo cotidiano. Por otra parte, los visitan
tes forasteros advierten en la vida de toda sociedad ritos cotidianos
-formas de comer, de saludarse, etc.- que los habitantes locales no
logran percibir en absoluto como rituales.
Igual dificultad entraa la descripcin o el anlisis de la relacin
entre estructuras de cada da y cambio cotidiano. Visto desde dentro,
lo cotidiano parece intemporal. El reto planteado al historiador social
es mostrar cmo el relacionar la vida cotidiana con los grandes suce
sos -como la Reforma o la Revolucin francesa- o con tendencias
a largo plazo -como la occidentalizacin o el nacimiento del capita
lismo- forma, de hecho, parte de la historia. El famoso socilogo
!vlax Weber acu un trmino, tambin famoso, que podra utilizarse
aqu: rutinizacin (Vera!!tti'p,lichung, literalmente cotidianizacin).
Uno de los focos de atenCn de los historiadores sociales podra ser
el proceso de interaccin entre acontecimientos y tendencias de ma
yor importancia, por un lado, y estructuras de la vida cotidiana, por
otro. Hasta dnde, por qu medos y durante qu periodo la revol u
cin francesa o la ruS<l imbuyeron (por as decirlo) la vida diaria de
los distintos grupos sociales, hasta qu punto y con cunto xito se
les opuso resistencia?
Problemas de fuentes
Sin embargo, los mayores problemas de los nuevos historiadores
son, sin duda, los de fuentes y mtodos. Se ha sugerido ya que, cuan
do los historiadores comenzaron a plantear nuevas cuestiones sobre
el pasado, a elegir nuevos objetos de investigacin, hubieron de bus
car nuevos tipos de fuentes que complementaran los documentos ofi
ciales. Algunos se volvieron hacia la historia oral, analizada en el ca
35 N. Elii1.S, Zum Begriff des Alltags, en: Matenellm :mr SozlfJ!Qgte des Al/tags, K.
Hammerich y 11. Klein (eds,J (Opladen, 1978), pgs. 22-9.
pirulo VI; otros, hacia las pruebas hgurativas (captulo VIII); otros,
hacia las esradsticas. Tambin se ha demostrado posible releer cier
tos tipos de documentos oficiales de una manera nueva. Los historia
oores de la cultura popular, por ejemplo, han hecho gran uso de los
registros judiciales, en especial de los interrogatorios de sospechosos.
Dos famosos estudios de historia desde abajo se basan en actas in
quisitoriales; el Montailloll de Le Roy Ladur;e (1975). analizado en el
captulo Il, y El queso y los gusanos, de Ginzburg (1986).
Sin embargo, todas estas fuentes susdtan problemas engorrosos.
Los historiadores de la cultura popular procuran reconstruLr las ideas
ordinarias y cotidianas partiendo de registros de sucesos que fueron
extraordinarios en las vidas de los acusados: interrogatorios y juicios.
Intentan reconstruir lo que la gente corriente pensaba en funcin de
lo que los acusados, que podan formar un grupo no tpico, estaban
dispuestos a decir en la situacin inusual (por no decir terrorfica) en
que se hallaban. Es, por tanto, necesario leer los documentos entre l
neas. Este intento de lectura entre lne<ls es perfectamente correcto,
sobre todo cuando lo llevan a cabo historiadores de la sutileza de
Ginzburg o Le Rov Laduric.
A pesar de tojo, los principios en que se basa esta lectura no son
siempre claros. Es justo admitir que retratar a los socialmente invisi
bles (por ejemplo, las mujeres trabajadoras) o escuchar a quienes no
se expresan (1a mayora silenciosa, los muertos) es un cometido que
implica mayores riesgos que los habituales en la historia tradicional
(si bien resulta necesaria como parte de la historia total). Pero no
siempre es as. La historia poltica de la poca de Carlomagno, por
poner un caso, se basa en fuentes tan escasas y poco fiables, al me
nos, como las de la historia de la cultura popular en el siglo XVI 36.
Las pruebas orales han sido objeto de gran atencin, por ejemplo
en ciertos casos de historiadores de Africa como Jan Vansina, preo
cupados por la fiabilidad de las tradiciones orales mantenidas duran
te siglos, y en algunos otros de historiadores contemporneos, como
Paul Thompson al reconstruir la experiencia vital en la era eduardia
na. Se ha debatido el problema de la inl1uencia del historiador-en
trevistador y de la situacin de entrevista en las declaraciones del tes
tigo 37. Sin embargo, hay que tener la honradez de admitir que la
' ~ Cfr. P. Burke, Popular Clllturr: n EJr<l' J\Iodern El/rope (Londres, 1978), cap. lII.
J7 R. Samuel y P. Thompson (eds.), The ,l1.vths W' Lwe By (Londres, 1990).
29
28
Pecer Burke
crtica de los testimonios orales no ha alcanzado la complejidad de la
crrica documental, practicada por los historiadores desde hace siglos.
Podemos hacernos cierta idea de la distancia recorrida en un cuarto de
siglo --y del trecho que an queda por andar- comparando la primera
edicin del estudio de Vansina sobre la tradicin oral, publicado por
primera vez en 1961, con la versin completamente reescrita de 1985 J8,
La situacin es bastante similar en el caso de fotografas, imge
nes y, ms en general, pruebas de la cultura materiaL Algunas obras
recientes sobre fotografa (y cine) han puesto en evidencia la preten
sin de que la cmara es un registro objetivo de la realidad, haciendo
hincapi no slo en la seleccin realizada por el fotgrafo de acuerdo
con sus intereses, creencias, valores, prejuicios, etc., sino tambin su
deuda, consciente o inconsciente, con las convenciones pictricas. Si
algunas fotografas victorianas de la vida rural se parecen a los paisa
jes holandeses del siglo XVrI, podra ser muy bien porque los fotgra
fos conocan esa pintura y situaban sus personajes en consonancia, a
fin de producir, como deca Thomas Hardy en el subttulo de Under
the Greenwood Tree, un cuadro de la escuela holandesa. Los fot
grafos, como los historiadores, no ofrecen un reflejo de la realidad si
no representaciones de la misma. Se han dado algunos importantes
pasos hacia la crtica de fuentes de las imgenes fotogrficas, pero
tambin aqu queda un largo trecho por recorrer 39.
En el caso de las imgenes pictricas, analizado mas abajo por
Ivan Gaskell, al clima de entusiasmo de la decodificacin de su ico
nografa o iconologa a mediados del siglo xx, In poca de virtuosos
como Erwin Panofsky y Edgard Wind, le ha sucedido un periodo de
glaciacin de relativo escepticismo. Los criterios para la interpreta
cin de significados concretos latentes son realmente difciles de for
mular 40. Los problemas de In iconografa se hacen ms penosos
cuando los historiadores de otras materias intentan utilizar la pintura
38 P. Thompson, The Vofee olthe Pas!, 1978 (ed. revisada, O:xford, 1988) [hay ed.
cast., La vvz del pasado, Valencia, 1988J; J. Vansina. Oral Tradion (trad. ingl., Londres,
1965) y Ora! Tradfion rlJ HistorJ O\Iadison, 198.51.
39 P. Smith (ed.l, Thr' J-hton"a" and Film (Cambridge, 1976); A. Trachtenberg, AI
bnms of Wan>, Represemafio!lS 9 (1985) pgs. 1-32; J. Tagg, The Burden ol Representa
fion: Essays on Pholographies Imd Hrs!orieJ (Amherst, 1988).
E. Panofsky, EssaJ's in Icollv!og"" (Nut:va York, 1939) [hay ed. cast., Estudios so
bre icvnologa, Alianza Editorial, Madrid, 198g
e
]; E. Wind, Pagan M)'s!eries in the Re
nazssance (Londres, 1958) [hay ed. MisterIOS paganos de! Renacimiento, Barcelona,
1972]. Un punto de vista ms escptico aparece expresado por E. H. Gombrich,
(,Aims and Limits of lconology, en su obra Symbolic Images (Londres, 1972), pgs.
1-22 [hay ed. cast., Imgenes simbolfeas, Alianza Editorial, Madrid, 1990J].
Obertura: la nueva historia, su pasado y su futuro
para sus propios proposltos como prueba de actitudes religiosas o
polticas. Es muy fcil caer en una argumentacin circular, leyendo
(por poner un caso) una imagen de Alberto Durero como sntoma de
crisis espiritual y presentando luego la imagen como una prueba de
la existencia de la crisis --11.
La cultura material es, por supuesto, el territorio tradicional de
los arquelogos que estudian pocas carentes de documentos escri
tos. Sin embargo no hay ninguna buena razn para restringir los m
todos arqueolgicos a la prehistoria y los arquelogos han comenza
do de hecho a estudiar la Edad Media, la primera revolucin
industrial y ms recientemente, un mbito temporal ms amplio, des
de la Amrica colonial hasta la actual sociedad de consumo 42.
Los historiadores comienzan a emularlos, si no excavando el pa
sado (Versal les y otros edificios importantes de la Edad Moderna no
necesitan, por suerte, ser excavados), s al menos prestando ms aten
cin a los objetos fsicos. Los debates en torno al nacimiento del in
dividualismo y la privacidad en la Edad Moderna se basan actual
mente no slo en las pruebas suministradas por los diarios sino
tambin en cambios como la aparicin de vasos individuales (en lu
gar de jarras comunes) y sillas (en lugar de bancos) y en el desarrollo
de habitaciones especialmente destinadas a dormitorio
En este caso, sin embargo, es difcil no preguntarse si la cultura
material no est siendo utilizada como mera confrmacin de una hip
tesis fundada en primer lugar en pruebas literarias. Puede aspirar a
algo ms la arqueologa del periodo posterior a 1500 (al menos, en Oc
cidente)? El difunto sir Mases Finley insinu en cierta ocasin que
ciertos tipos de documentacin hacen de la arqueologa algo ms o
menos innecesario, arrojando as con una frase la arqueologL3 indus
trial al cubo de la basura Su crtica merece una respuesta seria, pero
todava est por hacer una estimacin a fondo del valor de las pruebas
de la cultura material para la historia posterior a la Edad Media.
e Ginzburg, i,D;l Aby \X'al'burg a E. H. Gombrich, Slud! medlevali 8 (1966),
pgs. 101.5-65. Su critica iba dirigidu t:n particular contra Fritz Saxl. Sobre la icono
grafa par-J los historiadores de las mentalidades, ver M. Vovelle (ed.), lconographfe el
histvire dr:J 1flt'IlIrlltts (Aix, 1979).
K. HLJdson. The Archaeolo:!,y I)/the ConsumerSociety (Londres, 1983).
u ]. Deetz, In Small Things Forgotten; lhe Archaeology 01 Ear!y American Ltfe (Nueva
York, 1977).
M. 1. Fin!e)', The Use and Abuse 01 HlStOry (Londres, 1975), pg 101 [hay ed.
casI., Usv y abufO de' /11 historia, Barcelona, 1984
2
].
31
30
Perer Burke
Curiosamente, la historia de la cultura material, un campo que en
los ltimos aos ha atrado un notable inters, se basa menos en el
estudio de los artefactos mismos que en fuentes literarias. Los histo
riadores interesados por lo que se ha llamado la vida social de las
cosas -o, ms exactamente, por la vida social de grupoS" revelada
por su uso de las cosas- confan en gran parte en pruebas como las
descripciones de viajeros (que nos dicen mucho sobre la localizacin
y funciones de objetos particulares) o inventarios de bienes, suscepti
bles de anlisis por mtodos cuantitativos 45,
La maxima innovacin metodolgica -y la ms controvertida
en la ltima generacn ha sido, seguramente, la aparicin y expan
sin de los mtodos cuantitativos, descritos a veces ronicamente
como Cliomtrica, es decir, las medidas de la diosa de la histora.
Naturalmente, este enfoque tiene UIla larga existencia entre los histo
riadores de la economa y los demgrafos histricos. Lo nuevo, en
tonces y ahora, es su extensin a otros tipos de historia en las dca
das de 1960 y 1970. En EE VV, por ejemplo, existe una <mueva
historia poltica cuyos cultivadores cuentan los votos emitidos en las
elecciones o en la actividad parlamentaria 4(,. En Francia la historia
serial>, (histoire sriette), llamada as porque sus datos se disponen en
series cronolgicas, se ha extendido gradualmente del estudio de los
precios (en la dcada de 1930) al de la poblacin (en la de 1950) y al
denominado tercer niveL, de la historia, el de las mentalidades reli
giosas o seculares 47. Un estudio famoso de la llamada descristianiza
cin de la Francia moderna deduce el meollo de su demostracin
del descenso de las cifras de la comunin pascual. Otro, centrado en
la Provenza del siglo XVIII, investiga el cambio de actitudes ante la
muerte segn se revelan en tendencias expresadas en las frmulas de
30.000 testamentos, observando la disminucin de referencias a la
corte celestiah>, o en los legados para celehrar funerales complica
dos o misas de difuntos 4S.
En los ltimos aos, las estadsticas, realizadas con ayuda de or
denadores, han penetrado incluso en la ciudadela de la historia ran
4., A Appadurai (ed.), Tbr: S()Cldl Lrfe ofTbings (Cambridge, 1986).
"(, W. Aydelotte, Quantifict1tion n HIJ,tury (Reading, Mass., 1971); A, Bogue, C/io
ud [he Bitch GoJdess: Q,l<lntficJtion in American PoJi/ieal Htory (Bewrly Hills, 1983).
17 P. Chaunu, quantitatif au 3." niveaw) (1973; reimpreso en: d H/OIre
(lttantitJlif, htstoire sirielle (Pars, 1978).
,a G. le Bras, SIl/des de SOClO!OgU: religieuse (2 vals., Pars 1 M. VovelJe, Pift
bal'oque el dc!Jmanatiot! (Pars, 1973'.
( l!Jcrtura: la nueva hiscoria, 5U pasado y su fututo
kvana: los archivos. Los American National Archives, por ejemplo,
('llentan ahora con un Departamento de datos de lectura mecnica
v los archiveros comienzan a lamentarse por la conservacin y alma
no slo de manuscritos sino tambin de cintas perfora
I'ls. En consecuencia, los historiadores tienden ms y ms a conside
r:lr los archivos antiguos. como los de la Inquisicin, como bancos
dI: datos)) que pueden explotarse mediante mtodos cuantitativos
La introduccin en el discurso histrico de una gran profusin de
('stadsticas ha llevado a polarizar a los profesionales en incondicio
ll:des y oponentes. Ambas partes han tendido a exagerar la novedad
de los problemas planteados por la utilizacin de cifras. Se pueden
falsificar ras estadsticas, pero lo mismo ocurre con {os textos. Es fcil
malinterpretar las estadsticas, pero sucede otro tanto con Jos textos.
Los datos de lectura mecnica no son de utilizacin grata, pero pasa
t;xactamente lo mismo con muchos manuscritos casi ilegibles o a
punto de desintegrarse. Lo que se necesitan son medios para discri
minar, para descubrir qu tipos de estadsticas son ms de fiar, en
qu medida y para qu fines. La nocin de serie, fundamental en la
historia serial, requiere ser tratada como algo problemtico, en espe
dal cuando se estudian cambios a largo plazo. Cuanto ms largo sea
el periodo, menos probabilidades habr de que las unidades de las
series -testamentos, listas de cumplimiento pascual o cualesquera
otras- sean homogneas. Ahora bien, si ellas mismas estn someti
das a cambio, cmo pueden utilizarse como medida de otros cam
bios?
En otras palabras, lo que necesitamos es una nueva diplomti
ca)) (como en el caso de las fotografas y dems nuevas fuentes ya
analizadas). Este fue el trmino empleado por Jean Mabillon, el estu
dioso benedictino, en su gua para la utilizacin de documentos ofi
ciales en un momento (finales del siglo XVII) en que el recurso a ese
tipo de pruebas era novedoso y despertaba las sospechas de historia
dores ms tradicionales 50. Quin ser el Mabillon de la estadstica,
la fotografLa o la historia oral?
49 G. Hennigsen, El de datos" del Santo Oficio, Bolein de la Real ACllde
rmadeHistoria 174 (1977), p6gs. 547-70.
\{] J. t-.bbillon, De re dip!nmlltica (Pars, 1681).
33
32
Petc[ Burke
Problemas de explicacin
Ya hemos insinuado que la expansin del terreno del que se ocu
pan los historiadores implica repensar la explicacin de la historia,
pues las tendencias culturales y sociales no pueden analizarse de la
misma maneta que los acontecimientos polticos y requieren una pre
sentacin ms estructural. Los historiadores, quieran que no, han de
ocuparse en cuestiones que h<ln interesado desde mucho tiempo
atrs a socilogos y otros cLentLficos sociales. Quines son los verda
deros agentes de la historia, los individuos o los grupos? Pueden
oponerse con xito a las presiones de las estructuras sociales, polti
cas o culturales? Son estas estructuras meras trabas de la libertad de
accin o permiten a los agentes efectuar un mayor nmero de elec
ciones? 51
En las dcadas de J950 Y 1960 los hIstoriadores de la economa
y la sociedad se sintieron atrados por modelos de explicacin hist
rica ms o menos deterministas, tanto si daban prima<:a a los facto
res econmicos, como los marxistas, a la geografa, Como Braudel, o a
los movimientos demogrficos (como en el caso del denominado
modelo malthusiano de cambio social). Hoy, sin embargo, segn
sugiere Giovann Levi en su captulo dedicado a 1<3 micro historia, los
modelos ms atrayentes son os que hacen hincapi en la libertad de
eleccin de la gente corriente, sus estrategias, su capacidad para sacar
partido a las inconsecuencias e incoherencias de los sistemas sociales
y polticos, para descubrir rendijas por donde introducirse o intersti.
cios donde sobrevivir (cfr. pgs. 287 SS., infraJ.
La expansin del universo histrico ha tenido as mismo repercu
siones en la histotia poltica, pues los acontecimientos polticos pue
den explicarse tambin de varias maneras. Los historiadores que es
tudian la Revolucin francesa desde abajo, darn probablemente un
tipo de explcaciones bastante diferente a las de quienes se centran
en los actos e intenciones de los dirigentes. Incluso estos ltimos es
tudiosos divergen a veces de los modelos tradicionales de explica
cin histrica al apelar a los motivos tanto conscientes como incons
cientes de los dirigentes, fundndose en que dichos modelos
sobreestiman la importancia de la conciencia y la racionalidad.
51 C. Lloyd, Explanation 171 Social IfHIUJ)' (Oxford, 1986) ofrece una visin general.
Ms accesible a los no filsofos es S. James, Th" Content of Social Explanatiol1 (Cam
bridge, 1984).
( lIH.;rtura: la nueva historia, su pasado y su futuro
As, por ejemplo, un grupo de los denominados
I\'S, la mayora de los cuales residen en EE.UU. (donde el psicoanli
',i:-, ha impregnado la cultura ms profundamente que en cualquier
11I ra parte) han intentado incorporar las intuiciones de Freud a la
Ill',ctica de la historia. Estas personas van desde el psicoanalista Erik
l:,rikson, que caus sensacin en la dcada de 1950 con su estudio
,Iv los problemas de identidad del joven Lutero, hasta el historia
,1(lr Peter Gay, quien predica y practica la psicohistoria. Difcilmente
',( )rprender descubrir que su manera de abordar la cuestin haya
provocado controversia y que se les haya acusado de empequeecer
1:1 historia), es decir, de reducir las complejidades de un adulto (o de
1m contlicto entre adultos) a la relacin de un nio con sus padres 52.
Para ilustrar las actuales controversias sobre la explicacin hist
rica podra ser til tomar el ejemplo de Hitler. Los debates anteriores
como el mantenido por H. R Trevor-Roper y A. J P. Taylor acerca
de la importancia relativa de los objetivos de Hitler a largo y corto
plazo, daban por supuesta la validez del modelo tradicIonal de expli
cacin histrica en funcin de la intencin consciente. Sin embargo,
en fechas ms recientes, el debate se ha ampliado. En primer lugar,
unos pocos historiadores, como Robert Waite, han ofrecido interpre
taciones de Hitler en funcin de las intenciones inconscientes e, in
cluso, de la psicopatologa, subrayando su sexualidad anormal, el
trauma de la muerte de su madre (despus de ser tratada por un m
dico judo), etc 53.
Otro grupo de historIadores dejan por completo de lado lo que
llaman intencionalismo, en el sentido de tratar el problema de los
motivos o tendencias de Hitler como algo relativamente marginal. Se
gn estos funcionalistas, como se les ha denominado (o historia
dores estructurales, como preferira describirlos), las explicadones
histricas de la poltica del Tercer Reich exigen centrarse en las per
sonas que rodearon a Hitler, en la maquinaria del gobierno y de los
procesos de toma de decisiones y en el nazismo como movimiento
social Hay tambin historiadores que combinan los enfoques es
52 E. Erikson, Young Man Lu/her (Nueva York 1958); P. Gay, Freud for Historians
(Nueva York, 1985); D. Stannard, Shrinking History (N ueva York, 1980).
:) R. G. L. Waite, ThePsychopathic God:AdolfHitler (Nueva York, 1977).
Tomo la entre intencionalistas y funcionalistasl> de T. Masan,
<dmention and Explanation, en: The Fuhrer State, Myth and Rw,lit)', G. Hirtschfeld y
L. Kettenacker (eds.l (Stuttgart, 1981), pgs. 23-40. Agradezco a Jan Kershaw por ha
berme llamado la atencin sobre este artculo.
15 14
Peter Burkc
tructurales con los pscohistricos y se centran en explicar qu habia
en los nazis para empujarlos hacia Hitler 55.
Lo interesante y, al mismo tiempo, perturbador en el debate en
torno a Hitler -como muchos otros debates histricos de los lti
mos aos- es que ya no se atiene a las reglas. Se ha roto el consenso
tradicional sobre lo que constituye una buena explicacin histrica.
Se trata de una fase pasajera, que ser reemplazada por una nueva
conformidad, o es el carcter que adoptarn en el futuro los debates
histricos?
Si se ha de producir un acuerdo de ese tipo, el rea de lo que po
dra llamarse psicologa histrica (psicologa colectiva) llegar a ser
de especial importancia al vincular, probablemente, los debates sobre
la motivacin consciente e inconsciente con tos de las explcaciones
sobre lo individual y 10 colectivo. Resulta estimulante observar un in
ters progresivo en este terreno. Un puado de recientes monografas
se centra en la historia de la ambicin, la clera, la angustia, el mle,
do, la culpa, la hipocresa, el amor, el orgullo, la seguridad y otras
emociones. A pesar de todo, estn lejos de haber sido resueltos los
problemas metodolgicos que supone perseguir objetos de estudio
tan esquivos como stos 56.
Al intentar evitar el anacronismo psicolgico o, en otras palabras,
la hiptesis de que las personas del pasado pensaban y sentan lo
mismo que nosotros, existe el peligro de caer en el extremo contrario
y desfamliarizar el pasado tan completamente que resulte ininteli
gible. Los historiadores se enfrentan i1 un dilema. Si explican las dife
rencias del comportamiento social en diversos periodos mediante
discrepancias en las actitudes conscientes o las convenciones sociales,
corren el riesgo de la superficialidad. Por otro lado, si explican las di
ferencias del comportamento por la diversidad de la estructura pro
funda del carcter social, corren el riesgo de negar la libertad y la He,
xibilidad de los agentes individuales en el pasado.
Una posible manera de eludir esta dificultad es utilizar ia nocin
de hbito de un determinado grupo social expuesta por el socilo
P. Lowenberg, <iThe Psychohistoricai Origini> of the Nazi Youth Cohort,
Arnenco1l1 Historl! RevU'w 76 {l971J, pgs. 1457502.
56 J. Delumc:lU, La peur cn Ocn&nt (Paris, j 978) [hay ed. cast., EI,,.edo en occtden
te: siglos XIV-XVIII, Madrid, 1989]; y RasSlIrer et pmtJger (Pars, 1989); P. N. y C. Z.
Stcauls, Emotionologv, AJ'lerj,:an ReVluJ 90 (1968), pgs. 813-36; C. z_ yP.
n Stearns. (Chicgo, 1968); T. Zeldin, France 1848-1945 (2 vals., Oxford, 1973 7J.
I II,t'rtura: la nueva hii>toria, su pasado y su futuro
J',\) Pierre Bourdieu. Con el trmino (hbito de un grupo social,
I!lourdieu se refiere 2. la propensin de sus miembros para seleccionar
Il'spuestas de entre un repertorio cultural particular de acuerdo con
LIS demandas de una situacin o campo concretos. A diferencia del
\ oncepto de (regla, el hbito posee la gran ventaja Je permitir a
q\lien lo utiliza reconocer el mbito ue la libertad individual dentro
(k, ciertos lImites impuestos por la cultura 'j7.
No obstante, los problemas subsisten. En mi opinin, los nuevos
historiadores -desde EdwarJ Thompson a Roger Chartier- han te"
Ilido un amplio xito en desvelar la inadecuacin de las tradicionales
('xplicaciones materialista y determinista de la conducta individual y
(()lectlva a corto plazo y en mostrar que en 18. viJa cotidiana, y tam
1lin en mamemos de crisis, lo que cuenta es la cultura 58. Por otro
1;1'10, no han puesto muy en duda la importancia de los factores ma
leriales, del medio fsico y sus recursos, a largo pLlzo. Todava parece
Iltil considerar que estos factores materiales determinan lo que se ha
de hacer, los problemas a los que los individuos, los grupos y, meU
klricamente hablando, las culturas intentan adaptarse o responder.
Problemas de sntesis
Aunque la expansn del univen:o de los historiadores y el dilo
go creciente con otras disciplinas, desde la geografa a la teora litera
ria, debern ser, sin duda, bien recibidos, estos procesos tienen su
precio. La disciplina de la historia est ahora ms fragmentada que
nunca. Los historiadores de la economa son capaces de hablar el
lenguaje de los economistas; los historiadores del pensamiento, el de
los filsofos, y los historiadores sociales, los dalcctos de socilogos y
antroplogos sociales. Pero a estos grupos de historiadores [es co
mienza a result,\r cada vez ms difcLl conversar entre s. Tendremos
que soportar esta situacin o existe alguna esperanza de sntesis?
Es imposible ofrecer algo ms que una opinin parcial y personal
del problema. La mia propia puede resumirse en dos puntos opues
tos, ms complementarios que contradictorios. En primer lugar, la
proliferacin de subdisciplinas es virtualmente inevltable. Este movi
P. BClUrdieu, Outlme ofa 'l'ht'oT)' o/Pfrl(JI,:e (trad. ingl., Cambridge. 1977).
5H El argumento es inslitarI1entc explicito en G Sider, Culture tlrtd Class t! A!/fh
ropoloj!J'and His.'ory (Cambridge y Par.", lQ86).
36
37
PeTer Burke ( hertura: la nueva historia, su pasado y su futuro
miento no se limita a la historia. La profesin histrica ofrece, simple
mente, un ejemplo entre muchos de la divisin creciente del trabajo
en nuestra sociedad industrial (o postindustria tarda. La prolifera
cin tiene sus ventajas: aumenta el conocimiento humano y fomenta
mtodos ms rigurosos y niveles ms profesionales.
Se producen tanto costos como beneficios, pero debemos hacer
algo para mantener estos costos intelectuales lo ms bajos posible. La
incomunicacin entre disciplinas o subdisdplinas no es inevitable.
En el caso especfico de la historia, hay signos estimulantes de acer
camiento y hasta de sntesis.
Es cierto que, en el primer arrebato de ,entusiasmo por la historia
estructural, la historia de los acontecimientos estuvo a punto de ser
arrojada por la borda. De manera similar, el descubrimiento de la
historia social se asoci a veces a un desprecio por la historia polti
ca, una inversin del prejuicio de los historiadores polticos tradicio
nales. Algunos nuevos campos, como el de la historia de las mujeres
y de la cultura popular, se trataron en ciertos casos como si fneran
independientes de la historia de la cultut'a erudita y de la historia de
los hombres (y hasta opuestos a ellas). La microhistoria y la historia
de la vida cotidiana fueron reacciones contra el estudio de las gran
des tendencias sociales, de la sociedad sin rostro humano.
Actualmente es posible observar en todos los casos citados una
reaccn contra esta reaccin, una bsqueda del centro. Los historia
dores de la cultura popular se interesan ms y ms pat describir y
analizar las relaciones cambiantes entre 10 alto y lo bajo, la intersec
cin de la cultura popular con la de las personas instruidas 59. Los
historiadores de las mujeres han extendido su inters hasta incluir las
relaciones entre seXos en general y la construccin histrica tanto de
la feminidad como de la masculinidad 60. La oposicin tradicional en
tre acontecimientos y estructw'as est siendo sustituida por una preo"
cupacin por sus interrelaciones y algunos historiadores experimen
tan con formas narrativas de anlisis o formas analticas de narracin
(ver inFa, pgs. 287 ss.).
Lo ms importante de todo ello es, quiz. la eliminacin final de
la vieja oposicin entre historiadores polticos y no polticos. La
nacida definicin de la historia social dada por G. M. Trevelyan
59 A Gurevich, Medreval Popular Culture, (trad. iogl., Cambridge, 1988).
60 Editorial colectivo, Why Gender ;lod History?, Gender and Htstory 1 (1989),
pgs. 1"6.
"como historia al margen de la polticas es rechazada en la actual1
llnd casi por todos. En cambio, descubrimos un inters por el com
11Dnente social en la poltica y por los elementos polticos en la socie
ll;ld. Por un lado, los historiadores polticos no se limitan a la alta
poltica, a los dirigentes, a las elites. Analizan la geografa y la sociolo
gl-a de las elecciones y la repblica en la aldea 61. Examinan las
,(culturas polticas, las ideas sobre poltica que forman parte de la vi
da cotidiana pero difieren ampliamente de un periodo o regin a
\ltra. Por otro lado, sociedad y cultura se consideran ahora terreno
de juego de las tomas de decisin y los historiadores debaten la
ltica de la familia, la poltica del o la manera en que el
ritual puede expresar poder y hasta, en algn sentido, crearlo <\2. El
historiador norteamericano Michael Kammen podra tener razn al
proponer que el concepto de (cultura en su sentido amplio y antro
polgico, sirva de posible base para [a (recombinacin de los di
versos enfoques de la historia h5.
Todava estamos lejos de la historia total,> preconizada por
Braudel. De hecho, no sera realista creer que este objetivo pueda ser
llcanzado alguna vez; pero se han dado algunos pasos ms hacia L
l M. Agulhon, La Rpublique au village: ks po!wiatiol1J du VaJ. di' /,1 RvoiuiwlI
a la 2e Rpublique" Seuil. 1979.
62 M. Segalen, Love mJ POfl'i'f 111 [he Peasallt Family (trad. ingl, Cambridge, 198.3);
O. Srnith, The Poli/ies of Lallgtlaf,i' 1791-1815 (Oxford, 1984); D. Cannadine y S. Price
(eds.), Rituals \Cambridge, 1987).
6} M. Knmmen, <iExtending the Reach of American Cultural History, Americall
Studies 29 (1984), pgs. 19-42.
/
Captulo 2
HISTORIA DESDE ABAJO
fimSharpe
El 18 de junio de 1815 se libr una batalla cerca del pueblo bel
ga de Waterloo. Como sabr cualquiera que h<.lya estudiado la histo
ria britnica, el resultado de esta batalla fue que un ejrcito aliado a
las rdenes del duque de Wellington, con un apoyo tardo aunque
decisivo de las fuerzas prusianas dirigidas por Blcher, derrot al
ejrcito francs mandado por Napolen Bonaparte, decidiendo as la
suerte de Europa. En los das que siguieron a la batalla, uno de quie
nes contribuyeron a determinar el destino del continente, el soldado
raso William Whee1er, del 51 regimiento de infantera britnico, es
cribi varias cartas a su mujer:
Ln biltillJa de tres das ha eonclulJp. Estoy S<1no y salvo, ya es bastante. Aho
ra, y en cualquier oportunidad, pondre por escrito los detalles del gnm acontecimien.
to, es decir, lo que me fue dado obsen... ar... La maana del 18 de junio ;lmaneci so
bre y nos eneontr calados de llova, entumecidos y tiritando de fro... El
ao pasado me reiste muchas por fumar en casa, pero debo decirte que, si no
hubiera tenido nna buena provisin de tabaco esa noche, habra muerto l.
Wheeler continuaba ofreciendo a su mujer una descripcin de la
batalla de Waterloo desde una posicin peligrosa: la experiencia de
1 The Letters o/Private Wheefe,.1809-1828, B. H. Liddell Hart (ed.) (Londres, 1951),
pgs. 168-72.
38
11 desde abajo 39
el fuego de la artillera francesa, la destruccin de un cuerpo
de.: coraceros enemigos por una descarga de su regimiento, el espect
culo de montones de cadveres de guardas britnicos quemados en
L1S ruinas del castillo de Hougoumont, el dinero saqueado al cadver
de un oficial de los hsares &anceses, muerto por los disparos de un
miembro del destacamento mandado por Wheeler. Los libros de his
loria nos dicen que Wellington gan la batalla de Waterloo. En cier
lo sentido, William Wheeler y miles como l la ganaron igualmente.
Durante las dos dcadas pasadas, varios historiadores que traba
jaban sobre una gran diversidad de periodos. pases y tipos de histo
ria se dieron cuenta de la posibilidad de explorar las nuevas perspec
tivas del pasado que les ofreca.p fuentes como la correspondencia
del soldado Wheeler con su esposa y se han sentido atrados por la
idea de indagar la historia desde el punto de vista, por as decirlo,
del soldado raso y no del gran comandante en jefe. Del Clasicismo
e.:n adelante, la historia se ha contemplado tradicionalmente como un
relato de los hechos de las grandes personalidades. En el siglo XIX se
desarroll cierto inters por una historia social y econmica de ma
yor alcance, pero el principal tema de la historia sigui siendo la ex
posicin de la polLtica de las elites. Hubo, por supuesto, cierto mme
ro de individuos descontentos con esta situacin y ya en 1936
Bertolt Brecht, en su poema Preguntas de un trabajador que lee,
declaraba, probablemente Je la manera ms directa hasta el da de
hoy, la necesidad de una perspectiva distinta de lo que podra califi
carse de historia de las personas principales 2. Pero quiz sea justo
decir que una afirmacin seri<.l de la posibilidad de convertir en reali
dad esta opcin no lleg hasta 1966, cuando Edward Thompson pu
blic en The Times Literary Supplemettt un artculo sobre La historia
desde abajo)) 3, A partir de ese momento el concepto de historia des
de abajo se introdujo en la jerga comn de los historiadores. En
1985 se public un volumen de ensayos titulado History }1-om Below 4,
mientras que en 1989 una nueva edicin de un libro dedicado a la
l Bertolt Brecht, Poemr, John Willet y Ralph Manhem (eds.) {Londres, 1976),
252"3.
l E. P. Thompson, History frum Below, The Times Lilr'rary Supplernent, 7 abril
1966, pgs. 27980. Pilra un del trasfondo de las ideas de Thompson, ver Harvey
J. Kaye, The Brilfsh Marxist HlStorians' an Introductory (Cambridge, 1984) [hay ed.
caSL, Los h/oriadorcs manmtas britmcos: 1m {Jnrlis fnlfIJductorio, Zaragoza, 1989].
4 History Irom Below. Stud,es ltI Popular Prolesl and Popu.lar Ideolog\', Frederick
Kantz (ed.) (O:dord, 1988). Se trata de ]a eJicin inglesa de una coleccin publicada
primeramente en Momreal en 1985.
41
40
.Tiro Sharpe
historiografa de las guerras civiles inglesas y sus consecuencias titula
ba un captulo sobre los ltimos trabajos dedicados a los radicales de
esa poca desde abajo,) J. De este modo, en los ltimos
veinte aos, ms o menos, se ha encontrado una etiqueta para esta
perspectiva del pasado que nos ofrecen las cartas de William Whee
ler.
Dicha perspectiva ha resultado de inmediato atrayente para los
historiadores ansiosos por ampliar [os lmites de su disciplina, abrir
nuevas reas de investigacin y, sobre todo, explorar las experiencias
histricas de [as personas cuya existencia tan a menudo se ignora, se
da por supuestLl o se menciona de pasad1 en la corriente princip< de
la historia. An hoy, una gran parte de la historia enseada en Gran
Bretana en cursos preuniversitarios y universidades (y sospecho que
tambin en instituciones similares de otros pases) contempia la expe
riencia de la masa de la poblacin del pasado como algo inaccesible
o carente de import<lna o no consigue conside'ula como un pro
blema histrico o, en el mejor de los casos, ve a la gente corriente
como lino de los problemas que el gobierno ha tenido que afron
tan> e,. En 1965 Edward Thompson plante vigorosamente el punto
de vista opuesto en el prlogo a una de las principales obras de la
historia de IngL1tcrra:
Intemo rescatar a la calcc:cra pobre, al l.:iimpe"jn ludita, al tejedor anticuado
que trabaja con un telar m,ml.laL al ,lrtesano utpico y a seguidores burla
dos de Joanna Southcott del aire de enorme con que los contempb
la posteridad. Sus oficios y tradiciones pueden haber sido agnieos. Su hostilidad a la
nueva incustrinlizacin fue, tal vez, retrgrada. Su::. ideales (:omunitaristas fueron qui
z purl fanl.nsi;1; sus conspiraciones sediciosas, lwsi.)]ementc temetlrias. PelO ellos vi
vieron en esas pocas de extrema inquietud socia! y nosotros no 7.
Thompson, por tanto, no slo discerna el proc,lema general de la
reconstruccin de la experiencia de un conjunto de personas co
rrientes)., sino que, adems, comprenda la necesidad de intentar en
tender a esta gente en el pasado, en la medida en que el historiador
moderno es capaz de llevar a cabo tal experiencia a la luz de la suya
propia y de sus reacciones personales.
5 R. C. Richardson, Tbe Debate on the En!!,lish Revo!lItioIJ R!?Vt"teJ (Lc.ndres, 1988),
cap. X, The Twentieth Century: "Hi5tNv from Below").
6 Thompson, (History from BeJovl, pg. 279.
7 E. P. Thompson, The Ma.killg o/ the English Workillg Class (Londres, 1965), pgs.
12-1)
11,rari a abajo
El objeto de este ensayo ser explorar, refirindome en la medi
(1:1 de lo posible a lo que podra considerarse un conjunto de publi
('adones clave, algunas de las posibilidades y problemas inherentes a
escritura de la historia desde abajo. Al hacerlo as deber tener en
('\Ienta dos temas diferentes, aunque en gran medida inextricables. El
p[';mero de ellos es el de introducir al lector en la absoluta diversi
dad de asuntos expuestos por las obras dedicadas a lo que podra
describirse, en trminos amplios, como tratamiento de la historia des
de abajo. Esta diversidad abarca desde la reconstruccin de las expe
riencias de los pastores del Pirineo en la Edad Media a las de los an
cianos que trabajaron en la industria, cuyos recuerdos constituyen la
materia prima de la historia oral. El segundo es el de aislar algunas
de las cuestiones referentes a pruebas, conceptos e ideologa suscita
das por el estudio de la historia desde abajo. La idea de abordar la
historia de este modo resulta muy atrayente, pero, corno suele ocu
rrir, la complejidad de los problemas que implica el estudio del pa
sado aumenta con ms rpidez de lo que podria parecer a
vista.
La perspectiva de escribir la historia desde abajo, de rescatar las
experiencias pasadas de la mayora del olvido total por parte de los
historiadores o de lo que Thompson denominaba el aire de enorme
condescendencia de la posteridad es, pues, muy atractiva. Pero.
como ya he insinuado, el intento de estudiar la historia de esta
ra implica ciertas dificultades. La primera se refiere a las pruebas,
Basta con leer el estudio de Thompson sobre los arios de formacin
de la clase trabajadora inglesa para darse cuenta de que, al margen
de las crticas que se puedan plantear a su interpretacin dd tema,
no hay muchas duda,s de que el material en que se basa constituye
un cuerpo de fuentes masivamente amplLo y rico, Sin embargo, por lo
general, cuanto ms atrs se remonten los historiadores en la recons
truccin de la experiencia de las clases bajas.. tanto ms se reducir el
. mbito de las fuentes disponibies, Segn veremos, se ha realizado un
trabajo excelente con materiales como los que quedan de periodos
antiguos, pero el problema es bien real: antes de los ltimos aos del
siglo XVlU escasean los diarios, memorias y manifiestos polticos a
partir de los cuales poder reconstruir las vidas y aspiraciones de las
clases bajas, con 1a excepcin de unos pocos periodos (como las d
cadas de 1649 y 1650 en Inglaterra). En segundo lugar, existen varios
42
Jim Sharpe
1I desde ab,ljo 43
problemas de conceptualizacin. Dnde se ha de situar, exactamen
te, ese abao) y qu habra que hacer con la historia desde abajo,
una vez escrita?
Las complicaciones inherentes a la cuestin de quines son aque
llos cuya historia se hace desde abajo queda claramente ilustrada en
uno de los terrenos de crecimiento de la historia social de los ltimos
aos: el estudio de la cultura popular en la Europa de la Edad Moder
na. Por lo que yo s, aparte de considerarla una especie de categora re
sidual, ningn historiador ha logrado dar todava una definicin que
abarque plenamente lo que era en realidad la cultura popular en ese
periodo B. La razn fundamental de ello es que el pueblo, incluso re
montndonos al siglo XVI, era algo ms bien variado, dividido por la es
tratificacin econmica, la cultura de sus ocupaciones y el sexo. Tales
consideraciones invalidan cualquier nocin simplista de lo que podra
querer decir abajo) en la mayora de circunstancias histricas 4.
Igual importancia tiene la cuestin rdativa al significado o prop
sitos ms generales de un tratamiento de la historia desde abajo. Qui
z, la mejor manera de il ustrar estos problemas sea referrse a la obra
de los historiadores que escriben desde la tradicin marxista o la his
toria de las clases trabajadoras en Gran Bretaa. Como es obvio, la
contribucin de los historiadores marxistas ha sido enorme, tanto
aqu como en otros pases: de hecho, cierto flsofo marxista ha afir
mado que cuantos escrben historia desde abajo lo hacen a la sombra
de las ideas marxistas de la historia lO. Aunque tal pretensin pueda
parecer un tanto exagerada, debemos reconocer la deuda de los his
toriadores sociales con las ideas de Marx y los historiadores marxis
tas y, desde luego, no tengo la intencin de unirme a la tendencia ac
Ver, por ejemplo, las considef<1ciones de Peter Burke, Popular Cultl.m'!tl
Modern Europe Londres, 1978), pgs. 23-64 [hay ed. cast., La mltura popular en Id Eu
ropa modernd, Alianza Editorial, Madrid, 199 t]; y Barry Reay, IntroJuction: Popular
Culture in Early Modern England", en Popular Culture itl Sev(:/;teenth Century England,
B. Reay (ed.) (Londres, 1985).
Una manera de acometer el problema es examinar la experiencia de distintos
sectores de las clases bajas. a veces mediante el estudio de casos aislados. Dos obras
que recurren a este planteamiento y constituyen importantes eontribuciones a la his
toria desde ahajo, son; Natalie Zemon Davis, SCJCie(v and Culture in Early Modem Fran
ce (Londres, 1975) y David S,lbean, Power in the Blood: Popular Culture and Vdlage Dis
course in Earl-.,' Modem Germany (Cambridge, 1984).
10 Alex The ,deas o/Karl Marx (Londres, 1983), pg. 89.
Por otra parte, habra que sealar que hay razn para que un enfoque marxista no
genere una historia desde arriba" autnticamente eficaz; ver los comentarios de
Perry Anderson, Litleages 0./ the Ahwlutut Sta/e (Londres, 1979), pg. 11 [hay ed. cast.,
El estado absolutista, Madrid,
1II<llmente en boga de execrar una de las tradiciones intelectuales
ms ricas del mundo. No obstante, podra parecer que, antes de que
IIITOS autores que escriban desde rradiciones diferentes sugirieran la
;ilTIplitud de temas que podra estudiar el historiador social, los histo
riadores marxistas haban tendido a restringir el estudio de la historia
desde ahajo a los episodios y movimientos en los que las masas em
prendan una actividad poltica abierta o se comprometan en terre
nos de desarrollo econmico muy conocidos. Aunque habra de ir
ms all de estas limitaciones, el punto de partida del ensayo publica
do por Thompson en 1966 fue en gran medida ste mismo. El tras
londo histrico de esta corriente de pensamiento ha sido descrita
ms recientemente por Eric Hobsbawm. Hobsbawm mantena que la
posibilidad de lo que l denomina (,historia de la gente corriente) no
era una autntica evidencia antes de 1789, poco ms o menos. <,La
historia de la gente corrience en cuanto terreno especfico de estu
dio, escriba, comienza con la de los movimientos de masas en el
siglo XVTIL.. Para el marxista, o ms en general, para el socialista, el in
ters por la historia de la gente corriente se desarroll al crecer el
movimiento de los t1-abajadores. Segn continuaba sealando, esta
tendencia <dmpuso unas anteojeras bastante eficaces a los historiado
res socialistas 11.
A algo parecido a esas anteojeras aluda un libro publicado en
1957, que muy bien podrLa haberse subtitulado <da irrupcin de la
clase obrera inglesa: la obra The Uses of Literacy, de Richard Hoggart.
Al analizar las- distintas maneras de abordar el estudio de la clase tra
bajadora, Hoggart aconsejaba cautela a los lectores de la historia de
los movimientos de la clase obrera. La impresin que gran parte de
estas obras histricas dejaban en Hoggart, como en muchas otras per
sonas, era que sus autores exageran el lugar de la actividad poltica
en la vida de los trabajadores y no siempre tienen una idea adecuada
de lo que es corriente en esas vidas 12. En 1966 Thompson observa
ba un cambio de rumbo en los antiguos intereses de los historiadores
del mundo obrero por las instituciones trabajadoras y los dirigentes e
ideologa autorizados, aunque tambin adverta que este proceso ten
da a privar de una parte de su coherencia a la historia de los trabaja
1I E. J. Hobsbllwm, ,History from Below-Some Reflections, en H/0ry Irom Be
!ow, ed. Krantz, pg. 1.5.
12 Richard Hoggart, [he [)ses 0./ Literacy: Aspecl. o/ Working-Class with ""pecial
Re./erenu lo Publications al".d Enterlainmenls (Harrnondsworth, 1958), pg. 15.
44
Jim Sharpe 11 [\Loria desde abajo
45
dores 1). Al escribir a la luz de la posterior expansin de la historia
Sin embargo, la historia desde abajo no tiene coma tema la histo
del mundo obrero, Hobsbawm pudo hacer comentarios ms centra
I';l poltica moderna ms conocida tratada por historiadores incapa
dos sobre este punto. El problema (segn daba a entender Hoggart)
l'S de afrontar los retos de la paleografa. De hecho, aunque el con
era que los historiadores del movimiento obrero, marxistas o no, ha
n'pto de historia desde abajo fue desarrollado fundamentalmente
ban estudiado no cualquier tipo de personas corrientes, sino aque
por historiadores marxistas ingleses que escriban dentro de los
llas que podran considerarse antepasados de dicho movimiento: no
[l'S cronolgicos tradicionales de la historia del movimiento obrero
los trabajadores en cuanto tales, sino ms bien, los cartistas, los sindi
hritnico, el libro que ha recurrido a esta perspectiva del pasado y ha
calistas o los militantes obreros. La historia del movimiento obrero y
I'roducido, quiz, el impacto ms amplio fue escrito por un estudioso
otros procesos institucionalizados, declaraba, no debera sustituir a
francs y tiene como tema una comunidad rural pirenaica en la Edad
la historia de la gente corriente 14, Media. La obra Montaillou, de Emmanuel Le Roy Ladurie, publicada
Otra limitacin que la tendencia principal de la historia del mun
Ilor primera vez en Francia en 1975, disfrut de mayor atencin, me
do obrero impone a la historia desde abajo es la de restringirla a una
jor venta y un nmero de lectores ms amplio que la mayora de
poca. Los lectores del primer ensayo de Thompson y de la ltima
obras de historia medieval 1{,. Como es natural, se gan algunas crti
aportacin de Hobsbawm podran quedarse fcilmente con la impre
l'<.ls de la comunidad erudita y la metodologa y tratamiento de las
sin de que (a pesar de las intenciones de ambos autores) la historia
fuentes de Le Roy Ladurie han suscitado ciertos interrogantes 17. Los
desde abajo slo puede escribirse para periodos posteriores a la Re
historiadores que trabajan desde abajo deben, por supuesto, ser tan
volucin francesa. Hobsbawm, segn hemos sealado, pensaba que
rigurosos en sus materias como cualquier otro, pero Montatllou surge
el desarrollo de los movimientos de masas a finales del siglo XVIl! fue
como algo parecido a un hito en la historiografa escrita desde esta
lo primero que puso sobre aviso a los estudiosos acerca de la posibi
perspectiva. Como sealaba su autor, aunque existen extensos estu
lidad de escribir historia desde abajo y afirm a continuacin que la
dios histricos sobre comunidades campesinas, se dispone de muy
Revolucin francesa, especialmente desde que el acobinismo fuera
poco material que pueda considerarse testimonio directo de los cam
revitalizado por el socialismo y la Ilustracin por el marxismo, fue el
pesinos mismos lll. Le Roy Ladurie resolvi este problema basando
banco de pruebas de este tipo de historia. Al preguntarse un poco
su libro en las actas inquisitoriales levantadas por ]acques Fournier,
ms adelante (.;:por qu han surgido modernamente tantas obras de
obispo de Poitiers, durante su investigacin de un caso de hereja en
historia sobre gente corriente a partir del estudio de la Revolucin
tre 1318 y 1325. A pesar de los inconvenientes, Montaillolt demostr
francesa, Hobsbawm citaba la accin de masas del pueblo y los ar
no slo que la historia desde abajo poda resultar atractiva para los
chivos creados por una vasta y laboriosa que documen
lectores en generaL sino tambin que tipos de actas oficiales
taron las acciones de la gente corriente y posteriormente se dedica
podan utilizarse para explorar el mundo intelectual y material de ge
ron a clasificar y arcbivar sus informes provecho del historiador. neraciones pasadas.
Esta documentacin result ser un rico filn para posteriores investi
De hecho, los historiadores econmicos y sociales se han ido
gaciones y fue tambin, segn sealaba Hobsbawm, agradablemen
acostumbrando progresivamente a servirse de tipos de documenta
te legible, a diferencia de los garrapateados manuscritos de los siglos
XVI o XVII 15.
tiol1ncJi,es Armancl Colin, 1988) [hay ed. cast., El gran pnico de 1789. La Repolucin
francesa y (os Crirnpesmos, Barcelona, 1986], hasta la obra ms reciente de Richard Cobb. u Thornpson, Hisrory frorn Be!ow,), pg. 280. 16 Publicado en castellano como Montailloll, alderJ oCCItana de 1294 a (Madrid,
14 Hobsbawrn, Sorne Refleetions), pg. 15.
1981).
bid, pg. 16. A pesar del escepticismo perceptible en tOrno ] la singularidad
17
de la contribucin de los hisroriadores de la Revolucin francesa, est claro que las
Ver, por ejemplo, L. E. Bovie, Montaillou Revisired: Menlaliti and Metodology,
en: Pathways lo Medif"f)(] Peasants; J. A. Raftis (ed'), (Toronto, 1981), VR. Rosalclo, From obras basadas en esre periodo han intervenido de manera sustancial en la creacin
the Door oE his Tent: the Fieldworker and the Inquisitor., en: Writ'lg Culture: tbe poetic.f de! canon de la hjsloria desde abajo, desde estudios tan pioneros como el de Georges
and Poli/ies o/ Ethnography,]. ClifEord y G. Marcus (ed.) (Berkeley, 1986).
Ldebvre, Les Paysan.r du Nord (Pars, 1924) y Le gmnde pet,. de 1798; les foules rvolt- 18 Le Roy Ladurie, Montaillot, pig. vi.
47
'6 Jim Snatpe
cin cuya verdadera utilidad como prueba histrica reside en el he
cho de que sus compiladores no las registraban para la posteridad de
forma deliberada y consciente. Imaginamos que muchos de estos
compiladores se habran sentido sorprendidos y, quiz, inquietos an
re el uso dado por los historiadores recientes a C(\SOs judiciales, regis
tros parroquiales, testamentos y compraventas de fincas rsticas re
gistradas por ellos. Esta clase de pruebas puede ser un medio
[lpropiado para indagar acdones e iJeils explcitas o suposiciones im
plcitas y para sumnistr<1r un fondo cuantitativo a las experiencias
del pasado. Segn sealaba Edward Thompson:
Se gravaba con impuesws a la poblacin, y quienes so: apropian de las list;lS dI' im
JJ\::SWS por fuegos no son los hi:::tori\.\dores de 1" trinutadn sino los de 1" demografa,
Se imponan diez:nos las perSOnas, y los registros son ucilziHlos como prucbn por los
historiadores de la demogrnfa. Las personas eran apnrCefS o enleu
tieos: sus arriendos se inscrib"n v en los rC!J;[SIWS Jd triound scilmial; ',\
estas fuentes fundamentales se d:rigcn los historiadores una y otra vez, huscnndo no
slo nuevas pruebas SiDO nn di;il'1go ten .. J que :ln.:guiltas jI).
Segn sugiere esta cita, los materiales son muy variados, En oca
siones, como sucede con las fuentes en que se ha basado Montaillou,
permiten al historiador acercarse a las palabras del pueblo casi tanto
como una grabacin magneLOfnica de un historiador oral. La histo
ria oral ha sido muy utilizada por los historiadores que intentan exa
minar la experiencia de la gente comn, si bien, por supuesto, no
existe un motvo evidente para 4ue el historiador oral no registre los
recuerdos de duquesas, millonarios y obispos, tanto como las de mi
neros y obreros industriales 20. Con todo, el historiador oral se en
cuentra con problemas obvios al tnltar con personas que o bien mu
rieron antes de recogerse sus palabras o cuya memoria no se ha
transmitido a sus sucesores, y el tipo de testimonio directo que le es
posible obtener no e::>t al alcance Je los historiadores de periodos
JQ E. P. ThompsoD, The Pover:y o/ rheory and Olha Essavs (Londres, 197R),
21 <;-20 [":1aY <'J, cast., Meda de la leona. Barcelona. 1981]. Para un anlisi5 mis J.IJ'plio
de los tipos registros en que podra la hisLOria desde abajo para Inglaterra,
ver Abn !'.lad<lt!anc, Satah Hrrison y Charles JMdine, Keco1/stmdiIJg Histon"cal Com.
tl1U!ltties !Cambridge, 1977),
10 L:;. lectura de las (anticuas infurmaciones suminiStradas por la obra eE desarro
llo contenida en Oral History' he jOllrnat oi the Oral Hlstory Socicty, aparecida desde
1972, p<>rmite hacc:-se idea del tipo de ;.ireas lemticas cubiertas por los historiadores
orales.
desde abajo
Ill<lS antiguos. Pero, en cambio, segn he indicado, hay fuentes que
l'lTmiten a \os historiadores dt: esus perioJos aproximarse a las expe
I il'ncas de las clases inferiores,
Le Roy Ladurie se si:cvi de una de ellas: las actas de Jacques
hmrier. Otra obra que muestra cmo pueJe utilir;arse este tipo de
Il.'gistro
s
legales para un tipo de historia desde abajo bastante di s
nnll\ apareci en 1976, al publicarse la obra de Carla Ginzbur,g Le
Imrnagie { verml 2J El ubjetivo de Gillzburg no era reconstruir la
!I1cntalidad Yforma de vida de una comunidad rural, sino indagar
l'l mundo intelectual Y de un individuo, un molinero Ila
lJlado Domenico ScanJella (apodado Mcnocchio), nacido el 1532 Y
que ViVl en Friul, en el nordeste italiano. Menocchio se indispuso
nlil la Inquisicin (fue finalmente ejecutado, probablemente el
1600) Y la voluminosa documentacin que trata de su caso permi
li a Ginzburg reconstruir gran parte de su sistema de creencias. El
libro mismo es una obra notable y el prlogo de Ginzburg ofrece
111l provechoso anlisis de los problemas conceptuales y metodol
.>,ico
s
planteados por la reconstruccin de la cultura de las clases
inferiores en el mundo preindustrial. En concreto, insista en que
el hecho de que una fuente no sea "objetiva" (puestos a ello, tam
poco lo es un inventaro) no signifka que sea intiL. En resumen:
se puede dar buen uso incluso a una documentacin escasa, dis
persa y Q3CUra) 77., Y en que el estudio de los individuos con tal
profundidad es tan valioso como los tratamientos globales ms co
nocidos de la historia social. El problema sigue siendo, por supues
to, el de la tipicidad de dichos individuos, si bien) tratados de ma
nera apropi2da, esta clase de estudios de casOs puede resultar
inmensamente ilustrativa,
Sin embargo, en sus esfuerzos por estudiar la historia desde aba
jo, los historiadores se han servido de otros tipos de documentacin
oficial o semioficial distintos de una fuente nica y rica. Un ejemplo
de ello nos lo proporeona Barbara A. Hanawalt, que ha hecho un
uso amplio de una de las grandes fuentes relegadas al olvido en la
historia social de Inglaterra: las encuestas judiciales de muertes vio
21 Hay ed. (ast., El queso'y los gusanos, Barcelor,J, 1981. Otra obra ce Ginzburg:
1'be Night batt'S: \(litchcra! and Agradan CutIS in the Sixteenth and Seventeenth G:ntufin
(Londres, 1983; edicin italiana, 1966), muestril Lambin cmo se han d", utilizar las
aeLas inquisitoriales par>'. luz sobre las creencias pupulan:s.
n Gintburg, El queso y os gusanos.
48
49
Jim Sharpe
lentas o sospechosas (coroner!; inquests) para reconstruir la vida fami
liar campesina 23. Hanawalt mantiene que estos registros estn libres
de la tendenciosidad que se da en las actas de los tribunales reales,
eclesisticos o seoriales y destaca el hecho de que (volviendo a un
tema anterior) los detalles de la vida material y actividades familiares
registradas en ellas son accesorios para el propsito prncipal de las
mismas actas y, por tanto, no es probable que se falseen. Como suele
ocurrir cuaudo se manejan registros oficiales, su mayor utilidad se
manifiesta cuando se emplean para fines en los que jamas soaron
sus compiladores. HanawaIt utiliz las encuestas judiciales para tra
zar un cuadro del entorno material, la economa domstica, las eta
pas del ciclo vital, las pautas de educacin infantil y otros aspectos
de la vida cotidiana del campesinado medieval. En cierto sentido, su
trabajo demuestra una estrategia diversa de la seguida por Le Roy
Ladurie y Ginzburg; pasar por el cedazo un amplio cuerpo documen
tal, ms que construir un estudio de caso basado en una fuente ex
cepcionalmente rcJ. El final demuestra cmo es
utilizar otro tipo disrinto de documentacin oficial para construir la
historia desde abajo.
Esta expansin del mbito cronolgico de la historia desde abajo
y el movimiento hacia una ampliacin del alcance de los intereses
histricos ms all de las acciones y movimientos polticos de las ma
sas ha llevado a buscar modelos diferentes de los suministrados por
el marxismo tradicional o el viejo estilo de la historia del trabajo. La
necesidad de mantener un dilogo con los estudiosos marxistas es
esencial, pero sigue estando claro que la aplicacin de un concepto
marxista tan bsico incluso como el de clase es de problemtica apli
cacin al mundo pteindustrial, ya que se hace difcil imaginar una
orientacin netamente marxista en un proceso por difamacin en el
Yorkshire del siglo XVI o en una cencerrada en el Wiltshire del siglo
XVII. Por desgracia, la bsqueda de un modelo diferente (aunque es
cierto que apenas se ha iniciado) ha conseguido por el momento un
xito muy escaso. Muchos historiadores, en especial en la Europa
23 Barbara A. Hanawalt, The TleJ that Bound- Peasant FatJulies in Medieval England
(Nueva York y Oxt'ord, 1986). Una exposicin ms breve de los objetivos de Hana
walr, en su articulo Seeking the Flesh and Blood of Manorial Families, oumal of
Medtval HlstOry 14 (19881, pgs. 33-45.
IlhlDria desde abajo
I Illltinental, se han inspirado en la escuela francesa de los Annales 24.
No hay duda de que muchas de las diversas obras de escritores que
11':lhajan en la tradicin de los Annales no slo han ahondado nuestro
( (ll1ocimiento del pasado sino que nos han proporcionado adems
lllInensas perspectivas metodolgcas tendentes a mostrar hasta qu
Illtnto se puede hacer un uso nnovador de las formas de documenta
'(in conocidas y cmo es posible formular nuevas cuestiones acerca
del pasado. Por otra parte, la forma en que los analistas han clarifca
(lo el concepto de mentalit ha resultado de un valor inestimable para
I( lS historiadores que han intentado reconstruir el mundo intelectual
(k, las clases inferiores. Por mi parte, sn embargo, creo poder afirmar
qlle la mxima contribucin del enfoque de los Annales ha consistido
('11 mostrar cmo construir el contexto en el que puede escribirse la
Ilistoria desde abajo. As, por ejemplo, el conocimiento de la tenden
('a de los precios del grano en una sociedad dada en un determina
tln periodo ayuda a suministrar el trasfondo fundamental para enten
der la experiencia de los pobres; sin embargo, no puede reducirse
llldo a este tipo de pruebas cuantificadas.
Otros han buscado modelos en la sociologa y la antropologa.
Tambin aqu, en manos hbiles y sensibles, los beneficios han sido
grandes, si bien incluso en tales manos no han desaparecido ciertos
problemas, mientras que, tocados por otras, se han producido algu
nos desastres. Podra aducirse que la sociologa es de gran importan
cia para los de la sociedad industrial, en tanto que algu
nas de sus hiptesis no siempre han resultado demasiado directamente
aplicables al tipo de microestudio preferido por quienes practican la
historia desde abajo 25. La antropologa ha atrado a un grupo de his
Loriadores que trabajan en temas medevales y de la Edad :Nloderna,
si bien los resultados no han estado tampoco aqu exentos de proble
mas 26. Algunas de las cuestiones han quedado ilustradas en la obra
2'1 La mejor introduccin a la obra de esta escuela es Traian Stoinavitch, French
HlStorical Me/hod: the Annales Pal'adigm (Ithaca y Londres, 1976).
Reflexiones de carcter general sobre las relaciones entre las dos disciplinas,
en Peter Burke, Sociology and llistory (LonJres, 1980) [hay ed. cast., Suciologa e hISto
ria, Alianza Editorial, MadrId, 1987] y Philip Abrams, HlStorical Sociology (Shepton
Mallet, 1982).
26 D(lS exposicLones clsicas sobre la importancia de los posibles lazos entre histo
ria y antropologa: E. E. Evans-Pritschard, Anlhropology and Histury (Manchester, 1961),
y Keith Th(lmas, History and Arnhropology, Past and Presen! 24 (1963), pgs. 3-24.
Para una opinin reticente, ver E. P. Thompson, Anthropology and the Discipline
of Historical Comext, M!dland Hi.rtor)' 3. 1 (primavera 1972), pgs. 4152.
51
50 Jim Sharpe
de Alan !vlacfarlane sobre las acusaciones de brujera en Essex en la
poca de los Tudor y los Estuardo 27, Macfarlane emprendi la tarea
de escribir lo que podra definirse como una histotia de la brujera
desde abajo. Anteriormente Hugh Trevor-Roper haba acometido la
interpretacin de esta materia desde las personas encumbradas; en su
estudio de la brujera en la Europa moderna, este autor declaraba su
falta de inters por la mera fe en las brujas: esa credulidad elemen
tal pueblerina que los antroplogos descubren en todo tiempo y lu
gar) 28, Macfarlan, en cambio, se sumergi en la mera fe en las bru
jas y public un libro que ha constituido un avance decisivo para
nuestra comprensin del tema. Uno de los elementos ms Ibmativos
de su proyecto fue la aplicacin de estudios antropolgicos al mate
rial histrico. El resultado fue una profundizacin de nuestra visn
de la funcin de la brujera en la sociedad rural y de cmo las acusa
ciones de brujera tenan su origen casi siempre en un conjunto de
tensiones interpersonales perfectamente perfiladas. Sin embargo, el
enfoque antropolgico na ayud mucho a los lectores a entender
aquellos aspectos ms amplios de la cuestin que se salan del mbi
to de la comunidad rural: el por qu en 1563 se aprob en el
mento un estatuto que permita perseguir la brujera malfica y por
qu en 1736 se sancion otra legislacin que hacll imposible la per
secucin legal de la misma. El tratamiento microhistrico propiciado
por los modelos antropolgicos puede oscurecer fcilmente el pro
blema ms general de la situacin del poder en la sociedad en con
junto y la naturaleza de su actuacin.
En el fondo de nuestro anlisis acecha una cuestin fundamental:
es la historia desde abajo un enfoque de la historia o es un tipo dife
renciado de historia? El asunto puede explicarse desde ambas direc
ciones. En cuanto enfoque, la historia desde abajo cumple, probable
mente, dos mportantes fundones, La primera es la de servir de
correctivo a la historia de las personas relevantes, mostrar que (a ba
talla de Waterloo comprometi tanto al soldado Wheeler como al
duque de Wellington, o que en el desarrollo econmico de Gran
n Alan Madarlane, Witchcra}t tn Tt.dor and 5tuart England' a Regionat a1ui Compara
l/ve Study (Londres, J970). La obra de Madarlane se deber leer a una con la de
Keith Thomas, Religion and the Decline o/ Mdgic: Studies in Popular Beltc1.f in Sixteenth
and Seventeenth-Century England (Londres, 1971), obra de ms alcance que toma un
buen nmero ideas de la antropologa.
28 H. R. Trevor-Roper, The Etlropean Witch-Cra ..e of ,he Sixteenth and Set-'enteenth
Centuries(Harmondsworth, 1%7), pg. 9.
111',I,,i;l desde abajo
I\ld:l11a, que en 1815 se hallaba en pleno apogeo, intervino lo que
1'11( 1ll1pSOn ha llamado <da pobre y sangrante infantera de L:t Revolu
'I(lll industrial, sin cuyo esfuerzo y capacidad no habra pasado de
",.[" una hiptesis no comprobada 29. La segunda es que, al ofrecer
,",(' enfoque diverso, la historia desde abajo -abre al entendimiento
11I',lrico L1 posibilidad de una sntesis ms rica, de una fusin de la
de la experiencia cotidiana del pueblo con los temas de los
IlpOS de historia ms tradicionales. Por otra parte, podra defenderse
'lUlo: los temas de la historia desde abajo, los problemas de su docu
Illl'ntacin y, posiblemente, la orientacin poltica de muchos de
'1IILenes la practcan, hacen de ella un tipo de historia diferente. En
1 Il'rto sentido es difcil, por supuesto, trazar una divisin neta entre
1111 tipo de historia y la manera de abordar la disciplina en general: la
Ilistaria econmica, la historia intelectual, la historia poltica, la histo
Iia militar, etc., son mnimamente eficaces cuando se confinan en ca
i:ls hermticamente selladas. Cualquier tipo de historia se heneficia
\ le la amplitud de pensamiento del historiador que la escribe.
Parecera, pues, que la historia desde abajo alcanza su maj"or
l.'rcctividad cuando se sita en un contextO. De ese modo, en el pri
Iller nmero de una publicacin dedicada en gran p<ltte a este tipo
de historia, el editorial colectivo de History Workshop Journal
ha: Nuestro socialismo determina nuestro inters por la gente
rriente del pasado, sus vidas, su trabao, su pensamiento y su indivi
dualidad, as como por las circunstancias y causas formadoras de su
L'xperieneia de clase, y continuaba diciendo: igualmente, determina
1;1 atencin que prestaremos al capitalismO}> 3D. Segn nos recuerdan
eSOS sentimientos, el trmino (,historia desde abajo implica de hecho
que hay por encima algo a lo que referirse. Esta hiptesis supone. a
su vez, que, precisamente al tener en cuenta aspectos explcitamente
polticos de su experiencia pasada, la histora de <<la gente
110 puede divorciarse de la consideracin ms <lmplia de la estructura
y el poder social. Esta conclusin nos lleva, por su parte, al problema
de cmo se ha de encajar la historia desde abajo en las concepciones
ms amplias de la historia. Ignorar este punto al tratar la historia des
de abajo o cualquier otro tipo de historia social equivale a correr el
riesgo de una intensa fragmentacin de la historiografa e ncluso,
:<) Thompson, History from Be!ow')o, pg. 280.
30 "Editorial, Htstory Workshop, (1971), pg. 3.
53
52 Jim Sharpe
quza, de cierto tipo de antcuarismo de ltima hora. Los peligros
fueron claramente expuestos por Tony Judt en 1979. No hace falta
compartr por entero la postura de ]ucir para congeniar con su
cupacin por la ausenca de una ideologa poltica en la mayor parte
de la historia social moderna, como tampo<.:o se dio en la sociologa
de la que deriva... la historia social, segn he insinuado antes, se ha
transformado en una especie de antropologa cultural retrospee
tva,> .H,
El tipo de historia desde abajo plantea otra cuestin: la de am
plar la audiencia del historiador profesional, la de permitr acceder a
la historia a un grupo de nivel profesional ms extenso que el com
puesto por los colegas del mundo acadmico y sus estudiantes. En su
artculo de 1966 Thompson senalaba que Tawney y otros historiado
res de su generacin mantenan <moa relacin participatva desacos
tumbradamente amplia con una audienda situada fuera del bosque
de Academm> y lamentaba, como es lgico, que los historiadores ms
recientes no se encontraran en semejante situacin 32. Esta cuestin
ha sido planteada recentemente por David Cannadine, que trabaja
desde una posicin iJeolgica bastante distinta de la de Thompson.
Al observar la expansin masiva de la historia como disciplina un
versitaria en la Gran Bretaa de postguerra, Cannadinc comenta
ba que
gran parte de esta versin nueVa y profesional de la historia britnica fue completa
mente ajena a l.ln amplio pblico profano en b materia, cuando en otras POCllS la
satisfaccin de su curiosidad por el pasado nacional haba sido Ifl funcin primordial
de la h!'itoria. Un resultado paradjico de este periodo de expa:J.sin sin precedentes
fue que un nmero cada vez mayor de acadmicos escribieron histOrias
ms y ms acadmicas ledas en por un grupo de personas progresivamente
menor n
Uno de los principales objetvo:s de 4uenes escriben historia des
de abajo, sobre todo los que trabajan desde una posicin historiogr
fica de carcter socialista u obrerista, fue intentar remediar esta situa-
II Toby Judt, A Clown n Regal Purple: Social His:ory and the Historiam), His
lory W'orkshop, 0.979), pg. 87
. 32 Thompson, History from Below, pg. 279.
33 David Cannadne, "Britis!1 Hstory: Past, Present-and FurureJ), FaJ-t and Fresent
116 (1987), pg. 177. El escrito de Cannadine provoc unos (ComrnentsJ> de P. R.
Coss, \V'iIliam Lamonr y Neil bvans, Pasl and Present 119 (l988), pgs. 171-203 Las
opiniones de Laffiont, sobre todo las expresadas en las pginas 186-93, implican una
nueva manera de abordar la historia nacional medan te la historia desde abajo, mien
111',i<'rr. desde abajo
(Illll ampliando su pblico y, si era posible, proporcionando una ver
.1011 popular de esa nueva sntesis de nueStra historia nacional cuya
lamentaba Cannadine. Hasta el momento, sus esfuerzos
11.111 tenido xito y la historia de los grandes personajes parece ser lo
L lile ms agrada al pblico. El mismo Hobsbawm confesaba su per
I'Hidad ante el gran nmero de lectores de biografas de personali
,I,\(ks polltcas dirigentcs'4.
Aun as, la idea de extender el acceso al conocimiento de nuestro
Il;l,>ado a travs de la historia desde abajo sigue resultando atrayente.
No obstante, persiste el peligro de caer en algo parecido a la frag
Illcntacin del conocimiento histrico y la despolitizacin de la histo
11;\ que tanto critic Judt. El inters popubr por la historia desde
,dl,ljO, como sabr cualquiera que haya tenido que responder a pre
',III1LaS sobre estos temas en las asambleas de la IIistorical Associa
Ilon, queda restringida a menudo a lo que podra calificarse de una
\'isin elf' seOff'S y criadOS dp la mdedad dd pasado y d prohlf'
lila se agudiza por certas caractersticas de 10 que en la actualidad
IIOS hemos acostumbrado a describir como historia pblica. Ese pun
III de vista es conscente de que las personas actuaban en el pasado
de forma distnta (y, por tanto, algo estrambtica) y que la mayora de
cllas padeca penurias mareriales y soportaba condiciones de escasez,
lo que nos permite comparar 10 ingrato del pasado con nuestras con
lliciones actuales de mayor comodidad. Pero escasean los intentos de
llevar las cosas ms all o abordar los problemas histricos en un pla
!la superior al de la ancdota o la experiencia local aislada. In
cluso quienes poseen una visin ms evolucionada del pasado del
pueblo no se han librado de las acusaciones de anticuarismo que los
historiadores acadmicos lanzan con tanra complacencia contra sus
l1ermanos conceptual o ideolgicamente peor pertrechados. As,
tlerick Floud, al crticar la postura de un grupo con ideas muy defini
das sobre la importancia de la historia del pueblo, poda afirmar que
a veces, en efecto, el estilo del History Workshop ha bordeado el
anticuarismo de izquierdas, la recogida y publicacin de episodios
dmeros de la vida de la clase trabajadora 3'i, Aunque no sea posible
tras que Evans, pg. 197, afirma explcitamente que da historia britnica... necesita.
desde Itbajo y llegar It la comprensin del Estltdo.
3, Hob5bawm, (Sorne ?g. 13.
.)5 Roderick Floud, Quanttative History and People's Hstory, History Works
hu!, 17 {1984\, p.ig. 116,
55
54
Jim Sharpe 11 htOl'jl desde abajo
\';\ desde el .siglo XIII al xx. Estos historiadores proceden de diferen
congeniar con la direccin general del alegato ue Fioud, no es posi
ble dudar de que ha planteado un problema autntico.
I,'S pases, tradiciones intelectuales y posiciones ideolgicas. Al escri
[,;:. la historia desde abajo, dichos historiadores han buscado ayuda
Una respuesta posible a estas crticas es, por supuesto, que mien
vil formas tan variadas como la cuantificacin asistida por orJenador
tras cierto anticuarismo de izquierdas no haya permitido constituir
un conjunto slido de materiales importantes, incluso mediante la re
v la teora antropolgica y sus hallazgos han aparecido en formas tan
diferentes como el artculo tcnico acadmico y el bestseller. Ha llega
cogida y publicacin de episodios efmeros, no se pueden ahrigar
do el momento de sacar algunas conclusiones generales sobre los tra
masiadas esperanzas en el desarrollo de una sntesis madura o una vi
h,ljOS llevados a cabo en este fructfero y embrollado rincn de la vi
sin ms amplia y razonable. Otra respuesta, quiz ms vlida, podra
ser '1ue los estuJios de casos aislados ti otros similares pueJeIl con
lla de Cho.
Est claro, al menos, que cierto nmero de historiadores han
ducir, al contextualizarlos, a algo ms significativo que el anticuaris
mo. En circunstancias apropiadas (el ejemplo del estudio de Carla
conseguido superar los considerables obstculos que obstaculizan la
GiIl:l!JUrg sobre Domenico Scandella parece suministrLlr un buen
prctica de la historia desde abajo. Ms en concreto, Jllgunos estudio
ejemplo), el escritor de la historia desde abajo puede beneficiarse en
'>os han reconocido la necesidad de dar un salto conceptual a fin de
gran medida de la utilizacin de lo que los antroplogos calificaran
;\mpliar su comprensin de las clases inferiores en sociedades del pa
de descripcin densa '16. Los historiadores sociales conocern, sin du
sado y han logrado a continuacin realizar con xito esa hazaa de
da, el problema intelectual plante<ldo por tales tcnicas: cmo situar
gimnasia. intelectual. Edward Thompson, Carla Ginzburg, Emmanuel
Lc Roy Ladurie y otros, arrancando de diferentes puntos de partida y
un acontecimiento social en su circunstancia cultural plena de modo
apuntando a objetivos histricos diversos, han sido capaces de de
que pueda describirse en un pl'ano ms bien analtico que meramen
te descriptivo. Pero, como es obvio, este proceso puede inveftirse y,
mostrar cmo la imaginacin puede coiaborar con la prctica acad
una vez lograda Una cumprensin de la sociedad de la que se trate, el
mica en ampliar nUestra visin del pasado. Por otra parte, la obra de
estos y otros historiadores ha mostrado que la imaginacin histrica
acontecimiento social o individual aislado [por ejemplo, un molinero
puede aplicarse no slo a la formacin de nuevas concepciones de
friulano concreto pero bien documentado) puede servir para propor
los temas de la historia sino, tambin, a plantear preguntas nuevas a
cionar un sendero que lleve a una comprensin ms profunda de esa
los documentos y realizar con ellos COSJlS diferentes. Hace dos o tres
sociedad. El historiador no necesita asumr el concepto semitico de
cultura defendido por antroplogos como Clifford Geertz paro apre
dcadas muchos historiadores habran negado, por razones evidentes,
ciar la utilidad potencial de esta tcnica. Por otra parte, el problema
la posibilidad de escribir historia seriamente sobre ciertos asuntos
bsico abordado por Geertz, el de cmo entender a personas cultu
que ahora resultan familiares: el crimen, la cultura popular, la religin
popular, la familia campesina. Desde 1us meJievalistas, gue intentan
ralmente de nosotros y cmo traducir una realidad social a
reconstruir la vida de las comunidades rurales, hasta los historiadores
composiciones acadmicas t:n forma de libros, artlculos o clases, re
sulta, sin duda, familiar a quien estudia la historia desde abajo.
orales, gue registran y describen la vida de generaciones pasadas del
siglo xx, los historiadores que trabajan desde abajo han mostrado c
Esperemos que las pginas anteriores hayan convencido, por lo
IT.O la utilizacin imaginativa del material de la fuentes puede ilumi
menos, al leGar de que el proyecto de escribir historia desde abajo
nar muchas zonas de la hi.storia que, de: lo contrario, podran haberse
ha demostrado ser inslitamente fructfero. Ha atrado la atencin de
visto condenadas a permanecer en la oscuridad.
historiadores que trabJljan en diversas sociedJldes del pasJldo, geogr
Sin embargo, el significado de la historia desde abajo es de una
ficamente variadas y situadas, adems, en un rimbito cronolgico que
profundidad mayur Ljue la de proporcionar simplemente a los histo
riadores una oportunidad de mostrar su capacidad imaginativa e in
)0 \'e,r Oi(torJ Gcertz. The II'/bpretatiol! o/ Cultures (Nueva York, t (73), cap. 1,
novadora. Ofrece tambin el medio de restituir Jl ciertos grupos so
JlIter_
(Thick Description: Toward an Interpretative Theory of Cultme [hay e:ti.
pretaaO'n de las CUltUrdJ; Barcelona, 1988]. ciJlles una historia que podra haberse dado por perdida o de cuya
56
57 Jim Shal'pe
existencia no eran conscientes. Segn hemos observado, la localiza-.
cin inicial de la historia desde abajo en la historia de la Revolucin.
francesa o del movimiento obrero britnico causa aqu algunos pro
blemas, pero todava sigue siendo cierto que los trabajos dedicados al
estudio de las masas en el siglo xvm o a la clase trabajadora de! XIX
constituye algunos de los ejemplos ms vigorosos de cmo puede
desvelarse la historia inesperada de sectores enteros de la poblacin.
Los propsitos de la historia son variados, pero uno de ellos consiste
en proporcionar a quienes la escriben o leen un sentimiento de iden
tidad, una idea de procedencia. En el nivel superior nos encontrara
mos con el papel representado por la historia en la formacin de una
identidad nacional, al ser parte de la cultura de la nacin. La historia
desde abajo puede desempear una funcin importante en este
ceso recordndonos que nuestra identidad no ha sido formnda sim
plemente por monarcas, primeros ministros y generales. Este aspecto
tiene implicaciones ulteriores. En un libro dedicado a la historia de
un grupo que, innegablemente, estaba abajo (los esclavos negros de
los Estados Undos en el periodo anterior a la guerra civilJ, Eugene
D. Genovese sealaba que su principal objetivo era indagar la cues
tin de la nacionalidad -de la "idenlidad"- [que] ha acompaado"
la historia afroamericana desde sus inicios coloniales 17. Una vez
ms, como sucedi, por ejemplo, con la obra de Thompson sobre la
clase trabajadora inglesa, es fundamental la utilizacin de la historia
para ayudar a la propia identificacin. Pero debera advertirse que el
libro de Genovese lleva como subttulo El mundo que hicieron los
esclavos. Para Genovese, los seres humanos objeto de su estudio,
aunque eran sin duda socialmente inferiores, fueron capaces de cons
tituir un mundo por s mismos: de ese modo fueron actores histricos,
crearon historia, y no un mero problema que contribuy a que pol
ticos y soldados blancos se vieran envueltos en una guerra civil y que
los polticos blancos acabaran por resolver. La mayora de quienes
han escrito historia desde abajo aceptaran, en trminos generales, la
idea de que uno de los resultados de haber abordado las cuestiones
de ese modo ha sido demostrar que los miembros de las clases infe
riores fueron agentes cuyas acciones afectaron al mundo (a veces li
mitado) en que vvieron. Volvemos a la afirmacin de Edward
JI Eugene D. Roll fordan, Rol! the Worfd the' Slal-'es MaJe
1975), pg. xv.
Ilr.I,lfi-d desde abajo
I"IH lmpson, para quien la gente corriente no era <<uno de los proble
III:IS que el gobierno ha tenido que afrontar.
Pero, lamentablemente, hemos de admitir que, aunque esta con-
l ('pcin nos ha acompaado durante dos decenios, la historia desde
.lh'ljO ha tenido hasta el momento comparativamente pocas repercu
.Iunes en la corriente principal de la historia o en la modificacin de
LIS de los historiadores que se dejan llevar por dicha co
Iril.:nte. Contemplando el problema en uno de sus niveles bsicos ob
',l'fvamos que los manuales introductorios a la historia tienen poco
Iple decir sobre el tema. La mayora de los estudiantes que desean
,l<.... scubrir qu es la historia o cmo se ha de hacer se dirigen an, o
.,un dirigidos, a una obra que ha quedado ya bastante anticuada, elli
)11'0 de E. H. Carr What is History? All encontrarn una visin ms
hien limitada de lo que debera ser la respuesta a esta intrigante cues
lin. Ms en concreto, descubrirn que Carr no tuvo el aliento imagi
Ilativo de otros historiadores posteriores, por lo que respecta al obje
lo de la historia, establecido por Braudel y otros escritores de la
primera tradicin de los Annales ya antes de que Carr escribiera su l
hro. As, su afirmacin de que el vadeo por Csar de esa insignifi
cante corriente del Rubicn es un hecho histrico, mientras que el
paso del mismo ro por millones de personas antes o despus no
teresa a nadie en absoluto hace pensar que para l no ha existido la
nistoria del transporte, las migraciones y la movilidad geogrfica. De
manera similar, sus problemas para aceptar como hecho histrico la
muerte a patadas de un vendedor de pan de jengibre en Staylbridge
Wakes en 1850 (sospecho que el vendedor en cuestin dehi de ha
ber tendo una visin del asunto ms ajustada) demuestra que no ha
considerado la historia del crimen como asunto digno de tratamien
to >Is. Si se llega a escribir la obra que sustituya a la de Carr como tex
to de introduccin a la historia. es evidente que su autor
deber adoptar una perspectiva ms vasta del pasado, a la luz de la
historia desde abajo y del mayor desarrollo de la historia social en los
ltimos tiempos.
Nuestra observacin Hnal habr de ser, por tanto, que, por valio
sa que pueda ser la historia desde abajo para ayudar a determinar la
identidad de las clases inferiores, deberia salir del gueto (o de la al
dea rural, la calle de clase trabajadora, el tugurio o el hloque de vi
.,8 E. H. Carr, What is HzstOlY? (Harffil1ndsworth, 1961), pgs. 11, 12.
58
]im Sr.;lrpe
viendas) y ser utilizada para criticar, redefinir y robustecer la corrieo
M
te principal de la historia. Quienes escriben histuria Jesde abajo no
slo nos han brindado un conjunto de obras que nos permite
conocer ms del pasado, sino que han dejado claro que en ese mis
mo lugar hay muchas ms cosas que poJran llegarse a conocer y que
gran parte de sus secretos est agazapada en pruebas an no explora
das. AS, la historia desde abajo conserva su aura de subversin. Exis
te un peligro lejano de que, como suceJi con la escuela de los An
na/es, llegue a convertirse en una nueva ortodoxia, pero, de
momento, todavia es capaz de hacerle un corte de mangas a la co
rriente principal. Habr, sin duda, hisluriaJores, tanto acadmicos
como populares, que se las ingeniarn para escribir lbros que nie
guen explcita o implcitamente la posibilidad de una re-creacin his
trica significativa de las vidas de las masas, pero sus razones para
ello sern cada vez ms endebles. La historia desde abajo nos ayuda
a quienes no hemos nacido con una cuchara de plata en la boca a
convencernos de que tenemos un pasado, de que venimos de alguna
parte. Pero, con el correr de los aos, tendr tambin un papel im
portante en la correccin y expansin de esa historia poltica princi
pal que sigue siendo el canon 3cepwdo en los estudios histricos en
Gran Bretaa,
.'!"tu]o 3
IIISTORIA DE LAS MUJERES
/ ",;11 Scott *
La de los estuoios femeninos forma tam
bin parte del movimiento; no se trnta oe un metalenguaje y
acwan como una tcnJenci, conservoora u subversiva.. no
exisre una interpretacin neutra de la historia de los estudios
de I:J. mujcr. La historia intervendrl aqu de manen configu
radora 1,
JIICQCES DLHRIDA, J984
La historia de las mujeres ha surgido como terreno dinble,
[ll'incipalmente en las dos ltimas dcadas. A pesar de las enormes
di[en:ncias en los recursos invertidos en ella, en su representacin
jnsttucional y su posicin en el currculum, en el rango otorgado por
universidades y asociaciones disciplinarias, parece indiscutible que la
hislori3 de las mujeres es una prctica asentada en muchas partes del
mundo, Mientras los EE UU podran ser un caso singular, por el gra
do en que la historia de las mujeres ha alcanzado una presencia visi
bte e influyente en el mbito acadmico, hay tambin una evidencia
data -en artculos y libros, en la identificacin con esta lnea por
parte de historiadoras que pueden encontrarse en conferencias inter
nacionale:s y en la red informal que transmite las noticias del mundo
" Quisiera agradec('r a Clifford Geertz por haber sido el primero en plantear al
gun,,; de las cuestiones que me Ilevuon a formular el presente artculo y sus cla
rificadores comentarios a una primera versin del mismo. Donald Seott me ayud a
articular muchos puntos fundamentales y Elizabeth Weed me propuso inestimables
sugerencias crticas. Agradezco as mismo los comentarjos y consejos de Judith But
ler, Laura Engdstein, Susan Hardir.g, Ruth Leys y !l.lary Roberts. La; criticas
de Hilda Romer, Iania Urum y Karin me plantearon retos difciles que
han mejorado y robustecido b argumentacin, Les cstoy muy agradedda por ellos.
1 "Women in [he Bechive: A seminal' wich ]acques DerriJmJ, transcripcltn Jd
Pembroke (enter for Teachlng ane Research Seminr with Derrida, en Su/;jects/Ob
jects (primavera 1984), pg. 17.
59
60
61
universirario- de la participacin internacional en el movimiento ,'
la historia de las mujeres.
Empleo el trmino movimiento de manera deliberada para
tinguir el fenmeno actual de otros intentos anteriores de escribir so
bre mujeres del pasado realizados por algunas personas de manera
dispersa, para insinuar algo de la cualidad dinmica propia de los in.:
tercambios entre historiadoras de las mujeres en el plano
nal e interdisciplinario y para evocar asociaciones con lo poltico.
La vinculacin entre historia de las mujeres y poltica es a la vez,
evidente y compleja. En una de las explicaciones convencionales 50- ,1
bre los orgenes de este campo, la poltica feminista aparece como el
punto de arranque. Estas versiones sinian el origen de dicho campo
en la dcada de 1960, cuando las activistas feministas solicitaron una
historia que proporcionara heronas, pruebas de la actividad de las
mujeres, explicaciones de la opresin y mviles para la aCCn. Segn ;'
se dice, las feministas del mundo acadmico respondieron a la de- '
manda de historia femenina dirigiendo sus conocimientos especia
lizados hacia un programa de actividades ms poltico; en los prime
ros tiempos hubo un nexo directo entre poltica y actividad
acadmica. Posreriormenre -en algn momento a mediados de los
ltimos aos de la dcada de los setenta, contina dicha explica
cin- la historia de las mujeres se alej de la poltica. Ampli su
campo de interrogantes documentando todos los aspectos de la vida
de las mujeres en el pasado y adquiri as un impulso propio. La acu
mulacin de monografas y artculos, la formacin de dehates inter
nacionales y constantes dilogos interpretativos y la aparicin de au
toridades acadmicas reconocidas fueron los hitos familiares de un
nuevo campo de estudio, legitimado, al parecer, en parte por su mis
mo distanciamiento de la lucha polrica. Finalmente (contina la cr
nica), la vuelta al gnero femenino en la dcada de 1980 supuso una
ruptura definitiva con la poltica, dando as a este campo la posibili
dad de centrarse en s mismo, pues el gnero es aparentemente un
trmino neutro, desprovisto de propsitos ideolgicos inmediatos. La
creacin de la historia de las mujeres como mareria acadmica impli
ca, segn esta explicacin, una evolucin desde el feminismo a las
mujeres, al gnero; es decir, de la poltica a la historia especializada,
al anlisis.
Indudablemente, esta exposicin tiene variantes importantes, de
pendiendo de quin sea el narrador. En algunas versiones, la evolu
111',lnria de las mujeres
I loll se considera favorable, como si se hubiera rescatado la historia
,k una poltica de inrereses estrechos, centrada con demasiada exclu
',viJad en las mujeres, o de ciertos supuestos filosficos ingenuos.
1',11 otras, la interpretacin es desfavorable y la al mbito
II1 admico (por no hablar del gnero y de la teora) se ve como signo
lit' despolirizacin. Qu le ocurre al feminismo cuando muere el
IIIovimiento de las se preguntaba recenremente Elaine
>';howalter. Que se transforma en estudio de las mujeres: ni ms ni
IIILnos que otra disciplina acadmica. 2 Sin embargo, a pesar de las
diferentes valoraciones, la crnica en s es compartida por muchas fe
IIIinstas y crticos suyos, como si sa fuera, sin discusin, la manera
1'11 que sucedieron las cosas,
Me gustara aducir que la exposicin requiere cierta reflexin cr
tiUl pues no slo es demasiado simple sino que, adems, es una equi
vocada presentacin de la historia de la historia de las mujeres y de
'>llS relaciones tanto con la poltica como con disciplina de la historia.
1,(1 historia de este campo exige una exposicin que no sea simple
mente lineal sino ms compleja, que tenga en cuenta la posicin cam
hiante de la historia de las mujeres pero tambin del movimiento fe
minista y, as mismo, de la disciplina de la historia. Aunque la
histora de las mujeres est asociada, sin duda, a la aparicin del fe
minismo, ste no ha desaparecido ni del mundo acadmico ni de la
sociedad en general, aunque hayan cambiado las circunsrancias de su
organizacin y existencia, Muchas de quienes emplean el trmino
gnero se califican, de hecho, a s mismas de historiadoras feminis
las. No se trata slo de una lealtad poltica, sino de una perspectiva
tcrica que les lleva a ver el gnero como una mejor manera de con
ceptualizar la poltica, Muchas de quienes escriben historia de las
mujeres se consideran implicadas en un esfuerzo, en gran medida po
ltico, dirigido a desafiar a las autoridades imperanres en la profesn
y en la universidad y a cambiar la manera de escribir la historia, Y
gran parte de la actual historia de las mujeres, aunque opere con
conceptos de gnero, se dirige hacia las preocupaciones contempor
neas de la poltica feminista (entre ellas, en los EE UU de hoy en da,
la seguridad social, el cuidado de los nios y el derecho al aborto)
En efecto, hay tantos motivos para mantener que la evolucin de la
2 Citado en Karen Winkler, Wamen's Studies After Two Decades: Debates over
Politics, New Directians far Research, The Chronicle o/ Higher Educa/ion, septembre
28 de 1988, pg. A6.
62
Toan Scott
111 ,1'lI'i,1 de las mujeres
63
historia de las mujeres est intensamente relacionada con la fuerza y ., frente a
legitimacin crecientes del feminismo en cuanto movimiento polti-"
CO 3 como para insistir en el distanciamiento cada vez mayor entre
El feminismo ha sido en las ltimaS dcadas un mOVimiento in
trabajo acadmico y pUtica. Pero considerar la historia de las muje
((.! nacional, pero posee caractersticas especales regionales y naco
res corno un mero reflejo del desarrollo de la poltica feminista en la
lI;dl's. Me parece til centrarme en los detalles del casa que mejor
esfera extraacadmica es errar los tiros. Ms que postular una simple
1 11IJOZCO --los EstadOs Unidos- para hacer algunas observaciones
correlacin, necesitamos pensar en este campo como estudio dinmi

co de la poltica de la produccin de conocimiento. En Jos EE UU el feminismo reapareciLi en la dcada de 1960, es-
La palabra poltica se emplea actualmente en varios sentidos.
Illllulado en parte por el movimiento en favor de los Derechos Civi
En primer lugat, en su definicin ms tpica, puede significar la activi
y por la poltica del gobierno, interesado en otorgar poder a las
dad llevada J cabo por los gobiernos u otras autoridades con poder o
11Illjeres en sociedad en vistlS a la expansin econmica prevista,
en el seno de los mismos. Dicha actividad implica una invocacin a
Illcluyendo a las profesionales del mundo acadmico. Esto hizo que
la identidad colecLlva. organizacin de los recursos, clculo estratgi
'.t I inters y justificacin asumieran la forma de la retrica de igual
co y maniobras tcticas. En segundo lugar, el trmino (\politica se
(Lid, entonceS predominante. En este proceso, el feminsmo dio por
utiliza tambin en referencia a las relaciones de podcr ms en general
>,llpuesta y cre una identidad colectiva en las mujeres, personas fe
y a las estrategias propuestas para mantenerlo o disputarlo 4. En ter
Illcninas que compartan un inters en poner fin a su subordinacin,
cer lugar, la palabra (Ipolticm.) se aplica. an (on mayor amplitud, a
l'elipse e impotencia, generando igualdad y adquiriendo el control de
ciertas prcticas que reproducen o critican lo que a veces se tacha de
<"llS cuerpos y vidas,
<ddeologia, aquellos sistemas de creencias o prcticas que determi
En 1961, a demanda de Esther Peterson, directora del
nan identidades individuales o colectivas que forman las relaciones
del Departamento de Trabajo, el presidente Kennedy institu
entre individuos y colectividades y su mundo y que se consideran
v una Comisin para la Situacin de las Mujeres. Su informe, pre
naturales, normativas o evidentes de por s 5. Estas definiciones co
,'lentado en 1963, documentaba el hecho de que a las mujeres ameri
rresponden a distintos tipos de accin y diferentes mbitos de activi
,",mas se les negaba ]a igualdad de derechos y oportunidades y
dad, pero la utilizacin que yo hago de la palabra para ca
recomend la creacin de cincuenta comisiones esratales. En 1964, al
racterizad,ls a todas ellas sugiere una difuminacin de las fronteras
l'stablecerse bajo la ley de Derechos Civiles la Comisin para la
definitorias y espaciales y que cualquier empleo del trmino tendr,
Igualdad de Oportunidades en el Empico (EEOC), la discriminacin
sin remedio, mltiples resonancias. La historia de la historia de las
flor razones de sexo cay bajo su jurisdiccin laadida por un legisla
mujeres que quisiera exponer depende de esas resonancias mltiples;
dor hostil en vistas a desacreditar el ttulo VII de la ley). En 1966, I
es siempre una historia de la poltica. gunos delegados a la tercera asamblea de la Conferencia Nacional de
las Comisiones del Estado sobre lu Situacin de las Mujetes! rechaza
j NJncy Fraser y Linda Nicholson, Social Critieism Withou Philosophy, ma
nuscrito no publicado, 1987, pago 2
l
\
ron con su voto en contra una resolucin que urga a la EEOC a
"Poltica en sentido profundo, como el conjunto de re1aciones humanas cll
aplicar la prohibicin contra la discriminacin por razones de sexO
estructura real y social, en su capacidad pam construir el mundo Rllland Barthes,
M.J.,thologies (pllris, 1957), 230. Ve!' tambin Mche1 Foucault. HiJIQtrr! dr: la SeXlI,J
con la misma seriedad con que lo haca contra la discriminacin ra
lit 1. la !!OlonM de salioir, GallmarJ, 1976 [na)' ed. cast., HlslOl'ia la sexuahdad 1 La
ciaL Las mujeres que haban presentado la enmienda denotada se
IiO/untadde sabel; MaJrid,
reunieron a continuacin para tomar decisiones sobre la siguiente ac
5 Gayatri Chakra\'orty Spivalc, The Politks of Interpretation, en: W. J. T. Mit
cin y formaron la Organizacin Nacional de !vlujeres 6. :Ms o me
cheIl, The Polilles o/Interprf'tation, Chieago. 1'983, pgs. 347-66; Mary Poovey, Unl7)CIJ
nI' Ideological Work o/ Gl'llder in mid- Fictorian Ejnglana; (Chicago, 19jHJ.
(, Jo Freeman, \Xlomen on he Move: Roots of Revolt, en'. Aliec S. Rossi y Ann Ver t;lmbin <ddeology en d glosario de Louis Althusser y Etienne Balibar. Reading
(eds.l, AcaJemic WomeJl on the Mol'{' (Nueva York, 1973), pgs. 1-37. Ver Capital, (trad. Ingl. Londres, 1979), pago 314.
ramhien los enst1yos de Aliee Rossi y Kay Klotzburger en ese mismo volumen.
65
(j4
Joan Scott I 111.c,lotia de mujeres
nos por aquellas fechas, algunas mujeres jvenes de Estudiantes para
una Sociedad Democrtica y el ?viovimiento por los Derechos Civiles
comenzaron a dar expresin a sus quejas, solicitando el reconoci
miento de las mujeres como participantes activos (e iguales) en los
movimientos polticos que propugnaban un cambio social 7. En el te.
rreno de la poltica tradicional, las mujeres se han convertido en un
grupo identificable (por primera vez desde el movimiento sufragista,
a finales del siglo pasado).
Tambin durante la dcada de 1960, las universidades y funda
ciones comenzaron a animar a las mujeres a que se doctoraran en le.
tras ofrecindoles puestos de profesoras en los colleges y mucho apo
yo verbal. Es comentaba cierto autor, que las mujeres
constituyen una fuente importante y no alumbrada todava para cole
gios y universidades que buscan huenos profesores e investigado
res B. 11ientras autores tan diversos como presidentes de collegeJ y
feministas del mundo acadmico reconocan la existencia de prejui
cios contra las mujeres entre las profesiones intelectuales, tendan a
estar de acuerdo en que los obstculos se eliminaran si las mujeres
realizaran estudios superiores 9. Es interesante advertir (a la luz de
los posteriores debates tericos) que ele este modo se aceptaba la in
tervencin de las mujeres. Se les peda que, en cuanto agentes racio
nales y libres en su eleccin, ocuparan profesiones de las que ante
riormente se las haba excluido o en las que estaban infrautilizadas.
En el espacio abierto por el reclutamiento femenino apareci
pronto el feminismo solicitando ms recursos para las mujeres y de
nunciando la persistencia de desigualdades. Las feministas del mun
do acadmico mantenan que los prejuicios contra las mujeres no ha
ban desaparecido, aun cuando estuvieran en posesin de ttulos
acadmicos o profesionales, y se organizaron para pedir toda una se
rie de derechos que su titulacin les permita en principio reivindi
car. En las asociaciones de disciplinas acadmicas, las mujeres forma
ron grupos para imponer el cumplimiento de sus demandas. (Entre
stas se hallaba una mayor representacin en asociaciones y asam
Sara Evans, Personal POtitlCJ (Nueva York, 1979).
6 Cita de Barnaby Keeney, presidente de la Brown University, Pembroke Alu"111/Je
27:4 (octubre 1962), pg. 1.
y Keeney, ibid., pgs. 8-9; Jessie Bernard, Academic WoftJen (Cleveland, 1966); Lu
cille Addison Pollard, Women on College tlnd University Faculties_' A Hlstoric<11 Survey and
a Study oftheirpresent Academic Status (Nueva York, 1977), Ver en particular, pg. 296.
Ileas profesorales, una atenClOn a las diferencias de salario entre
Jlllmbres y mujeres y el fin de la discriminacin en los contratos teffi
1l(lrales y fijos y en el acceso a la promocin.) La nueva identidad co
j(Ttiva de las mujeres en el mundo acadmico postulaba una expe
ril'ncia compartida de discriminacin basada en la diferencia sexual y
"lipana que las historiadoras. en cuanto grupo, cenan necesidades e
ill[ereses particulares que no podan englobarse en la categora gene
ral de los historiadores. Al sugerir que las historiadoras etan diferen
les de los bistoriadores y que el sexo influa en sus oportunidades
\lrofesionales, las feministas criticaban los trminos unitarios y uni
versales que habitualmente designaban a los profesionales y fueron
.\cusadas de haber organizaciones anteriormente apol
Ilcas.
En 1969, en una atmsfera tensa y tempestuosa, el recin forma
do Comit de Coordinacin de l\.1ujeres Profesionales de la Historia
ofreci un conjunto de resoluciones destinadas a mejorar la situacin
de las mujeres en la reunin de asuntos a tratar de la Asociacin His
trica Americana lAHA). Estas reuniones, dedicadas habitualmente fl
debatir la poltica estatutaria y organizativa -los asuntos (pero no la
poltica) de la asociacin- solan ser un modelo de camaradera y
buenas formas, Las desavenencias, cuando se producan, eran atribui
bIes a diferencias de opinin, gusto o, incluso, convicciones polticas
individuales, a prioridades institucionales o regionales, pero ninguna
de ellas era fundamental ni constitua la plataforma de un inters
identificable en pugna con el conjunto. Las mujeres, por su tono, su
sensacin de estar asediadas y su pretensin de representar una enti
dad colectiva cuyos derechos se negaban sistemticamente, dieron al
traste con los procedimientos y se opusieron a que se diera por
contado que todo seguira como siempre. De hecho, lanzaron la
acusacin de que ese seguir como siempre era de por s[ una forma
de poltica, pues ignoraba y, por tanto, perpetuaba, la exclusin siste
mtica (por razones de sexo y raza) de profesionales cualificadas. El
ataque a las trincheras del poder tuvo, por lo menos, dos resultados:
logr arrancar concesiones a la AHA en forma de un comit ad hoc
que examinara las cuestiones suscitadas (comit que emiti un infor
me en 1970), donde se reconoca el rango inferior de las mujeres y se
recomendaba cierto nmero de medidas correctoras, entre e[las la
creacin de una comisin permanente sobre las mujeres) y tach de
no profesional la tutela ejercida sobre las mujeres.
66
J030 Seatt
de [as mujeres 67
La oposicin entre profesionalismo y poltica no es natural,
sino que forma parte de la definicin que una profesin se da a s
misma Como prctica adiestrada y fundada en la posesin compartida
de conocimientos extensos adquiridos mediante educacin. En la de
finicin de una profesin hay dos aspectos distintos pero habitual
mente inseparables. Uno implica la naturaleza del conocimiento ge
nerado; en este caso, lo que se considera historia. El otro, las
funciones de control del acceso, que establecen e imponen las pautas
mantenidas por los miembros de la profesin, en este caso, los histo
riadores. Para los historiadores profesionales del siglo xx, la historia
es ese conocimiento del pasado al que se ha llegado a travs de una
investigacin desinteresada e imparcial (el inters y la parcialidad son
la anttesis de [a profesionalidad) y que est universalmente al alcan
ce de cualquiera que haya dominado los procedmientos cientificos
requeridos 10. Por tanto, el acceso se funda en la competencia, en la
posesin de lo que se supone ser evidente para quienes ya son profe
sionales y que slo ellos pueden juzgar. La competencia no puede ser
cuestin de estrategia o poder, sino slo de educacin y entrena
miento. La calidad de miembro de la profesi6n histrica confiere res
ponsabilidad a los individuos, que se convierten en guardianes de ese
conocimiento que constituye su territorio peculiar. La custodia y la
competencia son, pues, la base de la autonoma y del poder de deter
minar qu se considera conocimiento y quin lo posee.
y sin embargo, las profesiones y las organizaciones profesionales
estn, por supuesto, estructuradas jerrquicamente; las actitudes y
normas contribuyen a acepwr a unos y excluir a otros como miem
bros del grupo. El dominio de la materia y la competencia pue
den ser tanto juicios explcitos de capacidad como excusas implcitas
de la parcialidad; de hecho, los juicios sobre la capacidad estn im
bricados a menudo con valoraciones de la identidad social del indivi
duo que nada tienen que ver con [a competencia profesional 11. La
manera de separar ambos juicios, si es que en realidad pueden separar
se, es una cuestin no slo estratgica sino epistemolgica. La oposi
10 Peter Nobick. That Noble Dream: The "Objectt'vity Questiom> and the Amcrtcan
Historia! ProfesslOn (Nueva York, 1988).
11 Sobre la cuestin del acceso, Vr Mary G. Dietz, "Contexr is All: Feminism
and Theorics 01' Gtienship); Jill K Conway, Politics, Pedagogy, and Gendw), y Joan
W. Scott, .,History and Difference; todos ellos en Daedalus (otoo 1987), pgs. 1-24,
137-52, 93-118,
1 Ion entre poltica y profesionalism() ha contribuido a enturbiar
Ll cuestin epistemolgica.
Ivlujeres, negros, judos, catlicos y personas no distinguidas tu
vieron durante aos una escasa representacin en la AHA 12. Esta si
111;1CLn se sealaba y criticaba peridicamente y algunos historiado
les hicieron esfuerzos concertados para corregir la discriminacin,
pl'fO los trminos y el estilo de la protesta eran diferentes de los utili
I.ados a partir de 1969. En pocas anteriores, los historiadores crti
l'OS, renunciando a asistir <] una reunin celebrada en algn hotel se
Iccto o insistiendo en que las mujeres deban ser incluidas en los
l"ncuentros profesionales, sostenan que la discriminacin basada en
Lt raza, la religin, la etnia o el sexo impedan el reconocimiento de
historiadores particulares, por lo dems muy cualificados. Al aceptar
la concepcin de lo que deba ser una profesin, mantenan que la
poltica no tena cabida en ella; su actividad, segn su opinin, iba
Jirigida al cumplimiento de ideales autntc<Jmente profesionales. En
cambio, lo que presuponan las protestas de 1969 y posteriores era
cue las profesiones .ron org<Jnizaciones polticas (en los mltiples
1idos de la palabra poltica), por ms respetable que fuera el com
portamiento de sus miembros, y que slo 1<J accin colectiva podra
cambiar las relacIOnes de poder imperantes. Durante la dcada de
1970 la, mujeres de la AHA (y de otras asociaciones profesionalesi
vincuLuon sus luchas locales por el reconocimiento y la representa
cin a las campaas nacionales de las mujeres, en especial la dirigida
el introducir en la Constitucin la Enmienda por la Igualdad de De
rechos (Equal Rights Amendment), e insistieron en que las asociacio
nes profesionales adoptaran una postura conjunta sobre estas cuestio
nes nacionales. Rechazaron la insinuacin de que la ERA careciese
de importancia para los asuntos de la AHA basndose en que el si
lencio no significaba neutralidad sino complicidad con la discrimina
cin. En el seno de las organizaciones, ciertas nociones como la de
relevancia acadmica y calidad intelectual fueron atacadas al
igual que muchas tapaderas del trato discriminatorio, que deberan
ser sustituidas por medidas cuantitativas de accin eficaz. Las pautas
profesionales de imparcialidad y ecuanimidad fueron echadas por tie
12 Howard K Beale, Tbe Professional Historian: His Theorv aod His Practice,
Panji(: Hl0flcal Rf:V(:W 22 (agosto. 1953), pago 235.
69
68
loan Scotl
rra por intereses particularistas, o al menos as se lo pareci a quienes.
mantenan la opinin normativa.
Sin embargo, otra manera de contemplar el asunto consiste en
tratar el reto de las mujeres como una cuestin de redefinicin
sional, pues la presencia de mujeres organizadas pona en tela de
cio la idea de que la profesin de historiador constitua un cuerpo.
unitario. Al insistir en la existencia de una identidad colectiva de las,:
mujeres historiadoras contrapuesta a la de los hombres (sugiriendo al
mismo tiempo que la raza divida a los historiadores blancos de los
negros), las feministas se preguntaban si era posible el reconocimien
to imparcial de magisterio, dando por sobreentendido que se trataba
de un simple gesto hegemnico de un punto de vista interesado. No
rechazaban los criterios profesionales y, de hecho, continuaban de
fendiendo la necesidad de educacin y juicios de calidad (estable
ciendo, entre otras cosas, concursos para premiar obras destacadas
sobre historia de las mujeres). Aunque sin duda se pueden citar prue
bas de tendenciosidad ente las historiadoras de la mujer que no ca
racterizaron al conjunto de ellas, esta actitud no era (ni es) exclusiva
de las feministas. E, incluso, las tendenciosas no abogaban por un fal
seamiento deliherado de los hechos o la supresin de informacin en
favor de la 13. La mayora de las historiadoras de las mujeres
no rechazaban los esfuerzos por lograr maestra y conocimientos, ra
zn ltima de cualquier profesin. De hecho, aceptaban las leyes del
mundo acadmico y procurahan ser reconocidas como intelectuales.
)) Esta cuestin se ha planteado de muy distntas maneras, ltimamente en rela
cin con el caso Sears. En cl curso de un juicio contra la cadena comerci<11 Scars
Roebuck and Company por discriminacin por razoncs de sexo, historiadoras de
la mujer, Rosalind Rosenberg y Alice Kcssler.Harris, testjficaron por cada una de las
panes contrarias. El caso fue motivo de una tremenda controversia emre historiado
res sobre las implicaciones polticas dc la historia de las mujercs y los compromisos
polticos de las feministas. Se lanzaron acusaciones de mala fe por am
bas partes, pero los cargos ms recientes (y los ms rencorosos, con mucho), prescnta
dos por Sanford Levinson y Thomas Haskell en defensa de Rosenberg, insisten en
que Kessler-Harrls distorsion deliberadameme la hisroria en inters de la poltica,
mientras que Rosenberg defendi valicntemente la (werdad. La oposicin entre (PO
ltica y (verdad), (,ideologa> e historia cstructura su ensayo (y le morga su tono
aparentemente objctivo y desapasionado), al tiempo que les permite encubrir todas
las dificultades epistemolgicas suscitadas por el caso (y a las que aluden cn la nota a
pie de pgina 1.36). Ver (Academic Freedom and Expert Witnessing: Historians and
the Sears Case), Texas Lau) Review, 66:7 (Octubre, 1988), pgs. .301-31. Sobre el caso
Sean;, ver tambin Ruth Milkman, (Women's History and the Sears Case), Femintst
Studies 12 (verano 1986), pgs. 375-400; y loan w. Scott, The Sears Case, en: Scotr,
Gender and the PO/itICS o/Hillory (Nueva York, 1988), pgs. 167-177.
111\toria de las mujeres
I\l'curran a las reglas del lenguaje, la exactitud, las pruebas y la in
I'vstigacin que hacen posible la comunicacin entre historiadores 14.
y cn este proceso, buscaron y consiguieron un alto nivel como profe
<'Ionales en el terreno de la historia. No obstante, al mismo tiempo,
i\vsafiaron y trastocaron esas reglas criticando la constitucin de la
Ilisciplina y las condiciones de su produccin de conocimiento 15. Su
11resencia puso en tela de juicio la naturaleza y efectos de un cuerpo
lIniforme e inviolable de pautas profesionales y de una figura nica
(hlanco y varn) como representacin del historiador.
En efecto, las historiadoras feministas insistan en la inexistencia
tic oposicin entre (profesionalismo y proponiendo un
l'onjunto de cuestiones profundamente inquietantes respecto a las je
rarquas, fundamentos y supuestos que dominaban la tarea del histo
riador: Quin es dueo de las pautas y definiciones de profesionali
dad imperantes? Entre quines se ha dado el acuerdo que stas
representan? Cmo se lleg a tal acuerdo? Qu otros puntos de
vista quedaron excluidos o eliminados? A quin pertenece la pers
pectiva que determina qu se considera una buena historia o, llegado
el caso, simplemente historia?
frente a ideologa
La aparicin de la historia de las mujeres como campo de estu
dio acompa a las campaas feministas en favor de la mejora de su
condicin profesional y supuso la ampliacin de los lmites de la his
toria. Pero no fue una operacin lisa y llana, no se trat simplemente
de aadir algo anteriormente olvidado. El proyecto de la historia de
las mujeres comporta, en cambio, una ambigedad perturbadora
pues es al mismo tiempo un complemento inofensivo de la historia
instituida y una sustitucin radical de la misma.
Ellen Somckawa y Elizabeth A. Smith, (Theorizing the Writing of History or,
1 can't think why it should be so duB, for a great deal of it mus! be inventiom), .Jour
al o/Social Hrsto;J' 22:1 (otoo, 1988), pgs. 149-61.
15 Sobre la capacidad de la historia de las mujeres para transformar la historia, ver
Ann Gordon, Mari]o Buhle y Nancy Schrom Dye, The Problems of Women's His
tory), en: Berenice Carroll (cd.), Liberatmg Womens History (Urbana, 1976); Natalie
Zemon Davis, (Women's History in Transition: The European Case,), Femmlst Stl/dies
.3 (1976), pgs. 8.3-10.3; loan Kelly, Women, History and Theory (Chicago, University of
Chicago Press, 1984); Cad Degler, (,What the Women's Movement has done to Ame
rican Hisrory), Soundtngs 64 (invierno, 1981), pg. 419.
71
70
Joan Scott
Este doble filo se advierte en muchas de las declaraciones
das por quienes abogaban por el nuevo l:ampo a comienzos de la dca
da de 1970, pero nadie lo expres mejor que Virginia Wolf en 1929.
En Ulla habitacin propia, Virginia \X!oolf trat la cuestin de la historia
de las mujeres, como lo estaban haciendo muchas de sus contempor
neas en el periodo siguiente a la emaocLpacin femenina en Inglaterra y
Estados Unidos lb, La autora reflexiona sobre las deficiencias de la his
toria existente, una historia que, segn ella, requiere ser escrita de nue
vo, pues a menudo parece algo sesgada en su actual e:stado, una tanto
irreal y desequilibrada), es decir, deficiente, insuficiente, incompleta.
Apartndose, en apariencia, de la idea de escribir de nuevo la historia,
propone lo que parece una solucin distinta: Por qu.., no aadir un
suplemento a la historia, bautizndola, por supuesto, con un nombre
poco llamativo, de modo que las mujeres puedan figurar en ella deco"
Al solicitar Vitginia Woolf un suplemento parece ofrecer
una solucin de eompromiso, pero no es cierto. El delicado sarcasmo
de sus comentarios sobre un nombre poco llamativo y la necesidad
de decoro sugiere un proyecto complicado (10 califica de ambicioso
ms all de mis fuerzas) que, en el momento en que intenta delimitar
sus dificultades, evoca sugerencias contradictorias 17. Las mujeres son
aadidas a la historia y, adems, dan pie a que sea escrita de nuevo;
proporcionan algo adicional y son necesarias para que llegue a su ple
nitud, son superfluas e indispensables.
El empleo de Virginia Woolf del trmino suplemento trae a la
memoria el anlisis de Jacques Derrida, que me ayudar a analizar la
relacin entre la historia de las mujeres y la historia. En su proyecto
de deconstruccin de la metafsica occidental, Derrida ha indicado
ciertos hitos que repugnan y desorganizan las oposiciones binarifls
sin llegar a constituir un tercer trmino o resolucin dialctica. Son
destructivos por su falta de resolutividad: implican simultneamente
sentidos contradictorios no susceptibles de ser siquiera clasificados
por separado. El suplemento es uno de esos elementos <rresoluti
En espaol y en ingls significa tanto una adicin como una
sustitucin. Es algo aadido, adicional, superfluo, por encima y ms
16 Entre ellas estuvieron Ivy Pinchbeck, Wornen Workers mtd the Industrial Reuolu
tion 1750-1850 {Londres, 1930), y Mary Beard, On Underst.wding Women (Nueva York,
1931) y Atrerica ThrouRh Eyes (Nueva York, 193'-l).
Ji Virginia Woolf, A Room 010n OUm (Nueva l' ork, 1929), pg. 47 [hay ed. cast.,
Uw hJbrtarin propia, R:rce!'1na. 1989"].
de las mujeres
:dl de lo que ya est plenamente presente; pero tambin es un susti
I utivo de lo ausente, de lo olvidado, de 10 que falta, por lo cual resul
la necesaria para llegar a una consumacin o integridad, El suple
mento no es ni un ms ni un menos, ni un afuera ni el complemento
de algo interior, ni accidente ni 18 Es (en palabtas de Barba
ra Johnson) superfluo y necesario, peligroso y redentor. En el pla
no tanto del significante como del significado no es posible delimitar
[l distincin entre exceso y carencia, compensacin y corrupcin 19.
Quisiera exponcr cmo, al pensar en funcin de la lgica contra
dictoria del suplemento, podemos analizar la ambigedad de la histo
ria de las mujeres y su fuerza poltca potencialmente crtica, una
fuerza que desafa y desestabliza los principios disciplinarios institui
dos, pero sin ofrecer una sntesis o una resolucin fciL El malestar
que acompaa a esta desest<lbilizacin ha provocado no slo la opo
sicin por parte de los historiadores sino tambin
que las histori<1doras de las mujeres deseen una resolucin. Sin em
bargo, no existe una resolucin simple sino slo la posibilidad de
una atencin constante a las circunstancias y significados en cuyo se
no se formulan estrategias polLticas subversivas. Slo dentro de esta
especie de marco analtico podremos entender mejor las disputas por
el poder y el conocimiento que caracterizan la aparicin del campo
al que nos referimos.
La mayor parte de la historia de la:'i mujeres ha buscado de algu
na manera incluirlas como objetos de estudio, como sujetos de la his
raria. Se ha tomado como axioma la idea de que el sujeto humano
universal podria incluir a las mujeres, ofreciendo pruebas e interpre
taciones sobre las diversas acciones y experiencias de stas en el pa
sado. Sin embargo, dado que el sujeto de la moderna historiografa
occidental suele encarnarse la mayora de las veces en un varn blan
co, la historia de las mujeres se enFrenta inevitablemente al dilema
de la diferencia) (como lo llama la norteamericana :Nlartha Minow,
terica del derecho) JO. Este dilema surge por la construccin de dife
rencias por medio de la estructura misma de nuestro lenguaje, que
Jacgues Derrida, POSttioflJ, Minuit, 1972 [hav ed. casto, Posiciones, Barcelona,
1976]. Ver tambin Derrida, De la grarnmatoloJ!,ie. J\Jinuit, 1967.
IY Barbara Johnson, introduccin a su traduccin de la obra de Derrida Dissemi
nalions (Chicago, 1981), pg. xiii.
20 Martha Minow, The Supreme Court 1986 Term: ForeworJ: Justice Engende
red, Harvard Lau_! ReiJIew 10 L, n" 1 (noviembre 1987), pgs. 9-95.
72 Joan Scott
inserta... puntos de comparacin no expresos en el seno de categoras
que ciegan su perspectiva e implican errneamente una conformidad
natural con el mundo 21. UniversaL> implica comparacin con lo
especfico o lo particular; varn blanco, con otros que no son blancos
o varones; hombre, con mujer. Pero estas comparaciones se expresan
y entienden as siempre como categoras naturales, entidades aparte y
no como trminos relacionales. Por tanto, reivindicar la importancia
de las mujeres en la historia equivale necesariamente a manifestarse
contra las definiciones de la historia y sus agentes establecidas ya
como verdaderas 0, al menos, como reflexiones precisas de lo que
sucedi (o de lo que fue importante) en el pasado. Y equivale tam
bin a luchar contra normas fijadas por comparaciones nunca mani
fiestas, por puntos de vista que jams se han expresado como tales 22.
La historia de las mujeres, que implica realmente una modifica
cin de la historia, indaga la forma en que se ha establecido el signifi
cado de este trmino general. Critica la prioridad relativa concedida
a la historia masculina (<<his-story) frente a la historia. femenina (<<her
story)), exponiendo la jerarqua implcita en muchos relatos histri
cos. Y, 10 que es an ms fundamental, pone en duda tanto la sufi
ciencia de cualquier pretensin de la historia de contar la totalidad
de lo sucedido, como la integridad y ohviedad del sujeto de la histo
ria: el Hombre universal. Aunque no todas las historiadoras de las
mujeres planteen directamente estas cuestiones, estn implcitas en
su obra: Cuiles son los procesos que han llevado a considerar las ac
ciones de los hombres como norma representativa de la historia hu
mana en general y que las acciones de las mujeres se hayan pasado
por alto, se hayan dado por supuestas o se las haya relegado a un te
rreno menos importante y particularizado? Qu comparaciones no
expresas estn implcitas en trminos como historia o historia
dor? De quin son los puntos de vsta que sitan a los hombres
como principales agentes histricos? Qu efecto tiene en las prcri
cas establecidas de la historia considerar los acontecimientos y accio
nes desde otraS posiciones, por ejemplo, las de las mujeres? Cul es
la relacin del historiador/a con los temas sobre los que escribe?
Michel de Certeau plantea el problema de la siguiente manera:
21 Ibid, pg. 13.
22 Sobre la cuestin de las representaciones de la historia, ver Gayatri Chakra
vurty Spivak Can the Subaltern Speak?,>, en: Cary Nelson y Lawence Grossberg,
Mandwl and !he Interpfetacion o/Culture (Urbana, 1988), pgs. 271-313.
7J
Historia de las mujeres
Como es natural, e! hech de que la particolaridad del lugar donde se produce el
dis:urso sea pel"tinente se advertir mejor alli donde el discurso historiogrfico trata
:lsuntos que cuestionan al sujeto-productor de la histuria: la historia de las mujeres,
de lus negros, de los judos, de las minoras culturales, etc. En estos terrenos se pue
de mantener, por supuesto, que la condin personal del autar es una cucstin indi
ferente 'en relacin con el objetivu de su obra) o bien que el historiador o la historia
dora confiere autoridad o invalidez al discurso (segn que l o ella estn o no
implicadus). Pero, este debate tiene como requisiw algo que ha quedado oculto por
cierta epistemologa: el impacto de las relaciones de sujeto a sujero (mujeres y hom
bres, negros y blancos, etc.) sobre el uso de tcnicas aparentemente y sobre
la urganizacin de discursos que son, quiz, igualmente cientficos. Por ejemplo: del
hecho de la diferenciacin de sexOs, habra que concluir que una mujer produce
una historiografa diferente de la de un hombre? Naturalmenre, no responder a esta
pregLtnta, pero afirmo que el interrogante cuestiona la pusicin de! sujeto y requiere
ser u'atada de manera distinta a como lo ha hecho la epistemologia que ha construi
do la verdad de la obra sohre los cimientos de la no pertinencia de quin sea e! ha
blante 23.
Lo importante de las palabras de De Certau no es que slo las
muieres pueden escrihir historia de las mujeres, sino que esta historia
abre de golpe todas las cuestiones sobre la competencia en la materia
y la objetividad en que se basa la construccin de las normas discipli
narias. La demanda, aparentemente modesta, de suplementar la histo
ria con informacin sobre las mujeres sugiere no slo que la historia
es incompleta en su escado actual, sino tambin que el dominio del
pasado por los historiadores es necesariamente parcial. Y, lo que es
an ms inquietante, deja abierta al examen crtico la naturaleza mis
ma de la historia en cuanto epistemologa centrada en un sujeto 24.
La discusin de estas inquietantes cuestiones Hlosficas se ha
desplazado, en su mayor parte, a otro terreno. Los historiadores lla
mados tradicionales han defendido su poder como guardianes de
la disciplina (e, implcitamente, su dominio de la historia) invocando
una oposicin entre historia (conocimiento obtenido mediante una
investigacin neutral) e ideologa (conocimiento falseado por consi
deraciones interesadas). Segn su descripcin, la ideologa corrom
pe por su propia naturaleza y, por tanto, descalifica la labor intelec
tual. La etiqueta de ideolgico asocia a las opiniones divergentes
23 Michel de Certau, ,\History: Science and FictioOl>, en: Helerologies. Dcourse on
Ihe OthedMinneapolh, 1986j, pgs. 217-18.
14 Mary Hawkesworth, Knower, Knowing, Known... )), Sfgns (primavera 1989),
pgs, 533-557.
75
74 .loan Seau
cierta nocin de inaceptables y da a las ideas dominantes el rango de
ley inatacahle o verdad) 25.
Norman Hampson nunca admitira que su despectiva caracteriza
cin como historia uterina de un libro sobre las mujeres fran,f'sas
del siglo XIX implicara en su caso una oposicin a historia flica; para
l el polo opuesto era historia autntica. Y el ataque gratuito de Ri
chard Cobb a Simone de Beauvoir en una resea del mismo libro im
plicaba que las feministas nO podan ser buenas historiadoras. Los
diez mandamientos de Lawrence Stone para la historia de las muje
res aceptaban mucho mejor este campo en conjunto, pero insistan
en los peligros de falsear las pruebasi> o (apoyar UDa ideologa femi
nista moderna, como si el significado de prueba fuera unvoco y,
por otra parte, nu planteara problemas sobre la posicin, punto de
vista e interpretaciones de los historiadore5. Con un rechazo similar
de estas cuestiones, Roben finlay ha acusado a Natalie Davis de pa
sar por alto la soberana de las fuentes y transgredir el tribunal de
los documento,,)} con el propsito de fomentar una lectura feminista
de la historia de Martin Guerte 26. Casi no hace falta decir que los in
tentos de las femnistas por exponer d sesgo masculinu O la ideo
loga masculinista}} inherentes a la historiografa han topado a menu
do con la ridiculi7.3cin o el rechazo por considerarlos expresin de
una <deologa 27.
Las desiguales relaciones de poder dentro de la disciplina hacen
peligrosas las acusaciones de ideologa para quienes buscan una ca
tegor{a profesional y una legitimidad rlisdplinaria. Este hecho (y las
reglas de la formacin disciplinar) disuadieron inicialmente a muchas
historiadoras de las mujeres de encarar las implicaciones epistemol
2' (,El x.ito ideolgico se consigue cuando slo se consideran ideologls los opi
niones contrarias; la que prevalezca ser la verdad. Martha Minow, Engen.
dered, Harilard LaliJ RelJiew 101 (noviem:,rc, 19&7), 67.
26 Norman Hampson, (The Big StorC, Lundon ReHew 01 Books (21 enero-} febrc
ro 1982), pUl!,. 18: Rlchard Cobb, Charro of the BourgeiosJe" New 'ler
ker Review of Book! {diciembre 17, 1981.1, pg. 59; Lawrence Stone, Women.
New Yorker Rwieu..' of Books (abril 11, 19851, pgs. 21-27; Robert Finlay, <iThe Refas
bioning oE Martn Guerre, y Natalie Zemon Davis, the Lamc, ambos en Ame
rican Hlstorical Review 93:3 (junio: 988), pgs. 553-71 y 572-60} respectivamente.
27 (,Las dificultade5 del1iberalismo occidental para ;cflhar ron las lucha;: por raZ0
nes de sexo v raza... muestra algo que las feministas han reconocido muy bien: las re
ticencias de :os individuos libcra16 -los hombres- ante las insinuaciones de incapaci
dad, sobre todo cumdo raJes insinuaciones estn expresadas a travs del gnero.
Elizabeth Weed. introduccin a Coming to Terms: Femlnism, Theo11'. PolilIes (Nueva
York, 1988), pg. 6 (de la transcripcin mecanogrfica). .
Hi'itoria de las m:Jjeres
gica
s
ms radicales de su obra; en vez de ello, insistieron en el papel
de la mujer como materia histrica adicional olvidando su desafo a
los supuestos metodolgicos de la disciplina. (En ese momento pro
curamos aparecer como ciudadanas observantes de la ley, y no como
agentes subversivas.) As, por ejemplo) al defender la instauracin de
cursos nuevos sobre la mujer ante un comit de currculum universi
tario en 1975, mantuve que la historia de las mujeres era un terreno
reciente de investigacin en cuanto rea de estudio o de relaciones
internacionales 211. En cierto modo se trataba de un recunm lctico
(una estratagema poltica) que intentaba separar, en unas circunstan
cias espedfcas, los estudios sobre las mujeres de una asociacin de
masiado estrecha con el movrniento feminista. y en parte naca de la
creencia en que. b acumulacin de suficiente informacin sobre las
mujeres en el pasado lograra de manera inevitable su integracin en
la historia normativa, Este ltimo motivo se VlO estimulado 'Por la
Jparicin de la historia social, centrada en las identidades colectivas
de una amplia gama de grupos sociales.
La existencia del campo relativamente nucvo de la historia social
proporcionaba un vehculo importante a la historia ele las mujeres; la
asociacin de un nuevo tema de estudio J. un conjunto de enfoques
distinto conohoraha la afirmacin de la importancia o, al menos, le
gitimidad del estudio de las mujeres. Aunque apelaba a ciertos pre
juicios rlisciplinarios sobre el an-.lisis cientlfico desinteresado, plurali
zaba, no obstante, '.os objetos de la investigacin histrica, otorgando
a grupos como los campesinos, los trabajadores, los maestros y los es
clavos el r,<lngo dc sujetos histricos. En este contexto, las historiado
ras de las mujeres pudieron referirse a la realidad de la experiencia
vivida por stas y dar por supuesto su inters e impottancia inheren
tes. Situaron a las mujeres en las organizaciones poltcas y los pues
tos de trabajo y propusieron nuevoS terrenoS de accin e institucio
nes -familias y hogares- como temas dignos de estudio. Una parte
de la historia de las mujeres intent demostrar la similitud de la acti
vidad de mujeres y hombres, otra subray la diferencia femenina;
ambos planteamientos tomaron a las mujeres cornu una categora
social fija, una entidad aparte, un fenmeno conocido: se trataba de
petsonas biolgicamente femeninas LJ.ue ocupaLan o abandonaban
Testimonio de Joan Scatt a la universidad dc Carolina de: Norte-Chapel Hill
Currlcubm Comittee, 1975, citado cn Pamela Dean, Women on t" Hit/: A fiis
tory ofWomen al the Univer.ity ofNurth Ctl/'Ollntl (Chapel Hill, 1987). pg. 23.
77
76 Joan Scott
distintas situaciones y funciones y cuya experiencia cambiaba, aun
que no cambiase su ser esencial -en cuanto mujeres- 29, As, las
historiadoras (yo entre ellas) documentaron los efectos de la
indu:slrializacin en las mu;eres, un grupo cuya comn identidad d
bamos por supuesta. (En aquellos tiempos nus preguntbamos
raote menos por la variabilidad histrica de la misma palabra mu
cmo haba cambiado, como, por ejemplo, en el curso de la
industrializacin, la designacin de mujeres trabajadoras en cuanto
categora distinta de trabajadores) supuso una nueva comprensin
de 10 que se significaba ser mujer,) J0 Otras se volvieron hacia la cul
tura de la mujer en cuanto producto tangible de la experiencia social
e histrica de las mujeres y tendieron, igualmente, a suponer que la
categora mujeres) era homognea ll, En consecucncia, la categora
adquiri existencia como entidad social, al margen de su
relacin conceptual e histricamenle situada con la categora hom
bres 32, La historia de las mujeres dedic menos tiempo a documcn
29 No pretellJ I\s diversas formas de abordar la historia de las moje
res y las di.'entt:s postUI\S inrcrpn:tarivas y tcrieas adoptadas En d "eno de la bs
tClria Je lIlujeres hubo/hay considerables divergencias entre feministas marxist.'ls,
feministas liberales, las que recurren a las concepciones de psicounu
lticas, eh;, No me interesa aqui dar un repaso a la diversidad silla indicar algo del
fondo 20mn existente ertre todas ellas -la preocupacin por las mujel'es en cuamo
telTIa, t:on la identidad de las mujeres-, asi como la relacin de teda el campo en
conjunto con la disciplina de la historin, En otro \ngilT he hecho un examen de tsa
diversidad. Ver Jaan Women's Hiswry: The Modern PcrioJ, Pas! atld Presenl
101 (1983), pgs, y Gender: A Useful Category of Historienl AnalysiSll, Arne
rifan Historcal Keview 91:5 (diciembre 1986), pgs. 1053-75,
}I) Como historias del trabajo de las muieres, ver Louise A. Ti1Jy y Jmlll W, Scott,
\.Fomen, Work al1d (Nueva York, 1978; 1987): Aliee Kessler-Harris, Out to
U/'ork: A HlSfOry 01 \.Fage-Earlllng WfJmNI in !he Unit.:d S!atcs (Nueva York, 1982; Tho
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Once a Cigar Maker: Men, 'lomen, a!fd 'XIor!., Culture in American Cigar Facwries 1900
1919 (Urbana, 1987).
JI Linda Kerber, (lSep1i.rate Spheres, Female Worlds, Woman's Place; The Rheto
rie of Women's History, journal 01American IIiJtor-/ 75:1 (junio 1988, pgs. 9-39,
n Esto no quiere decir que las historiadoras de la mujer no escriban sobre las
mujeres en reb.cin con los hombres -cumu mujeres, amantes, madres, hijas, obre
ras, pacientes, ete.-. Pero s, que han tendido a no tener en cuenta h cuestin con
de que b "mujer') no tjcne una definicin intrnseca, sino :1icanente con
tex:ual (criticada siempre en su idealizacin y concrecin) y que, adems, slo puede
ehhorarse por t"ontrastc, l-_abituail11t:nte, con los "hombres. Sobre este punto, ver
Denise Riley, Am 1 lhat name? Femi'"ltsm dnd the Calegory 01 women itl Hirtor-y (Lon.
dres y Millneupolis, l(88),
I de las :nujcrc8
Lar la victimlzacin de las mujeres y ms a aHrmar la distintvdad de
la cultura feroerlina)', creando as una tradicin histrica a la que las
teministas podran recurrir al buscar ejemplos de la actividad de las
mujeres y pruebas de su capacidad para hacer historia 33,
La documentacin de la realidad hstrica de las mujeres se hizo
eCO del discurso de identidad que posibilit el movlmiento
de las mujeres en la dcada de 1970 y contribuy a l Esee discurso
mostr una experiencia femenina compartida que, al tiempo que te
na en las diferencias sociales, subrayaba el denominador co
mr. de la sexualidad y las necesidades e intereses ligados a l. La
toma de conciencia supuso descubrir la verdadera}) identidad de las
mujeres, desprenderse de anteojeras, conseguir autonoma, individua
lidad y, por tanto, emancip::tcin. El movimiento de las mujeres en
traaba la existencia de las mujeres como categora social aparte y
definible cuyos miembros slo necesitaban set movilizados (ms que
considerarlos coma un conjunto dispar de personas biolgicamente
similares cuya identidad estara en trance de ser creada por el movi
miento), La historia de las mujeres confirmaba as la realidad de la
categora mujeres, su existencia anterior al movimiento contempo
rneo, sus necesiclades, intereses Ycaractersticas intrnsecas) dndole
un a hstorh.t
La aparicin de la histora de las mujeres estaba, pues, imbricada
con la de la categora (-(mujeres en cuanto identidad poltica y ello
lba acompaado de un anlisis que atribua la opresin de las muje
res y su falta de visibilidad histrica a un desviacin masculina, Al
igual que las mujeres)}, se consider a los hombres) un grupo de
inters homogneo cuya oposicin a las demandas de igualdad se
atribuan a un deseo premeditado de salvaguardar el poder y los re
cursos que su dominio les otorgaba. La atencin prestada a la diver:si
dad) la c1a5e) la raza Y la cultura produjo v:riaciones sobre el tema
del patriarcado pero, no obstante, fij la oposicin hombre/mujer. Se
prest menos atencin a los fundamentos conceptuales del patriar
cado}), a la manera como la diferencia sexual se introdujo en el cono
cimiento culturaL que a los efectos de sistemas de dominio masculi
nO sobre las mujeres y a la oposLcin de las mujeres al mismo. El
antagonismo entre hombres y mujeres fue un foco cenlral de la pol-
J} Ver, por ejemplo, el simposio sobre Cultura de la mujen> y polltic:l en:
nist Srudies 6(1980), pgs. 26-64.
78
79 JOllO Scott
tica y la historia, cosa que tuvo varios efectos: hizo posible una movi
lizacirl poltica influyente y extendida, al tiempo que afirmaba impl
citamente la naturaleza esencial de la oposicin binaria entre macho
y hembra. La ambigedad de la historia de las mujeres pareci que
dar resuelta por su franca oposicin entre dos grupos de inters
constituidos separadamente y enfrentados.
Paradjicamente, aunque este tipo de cootHeto era un anatema
para quienes conceban las profesiones como comunidades unifica
das, result aceptable como caracterizacin de la historia. (Ello ocu
rri, al menos en parte, porque el campo mismo estaba en proceso
de cambio, SUs enfoques modificaban el rumbo y las ortodoxias im
perantes eran criticadas y relegadas.) De hecho, podra decirse que la
historia de las mujeres logr cierta legitimidad como tarea histrica al
afirmar la naturaleza diversa, la experiencia aparte de las mujeres, o
lo que es lo mismo, cuando consolid la identidad colectiva de las
mujeres. Esto tuvo el doble efecto de garantizar un Jugar a la historia
de las mujeres en la disciplina y afirmar su diFerencia frente a la his
toria. La historia de las mujeres fue tolerada (debido, al menos en
parte, a que la presin de historiadoras feministas y estudiantes ha.
Can que mereciera la pena tolerarla) por algunos pluraJistas liberales
deseosos de conceder credibilidad al inters histrico de muchos le
mas; pero sigui estando Fuera de los intereses dominantes de la dis
ciplina y su reto subversivo qued, al parecer, recluido en un<1 esfera
aparte.
frente a
El ostensible bloqueo y segregacin de la historia de las mujeres
nunca fueron completos, pero en los ltimos aos de la dcada de
1970 comenzaron a verse socavados de forma evidente por un con
junto de tensiones, algunas de las cuales procedan de [a disciplina
misma y otras del movimiento poltico. Todas ellas concurrieron para
amenazar la viabilidad de la categora mujeres y presentaron la di
ferencia como un problema que haba que analizar, La atencin
fijada en la diferencia puso de manifiesto una parte de la ambige_
dad que siempre haba estado mplcita en la historia de las mujeres
al sealar el significado consusrancialmente relacional de las catego
rias de gnero. Adems, sac a la palestra ciertas cuestiones sobre los
de !s mu eres
lazos entre poder y conocimiento y demostr la conexiones entre
teora y poltica.
El objetivo de las historiadoras de las mujeres era integrar a stas
en la historia, al tiempo que fijaba su identidad separada, Y el impul
so para la integracin provino de fondos del gobierno y fundaciones
privadas en la dcada de 1970 y primeros aos de la de 1980. (Estos
organismos se interesaban no slo por la historia, sino tambin por la
luz que los estudios histricos podran arrojar sobre la poltica con
tempornea con las mujeres.) La integracin daba por supuesto no
slo el engarce de las mujeres en historias ya establecidas, sino la ne
cesidad de su presencia para la correccin de la historia. Aqu entra
ban en accin las connotaciones contradictorias de ia condicin su
plementaria de la historia de las mujeres. La historia de las mujeres
-con sus compilaciones de datos sobre mujeres del pasado, su insis
tencia en que las periodizaciones admitidas no funcionaban cuando
se tomaba en consideracin a las mujeres, sus pruebas de que las mu
jeres influyeron en los acontecimientos y tomaron parte en la vida
pblica y su insistencia en que la vida privada posea aspectos pbli
cos y polticos- evocaba una insuficiencia fundamental: el sujeto de
la historia no era una figura universal y los historiadores que escri
ban como si lo fuera no podan pretender estar contando toda la
historia. El proyecto de integracin hizo explcitas estas suposiciones,
La integracin, acometida con gran entusiasmo y optimismo, re
sult difcil de lograr. La situacin pareca deberse ms a la resisten
cia de los historiadores que a una simple tendenciosidad o prejuicio,
aunque, indudablemente, esto formaba tambin parte del proble
ma 34. Las mismas historiadoras de las mujeres encontraron ms bien
difcil introducir a las mujeres en la historia y la tarea de escribirla de
nuevo exiga un cambio de conceptos para el que en un principio no
estaban preparadas o entrenadas. Se requera una manera de pensar
la diferencia y el modo en que su construccin defina relaciones en
tre individuos y grupos sociales.
El trmino utilizado para teorizar la cuestin de la diferencia se
xual fue el de gnerm>. En EE UD la palabra se torn prestada tanto
de la gramtica, con sus supuestos sobre convenciones o reglas de
H Susn Hardy Aikem, el al., Trying Tnlnsformations: Curriculurn Integration
and (he Problem ofResistnCel>, Siglls 12:2 (invierno 1987), pgs. 25575. Ver tambin
en el mismo nmero r.,.Iargaret L. Anderson, Changng the Currculum in Higher
EducatioOlI, pgs. 222-254.
81
80 Joan Scon listoria de las mujeres
uso lingstico (hechas por el hombre), como de los estudios sociol
gicos sobre los papeles sociaks asigllaJu5 a mujeres y hombres. Aun
que los usos del trmino gnero en sociologa pueden tener ecos
funcionalistas o esencialistas, las feministas decidieron insistir en las
CUIlIlUtaciones sociales del mismo por oposicin a las connotaciones
fsicas de la palabra (sexo j). Subrayaron tambien el aspecto relacio
nal de gnero: slo era posible concebir a las mujeres definindolas
en relacin con los hombres, y a 1m hombres diferencindolos de las
mujeres. Adems, dado que el genero se defina como algo relaciona
do con contextos sociales y culturales, exista la posihilclad de ren
sar en funcin de diferentes sistemas de gnero y de las relaciones
entre stos y otras categoras, como raza, clase o etnia, as como tener
en cuenta los cambios.
La categora de gnero, utilizada por primera vez para analizar las
diferencias entre los sexos, 'Se extendi a la cuestin de las diferen
cias en el seno de la diferencia. La poltica de identidaJ de la dcada
de 1980 dio origen a mltiples alianzas que amenazaron el significa
do unitario de la categora mujeres, De hecho, es difcil emplear el
trmino mujeres sin alguIw modificadon: mujeres de color, muje
res judas, mujeres lesbianas, mujeres trabajadoras pobres, madres
solteras son slo algunas de las categoras expuestas. Todas ellas
constituan una amenaza para la hegemona de la clase media blanca
heterosexual en el trmino mujer, al aducir que la diferencia fun
damental de experiencia haca imposible pretender una identidad
nica 36. A la fragmentacin de una nocin universal de mujer se
J5 Ver, Gail Rubin, The 'fraHjc in Women: Notes on thc Political Economy of
Scx, en: Rayna R Rdler kJ.), Towards ,;In Anthropulogy 01 ')lomen (Nueva York,
1975). Ver tambin, Joan W. Scott, Gender: A Useful Category of Hstnrcal Analy
sis, AmericiJn hturli:al RC'view 9J:5 (Jeienbre, 1986); y Donna Haraway, Ges
chlecht, Gender, Gente: Sexualpoli:ik eines Wortes, en: VICie Orte iibera/!? FerttimJ
mus iN BWJewmg (Fesrschrift fur Frigga Haug), Kornelia Hauscr (ed.) (Berln, t 987),
pgs. 22-41.
36 Teresa de Laurets, Feminst Studies / Critica] Studes: Issues, Terms, and
Contcxts; Cherrie .tvforaga, From a Long Une (lf Vendidas: Chicanas and fCTli
nism; Biddy Martn y Chandra Talpade 11ohanty, (Feminist Politics: \X'hat's Home
Got to Do with lt?, todos ellos en Teresa de Lauretis (ed.), Femint Studu:J" / Critlcal
Studies (Bloomington, 1986), pgs. 119, 173-190, 191-212, respectivamente, Ver t;m
bin, The Combahee River Collective. A Rack Feminist Statemenn>, en: G;)ori:: T
Bull, Patricia BelJ Scott y Barbara Smith (eds.), But Seme 01 Us are Brave: Black Wo
mens Studles (Nueva York, 1982); Brbara Srnth (ed.), Home Girh: A Black Womens
Antholo!fY tNuev; York, 1983). Ver tambn Barbara 5mith, TDward a Black Ferni
nist Crticism; Deborah E. McDowell, New for Rlack Feminist Criti
cism; Bonnie Zirnmerman, What Neve Been; An Overvew of Lesbian Femi
gn raza, etnia, clase y sexualidad se sumaban importantes diferen
cias polticas dentro del movimiento de las mujeres sobre cuestiones
que abarC<.lban desde Palestina a la pornografa 37. Las diferencias ca
da vez ms visibles y vehementes entre las mujeres ponan en cues
tin la posibilidad de una poltica unificada y sugeran que los intere
ses de las mujeres no eran evidentes de por s, sino un asunto
controvertido y debatido. En efecto, las demandas de reconocimien
to de las experiencias e historias de diversos tipos de mujeres agota
ban la lgica de la suplementariedad, ahora en relacin con la catego
r;a universal de mujer, con la suficiencia de cualquier historia general
de las mujeres y con la capacidad de cualquier historiadora de las
mujeres para cubrir la totalidad del terreno.
El problema de las dlfcrcncias en el seno de la diferenda dio pie
a un debate acerca de cmo se deba articular el gnero en cuanto
categora de anlisis y haba que hacerlo. Una de estas articulacio
nes se apoya en el trabajo de las ciencias sociales en torno a los sste
nas o de gnero; parte de la hiptesis de una oposicin
Eja entre hombres y mujeres e identidades separadas (o roles) para
los sexos que actua de manera coherente en todas las esferas de la vi
da social. Supone as mismo una correlacin directa entre tas catego
ras soci,lles de macho y hembra y las identidades subjetivas de hom
bre y mujer y atribuye SLlS variantes a otras caractersticas sociales
instituidas, como las de clase o raza. Ampla el objetivo de las muje
feS prestando atencin a las relaciones masculino/femenino y a cier
tas cuestiones sobre cmo se percibe el gnero y cules son los pro
nist CriticislM, todos ellos en Elaine Showalter (ed.), The New Feminis! Literar)'
Criticm: Euays m: Wnmen, Litt'ratur:!. Theo,.y {Nueva York, 1985l, pgs. 168-224;
Nancy Hoffman, ,,'X'hite Women, Black Women: Inveming an Adequate
lX/nmen:, Studies Newsletter 5 (primavera 1977), pgs. 21-4: Michele Wllace, A Black
Seareh for SisterhooJ, Vt/lage Vo/ce, julio 28, 1975, pg. 7; Teresa de Lau
retis, Displacing Hegemonic Discourses: Rellections on Feminist Theory in the
1. 9805', In,mptions nOs 3/4 (1988), pgs. 127-41.
n L2 fragmentacin se prociujn, en p2tte, :: raz d" la d"rr()ta de la Enmie-nda a b
Constitucin de EH llU por la Igualdad de campaa que dio lugar a un
frente comn entre diferentes grupos de feministas. Namralmeme, la misma cl1mpaa
de la ERA mostr lo profundas que eran las diferencias entre feminisLas yantifemi
nistas y puso f?n tclfl de juicio cualquier idea del cancrer inherenk de la solidarid[ld
femenina. Algunas de las diferencias se atribuyeron a una conciencia falsml, aunque
:lO por entero. Sobre la campaa en favor de la ERA ver, Mary Frances Berry, Why
ERA FiJi,d (Bloomington, 1986); Jant: Mansbrdge, Why \+fe Los! he ERA
1986); Donald G. Mathews and June Sherron de Hart, ERA ,md the Politicj' of Cultural
Conjlict: l'lorth Clrolina (Nueva York, 1989).
82
loan Scott
Historia d' las mujeres
83
cesos que establecen las instituciones genencas y a las diferencias
que la raza, la clase, la etnia y la sexualidad han generado en la expe
riencia histrica de las mujeres. El tratamiento del gnero en sociolo
ga ha pluralizado la categora de mujen> y producido un conjunto
abigarrado de historias e identidades colectivas; pero tambin ha de
sembocado en una serie de problemas aparentemente insoluble, con
secuencia del reconocimiento de las diferencias entre las mujeres. Si
existen tantas diferencias de clase, raza, etnia y sexualidad, qu
constituye el fondo comn sobre el que las feministas pueden organi
zar una actividad colectiva coherente? Cul es el nexo conceptual
de la historia de las mujeres o de los cursos de estudios sobre las mu
jeres, entre los que parece darse una proliferacin infinita de diferen
tes historias (de mujeres)? (Ambos problemas estn ligados: tienen
las mujeres una identidad comn y una historia comn que podamos
escribir?)
Algunas feministas han intentado abordar estas cuestiones anali
zando el gnero con procedimientos literarios y filosficos que, a pe
sar de su diversidad, se agrupan conjuntamente bajo la rbrica de
postestructuralismo. En este caso se pasa de hacer hincapi en la
comprobacin de la oposicin binaria masculino frenre a femenino a
preguntarse cmo se ha establecido dicha oposicin; de suponer una
identidad preexistente en las mujeres a investigar los procesos de
su construccin; de atribuir un significado inherente a categoras
como hombre y mujer a analizar cmo se afianza su significado.
Este anlisis considera la significacin como su objeto propio y exa
mina las prcticas y contextos en los que se producen los significados
de la diferencia sexual. Se silve a menudo de la teora psicoanaltica
(en especial, la lectura lacaniana de Freud) para debatir la
dad e inestabilidad de cualquier identificacin del sujeto.
dad y feminidad se consideran posiciones subjetivas, no circunscritas
necesariamente a los machos o hembras biolgicos 3)).
Especialmente importantes han sido los modos en que las feminis
tas se han apropiado del postestructuralismo para pensar la diferen
cia. La diferencia reside en el corazn de las teoras lingsticas del
significado. Se dice que toda significacin se produce de forma dife
rencial, por contraste u oposicin, y jerrquica, mediante la asigna
38 Ver ]udith Butler, Gende' Trollble: Femmism I1nd the Subversion ofIdentrty (Nue
va York, 1989).
cin de la primaca a un trmino y la subordinacin a otro. Es impor
tante tener en cuenta la interconexin de la relacin asimtrica pues
sugiere que el cambio es algo ms que una cnestin de ajuste de los
recursos sociales para un grupo subordinado, ms que una cuestin
de justicia distributiva. Si la definicin del Hombre se basa en la su
bordinacin de la Mujer, cualquier cambio en la situacin de la Mu
jer requiere (y produce) un cambio en nuestro entendimiento del
Hombre (un pluralismo simplemente acumulativo no funcionara). La
amenaza radical planteada por la historia de las mujeres consiste pre
cisamente en este tipo de desafo a la historia establecida; las mujeres
no pueden simplemente aadirse sin que se produzca un replantea
miento fundamental de los trminos, pautas y supuestos de lo que en
el pasado se consideraba historia objeriva, neutral y universal porque
tal nocin de historia inclua en su misma definicin la exclusin de
las mujeres.
Quienes se apoyan en las doctrinas postestructuralistas mantie
nen que el poder puede cntenderse en funcin de procesos discursi
vos que producen diferencias. Cmo se produce, se legitima y difun
de la diferencia de conocimiento? Cmo se construyen identidades
y en funcin de qu? Las historiadoras feministas encuentran res
puestas a estas cuestiones en casos particulares y definidos, pero no
se limitan a presentar historias separadas. El terreno comn poltico
y acadmico tiene ms bien la propiedad de que en l las feministas
exponen anlisis diferenciales y organizan la resistencia a la exclu
sin, el dominio o la marginalidad derivados de los sistemas de dife
rencIacin.
Al contrario de lo que ocurre con el tratamiento de las ciencias
sociales, que dan por supuesta la identidad y experiencia de las mu
jeres, el enfoque postestructuralista relativiza la identidad y la despo
ja de su base en una experiencim> esencializada, dos elementos fun
damentales en la mayora de las definiciones corrientes de poltica
para la activacin de los movimientos polticos. Al problematizar los
conceptos de identidad y experiencia, las feministas que recurren a
anlisis postestructuralistas han ofrecido interpretaciones dinmicas
del gnero que hacen hincapi en la controversia, la contradiccin
ideolgica y las complejidades de las relaciones cambiantes de poder.
Su obra insiste en la variabilidad histrica y en una especificidad
contextual mayor para los significados mismos de gnero y lo hace
de muchas maneras y con ms insistencia que los trabajos de quienes
184
Toan Seatt
Ise apoyan en los conceptos de las ciencias sociales. Pero los trabajos
'nfluenciados por el postestructuralismo acaban encontrndose con
os mismos problemas planteados a quienes prefieren abordar esta
ateria desde los puntos de vista de las dencias sociales. Si la
a mujer, y, por tanto, la identidad y experiencia de las mujeres, es
"nestable debido a su variabilidad histrica, como ha mantenido De
Inise Riley, cules sern las razones para una movilizacin poltica?
'Cmo escribir historia de las mujeres de forma coherente sin una
acin fija y compartida de lo que ellas son? Riley responJe, correc
amente en mi opinin, que es posible pensar y organizar una poltica
00 categoras inestables y que, en realidad, as se ha hecho, pero la
anera exacta de hacerlo requiere ser discutida. Sin embargo, curio
amente) en vez de reconocer la semejanza de los dilemas con que se
nfremaron las historiadoras feministas en la dcada de 1980, dile
Imas cuyo origen se halla en nuestra necesidad de pensar en poltica
'un nuevos planteamientos, se ha desarrollaJo un debate polarizado
obre la utilidad del postestructuralismo para el feminismo, debate
lIe se contempla como un conflicto entre tcora y
Las feministas contrarias al postestructuralsmo han generalizado
u crtica como denuncia de la teora y la han motejado de abstrac
a, elitista y mascuJinista. En cambio, han insistido en que su posicin
s concreta, prctica y feminista y, por tanto, polticamente correcta.
oposicin, tojos los aspectos tericos referentes al feminismu
an sido rebautizados COmo poltica debido a que (segn una ex
osicin reciente) sus observaciones provienen directamente de la
Ireflexin sobre nosotras mismas, es decir, de la experiencia de las
:lujeres, de las contradicciones que sentimos entre los diferentes mo
as en que nos vemos representadas incluso ante nosotras mismas,
e las desigualdades que durante mucr.o tiempo hemos experimenta
o en nuestra situacin.l'l Al considerar el problema en funcin de
una oposicin binaria irresoluble, esta formulacin excluye la posibi
llidad de tener en cuenta las ventajas de diferentes planteamientos
tericos de la historia y la poltica feministas, as como la posibili
ad de concebir teora y politica como elementos nextricablemente
inculados.
Creo que la oposicin entre teora.) y poltica es falsa e intenta
39 ]udith Newton, History as Usual?: Feminism and the Historicsm",
ICultural ltique. 9 (I988), pg. 93.
Historia de las =nujeres 85
silenciar los debates que debemos plantearnos sobre qu teora es la
mas til para el feminismo, haciendo que slo una teora sea
ble como poltica). (En el lenguaje utilizado por quienes recurren a
esa dicotoma, poltica significa en realidad buena teora y teora
quiere decir mala poltica 40.) La buena) teora considera a las mu
jeres y su experiencia hechos evidentes de por s, origen de iden
tidad y accin colectivas. En efecto, quienes recurren a esta oposi
cin (en un proceso inverso a la reaccin de la historia ante la
historia de las mujeres) hacen de la poltica una posicin normativa
que sera para algunas la comprobacin tica de la validez del femi
nismo y de la historia de las mujeres. Y las historiadoras de las muje
res que rechazan la teora en nombre de la poltica estn, curio
samente, aliadas con los historiadores tradicionales que consideran el
postestructuralismo (y la historia de las mujeres) antitticu cn los
principios de su disciplina 41. En ambos casos, estos historiadores de
fienden el concepto de experiencim) rehusando problematizar1a; al
oponer teora y poltica excluyen la experiencim> de una indaga
cin crtica y la protegen como la base fundamental y no problemali
zada de la explicacin poltica e histrica 42.
Sin embargo) el concepto de experiencia se ha hecho problemti
co para los historiadores y requiere ser discutidu crticamente. El
postestructuralismo ha cuestionado si la experiencia posee un rango
La oposicin entre ('[l'l)ria y :;ugiere tambin una oposicin entre
idt:alisrno y matcrialsmo que representa falsamente los probl:::rnas filosficos debati
dos Ilctualrnt::lte. Sobre la no vfllidez de la oposiei6n idealismo/materialismo, ver
.Toan Scott, (A Reply to Criticism, !JtcmafJI1,d Labor attd Workmg C/ass History 32
(otoo, 1987), pgs. 3945. Ll oposicin entre teora" y politica se refiere tambin
de manera tangeneial a la de la aetiviciad humana, en lfl que insisten mucho los actua
les historadores. La tcoria postestrueturalista no niega. que personas aete:1 o ten
gan cierto comrol sobre sus acciones; ms bien critiea la teora individual liberal que
i
supone que los individuos son agentes plcnar.ente autnomos, raeior.alcs y autocrea
dores. La euestin no es la actividad per se, sino los :imjtes Je la teora liberal de lu
actuacin.
1
4 La irona es llamativa. Las his:oriadoras de las mujeres que han acepcado las
1
nociones de lllliversalidad de la disciplino (aadiendo la categora de mu
jer a la ya existcute de hombre) y de competencia {dando por sentado que Jos his
toriadores pueden lograr un conoeimiento desinteresado y eompleto del pasado), ca Ili
ll
racterizan, no obstanre, su postnra de (poltica -trmino que indica su relacin
subversiva eon la disciplina-o Pienso que estamos ante un ejemplo ms de la lgiea
del suplemento y que las historiadoras de las mujeres (sea cual sea su posicin episte
molBica) no esnin ni del todo dentro ni del todo fuera de la profesin de la hiscoria.
I
.. 1 Ver John Toews, Intelleetua: History After Ihe Linguistic Turn: The Auto
nomy of Meaning and the Irredudbility of Experience';, American HisforiraI Rn'ieu
92 {octubre, 1987), pgs. 879907.
I
I
!
86
87
Joan Seott
Historia de las mujeres
fuera de la convenclOO lingstica (o de la construccin cultura1),
pero, adems, el trabajo de las historiadoras de la mujer ha pluraliza
do y complicado, por su parte, la manera en que los historiadores
han apelado convencionalmente a la experiencia. Por otra parte, y
ello es de la mxima importancia para mi argumentacin, el variado
mundo del movimiento poltico feminista de la dcada de 1980 ha
hecho imposible una definicin nica de la experiencia de las muje
res. Como siempre ha ocurrido, las cuestiones planteadas para la teo
ra son cuestiones relacionadas con la poltica: Existe alguna expe
riencia femenina que trascienda las fronteras de clase y raza? Cmo
afectan las diferencias raciales o tnicas a la experiencia de las muje
res,) y a las definiciones de las necesidades e intereses femeninos en
torno a los cuales podemos organizarnos o sobre los que escribimos?
Cmo podemos determinar qu es esta (experiencia o qu fue en
el pasado? Sin un pensamiento terico sobre el pasJdo, los
dores no pueden dar respuesta a estas preguntas; sin alguna manera
de pensar tericamente sohre la relacin entre historia de las mueres
e historia, los efectos potencialmente crticos y del
feminismo se perdern con demasiadi'! facilidad y renundaremos a la
oportunidad de transformar radicalmente el conocimiento constituti
vo de la historia y poltica que practicamos.
El postestructuralsmo no est libre de dilemas para las
doras feministas. Creo que quienes insisten en que el postestructura
lismo no es capaz de tratar la realidad o que su polarizacin en los
textos excluye las estructuras sociales olvidan la importancia de la
teora. Pero tambin creo que nos ofrece a los historiadores respues
tas expeditas a algunos problemas que plantea: cmo apelar a la (,ex
periencia sin sostener implcitamente conceptos esencialistas; cmo
describir la movilizacin poltica sin apelar a identidades esendaliza
das y ahistricas; cmo representar la actividad humana reconocien
do al mismo tiempo sus determinismos lingsticos y culturales; c
mo incorporar la fantasa y el nconsciente a los estudios del
comportamiento social; cmo reconocer las diferencias y hacer de los
procesos de diferenciacin el centro del anlisis poltico, sin desem
bocar ni en exposiciones mltiples e inconexas ni en categoras exce
sivamente generalizadoras, como la de clase o la de <dos oprimidos;.>;
cmo reconocer la parcialidad de la propia narracin (en realidad, de
todas las narraciones) y, a pesar de ello, exponerla con autoridad y
conviccin. Estos problemas no se resuelven descalificando la teo
ra) o declarndola antittica de la poltica: ms bien requieren un
debate continuo y simultneo (dehate que ser al mismo tiempo te
rico y poltico), pues en definitiva se trata del problema de todas
cuantas escriben historia de las mujeres, sea cual sea su manera de
abordarla.
Son problemas comunes) pues derivan de la lgica de la suple
mentariedad que caracteriza la historia de las mujeres y le ha propor
cionado su fuerza crtica. Cuando las historiadoras feministas em
prendieron la tarea de generar nuevos conocimientos, pusieron por
necesidad en tela de juicio la inadecuacin no slo de la sustancia de
la hstoria existente sino tambin de sus fundamentos conceptuales y
premisas epistemolgicas. En este punto encontraron aliados entre
los historiadores y otros estudiosos del campo de las humanidades y
las ciencias sociales que discutan en su propio mbito las cuestiones
de la causalidad y la explicacin, la actividad y la determinacin. No
obstante, la mayoria de las feminbtas no han sido consideradas parti
cipantes de pleno derecho en estos debates 43. Su posicin sigue sien
do suplementaria incluso en estos discursos crticos: un ejemplo con
creto de un fenmeno general y, al mismo tiempo) una ilustracin
radical de la (in)suficiencia de sus formulaciones y prcticas. La posi
cin suplementaria est caracterizada por una indeterminacin recu
rrente y una potencial desestabilizacin. Requiere una atencin cons
tante a las relaciones de poder, cierta vigilancia frente a los intentos
de aplicar una u otra de sus posiciones contradictorias. Las historia
doras de las mujeres se ven constantemente a s mismas protestando
contra los intentos por relegarlas a posiciones meramente irrelevan
tes; tambin se oponen a razonamientos que descalifican lo que ha
cen considerndolo tan dferente que no servira como historia. Sus
vidas y su obra profesionales son, por tal razn, necesariamente pol
ticas. En definitiva, no hay modo de separar la poltica -relacones
de poder, sistemas de creencia y prctica- del conocimiento y los
"3 Se puede encontrar un ejemplo de este olvido de las contribuciones feministas
a los debates historiogrficos en el foro especial sobre historia y reQrla crtica presen
tado por la American Historrca{ Re"lw 94 (junio 1989). Ninguno de los articulos reco
noce el impacto que la historia feminista (o la historia afroamericana o la gayo lesbia
na) h.l tenido en las cuestiones epistemolgicas con que se enfrenta la disciplina. Ver
David Harlan, Intellectual History and the Return of David Hollinger,
Returo of the Prodigal: The Petsistence of Historical Knowing;>, y AJan Megill,
Recounting the Past: Explanation, and Narrative in Historiography,
pgs. 581-609, 610-21 y 627-53, respectivamente.
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88
Joan Seatt
procesos que lo producen; la historia de las mujeres es por tal razn
un campo inevitablemente poltico.
En esta colaboracin he recurrido a las operaciones de la lgica
del suplemento con el fin de ayudarme a entender y analizar la natu-
raleza consustancialmente poltica del campo de la historia de las
mujeres; para concluir dira que esa teora es la que puede darnos
luz sobre la poltica de nuestra prctica.
Captulo 4
HISTORIA DE ULTRAMAR
Henk Wesseling
Ir
Esta colaboracin est dedicada a la historia ultramar, un tema
interesante y en absoluto fcil. En efecto; qu es la historia de ultra-
'11
mar? Estrictamente hablando, no existe una definicin apropiada de
ella o, ms bien, lo que hay depende de la posicin de cada cual.
Desde la perspectiva britnica, por ejemplo, prcticamente toda la
historia es historia de ultramar e incluye parte de la historia del mis-
mo Reino Unido. Parafraseando una conocida expresin francesa: la
historia de todos es historia de ultramar para algn otro. Natural-
mente, no es esto lo que pensamos al utilizar el trmino. Qu es, en-
tonces? Podemos hallar una solucin prctica a este problema exami-
nando los contenidos de publicaciones que llevan esta expresin en
su ttulo. La publicacin francesa Rc"'Vue franraise d1Jistoire d'outre-mer,
editada por la sociedad del mismo nombre, es en sustancia una pu-
blicacin dedicada a la historia de la expansin colonial europea y,
en especal, francesa y de las antiguas posesiones francesas. No tiene
nada de llamativo, pues su nombre original era el de Revue d!histoire
des colonies, del mismo modo como las Acadmies des sciences d'outre-
mer francesa y belga solan conocerse como Acadmies des sciences co-
lomales. La serie en lengua alemana de los Betfrge zur Kolonial- und
Oberseegeschichte combina ambos trminos, colonial y ultramar. Los
britnicos tiene la suerte de contar con su Commonwealth, razn de
la existencia de un ournal 01 Impertal and Commonwealth Htory, una
89
1
00
Henk Wesseling 91
1I i ~ t o r i a de ultramar
combinacin mucho ms elegante que la de <Jmperial and Overseas
lerstico de los historiadores de ultramar estudiar civilizaciones dis
History. En Holanda, el Real Instituto Colonial cambi su nombre
tintas de la suya, tendrn que colaborar con otras disciplinas p ~ r a al
por el de Real Instituto Tropical, pero no se acept nada parecido a
canzar una comprensin mejor de esa civilizacin o sociedad particu
una historia tropicah>,
lar. Pero tambin han de mantenerse en contacto con otros
No es difcil comprender qu ocurra con todo esto. A partir de
historiadores a fin de entender lo que sucede en su propia disciplina,
1945 el trmino coIoniah> result cada vez ms odioso y los institu
La tensin entre el tratamiento de su rea y el disciplinario es un fe
tos que deseaban continuar existiendo debieron encontrar nombres
nmeno bien conocido,
distintos (a poder ser, ms neutros). Sin embargo, no Se trataba sim
Hay otra raZn por la que, histricamente hablando, existe cierta
plemente de rebautizarlos. Tambin se produjo un cambio de orien
unidad en el campo de la historia ultramarina. La mayor parte del
tacin e intereses. La historia de ultramar se desarroll hasta conver
mundo de ultramar perteneci anteriormente al mundo colonial y
tirse en una campo mucho ms amplio de 10 que sola serIo la
abara se supone que forma parte del Tercer Mundo. Esta es la razn
historia colonial. Trata no slo ele los sistemas coloniales y el encuen
de que en ciertos crculos se emplee la expresin de historia del
tro entre europeos y no europeos en general, sino tambin de la his
Tercer Mundo;.> 1, Pero la idea misma de (ITercer I'vlundo se halla
toda econmlca, social, poltica y cultural de los pueblos no euro
actualmente en trance de desintegracin y no refleja ya la realidad,
peos. Aqu es, precisamente, donde surgen los problemas, pues la
Para una mirada retrospectiva parece incluso extrao haber conside
historia de ultramar se ha desarrollado, no slo en teora sino en la
rado que pases como la India e Indonesia formaban un mundo con
prctica, hasta convertirse en un asunto de tal vastedad que resulta
inidentificable. Evidentemente, hay algunos elementos que dan cicrta
Sudn y Ivlal1 por la mera razn de que todos haban sido antiguas
colonias y son, en la actualidad, relativamente pobres, Equiparar la
cohesin al campo. En primer lugar, el historiador ultramarino mane
historia de ultramar con la del Tercer Mundo no parece ser, por tan
ja normalmente dos tipos de fuentes; por un lado, europeas, en su
to, una buena idea, sobre todo habida cuenta de que la historia de
mayora archivsticas, y por otro, no europeas, escritas o, como suce
EE UU se incluye en la historia de ultramar y hasta en la colonial,
de a menudo en la historia de frica, no escritas. Debido a la falta de pero no pertenece a la del Tercer Mundo.
fllentes tradicionales, es necesarlo el auxilio de otras disciplinas; de
Puede plantearse la cuestin de si la historia de ultramar, al su
ah la funcin en la historia de ultramar de disciplinas como la ar
ponerse que comprende la historia de todo el mundo excepto Euro
queologa, la lingstica y la antropologa. As pues, la historia de ul
pa (u Occidente), es en realidad un tema de estudio, Este problema
tramar tiende a ser interdisciplinaria.
es consecuencia del xito de la historia de ultramar tras la Segunda
Adems de esto, el historiador de ultramar debe familiarizarse
Guerra Mundial, cuando el auge de dicha historia se debi, en cierta
con civilizaciones diferentes de la suya. Esto supone en genetal una
medida, a la reaccin contra la anterior historia colonial. Haba que
educacin ms amplia que lo norma] -y algo distinta-, as como
solucionar muchas cuestiones pendientes y se dio un gran salto ade
una mayor exigencia de conocimientos lingsticos. Esta es la razn
lante. Las nuevas naciones reivindicaron su propio pasado nacional.
de que Jos historiadores ultramarinos se encuentren a menudo en los 1
La (Igente sin historia acab encontrando una y el resultado de este
departamentos orientalistas o africanistas, al menos en Europa (la si
proceso fue impresionante. La historia de ultramar ha alcanzado tal
tuacin es diferente en EE UU). E incluso cuando son contratados
amplitud y variedad que no puede ya consider'arse un campo histri
en departamentos de hstoria, estos historiadores sienten la necesidad
co especflco, Para sobrevivir, la historia de ultramar necesita algn
de colaborar con otros especialistas de las mismas reas, lingistas,
nuevo tipo de conceptualizacin, Antes de analizar este punto debe
antroplogos o historiadores del arte, No ocurre as con los historia ramos trazar un breve esbozo de la historia del tema.
dores de Europa, Un especialista en historia francesa no trabajari,
normalmente, en un departamento de estudios franceses ni sentir la I
Ver, por ejemplo, M, Mrner y T. Svensson (eds,j, Thc HiJtol)' o/ tht Thtrd World
I
necesidad de asistir a conferencias sobre tales estudios, Al ser carac- 1 in Nordic Research (Goteborg, 1986).
i
92
Henk "X'esse/ing Historia de ultramar 93
Historia de la historia de ultramar: visin de conjunto
La historia se ha practicado de una u otra manera en la mayora
de las civilizaciones. En Indonesia, las crnicas o babads se remontan
hasta muy atrs. En la India. los hindes sintieron poco inters por la
historia, mientras que los musulmanes se interesaron mucho ms y
con un sentido ms fuerte de la cronologa, aunque tambin ellos re-
dactan slo crnicas de acontecimientos. En Japn y China se practi-
c una historiografa comparable a la historia europea tradicional
que, en su forma cientfica moderna, slo se desarroll en Occidente
en el siglo XIX. Se caracteriza por el denominado mtodo histrico
(cronologa, filologa, crtica textual, hermenu tca), as como por un
tipo especial de pensamiento histrico. Son caractersticos del mismo
la conciencia de la singularidad de los sucesos, la nocin de desarro-
llo y sucesin en el tiempo pero tambin la de que cada periodo
see un carcter especfico con sus propios valores y normas. La
cuela histrica alemana dsempe un papel importante en este
proceso y, por tal motivo, algunos de los conceptos histricos ms fa-
mosos son conocidos an sobre todo en su forma germnica: Histo-
rismus, Vr::rstebr:n, Zeitgeist.
La interpretacin histrica resultante fue extremadamente euto-
cntrica. La \Vdtgescbicbte se redujo a la historia de Europa, pues en
el marco de la historia general los pueblos no europeos no desempe-
aban funcin alguna. Se los consider pueblos sin historia (Hegel) o
pueblos eternamente paralizados (Ranke). A excepcin de las civiliza-
ciones antiguas tradicionales, slo aparecan en escena en el momen-
to en que se sometan a los europeos y eran conquistados por ellos.
Esto no significa que no hubiera inters alguno por civilizaciones dis-
tintas a la occidental, pues exista en forma de lo que se conoce
como estudios orientales. La fuerza impulsora de estos estudios era,
por un lado, la Biblia y, por otro, el colonialismo. Tras el Renaci.
miento, muchas universidades europeas crearon ctedras no slo de
griego y latn sino tambin de hebreo y rabe. Ms tarde, de estas
materias derivaron departamentos dedicados al Oriente Medio y/o a
estudios rabes. La lingstica histrica y comparativa, tema muy de
moda en el siglo XIX, estimul el estudio del snscrito, que a su vez
dio origen a la aparicin de ctedras e institutos para el estudio de la
civilizacin india.
Un estmulo an ms importante provino del colonialismo. En el
siglo XIX la preparacin de funcionarios civiles coloniales pas a for-
mar parte de la educacin universitaria. En las carreras de historia
imperial o colonial podan encontrarse cursos de lenguas y adminis-
tracin colonial. Estas carreras, al tiempo que se centraban sobre
todo en el punto de vista europeo, prestaban tambin cierta atencin
a los pueblos de ulttamar. Es interesante observar que ya en 1897
una comisin de examen para una ctedra de historia de las Indias
holandesas dio preferencia a un candidato por ser capaz de tener
tambin en cuenta el punto de vista indgena 2. Aparte de los mis-
mos sbditos coloniales, otros pueblos de ultramar se convirtieron en
objeto de estudio. En Holanda, por ejemplo, se estudi a los chinos
debido a la importancia de la comunidad china en las Indias Orien-
tales; a los japoneses, por el peligro amarillo, y al Islam, por las
amenazas del fanatismo musulmn. El resultado de todo ello fue el
nacimiento de dos grupos de historiadores: uno pequeo en departa-
mentos de estudios orientales, que estudiaba civilizaciones ajenas por
ellas mismas, y otro mucho mayor dedicado con ms propiedad a la
enseanza de la historia, es decir, a la historia de Europa y sus colo-
nias. Aunque residieran en la misma universidad, ambos grupos cola-
boraban en contadas ocasiones.
La situacin cambi de forma drstica a partir de 1945, por razo-
nes en parte externas y en parte internas. Las razones externas son
obvias: la descolonizacin, [a decadencia de Europa, la aparicin de
nuevas superpotencias. Todo ello condujo a pensar de nuevo el pa-
pel de Europa en la historia mundial y a cuestionar los planteamien-
tos eurocntrkos. La decadencia de Europa se convirti en un tema
de estudio tan importante como su auge. El historiador holands
Jan Romein proclam el fin de la Era europea y el inicio del Siglo
asitico 3.
Pero, adems de las razones polticas e ideolgicas, hubo tambin
procesos internos, cambios en la manera de estudiar la historia. El
periodo de postguerra fue testigo del auge de la historia social y eco-
nmica. Los historiadores se interesaron menos por la historia polti-
ca militar y ms por temas como el de la civilizacin material, las
menta1its, la vida cotidiana, el hombre corriente, etc. En este sentido,
la historia europea no fue tan distinta, al menos hasta el siglo XVIII,
2 Ver C. Fassl.'ul". Leiden -a.nd Empire: University and Colonial Office, 1825-
en: W. Olterpseer (edl Ldden OrientalConnections, 1850-1940.
3 ]. Romein, Aera f.'lm Europa (Leiden, 1954), y Deeeuw van Azze'(Leiden, 1956),
94
Henk Wesseling Historia de ultramar
95
de la no europea. Bajo el impacto de la escuela de los Anttales la his-
bin al lugar ocupado por Occidente en la historia mundial en gene-
toria fue menos teleolgica, menos liberal, La estructura sustituy a
ral. Los mismos historiadores europeos ponan tambin en tela de
la evolucin en cuanto inters predominante. La continuidad pas a
jucio el planteamiento eurocntrico de la historia de ultramar. La
ser tan importante como el cambio y, por tanto, la oposicin entre
discusin sobre los orgenes del subdesarrollo, surgida de la decep-
Europa (cambio) y Asia (continuidad) se hizo menos pertinente. En
:
cin provocada por el cambio poscolonial, dio un nuevo impulso a
este planteamiento el Estado nacional dej de ser la unidad central
este debate. El optimismo originario ante un futuro nuevo y brillante
del anlisis histrico y por tal motivo la oposicin entre metrpoli y al concluir el colonialismo se difumin cuando se vio con claridad
colonia perdi importancia. El nuevo planteamiento se expresaba
que los problemas econmicos y sociales de I<\s antiguas colonias
ms desde el punto de vista de pueblos, ciudades, regiones y grupos
eran permanentes (o estructurales) ms que temporales. Parafrasean-
sociales. Esto quit hierro al antagonismo entre el enfoque colonialis-
do la feliz formulacin de A. G. Hopkins, el optimismo liberal fue
ta y el nacionalista y se produjeron tambin cambios prcticos. Los
sustituido por un pesimismo radical ('. Ahora la oposicin no se daba
historiadores norteamericanos ejercieron una creciente influencia,
entre colonialismo y nacionalismo, sino entre izquierda y derecha. La
pues sus departamentos de historia siempre haban menos pro- crtica neomarxista del colonialismo se hizo muy influyente en el mis-
vincianos que los europeos y desempearon un papel cada vez ms
mo mundo occidental.
importante en la historia de Asia y frica. Adems, las antiguas colo-
De este modo, el desarrollo de la historia de ultramar a partir de
ni;;)s desarrollaron sus propios departamentos de historia. Los histo-
1945 fue un proceso dlctico. En primer lugar, se produjo un movi-
riadores occidentales siguieron, sin duda, dominando el terreno por miento de emancipacin en la historiografa no occidental que de-
largo tiempo rues estaban mejor formados y tenan acceso fcil a
semboc en un;;) impresionante eclosin de investigaciones y trabajos
fondos importantes conservados en archivos europeos. Las elites in- histricos en Asia y frica. Los paLses no europeos descubrieron su
dgenas se interesaban por campos distintos del de la historia. La ta- propio pasado y ofrecieron su interpretacin del mismo, pero fue
rea de desarrollar la economa y construir la nacin era ms urgente
precisamente entonces cuando el problema de la historia de ultramar
-y ms gratificanre- que la de escribir historia. se manifest en forma nueva. Hoy en da, todos aceptan que africa-
El resultado fue una situacin curiosa. Por un lado, el impacto
nos y asiticos tienen su propia historia, tan interesante Y rica como
de Europa en el concepto mismo de historia fue an ms fuerte que
la de Europa. La cuestin, sin embargo, es saber si podemos detener-
antes. Los historiadores de Asia y frica acudan a menudo a Europa nos aqu y considerar simplemente la historia mundial como la suma
para estudiar historia o, al menos, para concluir su educacin. Traba.
de un gran nmero de historias regionales autnomas. La mayora de
jaban en archivos occidentales y recurran a modelos occidentales
los historiadores estn de acuerdo en que deheramos intentar hacer
para aprender cmo se deba estudiar y escribir historia. As, como
algo ms y estudiar cmo, de una u otra manera, estas diversas civili-
ocurri a los japoneses tras la revolucin Meiji, aprendan historia de
zaciones se han interconectado, cmo ha nacido la actual situacin
Occidente 4 y no encontraban referenci;;)s en su propia civilizacin.
mundial. El autntico reto de la historia de ultramar est en ofrecer
Por otra parte, su interpretacin era, por supuesto, muy diferente y a
una forma moderna de historia mundial. Es un objetivo ambicioso
veces fuertemente antioccidental. Las naciones jvenes necesitaban pero, como ha dicho Fernand Braudel, necesitamos historiadores am-
un pasado aprovechable, y ;;)provechable quera decir nacionalis-
biciosos 7. Su primer esbozo lo podramos encontrar, quiz, en la
ta y anticolonial 5. De este modo, la cuestin no era slo el enfrenta-
!
nueva historia de la expansin europea desarrollada ms o menos en
miento entre historiografa colonialista y nacionalista. Afectaba tam-
4 1. Bluss, ]apdnesc Hstoriography and European Sources. P. C. Emmer y
1
6 Ver A. G. Hopkins, Eul'Opean Expansiun into \X/es( Africa: 11 HistoriographicaJ
H L. \X/eseJing (eds.), Reapprw in Ot:meas HislOry (Leiden, 19791. 193-222.
Survey of English Language Publications sincc 1945, en: Emmer y Wesseling, Reap-
5 Ver T. O. Ranger, Tow:uds a Usable Afrcan Past;}, en: C. Fyfe (ed.), Afncan
praa, pg. 56.
F. F. Br;l.udel, El Mediterrm:o ." el mundo mediterrneo {'I/ f..: poca de Fefipe JI (M- Studies SIt"e 1945: a Trlhule fa Bal Davldson (Londres, 1976), pgs. 17-29.
7
xico, 1976
2
').
96
Henk Wesselng
las tres ltimas dcadas. Antes de examinar este punto habremos de
considerar el espectacular desarrollo de la historia de Asa y frica
en el mismo perodo 8,
Historia de Asia y Africa
La historia en su forma cientfica moderna fue introducida tanto
en la India como en Indonesia por el poder coloniaL En la India, el
pnnto de partida puede considerarse la fundacin de la Sociedad
Asitica de Bengala, en 1784. La historiografia oficial de la India fue
considerablemente anglocntrca. Segn observaba en cierta ocasn
Nehru refirindose a los ingleses: La historia autntica comienza
para ellos con la llegada del hombre ingls a la India; todo lo anterior
es, en cierto sentido mstico, una preparacn para esta consumacin
divina. 9 Sin embargo, pronto comenz a desarrollarse el inters por
los estudios histricos entre los nuevos intelectuales indios. A media-
dos del siglo XIX, como reaccin contra el tono ms bien condescen-
diente de los historiadores coloniales, los historiadores indios desple-
garon su propia historiografa y a finales del siglo XIX el auge del
movimiento nacionalista le dio un fuerte impulso, de modo que para
las dcadas de 1920 y 1930 existia un notable grupo de historiadores
profesionales. Son testimonio de ello los nombres bien conocidos de I
I
estudiosos como R. K. Mookerji y R. C. Majumdar. Asi pues, al llegar
la independencia en 1947, la hisroriografia profesional india se halla-
,!
I
ba ya en una posicin slida. El traspaso de poderes estimul as mis-
mo los trabajos histricos y hubo una demanda de libros populares y
textos escolares. El gobierno estimul el estudio del pasado reciente
y, en particular, del movimiento nacionalista. En 1952, el ministerio
de Educacin orden la compilacin de una historia del movimiento
de liberacin de la India y R. C. Majumdar fue nombrado director
del proyecto. Las conclusiones de Majumdar fueron muy diferentes
de las que el gobierno haba esperado, pero, no obstante, public su
interpretacin. El desenmascaramiento del mito nacionalista fue una
8 Por motivos tanto tericos como prcticos dejaremos de lado la historia de
Amrica y el Caribe. Por lo que respecta a Asia, nos ceuiremos a las dos antiguas colo-
nias europeas donde la emancipacin de una histol'ografa nacional ha sido ms im-
I
presionante, es decir, la India e Indonesia
~ ]. Nehru, The Dcovery oflndra (Londres, 1956), pg. 28.
I
1
Hstoria de ultramar 97
seal clara del airo nivel de profesionalidad alcanzado por los histo-
riadores indios 10. Aunque los historiadores britnicos siguen inter-
pretando un papel, s no el papel, protagonista en la historia de la In-
dia, la importancia de los historiadores indios ha ido en aumento. La
Cambridge Econonllc HiStory o/ India asi como la New Cambridge HiS-
lory o/India son demostraciones convincentes de este hecho. I1
En Indonesia el proceso fue algo distinto. En comparacin con la
India hubo all en general menos personas con formacin universita-
ria y no hubo en la prctca ni un solo historiador profesional duran-
te el perodo coloniaL El movimiento nacionalista era tambin ms
dbil que en la India y los intelectuales nacionalistas expresaban sus
sentimientos ms en obras literarias que acadmicas. As, antes de la
independencia no hubo en la prctica historiadores profesionales in-
donesios. El gobierno de la Repblica estimul el estudio del pasado,
pero desde una perspectiva claramente poltica (las presiones ideol-
gicas fueron fuertes). En 1975, se celehr el primer congreso nacional
de historiadores. En l se vio claramente la escasez de investigaciones
realizadas, pero a partir de entonces ha ido progresando la historia
como disciplina acadmica. La figura principal en este terreno fue
Sartono Kartodirdjo, quien introdujo una forma nueva de historia,
inspirada en las ciencias sociales, que presta una especial atencn a
la historia rural 11.
Mientras tanto, las historia indonesia ha encabezado un debate
interesante sobre un nuevo enfoque asiocntrico de la historia de
Asia. En su leccin inaugural en Kuala Lumpur en 1959 dedicada al
Estudio de la historia moderna de Asia surorientab, John Bastn es-
timul considerablemente el debate [2, pero la cuestin en s haba si-
do planteada mucho antes. Haba sido expuesta por J. c. van Leur en
1934 13. Van Leur, muerto muy joven, a la edad de treinta y cuatro
aos, en la batalla del Mar de Java, habria de ejercer una perdurable
10 Ver S. Ray, India: After Independence, ]oumal of Contemporary History 2
(1967), pgs. 125-42.
11 H. A.]. Klooster, Ittdonesirs J"Chl'1jven hun geschiedenis, De ontwlkkeling van de In-
doneJ'ische geschiedbeoefening in theol'le en praktijk, 1900-1980 (Leidw, 1985).
12 ]. Bastn, The Study ofi\1odem Southeast Asian History (Kuala Lumpur, 1959). Ver
tambin, {d., The Westem Element in i\1odem Southeast Asian History (Kuala Lumpur,
1963).
11 ]. C. Van Leur, Eenige beschouwingen belre[fende den ouden Azzatischen handel
(Midde1burg, 1934). Se puede encontrar traduccin al ingls de este y otros esritos
suyos en]. C. Van Leur, Indonesian Trade alld Society: Essays rn Asian Social and Econo-
mic History (La Haya/Bandung, 1955).
u
98
Henk Wesse1ing
Historia de ultramar
99
influencia en la historia indonesia }', en realidad, en la historia de pueden encontrarse en la obra de un estudioso (por ejemplo, ei so-
Asia en general. La originalidad de su obra reside en dos aspectos: cilogo holands W. F Wertheim o el historiador indio K. M. Panik-
el abandono de! punto de vista eurocntrico y la aplicacin de catego- kar) 16. De este modo, el debate no fue en absoluto claro y los mis-
ras sociolgicas. Van Leur reaccon contra los planteamientos ex- mos conceptos resultaron ambguos. Pero esas dos cuestiones: Fue
clusivamente coloniales que constituan una perspectiva distorsiona- la influencia occidental buena o mala? Fue su mpacto grande o pe-
da e ignoraban extensas reas de la realidad histrica. <.:La mayora queo?, son todava intensamente discutidas hoy en da y se entien-
de los historiadores), escriba, ven el mundo asitco con los ojos
de que lo sean. Como veremos ms adelante, resultan de vital impor-
del gobernante holands: desde la cuhierta del buque, el muro de la tancia para nuestra interpretacin del pasado, as como para nuestra
fortaleza o la galera alta del centro comercial 14,
comprcnsin del presente.
Sin embargo, la crCica de Van Leur es al mismo tiempo ms ge- En el siglo XIX, la manera europea dc lbordar la historia de Asia
neral y ms fundamentaL Cuestiona la periodizacin de la historia y estuvo cada vez ms dominada por sentimientos de superioridad de
el lugar atribuido en ella a Asia. En un artculo muy conocido, exa- Europa y la conviccin de un atraso de Asia. Esto, no obstante, era
mina, por e;emplo, por qu se aplican a la historia indonesia rbricas un fenmeno muy reciente, pues los historiadores europeos haban
de periodizacin como (el siglo XVIII y llega a la conclusin de que mostrado tradicionalmente un gran respeto por las antiguas civiliza-
carecen de significado, pues en el pasado de Indonesia no puede ras- ciones asiticas. Esta actitud era muy diferente de la adoptada por los
trearse ninguno de los grandes cambios que caracterizaron la historitl
europeos hacia frica, que siempre se haba considerado un conti-
europea de esta poca. Hasta 1800 Indonesia es, simplemente, parte
de Asia J5.

nente ahistrico y el pueblo africano un pueblo sin civilizacin y, por
tanto, sin historia. La formulacin ms famosa de esta opinin puede
Esto nos lleva a la segunda gran caracterstica del planteamiento encontrarse en las lecciones de .lena dadas por Hegel en 1830-1831 Y
histrico de Van Leur, la aplicacin de conceptos tomados de la so- publicadas con el titulo de Pilosofa de la historj". En ellas escriba:
ciologa, en especial de Max Weber. Sirvindose de la nocn webe- En este punto dejarnos frica para no mencionarla ms, pues, en
riana de tipo ideal -por ejemplo, los de cultura campesina>), efecto, no forma partc histrica del mundo; 110 muestra movimiento
estados patrimoniales burocrticos, comercio ambulante- inten- ni desarrollo, .. Lo que entendemos propiamente por frica es el Es-
ta describir la historia de Asia como parte de la historia universal, pritu Ahistrico y No Desarrollado, sometido a las condiciones de la
pero con sus caractersticas propias. De este modo es posible hacer mera m1turaleza que aqu deberemos presentar nicamente en el um-
justicia a las peculiaridades de distintas culturas sin englobarbs por bral de la historia universal,) 17.
entero en una eonjunto demasiado abstracto y general de categoras Hegel tuvo, naturalmente, una gran influencia sobre Karl tv'1arx y
ni analizarlas como meramente exticas e incomprensibles. los escritos clsicos del marxismo reflejan esa misma lnea de pensa-
La cuestin del papel de Europa en la historia de Asia fue, por miento. Un eco t8.rdo de esta actitud puede encontnuse en la obra
supuesto, de importanca vital para la historiografa posterior a la in- de Endre Sik, historiador hngaro marxista de frica, quien en 1966
dependencia. En este sentido, se pueden distinguir dos escuelas. La
escribia:
minmalista y la sentimentaUsta. La escuela minimalista minimiza la
importancia del factor occidental en la historia de Asia y la declara
Ames de su encuentro con europeos. la mayora de puehlos afriClnos Ue-
vaba lod,lva una vida primitiva, brbara, y muchos de ellos se hallaban en el nivel
virtualmente inexistente, mientras que la escuela sentimentalista ma-
ms bajo de la harbarie. Alguol1s vivh-lD en aislamiento completo o casi completo; en ximiza los crmenes}' fechoras de Occidente. Aunque. lgcamente
hablando, los dos puntos de vista parecen contradictorios, a veces K. M. Panikkar, A SurvL'Y (J/lndian HtOl)' (Llmdres, 1947); \'jJ. F. Wertheim,
<'Asian History and he \\?estern His[orian, Rejonder to Professor Bastin, Bdrag
en
]. C. Van Leur, Ind()IIcslan T,<1Ji'<1JJd Sode/y, pg. 162
101 ,.le Taaf-, Land-, en Volkcnktmde 119 {1%31, 149-60.
1') Ib:d., pgs. 286-89.
li G. W. F. Hegel, Lecciones sobreftlosu//a de fa historia 111I1/:f'rs,,1, Alianza Editorial,
Madrid, 1989
5
.

101
100
Henk Wesseling
cuanto a los dems, los contactos, si existan, no pasaban de ser escaramuzas disper-
sas con los pueblos vecinos. El Estado, tomado en el sentido autntico de la palabra,
era una nocin desconocida para la mayora de los pueblos de frica Ji tampoco exis-
tan las clases. O ms bien, ambos existan pero slo en embrin. No es, pues, realista
hablar de su historja -en el sentido cientfico de la palabra- antes de la aparicin
de los invasores europeos 18,
No hay duda de que este tipo de opiniones no era, en absoluto,
monopolio de los historiadores marxistas. Justamente un ao antes
de la aparicin del libro de Sik, el catedrtico regio de Historia Mo-
derna en Oxford, H. R. Trevor-Roper, comparaba las historias de
Gran Bretaa y frica describiendo a esta ltima como poco ms
que das evoluciones infructuosas de tribus brbaras en rincones del
globo pintorescos pero carentes de importancia 19.
Cunto han cambiado las cosas en veinte aos! Nadie en su sano
juicio mantendra ya, ni siquiera en Oxford, la inexistencia de la his-
,
toria de frica. El desarrollo de la historia de frica ha sido especta-
cular. Quiz se trata del terreno de la historia ms vivo, dinmico e
innovador desde la aparicin de la nueva historia social y econmica
en las dcadas de 1920 y 1930. Podramos asegurar que el Journal o/
Ajr:an Hto,y ha sido la publicacin ms renovadora desde la funda-
cin de los Annales. De hecho, los dos procesos son comparables en
cierta medida. Los historiadores sociales, como los de los Annales y
otros, comenzaron a hacerse preguntas no planteadas anteriormente
y a las que no se aluda en las fuentes tradicionales. Era necesario
descubrir fuentes nuevas y desarrollar nuevas tcnicas para reexami-
nar las antiguas fuentes bajo una luz distinta. La misma situacin se
da en el caso de la historia de frica. Las fuentes, al menos las tradi-
cionales, escasean. Por razones culturales los africanos han producido
menos material escrito sobre la historia de frica que los europeos y
por razones de clima es poco lo que ha llegado hasta nosotros. Esto
significa que la mayora de las fuentes son exgenas. Provienen de
extranjeros, bien sean viajeros griegos, romanos o rabes, gegrafos,
comerciantes o administradores europeos. Tcnicamente hablando,
gran parte de la historia de frica es prehistoria o protohistoria (o et-
nohistoria, como a veces se la ha llamado) 20.
lH E. Sik, The Hzstory ofBlack Africa (2 vuls., Budapest, 1966), vol. l. pg. 17.
19 H. Trevar-Roper, The Rlse ofClmstiatl Eurape (Londres, 1965), pg. 9.
2(l H. Brunschwig, Un faux probleme: ['ethnahistoire, Atmales E. S. e 20 (1965),
pgs. 291-300.
Historia de ultramar
La misma escasez de las fuentes ha dado un enorme estmulo al
desarrollo de nuevas tcnicas y mtodos. Es necesario interrogar al
pasado con otros medios. Vuelve a ser aqu pertinente la compara-
cin con los Annales y su nouvelle histoire. En ambos casos se ha recu-
rrido a la arqueologa, la cartografa, la lingstica y la onomstica. La
antropologa ha cumplido tambin una funcin importante en la his-
toria de frica. De hecho, la distincin entre el antroplogo y el his-
toriador no es en modo alguno muy neta.
La tcnica ms famosa desarrollada para proporcionar nuevas
fuentes a la historia de frica fue, naturalmente, el estudio de la tra-
dicin oral. Aqu, la publicacin en 1961 de la obra de Jean Vansina
De la tradi/ion orale. Essai de rnthode htorique hizo poca. El libro,
traducido rpidamente al ingls (Oral tradion, 1965), caus un tre-
mendo impacto en la historia de frica 21. A medias entre la ingenui-
dad y el escepticismo, Vansina desarroll un mtodo para utilizar la
tradicin oral de forma crtica y emplearla, por tanto, en la historio-
grafa seria. Dividi la tradicin oral en cinco categoras (frmulas,
poesa, listas, cuentos y comentarios), cada una de ellas con varias
subdivisiones. Mantena Vansina que la tradicin oral no debera
aceptarse segn se presentaba y que slo habra de utilizarse tras un
anlisis crtico que prestase atencin al impacto del significado social,
los valores culturales y la personalidad de los escritores. En la medi-
da de lo posible habra de confrontarse, tambin, con otras fuentes,
por ejemplo hallazgos arqueolgicos o documentos escritos. Algunos
historiadores (y antroplogos) fueron ms escpticos con la tradicin
oral y creyeron, con los debidos respetos hacia Vansina, que haba
sobrevalorado sus posibilidades, pero es innegable que su obra y sus
ideas han tenido una gran influencia en la historia de frica 22.
Sean cuales sean las posibilidades ofrecidas por la tradicin oral
y otras fuentes heterodoxas, el hecho es que frica carece en buena
medida de documentos escritos. Es cierto, desde luego, que tal afir-
macin se aplica tambin a ciertos periodos de la historia europea,
para la que los documentos son tambin muy escasos, as como a la
Amrica precolombina, a la Australia anterior a Cook, ete., y que por
tanto, la historia de frica es excepcional, pero no nica. En cual-
quier caso, parece imposible una historiografa de frica comparable
21 ]. Vansina, De la traditlOrJ orate, Essat de mthode historique (Tervueren, 1961).
22 En algunas de sus ltimas obras, el mismo Vansina parece ser ms esceptico
que antes. Ver P. Salman, Intraductian d l'histaire de l'Afrique (Bruselas, 1986), 12655.
103 102
Henk Wesseling
a la de Europa. Se pueden estudiar procesos a largo plazo, pero a
menudo es imposible una historia estrictamente factual o vnemen-
lieL En este momento, los planteamientos estructurales o a largo pla-
zo estn tambin en boga en la historia europea, pero esto es una
cuestin de eleccin. En frica la historia estructural no es una op-
cin sino la nica posibilidad. No estamos seducidos por ella sno
condenados a ella 23.
En las ltimas dcadas han aparecdo en los foros internacionales
cierto nmero de historiadores africanos y su papel es cada vez ms
destacado. De todos modos, hay que reconocer que el gran salto ade-
lante en la historia de frca se debi sobre todo a historiadores eu-
ropeos y norteamericanos, en especal a los britnicos. El ]ournaL o/
A/riL,(w History -cuyo primer nmero se public en 1960- fue,
como ha dicho Terence Ranger, una combinacin de manifiesto,
credencial) programa y escaparate para el campo de estudio 24. El
seminario de Roland Olivier en la London School of Oriental and
African Studies ha sido denominado el primer marco del mundo
para la exposcn de nuevos trabajos sobre el pasado de frica 25.
La Short History o/ A/r:a de Oliver y Fage se vendi en ms de un
milln de ejemplares y fue prohablemente el libro suelto ms influ-
yente sobre la historia de frica.
Los historiadores franceses han tenido rambien una gran impor-
tancia, aunque ms modesta. En 1961 Henri Brunschwig, antiguo
alumno de Marc Bloch y Lucien Febvre en Estrasburgo, fue invitado
por Fernand Braudel para exponer la historia de frica en la cole
des Hautes tudes. Su seminario se convirti en lugar de encuentro
para los estudiosos franceses y africanos. Yves Person, autor de una
historia monumental e innovadora de Samori, y Catherne Coquery-
Vidrovitch no slo escribieron Ibros importantes sino que, adems,
introdujeron la materia en la universidad de Pars 26. Otras universi-
dades (Aix, Burdeos) ofrecieron tambin cursos y seminarios de his-
2.1 Ver H. Brunschwig, (Une hiscoire de l'Afrique naire est-elle passible?, en: Mi-
langes en l'honneurde Femand Brat.del (2 vals. Taulollse, 197.3), voL 1, pgs. 75-87.
2 ~ Ver T Ranger, "Usable Past, pg. 17.
2' The B/ackwe!l Dlcfionary ofHistorlans (Oxford, 1988), pg. .308, s.v. Oliver, R.
26 C. Coquery-Vidrovitch, Le Congo au temps des grandes con'lpagnies concesonnaires
(Pars, 1972); Y. Person, Samon:' une Rvolution dyu/a (.3 \'(>1.5., Dakar. 2968, 1970,
1976). Sobre este punto ver tambin: H Brunschwig, (IFrench Historiography Snce
1945 Concerning Black Africa, en: Emmcr y Weselingm ReappraisaIJ, pgs, 84-97.
Historia de ultramar
toria de frica y un gran nmero de estudiantes africanos present
tesis doctorales en universidades francesas.
La contribucin de las universidades norteamericanas, en espe-
cial la de las tres grandes escuelas de Yale, VeLA y, sobre todo, Ma-
di son (Wisconsin), fue importante. Los historiadores norteamericanos
con un papel protagonista en la segunda y tercera generacin de his-
toriadores africanistas fueron en su mayora antiguos alumnos de
Curtin y Vansina en Madison. En este momento existen tambin im-
portantes escuelas histricas en diversas universidades de la misma
frica (Nigeria, Kenia, Zaire). El periodo del predominio europeo es-
t claramente superado.
Mirando hacia atrs, gran parte del debate sobre las posibilidades
e imposibilidad de la historia de frica y Asia parece ms bien ftil,
no slo por la atenuacin del sentimiento europeo de superioridad
sino tambin por los cambios en el estudio mismo de la historia. El
antagonismo entre colonialistas y nacionalistas cobra sentido en el
marco de la historia poltica, pero en otros terrenos encontramos un
planteamiento diferente. La historia social se estudia en el nivel del
pueblo, la regin o el grupo tnico, La historia cultural se analiza a
una escala muy superior que la de la del Estado nacionaL Aqu son
pertinentes conceptos como civilizacin hind o javanesa o mundo
del Islam. La historia econmica opera con unidades amplias como
el ocano Indico o Asia suroriental o, incluso, con la de economa
mundial. En este tipo de tratamiento, la oposicin de colonial frente
a anticolonial no tiene mucho sentido.
Significa esto el fin del impacto del colonialismo en la historia
de ultramar y que las actitudes tanto occidentales como no occiden-
tales han encontrado un equilibrio completo? No necesariamente,
pues existe an predominio occidental en dos aspectos, En primer
lugar, como resultado de la expansin colonial, una gran cantidad de
libros, documentos y otros materiales relativos al mundo de ultramar
ha sido trasladado a Europa y actualmente se halla disponible en ar-
chivos y bibliotecas europeas. Esto quiere decir que, para estudiar su
propio pasado los historiadores no europeos tendrn que seguir acu-
diendo a Europa. En segundo lugar, y tambin en gran medida a
consecuencia del colonialismo, una larga tradicin se ha cimentado
en el mundo occidental en el campo de los estudios no occidentales
y sigue desempeando en l una funcin importante. Por otro lado,
no existen en la prctica historiadores africanos o asiticos que estu-
105
104 Henk Wesseling
Historia de ultramar
dien la historia y la sociedad europeas. Mientras Occidente tenga sus
orientalistas y el Este no disponga de occidentalistas no puede ha-
ber autntico equilibrio.
E n conclusin, podemos decir que el desarrollo de la historia de
frica y Asia fue un fenmeno natural y necesario. Pero al mismo
tiempo nos plantea un problema. Si bien es cierto que la historia afri-
cana y asitica es en gran medida autnoma, es tambin verdad que,
desde aproximadamente el ao 1500. la historia de frica y Asia ha
estado conectada con la de Europa. La historia de Asia es mucho
ms que la prolongacin de la de Europa, pero tampoco puede ais-
larse por entero de la historia europea. El principal proceso de la his-
toria moderna es la creciente interconexin e imbricacin de diver-
sas civilizaciones y economas antes aisladas. La consecuencia de ello
es el moderno sistema mundial (\Y!a!!erstein) y la civilizacin de la
modernidad (Eisenstadt) que hoy tenemos. No puede entenderse
este proceso considerando slo partes aisladas de la historia pues ello
sera pasar por alto el tema central de [a moderna historia universal.
La historia universal no puede considerarse idntica a la historia eu-
ropea u occidental ni tampoco concebirse como una serie de proce-
sos aislados. La empresa principal de la historia de la expansin eu-
ropea tal como se ba desarrollado en el periodo poscolonial consiste
en acometer este problema.
Expansin y reaccin
El estudio de la expansin europea estuvo tambin influido por
factores tanto externos como internos. La rpida cada de los impe-
rios coloniales, por ejemplo, llev a cuestionar su aparente estabili-
dad anterior. El auge del imperio norteamericano, un impetio sin co-
lonias, anim a pensar de nuevo las tcnicas inrormales y formales
del imperialismo. La aparicin de China condujo a una revaloracin
de las posibilidades cientficas y navales del pas y, por tanto, a plan-
tear nuevas preguntas sobre las diferendas entre la expansin china y
la europea en sus primeros momentos.
Por otra parte, ciertos factores internos cambian adems la natu-
raleza de los estudios de la expansin y en este terreno se manifest
igualmente la tendencia genera! favorable a la historia social y econ-
mica. Las cuestiones acerca de la monetarizacin, la navegacin, el
oro y la plata, los beneficios del imperio, etc., se plantearon de forma
nueva y a menudo encontraron respuestas con la ayuda del ordena-
dor 27. Lo social pas a ser un tema de moda, estimulando el estudio
de la emigracin, el comercio de esclavos, las relaciones raciales, la
urbanizacin y las menta!its. Las ciencias polticas influyeron en la
historia poltica sugiriendo el estudio de materias como la toma de
decisiones, la opinin pblica, la funcin de grupos de inters par-
ticulares, etc.
Aunque en el plano terico se puso en tela de juicio la distincin
tradicional entre primera y segunda fase de expansin, en la prctica
real sigue siendo patente la divisin de trabajo entre los estudiosos
de la historia moderna y la contempornea. Tradicionalmente, en la
expansin de la Edad Moderna se insiste en los grandes descubri-
mientos, la flota y la navegacin, las compaas y el comercio, la emi-
gracin, los sistemas de plantacin y las sociedades esclavistas. Char-
les Boxer y J. H. Parry escribieron con xito libros dedicados a
presentar una visin de conjunto de los imperios martimos 2!l. La co-
leccin publicada en !\.linnesota sobre historia de Europa y el mun-
do en la poca de la expansin (Europe and Ihe World il1 Ihe Age o/
Expansion) ofreci as mismo una serie de libros de texto sobre estas
materias. En muchos de esoS campos se ofrecan nuevos enfoques, se
planteaban cuestiones nuevas y se aplicaban nuevaS tcnicas. Gla-
mann, Steensgaard y Chaudhuri publicaron estudios pioneros sobre
las compaas de la India; Curtin escribi una obra precursora acerca
del comercio de esclavos; Chaunu, sobre el mundo atlntico; Baylin,
sobre la emigracin, y an podramos mencionar a muchos ms 29.
Gran parte de las cuestiones analizadas aqu estn estrechamente re-
27 Un informe til sobre este terna, en T. Lindblad, <,Computcr Applications in
Expansion History: A Survey, Second But/dm ollhe ESf-Ndwork on Lhe History olEu-
ropeaN Expansion. Suplemento a Itmerarw 12 (198B), pgs. 2-61.
2H C. R Boxer, The Portuguesc: Seaborne Emplre, 1418-1825 (Nueva York, 1969);
C.R Bower, The Dutch Seaborne Empire, ](iOO-1800 (Londres, 1965); J. H Parry, The
:'Jpa,h Seaborne ernpire (Nueva York 1966).
'l K. GIJmann, Dutch-Asiatlc Trade 1620-1740 2" ed. (La Haya, 1980); N. Steens-
gald, The Asrarf Trade Ref'o(utio1l althe 17th Century The East India Compmlies and th(,
Dedine of (he Cf<lt'!Jn Trade (Chicago/Londres, 1974); K N. Chaudhuri, The Tradmg
World olAJia l/mi the Engtish Ea,! India Camp(my, 1660-1760 (Cambridge, 1978); P. Cur
tin, '[he Atlrmtic S l a ~ ' e Trade: (1 (.ensus (Madison, Wis., 1969); P. y H Chaunu, SviUe el
l'Atlartl!que, 150'-1650 02 vols.. Pars, 1956-60); B. Bailyn, Voyagers lo Ihe We.l't, Emi-
gration Imm Bri/rlirf to Amerca on the Eve 01 the RevoluLwl1 (Londres, 1987). Una sntesh
reciente en G. V. Scammell, The Fmt Imperial Age: European Overseas Expansion,
e 1400-1715 (Londres, 1989).
106
Henk Wesseling
lacionadas con los temas principales de debate en la historia europea,
como las teoras acerca de los orgenes del capitalismo, las fases 1 y
I1, la depresin general del siglo XVII, la revolucin de los precios,
etc. Sin embargo, hemos de reconocer que no se expuso ningu na teo-
ra general de la expansin europea. Mientras en la historia de la ex-
pansin de los siglos XIX y XX los debates estuvieron dominados por
el concepto de imperialismo, en los estudios sobre la primera expan-
sin no se dio nada semejante, al menos basta IrnmanueI Wa-
llerstein expuso su teora sobre el sistema del mundo moderno.
El sistema mundial de Wallerstein
Immanuel Wallerstein, socilogo de la universidad de Columbia,
fue el primero en estudiar la descolonizacin de frica y los proble-
mas del desarrollo. Su forma de pensar estos temas se vio intluida por
las teoras de la dependencia y el subdesarrollo. No obstante, Wallers-
tein recurri a la historia pues crea que los problemas del subdesarro-
llo slo pueden entenderse plenamente en su contexto global y en una
perspectiva histrica. El trabajo histrico que le resulta ms prximo
es el del grupo de los Annales, en especial el de Fernand Braude!. De
hecho hay una fuerte semejanza ente las ideas de Wallerstein y el mar-
co conceptual del tercer volumen de la obra de Braudel sobre Civili-
zacin material, economa y capitalmo JO. La principal publicacin de
Wallerstein hasta el momento es un estudio (progmmado) en cuatro
volmenes de lo que l denomina El sir/ema del mundo moderno (The
Modern World Syslem). El primer volumen, aparecido en 1974, ofreca
el marco analtico del proyecto 31. Fue una fuente de inspiracin para
muchos otros estudiosos y llev a un interesante debate sobre los or-
genes de la expansin europea y el capitalismo.
Wallerstein mantiene que la economa mundial actual se remonta
a finales del siglo xv. All encontramos los inicios de un sistema mun-
dial que se desarroll plenamente en los siglos XVI y XVII Y estaba ya
maduro antes de la revolucin industrial. El decisivo
JO F. Braudel, Ctvz1is,],tia17 matrielle, cot/omique el capitalisme, .YVe-XVIIIe slec/e
(Paris, 1979) [hay ej. east., Civilizacrn m,ztmal, economa y eapl/,ztirmo, ss. XV-XVIII,
Alianza Ediroral, Madrid, 1984].
1/ 1. The Modern World System: Capzt<llrJt Agr:ulture and lhe Origins 01
he Europt.',],n World-Econorny in the Sixleemh Century Nueva York, 1974) [hay ed. cast.,
El moderno srstema mundial 1. La ,],grtcultura eapitalista, Madrid, 19842].
Historia de ultramar 107
puede situarse en la resolucin de la crisis del feudalismo, ocurrida
aproximadamente entre 1450 y 1550. En el periodo de 1550-1650
existan ya todos los mecanismos bsicos del sistema mundial capita-
lista. En vista de ello, la revolucin industrial, en torno a Jos aos
1760 a 1830, no puede seguir considerndose un punto crtico en la
historia de la economa mundial capitalista.
El sistema mundial se caracteriza, segn Wallerstein, por un orden
econmico internacional y una divisin internacional del trabajo. Cons-
ta de un ncleo, una semiperferia y una periferia cuya situacin cambia
con el tiempo (unas regiones pueden ascender al ncleo o descender a
la periferia). La historia moderna es, en realidad, la historia de la cons-
tante integracin en este sistema mundial de un nmero de partes del
mundo cada vez mayor. El sistema mundial acta de modo que el cen-
tro reciba los beneficios, explotando as a la periferia. Esta situacin est
generada por el comercio internacional, considerado como un juego de
todo o nada: los beneficios de una parte equivalen a las prdidas de la
otra. Los beneficios del comercio internacional hicieron posible la revo-
lucin industrial, que a su vez limit a confirmar las relaciones desi-
guales existentes y reforz el desarrollo del subdesarrollo.
La obra de Wallerstein fue bien recibida por los socilogos pero
de {arma ms crtica por los historiadores, quienes le reprocharon la
gran importancia concedida en el modelo al comercio internacional.
Algunos mantuvieron que las economas preindustriales no eran
capaces de producir unos excedentes tan significativos como para
posibilitar un comercio internacional de importancia. Antes del barco
de vapor, las posibilidades de transporte eran muy limitadas. En tor-
no a 1600, el total de las Hotas mercantes de los Estados europeos
sumaban slo el tonelaje de uno o dos superpetroleros actuales (en
torno a 1800, el de siete u ocho) 32. lncluso en las naciones comercia-
les por excelencia, como Gran Bretaa y la Repblica de Holanda, el
comercio de exportacin representaba un porcentaje muy pequeo
del PNB (y la exportacin a la periferia, nicamente un reducido
porcentaje del total del comercio ultramarino) J3. El capital acumula-
do en Gran Bretaa a consecuenda del comercio en ultramar no
32 Ver J de Vries. The Econamy a{ Europe in an Age ol Crisrs. 1600-1750 (Cambrid-
ge, 1976). pgs. 192-3 [hay ed. cast., Lo t.'cOtJOm1 de Europa en un perodo de crisis, 1600-
1750, Catedra, Madrid, 1987'.
)) Ver R. Floud y D. McCloskey (eds.), The Economir H1StOry o{ Britam sillce 1700
(2 \'ols., C:.tmbridge, 1981), \'ol. r, pgs. 87-92.
108
109
Henk Wesseling Historia de ultramar
puede haber representado ms del 15 por ciento de los gastos brutos
generados durante la revolucin industrial 34. En trminos generales,
los efectos de la expansin europea en las regiones de ultramar no
fue muy importante. En Asia el impacto del comercio ultramarino
fue slo regional. Tanto en India (tejidos) como en Indonesia (culti-
vos para el consumo en fresco) las regiones afectadas por la demanda
europea fueron reducidas. Por lo que respecta a frica, el comercio
de productos fue muy limitada. Mucho ms importante fue la trata
de esclavos en la regin del Atlntico. No obstante, investigaciones
recientes tienden a minimizar sus consecuencias demogrficas a largo
plazo. El impacto de la expansin europea fue mximo en Amrica y
el Caribe, no tanto por el comercio cuanto por el declive demogrfi-
co de la poblacin autctona.
Un aspecto interesante de la teora de Wallerstein es su cuestio-
namiemo de la dea misma de tevolucin industrial y) por tanto, de
la distincin entre colonialsmo preindustrial e industrial. Esta distin-
cin era el argumento fundamental en la teora c1sca del imperialis-
mo que ha dominado la historiogtafa de la expansin europea a
finales del siglo XIX y en el siglo xx.
Imperialismo
Aunque la palabra imperialismo existe desde la dcada de 1860,
el imperialismo como concepto histrico no apareci hasta la publi-
cacin de la obra de ]. A. Hobson Imperialm: a Study, publicada cn
1902 J). Para explicar el imperialismo, Hobson mantena que, a c o n ~
secuencia del sistema capitalista, la economa britnica sufri una re-
duccin en eJ consumo. Esto significaba que el excedente de capital
no poda nvenirse con beneficios en la misma Inglaterra. As pues,
segn sus famosas palabras, los capitalistas buscaban mercados ex-
ternos e inversiones en el extranjero para obtener bienes y capital
que no podan vender o utilizar en el pas }6. As naci la teora del
imperialismo capitalista.
La teora de Hobson fue enseguida aceptada, adaptada y refinada
)4 Ver P. O'Brien, <;(Eurapean Ecanamic Develapment: The Cantributian o the
Periphery", Ecollomt'c History Revieu' 35 (1982), pg 9.
35 J. A Hobson, Imperia!m <1 Study (Londres, 1902).
J6 IUd., pg. 85.
\
por los pensadores marxistas) sobre todo por los alemanes, como
Karl Hilferding y Rosa Luxemburg. Al hacerlo asi, estos autores mo-
dificaron tambin la argumentacin de Hobson. Mientras que para
Hobson la huida de capital era una consecuencia tpica, pero no ne-
cesaria, del capitalismo, para los marxistas el imperialismo se convir-
ti en algo inevitable. La frmula ms famosa se encuentra en Lenin,
quien en 1916 denomin al imperialsmo la fase superior del capita-
lismo. Aunque las diferencias entre Hobson y Lenn son evidentes,
pronto fue un tpico referirse a la tesis de Hobson-Lenim>, que de
hecho se convirti en explicacin normal del imperialismo europeo
durante las dcadas de 1920 y 1930.
El debate sobre el imperialismo no se reanud hasta la dcada
de 1960. Es evidente que la descolonizacin y el auge del imperio
econmico americano tuvieron mucho que ver en todo ello. En 1961
los bistoriadores britnicos J. Gallagber y R. Robinson publicaron un
libro que habra de ser la revisin ms inf1uyente del imperialismo
britnico: A/rica and the Victorians 37. El ao anterior, Henri Bruns-
chwig habia publicado Mythes et ralits de /'imperlalrsme colonial jrdn-
t;ais, 187.l-1914, ensayo que marc la pama a todos los estudios poste-
rores sobre el imperialismo francs 38, Le siguieron nuevas
interpretaciones del imperialismo belga, alemn, italiano, portugus y,
finalmente, holands. Podramos hablar de una revolucin historio-
grfica cuyas conclusiones pueden resumirse aqu muy brevemente
en lo que respecta a las dos mayores potencias implicadas.
Gallagher y Robinson, continuando las lneas desarrolladas en su
artculo The Imperialism of Free Trade 39, mantenan que el deno-
minado periodo imperialista (18801914) slo se diferenci del ante
rior periodo de libre comercio supuestamente antiimperialista, a me-
diados de la poca victoriana, por sus medios y no por sus fines: los
ingleses de la poca victoriana media podan actuar sin medidas pol-
ticas; los victorianos tardos debieron formalizar su imperio. Esta for-
malizacin fue provocada por crisis locales y situaciones frontetizas
que crearon vacos polticos que deban ser llenados por los britni-
37 R. Robinsan, J. Gallagher (con A. Denny), A/n and the V,ctorians: the Official
Mind oflmpenabsm (Landres, 1%1).
}B H. Brunschwig, M)'lher et ralits de HtNperzalisme colonial franraH, 1871-1914 (Pa-
rs, 1960). .
39 R Robinsan. J. Gallaghet, The Imperialism af Free Tradej), Economir History
Revieu.' 6 (953); pgs. 1-15.
110
Henk 'Y/esseling
Historill de ultramar
111
cos. Sus acciones tenan un trasfondo estrateglCo y no econmlCO y de las inversiones en las colonias, cayeron por debajo de los ingresos
su poltica es esencialmente defensiva y desganada. En resumen, Ga- comparables provenientes de otros destinos en ultramar e incluso en
Ilagher y Robinson echaron abajo el concepto de un periodo imperia- Gran Bretaa. As, Hobson y Lenin se equivocaban en cuamo a la re-
lista as como la explicacin econmica tradicionalmente ligada a l. lacin entre excedente de capital y necesidad de expansin colonial.
Aunque sus conclusiones eran similares en ciertos aspectos, la re- Las colonias dependientes no fueron los principales destinatarios del
visin de Brunschwig del imperialismo francs fue bastante diferente. capital de la Cy. Indudablemente, esta respuesta no es completa,
Brunschwig aceptaba que en el caso de Francia hubo un periodo im- pues Davis y Huttenback mantienen tambin que para algunos capi-
perialista bien definido, aproximadamente entre 1880 y 1914, [o cual, talistas esas inversiones estuvieron muy lejos de ser marginales .H.
en realidad, apenas puede negarse. Pero, mientras el autor era En Francia, bajo la inHuencia de los argumentos de Brunschwig.
cional en este aspecto, fue revolucionario en la interpretacin del fe- hasta los autores marxistas han aceptado su interpretacin de que los
nmeno. Tras un cuidadoso examen de los intereses econmicos de
los colonialistas franceses as como del balance econmico del impe-
aspectos econmicos del imperialismo francs fueron insignificantes.
En un intento por rescatar la interpretacin marxista han mantenido
rialismo francs, lleg a la conclusin de que sera un mito explicarlo que el imperialismo francs poda encontrarse en otras partes, en Ru-
en funcin de la econom{a. El imperio no era rentable, no haba vin- sia, en el imperio otomano, etc. Este ejercicio dialctico conclua que
culos entre proteccionismo e imperialismo y los imperialstas france- el colonialismo francs no fue imperialista ni el imperialismo francs
ses no tenan intereses ni motivos econmicos. En consecuencia, la colonial -12. Para encontrar una respuesta ms emprica a la cuestin
explicacin deba ser distinta. Segn Brunschwig, la explicacin se ha
de la economa y el imperio, [a profesora Catherine Coquery-Vidro-
de encontrar en el auge del nacionalismo en la Tercera Repblic'l, vitch tom la iniciativa de establecer un banco de datos del comercio
profundamente herido por la derrota de 1870. De este modo, al igual colonial francs (1880-1960). Su colega en Paris, ]acques Marseille,
que Gallagher y Robinson, su libro es fundamentalmente una refuta- fue el primero en hacer un uso amplio de esta rica documentacin
cin de la teora econmica del imperialismo.
en su tesis doctoral Empire colonial el capitalme fran,m's: hislaire d'un
Los libros mencionados ms arriba dieron el adis a la explica- divorce La conclusin de !vlarseille es que se dio una ruptura en la
cin tradicional simple del imperialismo en funcin de necesidades relacin entre capitalismo y colonialismo. En el perodo inicial, 1880-
econmicas, aunque no ofrecieron un anilisis de sus aspectos econ- 1930, la industria francesa necesitaba la salida del mercado colonial
micos. Para abordar esta inmensa cuestin es necesario no slo resol- protegido y el matrimonio entre colonialismo y capitalismo fue feliz.
ver un gran nmero de problemas tericos y metodolgicos, sino, En el segundo periodo, 1930-1960, el proteccionismo se convirti en
tambin, recabar y analiz'Jr una enorme cantidad de datos. Una vez un obstculo para la modernizacin industrial, urgentemente necesi-
ms, la informtica lo ha hecho posible. Dos historiadores norteame- tada. El divorcio fue inevitable. Pero la descolonizacin estaba ya en
ricanos, L. Davis y R. Huuenback, muy oportunamente relacionados marcha. El fin del imperio fue una bendicin par el capitalismo.
con el Instituto de Tecnologa de California. lo llevaron a efecto en Esto, por lo que se refiere a Europa. Pero, <,,'Cul fue el impacto
10 que respecta al imperialismo britnico. Ambos autores reunieron del imperialismo en el mundo de ultramar? Se-trata de un asunto
una enorme cantidad de datos y los analizaron con mtodos muy complicado sobre el que se ha mantenido un debate apasionado des-
complejos. Su libro Mammon and the Pursttit 0./ Emp;re parece ofre- de el mismo momento en que se plante la cuestin. Son pocos los
cer la respuesta definitiva a la vieja y famosa cuestin: mereci la pe-
41 na el imperio? La respuesta, un tanto decepcionante No! A partir
Ver ['ambin los lIrticulo5 de P.]. Cain y A. G. Hopkim sobre este temll en
Ecol/omic HtoJ)' Review 33 (980); pgs. 163-90; 39 (986), pgs. 501-525 y 40 (1987)
de 1880 las tasas de beneficio, inicialmente muy elevadas. obtenidas
pgs.

126.
Ver]. Bouvier y R. Girault (eds.), Llrnprialtsme d'vant 1914 (Pars/La
40 L. A. Davis y R. A. Huttenback, Mammon and tbe Pumlil o/ Emptre: tbe Political
Haya, 1976).
Ecot/ottly o/Brrth Impcrtd!t.lttl, 1860-1912 (Cambridge, 1986).
43 ]. Marseilk Ernpire colonial el capitalisme jrall[ais: htoirt, d'un divorce (Pars,
1984).
112
Henk \X'esseling Historia de ultramar
113
puntos en que los contendientes estn de acuerdo, pero es innegable
han de encontrar en los polticos europeos -que preferan en cual-
un hecho: el impacto real de Occidente sobre los territorios ultrama-
quier caso un imperio informal- sino en los cambios de situacin en
rinos tuvo lugar despus de la revolucin industrial. Cules fueron
ultramar. El imperialismo se considera un sistema de colaboracin
sus efectos? Como es natural, el colonialismo estaba organizado para
entre fuerzas europeas y no europeas. Las formas cambiantes de im-
fomentar los intereses de la potencia colonial. Esto, por supuesto, im-
perialismo son el resultado de modificaciones en las formas de cola-
plicaba cargas de varios tipos para los pueblos colonizados. Sin em-
boracin 4'. Es obvio que en este tipo de anlisis la descolonizacin
bargo, ms all del mbito de verdades bsicas como sta, hay una
pierde tambin gran parte de su importancia corno momento crtco.
amplia zona de problemas a los que no se puede dar una respuesta
Si existe un imperialismo informal antes del imperio, lgicamente
simple. Es el caso del fenmeno bien comprobado de la des industria-
puede tambin haber un imperialismo informal despus de aqul 46.
lizacin (sobre todo en la industria textil india). Tambin, el proble-
Aqu, el debate sobre el imperialismo est vinculado a [os de la des-
ma de la especializacin en productos agrcolas de consumo en fres- colonizacin y el subdesarrollo.
co. Por otra parte, se dan procesos a largo plazo, consecuencia de
inversiones en infraestructura (minera, carreteras, puertos), reforma
de la administracin, educacin, salud. Es extraordinariamente difcil La descolonizacin yel periodo posterior
realizar un balance econmico del colonialismo, no slo por la falta
de datos sino tambin por los problemas tericos. La descolonizacin no ha sido terna de anlisis y debate histrico

Si, segn ha demostrado convincentemente la investigacin mo-


hasta fechas recientes. Es cierto que ya se haba escrito mucho sobre
derna, no es aceptable la simple explicacin de que el imperialismo
ella, pero todo tena un carcter vnelne1"ltiel y la perspectiva adopta-
fue el resultado del capitalismo, sigue en pie la pregunta: Cul fue la
da era claramente ideolgica. Por todas partes se interpretaba la mis-
razn? Por qu hubo una poca del imperialismm>? Por lo' que res-
ma msica. Los pueblos colonizados deseaban independizarse. Aca-
pecra a Gran Bretaa, la respuesta a este interrogante fue dada tam-
bada la Segunda Guerra Mundial combatieron a sus opresores Y se
bin por Gallagher y Robinson, quienes mantuvieron que no la hu-
sacudieron el yugo del imperio colonial. Durante mucho tiempo pa-
bo, El concepto mismo de poca del imperialismo (1880-1914) es una
reca que no hubiese nada ms que decir. Recientemente se han pu-
falacia. Considerar este periodo como el cnit del imperialismo brit-
blicado varios estudios colectivos y comparativos que ofrecen inter-
nico es no entender su autntica naturaleza. El nmero creciente de
pretaciones nuevas y plantean nuevas cuestiones. La descolonizacin
zonas bajo dominio britnico en el mapa durante las dcadas de
surge finalmente como un tema de anlisis histtco ms que como
1880 y 1890 podra parecer sugerir un aumento progresivo del poder
un acto divino o el resultado de las leyes de la naturaleza 4;.
de Gran Bretaa. Sin embargo, en realidad aquello no era una seal
Las cuestiones debatidas son bsicamente muy simples. Por qu
de fuerza sino de debilidad. Gran Bretaa fue ms poderosa en los
se produce la descolonizacin en el momento en que se produce y
primeros aos del siglo XIX, cuando imperaba con medios informales,
por qu adopt las difetentes formas en que se dio? La descoloniza-
que en los ltimos, de dominio poltico formal -l-l. cin no se describe ya como la historia de los actos de lderes polti-
El concepto de imperio informal es muy atractivo y sugerente,
cos en un lapso de tiempo corto (1947-62). Tambin se presta aten
pues explica un gran nmero de fenmenos importantes. Dtl adems
ein a sus aspectos estructurales y coyunturales a largo plazo. El
un sentido mucho ms amplio al trmino imperialismo. En este tipo
de anlisis, el imperialismo existe en periodos y formas diferentes. La
"' R. Robinson, Non-European Foundations of European Imperialism. Sketch
for a Theory of Col1fiboration, en: R. Owen y B. Sutcliffe (eds.), Studies i1/ lh!': Theory tarea del historiador consiste en explicar la transicin de una forma a
o/Irnperialtsm (Londres, 1972), pgs. 117-40.
otra. En la argumentacin de Gallagher y Robinson, las razones no se
46 Ver W. ]. Mommsen y Osterhamme! (eds.), lmpl':n"alism and A/tr::r: Conttmuties
and Dismntinuzties (Londres. 1986).
~ ~ R. Robinson,]. Gallagher, (The Imperiasm ofFree Trade, (ver nota 39).
"-1 Ver H. L. Weseling, Towards a History of Decolonization, Itinerario 11
(1987), pgs. 94-106.
115
\
11<
Henk Wesseling t'
"
anlisis de las diferentes formas de descolonizacin se centra en las
tres fuerzas operantes: la potencia colonial, la situacin en la colonia
y el factor internacional. La interaccin de estas fuerzas decidi las
formas pero no el resultado del proceso pues, fueran cuales fuesen
las diferencias, el resultado era siempre el mismo: la independencia.
Pero tambin aqu vuelve a plantearse una pregunta. Qu signific
realmente la independencia? El final del imperio, fue tambin el del
imperialismo o su continuacin por medios distintos? Aqu el tema
de la descolonizacin est vinculado a otfO asunto: la teora de la de-
pendencia.
La teora de la dependencia fue expuesta por primera vez
por el economista argentino Ral Prebish en 1947 y desarrollada
ms tarde en la dcada de 1960 por los estudiosos latinoamerica-
nos y norteamericanos interesados por la Amrica Latina. La teora
naci de la observacin de la persistencia de los problemas de Lati-
noamrica: pobreza, desigualdad, barrios de chabolas, deuda exter-
na, predominio del capital extranjero, en una palabra, dependencia.
La teora de la dependencia sostiene que esta situacin no es resul-
tado de la falta de desarrollo sino del subdesarrollo. La teora, naci.
da de los estudios sobre Amrica Latina, fue elaborada y refinada
para adquirir carcter universal y aplicable no slo a Latinoamrica
sino a todo el Tercer Mundo. El Tercer Mundo se contempla
como la periferia de un sistema econmico mundial cuyo centro, es
decir, Occidente, acumula los beneficios y mantiene la periferia en
una situacin de dependencia permanente. As, el subdesarrollo no ,
es una situacin sino un proceso. El Tercer Mundo no est subde-
sarrollado, sino que es subdesarrollado por Occidente. Andr Gun-
der Frank propuso su formulacin ms pegadiza: el desarrollo del
subdesarrollo .:JJ.
La teora de la dependencia se aplic pronto a diversas partes del
Tercer Mundo, en especial a frica. Samir Amin escribi extensa-
mente sobre el tema y Walter Rodney public su libro de xito acer-
ca del mismo con el llamativo ttulo de Cmo Europa subdesarrofl a
Afr'a (How Etlrope Underdeveloped Africa) ". El problema de la teoria
48 A G. Frank. The Developmem of Underdevelopment, en; R I. Rhodes led.),
Imperialzsm and Underdevelopment: a Readt'y (Nueva York y Londres, 1960), pgs. 5-16.
Sobre este punto ver L. Bluss, H. L. Wesseling y G. D. Winius (eds.), Hisloryand
Underdevelopment (Leiden y Pars, 1980).
49 W, Rodney, HoU! Europe Uttderdevelepc'd A/rica (Londres, 1972).
Historia de ultramar
es que para explicar el particular (sub)desarrollo de frca tiene que
hacer depender al continente de influencias forneas durante la ma-
yor parte de su historia. Esta lnea de pensamiento contradeca un
tanto la tendencia principal elaborada para la historia de frica por
las mismas fechas, que insista en la autonoma de la historia africana.
Los africanos no se consideraban ya meras vctimas de la expansin
europea, sino dueos, en gran medida, de su propio destino. !\'1ien
tras los neomarxistas acogan la teora de la dependencia, 10s historia-
dores y antroplogos marxistas clsicos insistan en la autonoma de
la historia de frica e intent.aban incluso descubrir un modo de pro-
duccin africano 'in.
,,1
Tanto la teora de la dependencia como el concepto de imperio
informal fueron de gran valor heurstico, pues cuestionaron algunas
de las hiptesis bsicas de la historia de ultramar, cambiando as
nuestra interpretacin. El concepto mismo de poca del imperialis-
mo, con un comienzo y un final bien delimitados puede ser objeto
de debate, al menos por 10 que respecta a Gran Bretana. El cnit del
imperio britnico se sita ahora a veces en el siglo XVIII, y su deca-
dencia comenzara en el XIX. No es sorprendente que se haya llegado
a plantear la pregunta de (,Por qu dur tanto el imperio britni-
co 51. El peligro de este tipo de conceptos y teoras es que su signifi-
cado se sobrestima y se convierten en una nueva ortodoxia. Un co-
rrectivo til para las interpretaciones existentes es relativizar la
importancia de momentos crticos como el de comienzo del imperia-
lismo o el de transferencia de poderes, pero no debemos tampoco in-
fravalorar su importancia histrica. La prdida y recuperacin final
de la independencia poltica son cesuras histricas de suficiente im-
portancia y no es conveniente dejar que su significacin histrica
concreta se desvanezca en una concepcin ms bien abstracta de de-
pendencia. Con conceptos como ste, nos enfrentamos aqu a otro
problema: estn formulados de manera tan abstracta que se aplican a
cualquier tipo de dominacin. La reciente contribucin de Ronald
Robinson a la teora del imperialismo, la teora excntrica, con o
sin imperio, padece de este defecto. En este modelo, el ltimo ex-
jO Sobre este tema hay una amplia literatura. Una introduccin breve, en A. G.
Hopkins, (CioAntics: A Horoscope for African Economic HisTOI)"}, en: Fyfe, Afncan
Studies, pgs. J 1'-18.
H p, M. Kennedy, Why Did rhe Brtsh Empire Last So Long?, en: P. M. Ken-
nedy, Strategy and Dplomaev. 1870-1945' Eight Studies (Londres, 198J), pgs. 197-218.
I
116
117 Henk Wesseling
puesto por l, el imperialismo se concibe en funcin del juego de
mercados internacionales econmicos y polticos en los que ciertos
grados de monopolio y competitividad en las relaciones mundiales,
metropolitanas y locales deciden su necesidad y utilidad 52, La afir-
macin es probablemente correcta, pero tambin una descripcin
bastante abstracta del imperialismo. A 10 largo de la historia encon-
tramos asimetra de poder y cambios en las formas de colaboracn.
Quiz sea de mayor utilidad situarse algo ms cerca de los procesos
bistricos concretos y prestar plena atenCn a los aspectos especfi.
cos y singulares de la expansin europea. Esto nos retrotrae a la
cuestin inicial: Qu es la historia de ultramar?, o mejor, Qu
,
ser en el futuro?
Conclusin
Cuando, en 1979, p, e Emmer y yo publicamos un volumen de
ensayos titulado ReappraiJals in OverJeaJ Hi.rtory tuvimos que plantear-
nos tambin la pregunta Qu es la historia de ultramar? Entonces
sostuvimos que era un concepto mucho ms amplo que la historia
de la expansin de Europa, pues trata no slo de los encuentros en-
tre europeos y no europeos, sino tambin de los sistemas econmi-
t

cos, sociales, polticos y culturales de los no europeos 53. Sin duda


es as, Tal como hemos visto en esta colaboracin, hay, de hecho, dos
formas diferentes y claramente distintas de historia de ultramar: la
historia autnoma de Asia y Africa y la historia de la expansin euro-
pea. Pero, como tambin hemos observado, esta situacin no es satis-

factoria. Si existen historias autnomas de Africa, Asia, Amrica, Aus-
tralia, etc., no hay razn para meterlas todas ellas en un cesto por la
f
sola razn de no ser europeas, y darles el nombre de historia de ul-
traman> El motivo de que esto ocurriera fue que despus de 1945 la
historia de ultramar tuvo que buscar un nuevo foco de inters y los
historiadores coloniales y sus estudiantes se aplicaron a la historia de
Asia y Africa. Estos campos haban demostrado su derecho a la exis-
tencia algn tiempo antes. Entre tanto, la expresin historia de ul-
'Z R Robinson, (The Excentrie Idea of Imperialism, With or Without Empire,
en: hIommsen \' Osterhammel, Impm,/iJmarld Aftet, pgs. 267-89.
H P. C. Emmer y H. 1. \X,'esseJing, ((\X,'hat Is Overseas History?,), en: Emmer y
Wesseling, R('appmrs'l!s, pg. 3.
~
j
Historia de ultramar
tramar sirvi de cobertura neutral y, por tanto, conveniente a sus ac-
tividades. Esta forma de historia ultramarina puede considerarse,
pues, como un movimiento emancipatorio. Podra comparase a la
aparicin de la historia de las mujeres o de los negros, o, en un perio-
do anterior, a la de las clases trabajadoras, los campesinos, etc. En
cuanto la emancipacin concluye, el objeto cambia de carcter. Des-
de el punto de vista del historiador profesional continuar existiendo
como especializacin, como un campo de inters particular, pero
para el pblico mayoritario se convierte en parte de la historia ge-
nerah>.
Esto es lo que ocurre, sin duda, con la histotia de frica y Asia.
Han demostrado su derecho a la existencia, del mismo modo que la
historia de Europa o Amrica. As, esta rama particular de la historia
de ultramar est abocada a dluirse en la historia de Africa, Asia, etc.
Pero hay tambin otra faceta. De la misma manera que una parte de
la histora de Europa. pero no toda. puede entenderse como historia
autnoma, as sucede tambin con el mundo de ultramar. En los cin-
co ltimos siglos, aptoximadamente, las historias de las diversas par-
tes del mundo han quedado interconectadas y las distintas civiliza-
ciones han ejercido una influencia mutua. Este es el otro tema de la
historia de ultramar y la importancia de este aspecto de la historia
moderna se comprende cada vez mayor. La historia de ultramar ha
conseguido bajo esta forma un lugar definido en el campo de la his-
toria moderna, no como una disciplina o subdisciplina especial, sino
como una forma particular de la historia universal.
En este momento hay, al parecer, dos planteamientos, dos modos
de tratar el problema de la historia mundiaL Uno de ellos podra cali-
ficarse quiz de macrosociolog[a. Este tipo de historia se caracteriza
por una orientacin sociolgica. Destaca un fenmeno o un tema so-
cial especfico, como la formacin del Estado, la evolucin o la dicta-
dura, y lo analiza en situaciones histricas diversas. De ese modo po-
demos distinguir similitudes y desemejanzas entre, por ejemplo,
acontecimientos de la Europa del siglo XVI y de la China del xx, El
propsito del juego es aprender ms sobre [os procesos sociales en
general 54. El otro planteamiento es ms tradicional, por cuanto in-
tenta distinguir ciertos modelos en el desarrollo de la historia moder-
54 Ver T. Skocpol y M. Somer, The Uses of Comparative History in Macrosocial
Inquiry, Comparative Studies tn Society and History, 22 (1980), pgs. 174-97.
118
Henk Wesseing
na y considera la historiografa como descripcin de procesos y acon-
tecimientos histricos concretos. La historia se estudia tambin segn
el modo comparativo, pero dentro del marco de procesos cronolgi-
cos. Hay ms inters por las diferencias entre diversos procesos y la
unicidad de ciertos acontecimientos que por sus semejanzas. El mar.
ca conceptual es el de la unificacin del mundo como consecuencia
de la expansin de Europa y del auge de Occidente". Ambos plan-
teamientos se caracterizan por un fuerte deseo de superar las fronte-
ras tradicionales, los puntos de vista Iocalistas y las parcialidades na-
cionalistas. En ltima instancia persiguen el mismo objetivo: hacer
aplicable a la historia del mundo la disciplina especficamente occi-
dental de la historia. Esto es necesario porque nuestra civilizacin
es la primera en tener como pasado propio el pasado del mundo y
nuestra historia la primera en ser historia universal. Estas palabras
fueron escritas por Huizinga hace ms de medio siglo. 56. TodavIa
hoy nos enfrentamos al reto de extraer las consecuencias derivadas
de ellas.
u Sobre este punto son importantes, adems de \"'al1ersteio, Eric R. Wolf, Euro-
pe {Jnd The Peopfe Wahout History (BerkeJey, 1982) y P. Curtin, Cron C"ltula! Traje ir
Worfd History (Cambridge. 1985), as cama W.1vIcNeill, The Re oj'tI.'t: West: (1 h'istory
o/Ihe Human Communit'l' IChicaga, 1963).
. 5('.J. Huizinga, (,A Definition of the Cancept of History, en: R Kiblansky y H. J.
Patan (eds.), (lnd History (Oxford, 1936), pg. 8.
Captulo 5
SOBRE MICROHISTORIA

Giovalllli Levi
Una duda sin fm no es siquiera una duda.
1. WI'lTGEN:iTEIN, 1969.
No es casual que el debate sobre de la microhistoria no se haya
basado en textos o manifiestos terkos. La microhistoria es por
esencia una prctica historiogrfica, mientras que sus referencias
tericas son mltiples y, en cierto sentido, eclcticas. El mtodo, de
hecho, se interesa ante todo y sobre todo por los procedimientos
concretos y detallados que constituyen la obra del historiador, por
,
lo que la microhistoria no es susceptible de definirse por relacin
con las microdimensiones de sus temas. El lector de este artculo se
ver quiz sorprendido por su naturaleza un tanto terica. De he-
cho, muchos historiadores que practican la microhistoria han man-
tenido constantes intercambios con las ciencias sociales y han esta-
blecido teoras historiogrficas sin haber sentido, no obstante,
ninguna necesidad de referirse a algn sistema coherente de princi-
pios propios. La mcrohistoria no posee un cuerpo de ortodoxia es-
tablecida en el que apoyarse al igual que cualquier otro trabajo ex-
perimentaL La amplia diversidad de materiales generados
demuestra claramente lo reducido del mbito de elementos comu-
nes. Sin embargo, en mi opinin, esos pocos elementos comunes
existentes en microhistoria son decisivos y constituyen el objeto
que intentar examinar aqu.
Se dan en rnicrohistoria ciertas caractersticas distintivas que
nacen en el periodo de su aparcn en la dcada de 1970 a partir
119
121
120
Giovnni Levi
de un debate poltico y cultural ms general. No hay en ello nada
especialmente raro, pues las dcadas de los setenta y los ochenta
fueron casi de manera universal aos de crisis para la creencia opti-
mista predominante segn la cual el mundo se transformara con
rapidez y ele forma radical de acuerdo con una orientacin revolu-
cionaria. En ese tiempo, muchas de las esperanzas y mitologas que
haban guiado anteriormente la mayor parte de los debates cultura-
les, incluido el campo de la historiogtafa, demostraron ser ms
que invlidas, inadecuadas frente a las consecuencias impredeci-
bles de los acontecimientos polticos y las realidades sociales
-acontecimientos y realidades que estaban muy lejos de ajustarse
a los modelos optimistas propuestos por los grandes sistemas mar-
xistas o funcionalistas-. Todava estamos viviendo plenamente las
impresionantes fases iniciales de este proceso y [os historiadores se
han visto forzados a plantearse nuevas cuestiones acerca de sus
propias metodologas e interpretaciones. Ante todo, ha quedado so-
cavada la hiptesis del automatismo del cambio. Ms en concreto:
lo que se ha puesto en duda ha sido la idea del progreso constante
a travs de una sl:rie uniforme y predecible de etapas en las que,
segn se pensaba, los agentes sociales se ordenaban de acuerdo
con solidaridJdes y conHictos que, en cierto sentido, estaban dCldos
y eran inevitables.
El aparato conceptual con que fos socilogos de todo tipo de
orientacin interpretaban los cambio actuales o del pasado estaba ,
lastrado por la herencia de una pesada carga de positivismo. Las pre- l
dicciones del comportamiento social resultaron ser probadamente
errneas y este fracaso de los sistemas y paradigmas existentes requi-
ri no tanto la construccin de una nueva teora social general, cuan-
to llna revisin completa de los instrumentos de investigacin utiliza-
dos. Por ms trivial y simplista que pueda parecer tal afirmacin, este
sentimiento de crisis es tan general que debera bastar con recordarla
de la manera ms elementaL
No obstante, las posibles reacciones a la crisis eran varias y la
misma microhistoria no pasa de ser una fraccin de hipotticas res-
puestas que insiste en redefinir conceptos y analizar en profundidad
las herramientas y mtodos existentes, Simultneamente se propusie-
ron otrJS soluciones, mucho rms drsticas, que a menudo viraban ha-
cia un relativismo desesperado, hacia un neoidealismo o, incluso, ha-
cia la vuelta a una filosoa trufada de irracionalidad.
Sobre microhistoria
Los hstoriadores que tomaron panido por la microhistoria 1 so-
lan hundir sus races en el marxismo y tenan una orientacin poUti-
ca de izquierda y una profanidad radical, poco proclive a la metafsi-
ca. A pesar de que estas caractersticas se manifestaran en formas
muy diversas, cteo que sirvieron para confirmar a dichos historiado-
res en la idea de que la investigacin histrica no es una actividad
puramente retrica y esttica.
Su obra se centr siempre en buscar una descripcin ms realista
del comportamiento humano, recurriendo a un modelo de la con-
ducta humana en el mundo basado en la accin y el conflicto y que
reconoce su -rclativa- libertad ms all, aunque no al margen, de
las trabas de los sistemas prescriptivos y opresivamente normativos.
As, toda accin social se considera resultado de una transaccin
constante del individuo, de la manipulacin, la eleccin y la decisin
frente a la realidad normativa que, aunque sea omnipresente, permi-
te, no obstante, muchas posibilidades de interpretacin y libertades
personales. La cuestin que se plantea es, por tanto, la de definir los
limites -por ms estrechos que puedan ser- de la libertad garanti-
zada al individuo por los intersticios y contradicciones existentes en
los sistemas normativos que 10 rigen. 0, en otras palabras, una
gacin de hasta dnde llega la naturaleza de la voluntad libre en la
estructura general de la sociedad humana. En este tipo de investiga-
cin, el historiador no se interesa slo por la interpretacin de las
opiniones sino, ms bien, por la definicin de las ambigedades del
mundo simblico, la pluralidad de interpretaciones posbles del mis-
mo y la lucha entablada por los recursos tanto simblicos como
teriales.
La microhistoria ocupa, pues, una posicin muy especfica en la
denominada nueva historia. No se trataba simplemente de corregir
aquellos aspectos de la historiografa acadmica que al parecer ya no
funcionaban. An ms importante era refutar el relativismo, el irra-
cionalismo y la reduccin de la obra del historiador a una actividad
puramente retrica que interpreta los textos y los acontecimientos
mIsmos.
Una duda sin fin no es siquiera una duda, segn
tein 2, El problema reside en encontrar una manera de reconocer los
J La obra se centra en dos publicaciones: las Micro'i!Orie, serie publicada en Tudn
dsde 1981, y, en parte, la revista QuaderniStoriet, publicada por 11 Mulino de Bolonia.
2 L. Wittgenstein, Sobre la certeza, Barcelona, 1987.
122 Giovanni Levi 123
Sobre microhistoria
lmites del conocimiento y la razn, al tiempo que se construye una
historiografa capaz de organizar y explcar el mundo del pasado. Por
tanto, el principal conflicto no se da entre la historia nueva y la tradi-
ciona! sino, ms bien, en el sentido de la historia considerada como
prctica interpretativa J.
La microhistoria en cuanto prctica se bas<:l en esencia en la re-
duccin de la escala de observacin, en un anlisis microscpico y en
un estudio intensivo del material documental. Esta defnicin da pie
ya a posibles ambigedades: no se trata simplemente de atender a las
causas y efectos de que en todo sistema social coexistan aspectos di-
ferentes. en otras palabras, al problema de describir estructuras socia-
les de gran complejidad sin perder de vista la escala del espacio so-
cial de cada individuo y, por tanto, de las personas y su situacin en
la vida. La cuestin no es, por tanto, conceptualizar la idea de escala
en cuanto factor inherente a todos los sistemas sociales y como carac-
terstica importante de los contextos de interaccin social que inclu-
yen aspectos cuantitativos y espaciales diversos. Este problema ha si-
do ampliamente debatido entre antroplogos, que han expuesto el
concepto de escala precisamente desde esta perspectiva: la escala
como objeto de que sirve para medir los distintos aspectos
en el campo de las relaciones. Para Fredrik Barth, por ejemplo, que
organiz sobre este tema un seminario fundamental, el problema resi-
de en nuestra capacdad para describir diferentes combinaciones de
escala en distintas organizaciones sociales empricas, para medir el
cometido que desempean en los diferentes sectores de las vidas que
configuran) "'. Para la microhistoria, la reduccin de escala es un pro-
cedimiento analtico aplicable en cualquier lugar, con independencia
de las dimensiones del objeto analizado.
Quisiera examinar por un momento ms de cerca este problema,
3 No estoy, por tanto, de acuerdo con la postura adoptada por Joan Seatt ("His-
tory in Crisis? The Others' Side of the Story, en American Iltstorica! ReL'i'w 94
(1989), pgs. 680-92), quien considera provechosa cualquier obra histrica de van
guardia. Su artculo concluye pidiendo una fase de renovacin sin uiguna perspectiva
pHfticular: Si las mlriples historias diferentes dd pasado, basadas en distintHs expe-
riencias histricas, son de hecho irreconciliables, existe, no obst.mre, nna manem de
pensar el pasndo coherente y sistemticHmente? .. Slo se puede responder a estns
cuestiones si accpurnos la idea de que la historia es en s misma una disciplinH eam-
biante (pgs. 691"2). Pero, es b respuesta a las preguntas creativas,,?
F Barth (ed.), SC<J!e Jnd Social Or.Ranization (Oslo, Bergen, Tromso, 1978),
pg. 273.
pues la idea de que la escala es un objeto de estudio es para muchos
fuente de malentendidos en los debates sobre microhistoria. A menu-
do se da por supuesto, por ejemplo, que las comunidades locales se
pueden estudiar adecuadamente como objetos pertenecientes a siste-
mas de pequea escala, pero que para revelar nexos entre comunida-
des dentro de una regin, entre regiones en el seno de un pas, ete.,
deberan utilizarse escalas mayores. En realidad es obvio, por supues-
to, que hasta la accin ms nimia -el que alguien compre una reba-
nada de pan- implica de hecho al sistema mucho ms amplio del
conjunto de los mercados mundiales de cereales. Slo por una con-
tradictoria e importante deformacin de perspectiva se podra propo-
ner que la vida comercial de un pueblo carece de inters ms all de
su sentido en la escala local. Una divertida diatriba de Franco Ventu-
ri contra los estudios de comunidades y, en particular, contra la mi
cwhistoria, nos permite observar una perspectva de este tipo 5..
El estudio de las ernkHS de un puehlo l.:l'mo suele haeerse demasi;]cll1 ;] menudo
en nuestros tiempos c;]rece por completo de sentido. El deher del historiador es estu-
diar los origenes de las ideas qLH: eonform;n nuestra!> vidas, no escrihir novebs. J\lc
hasta con citar un ejemplo: se h;lbb mueho boyen dia de b necesidad de volver nI
mercado. (Quin invent el mercado? Los hombres del siglo XVJ[1. Y en Italia, quie-
nes se interesaron por l? Genovesi y Verri, los pemadores de la Ilustracin. Es im-
portante situar firmemente en el centro de nuestros estudios las rHces de nuestra vi-
dJ. lTlOdernH.
Podramos replicar a Venturi parafraseando a Geertz: Los histo-
riadores no estudian pueblos, estudian en ellos 6.
Nadie duda de la importancia de describir en los fenmenos so-
ciales combinaciones de escala diferentes, aunque coherentes, si bien
slo como medio para asignar aspectos internos al objeto de anlisis.
Sin embargo, es evidente de por s, e incluso una trivialidad, afirmar
que los aspectos particulares del objeto de anlisis no reflejan necesa-
riamente la escala distintiva del problema propuesto. La idea de que
la escala tiene su existencia propia en la realidad es aceptada incluso
por quienes consideran que el microanlisis opera meramente por
ejemplos, es decir, como un proceso analtico simplificado -la selec-
') F. Venturi, Lumi di Venecia), La Stampa ([mn, 27 de enero 1990).
6 El texto completo dice: (Los antroplogos no estudian pueblos (tribus, locali-
JaJes, vecindarios... ); estudian en los pueblos),. Ver C. Geertl. Tbe Interpretation 0./
Cu/ture.l (Nu""v;} York, 1973), pg. 22 Ihay eJ. east., La interpretacin de las culturas, Bar-
celona, 1988].
125
124
Giovanni Levi
cin de un pumo especfico de la vida real, a partir del cual se ejem-
plificaran conceptos generales-, y no como punto de partida de un
movimiento ms amplio hacia la generalizacin. Lo que demuestran
los aspectos de los mundos sociales de diferentes categoras de perso-
nas y campos de relaciones diversamente estructurados es la natura-
leza precisa de la escala que acta en la realidad. Por tanto, en este
sentido la segmentacin de sociedades complejas se efecta sin recu-
rrr a hiptesis y marcos apriorsticos, pero este enfoque es slo
capaz de construir una generalizacin ms metafrica que lo que se
ha defendido, una generalizacin basada meramente en la analog[a.
En otras palabras, pienso que deberamos analizar el problema de es-
cala no slo como la de la realidad observada, sino como una escala
variable de observacin dirigida a fines experimentales. Es natural y
justo que la irreductibilidad de [os individuos a las reglas de los siste-
mas de gran escala haya situado el problema de la escala en el centro
del debate. Es importante resalrar, coorra un funcionalismo ultrasim-
plisra, la funcin de las contradicciones sociales en la gnesis del
cambio social 0, por decirlo de arra manera, insistir en el valor expli-
cativo tanto de las discrepancias enrre las trabas impuestas por los di-
versos sisremas normativos (entre, por ejemplo, las normas estatales y
las familiares) como del hecho de que, adems, todo individuo man-
tiene un conjunto diferente de relaciones que determinan sus reac-
ciones y elecciones respecro de la estructura normariva.
Aunque la escala, en cuanto caracterstica inherente de la reali-
dad, no sea un elemento extrao en el debare sobre la microhistoria,
s que es un factor tangencial 7; en efecto, el autntico problema resi-
de en la decisin de reducir la escala de observacin con fines expe-
rimentales. El principio unificador de toda investigacin microhist-
rica es la creencia de que la observacin microscpica revelar
factores anteriormenre no observados. Algunos ejemplos de esre pro-
cedimiento intensivo son los siguientes: reinterpretar el proceso con-
tra Galileo como una defensa de las ideas aristotlicas de sustancia y
de la Eucarista contra un atomismo que habra hecho imposible la
transformacin del vino y el pan en sangre y carne 8; centrarse en un
cuadro particular e identificar lo que representa, como medio de in-
7 G. Levi, (UO problema di seala, en Died interuenti di Storia Son;fe (Turn,
19811, pgs. 75-8!.
8 P. Redond, Galileo ere/ico (Turn, 1983) [hay ed. east., Galileo hertico, Alianza.
Editorial, Madrid, 1990].
Sobre mierohistoria
vesrigar el mundo cultuml de Piero della Francesca 9; estudiar las es-
trategias matrimoniales entre consanguneos en una aldea de la re-
gin de Como a fin de revelar el universo mental de los campesinos
del siglo XVII 10; analizar la introduccin del telar mecnico, tal como
la observamos en una pequeo pueblo dedicado a la actividad texril,
para explicar el asunto general de la innovacin, sus ritmos y efec-
tos 11; investigar las compraventas de tierra en un pueblo para descu-
brir en accin las reglas sociales del intercambio comercial en un
mercado que tena que estar ya despersonalizado 12.
Examinemos brevemente este ltimo ejemplo. Se ha debatido
considerablemente la comercializacin de la tierra y es opinin am-
pliamente mantenida que la precocidad y frecuencia de las compra-
ventas llevadas a caho en muchos pases de Europa occidental y de
la Amrica colonial indican la presencia temprana del capitalismo y
el individualismo. Dos elementos han impedido una valoracin co-
rrecta de este fenmeno. En primer lugar, muchas inrerpreraciones se
han hasado en datos heterogneos y esto ha hecho imposible examinar
[os hechos concretos de las compraventas mismas. En segundo lugar,
los historiadores ha sido inducidos a error por su propia mentalidad
mercantil moderna que les condujo a interpretar las cantidades masi-
vas de las transacciones monetarias de tierra descubiertas en escritu-
ras notariales contemporneas como prueba de la existencia de un
mercado autorregulado. Es curioso que nadie haya advertido ni valo-
rado el hecho de que los precios en cuestin eran extremadamente
variables, incluso teniendo en cuenta las diferentes calidades de la
tierra. As, los precios de sta y el mercado general se relacionaron
habitualmente con la hiptesis no cuestionada de la impersonalidad
de las fuerzas del mercado. Slo la reduccin de la escala de observa-
cin a un rea extremadamente localizada permiti ver que el precio
de la tierra variaba segn la relacin de parentesco entre las partes
contratantes. Tambin fue posible mostrar que para tierras de dimen-
siones y cualidades iguales se pedan precios variables. As, se pudo
~ C. Gizoburg, Indagini su Piero: JI batlesimo, Il CIclo di Arezzo, La jlagellazione di
Urbmo (Turn, 1981j [hlY ed. cast., Pesquisa Jobre Piero, Barcelono, 1984].
10 R. Merzado, Il pae.,e Jtretto. strategtl': miltrimoniali nelta diocesi di Como Jecoli XVI-
XVIIIITurn, 1981).
JI F. Ramclla, Terra e te/ai: s!stemi di parentela e mamfatttmz fJeL Biellese dellOttocento
(Turn, 19841.
12 G. Levi, L'ereditd immatertale: carriera d! un !':Sorsta tlel P!emonte del Seicento (Tu-
rn, 1985) [hay ed. cast., La herena inmatel'ial, Madrid, 1990].
126 127
Giovanni Levi
determinar que el objeto de observacin era un mercado complejo
en el que las relaciones sociales y personales tenan una importancia
determinante para establecer el nivel de precios, los vencimientos
temporales y las formas en que la tierra pasaba de unas manos a
otras. Este ejemplo me parece especialmente revelador de la manera
como procede generalmente la microhisloria. Ciertos fenmenos que
anterormente se consideraban suficientemente descritos y entendi-
dos, se revisten de significados completamente nUevos al alterar la es-
cala de observacin. En ese momenro es posible utilizClf estos resulta-
dos para extraer generalizaciones mucho ms amplias, aunque las
observaciones generales se hubieran hecho en el marco de dimensio-
nes relativamente red ucidas y a manera ms bien de experimento
que de ejemplo.
A pesar de hundir sus races en el terreno de la invesrigacin his-
rrica, de las caractersticas de la microhistoria demuestran
los lazos ntimos que ligan la historia con la antropologa -en espe-
cial esa descripcin que Clifford Geertz considera la pers-
pectiva propia del trabajo antropolgico- 13. Este punto de vista,
ms que partir de una serie de observaciones e intentar imponer una
teora a modo de ley, arranca de un conjunro de signos significativos
y procura encajarlos en una estructura inteligible. La descripcin
densa sirve, pues, para registrar por escrito una serie de sucesos o he-
chos significativos que, en caso contrario, resultaran evanescentes,
pero que son susceptibles de interpretacin al insertarse en un con-
texto, es decir, en el flujo del discurso social. Este procedimiento lo-
gra con xito utilizar el anlisis microscpico de los acontecimientos
ms nimios como medio para llegar a conclusiones de mucho mayor
alcance.
Esre es, segn Geertz, el procedimiento adoptado por los etnlo-
gos, cuyos objetivos son a un tiempo extremadamente ambiciosos y
muy modestos. Ambiciosos en el sentido de que la autoridad del et-
nlogo para interpretar el material es prcticamente ilimitada y la ma-
yora de las interpretaciones constituyen la esencia del trabajo etno-
grfico. Los escritos de los antroplogos son obras imaginativas en las
que las dotes del autor se miden por su capacidad para ponernos en
1) C. Geertz. Thick Description: Toward an Interpretive Theory of Culture,), en
Geertz, Interpretd/ION o/Cultures, pgs. 3-31,
Sobre mic:rohistoria
contacto con las vidas de personas extraas y fijar sucesos o discur-
sos sociales de tal modo que podamos examinarlos con claridad. El
poder del intrprete resulta as infinito, inconmensurable, no suscep-
tible de falsificacin 14. Es inevitable que aparezcan aspectos difciles
de evaluar racionalmente y que van desde una especie de fra simpa-
ta hasta una habilidad com unicativa de carcter literario.
El escaso lugar concedido a la teora acenta, ms que minimiza,
el peligro del relativismo. Para Geertz es intil buscar leyes y concep-
tos generales, pues la cultura est constituida por un tejido de signifi-
cantes cuyo anlisis no es una ciencia experimental que busque a
tientas leyes universales, sino una ciencia interpretativa a la bsqueda
de significado. Cul es, entonces, la funcin de la teora? Geertz nie-
ga que el enfoque interpretativo haya de renunciar a formulaciones
expresamente tericas. Sin embargo, aade de inmediato, (dos trmi-
nos en que pueden plantearse tales formulaciones son casi, si no del
todo, inexistentes... La interpretacin cultural posee un conjunto de
Gltactersticas que dificultan ms de lo habitual su desarrollo teri-
co (pg. 24). En primer lugar est la neccsidad de que la teora est
ms pegada a la realidad de lo que suele ocurrir con las ciencias con
mayor capacidad para entregarse a la abstraccin (pg.
24). Las formulaciones tericas planean tan bajo sobre las interpreta-
ciones regidas por ellas que, separadas de stas, no tienen mucho
sentido ni inters (pg. 25). As, las teoras son legtimas pero poco
tiles, pues la tarea esencial de la construccin de teoras no consis-
te en codificar regularidades abstractas sino en posibilitar descripcio-
nes densas, no en generalizar ms all de los casos sino en hacerlo en
el seno de los mismos (pg. 26). Se da aqu algo parecido a la infe-
rencia mdica: no se trata de amoldar casos observados a una ley si-
no, ms bien, de trahajar a partir de signos significativos -que, en el
caso de la etnologl, son actos simblicos- organlzados dentro de
un marco inteligible a fin de permitir al anlisis del discurso social
entresacar la importancia no evidente de las cosas. No se trata,
pues, de el<lborar instrumentos tericos capaces de gcnerar prediccio-
nes sino de establecer una esrructura terica capaz dc continuar
produciendo interpretaciones defendibles a medida que los fenme-
nos sociales aparecen a la vista... Las ideas tericas no se crean como
algo completamente nuevo en cada estudio... ; se adoptan de otros es-
14 J Clifford, n Ethnographic Authority, Repn!Jentdtwns 1 (1983), pgs. 122-39.
128 GiC'vanni Levi
5C'bre microhistoria 129
tudias correlacionados y se refinan al aplicarse a problemas interpre-
tativos nuevos) (pgs. 26-7). doble tarea consiste en descu-
brir las estructuras conceptuales que informan los actos de nuestros
sujetos, lo "dicho" en el discurso social, y construir un sistema de
anlisis en funcin del cual 10 genrico en estas estructuras, lo que
pertenece a ellas por ser lo que son, destacar sobre el fondo de
otros determinantes de la conducta humana. En etnografa, el come-
tido de la teora es suministrar un vocabulario en el que se pueda ex-
presar aquello que la accin simblica haya de decLr acerca de s -o
sea, acerca de la funcin de la cultura en L1 vida humana-o De este
modo, la teora es un repertorio de conceptos y sistemas de concep-
tos de corte acadmico muy generales... entretejidos en el cuerpo de
la etnografa de descripciones densas, con la esperanza de convertir
los meros sucesos en algo cientficamente elocuente (pg. 28). As
pues, los conceptos son instrumentos fros tomados del bagaje de la
ciencia acadmica: son tiles para la interpretacin, pero slo en esta
funcin adquieten tealidad y especificidad concreta. Las teoras no
surgen de la interpretacin. La teora slo tiene un pequeo papel
ancilar respecto del papel mucho ms amplio del intrprete. Los sis-
temas de conceptos generales pertenecientes al lenguaje acadmico
se insettan en el cuerpo vivo de la descripcin densa con la esperan-
za de dar expresin cientfica a sucesos simples y no con el fin de
crear conceptos nuevos y sistemas tericos abstractos. La nica im-
portancia de la teora general es, por tanto, la de formar parte de la
construccin de un repertorio de material densamente descrito y en
continua expansin que resultar inteligible al ser contextualizado y
servir para ampliar el universo del discurso humano.
En mi opinin la antropologa interpretativa y la microhistoria
tienen tanto en comn como la historia y la antropologa en general.
No obstante, quiero subrayar aqu dos importantes diferencias: una
derivada de la utilizacin, tradicionalmente ms enrgica en antropo-
loga, de investigaciones intensivas a pequea escala, y otra derivada
de un aspecto que intentar explicar ms adelante y que definira
como cierto tipo de limitacin autoimpuesta, presente en el pensa-
miento de Geertz. Estas dos diferencias ataen a la manera de actuar
de la racionalidad humana en la prctica y a la legitimidad de la ge-
neralizacin en las ciencias sociales.
Examinemos en primer lugar la distinta manera como se contem-
pla la racionalidad. Al negar la posibilidad de un anlisis especfico
de los procesos cognitivos, la antropologa interpretativa acepta la ra-
cionalidad como un dato, como algo imposible de describir fuera de
la accin humana, del comportamiento humano visto como una ac-
cin significativa y simblica o de la interpretacin. Hasta aqu pode-
mos estar de acuerdo. Sin embargo, Geertz deduce de estas reflexio-
nes unas conclusiones extremas. Lo nico que podemos hacer es
intentar captar y explicitar a continuacin, mediante una descripcin
densa, los probables significados de las acciones. Los partidarios de
este enfoque no creen necesario cuestionar las limitaciones, posibili-
dades y mensurabilidad de la racionalidad misma. Suponen ms bien
que cualquier limitacin o cortapisa as inherente est impuesta por
el jucgo infinito de interpretaciones esencialmente imposibles de eva-
luar y que oscilan entre el idealismo y el relativismo, en vez de ser
valoradas por la pauta de alguna concepcin dcfinida de la racionali-
dad humana.
Podramos ir ms all y afirmar que las ideas de Geertz se mani-
fiestan en ciertas caractersticas tomadas de Heidegger 15, en especial
el rechazo de la posibilidad de una explicitacin total y el intento de
construir una hermenutica de la escucha; de la escucha del lenguaje
potico, o, en otras palabra::>, del lenguaje empeado en el esfuerzo
de forjar nuevos significados j(,. De hecho, segn Geertz, es imposible
formular si::>temas intelectuales sin recurrir a la gua de modelos de
emocin pblicos y simblicos. de manera que tales modelos son ele-
mentos esenciales utilizados para dar sentido al mundo. Adems,
estos modelos simblicos no se pueden encontrar en cualquier len-
guaje humano, pues ste ha degenerado en general hasta convertirse
en mero medio de comunicacin. Geertz, al igual que Heidegger,
descu bre esos modelos simblicos en el lenguaje quintaesenciado de
la poesa, que representa la expresin ms acendrada de la experien-
cia bu mana de [a realidad. Geertz se refiere especficamente al len-
guaje del mito, el r[to y el arte: Para formar nuestras mentes
debemos saber qu sentimos de las cosas; y para saber qu sentimos
de las cosas necesitamos las imgenes pblicas del sentimiento que
slo el rito, el mito y el arte pueden proporcionarnos 17. Segn la
!'.t Heidegger, Hoizwcgt' (Frnefort, 1950).
[(, G. Vattimo, ItJtmJm.lOllt' tl HJegger mari, 1985) [hay ed. cast., Introduccin a
Heidegger, Barcelona, 1986].
17 C. Geertz, ({The Gro\vth f Culture and the Evolution of Mind, en J. Scher
~ o b r e microhistoria 131
130 Giovanni Levi
postura clara y lcida de Geertz el repertorio infinito de posibilda-
des simblicas de bs mentes humanas nos permite abordar la reali-
dad mediante una serie de pasos infinitamente pequeos, aunque sin
l1eg<lf nunca al final del trayecto. Esta opinin concuerda con la teo-
ra antihegeliana de Heidegger segn Ll cual el sujeto cognoscente no
disolvera la existencia de los otros en s mismo sino que, ms bien,
la funcin propia del pensamiento en cuanto clasificador hermenu-
tico consistira en permitir a los dems que sigan siendo otros. P i e n ~
so que este nexo con Heidegger es esencial para comprender tanto el
rigor y sutileza de las interpretaciones del mundo en la antropologa
interpretativa de Geettz como su relativa debilidad en las explicacio-
nes del mismo. Geertz consigue as evitar el problema de la racionali-
dad y sus lmites que se definen por mucho ms que una simple po-
sibilidad de acceder a la informacin de manera diversificada. La
diferencia es la existente entre el pensamiento autntico y el pensa-
miento regido por el principio de razn suficiente. En vista dc csto
podra parecer que el etnlogo debera quiz darse por satisfecho con
detener su investigacin en el nivel de las descripciones de sentido.
No hay duda de que debemos aceptar que desde un punto de
vista biolgico todas las personas poseen inteligencias sustancialmen-
te iguales pero que para su funcionamiento la inteligencia depende
por completo de los recursos culturales. Esta insistencia en la cultura
permite evitar cualquier teora de la superioridad del hombre civili-
zado sobre el primitivo. Tambin evita la idea de que la cultura sur-
gi en determinados puntos segn fases evolutivas. La cultura, defini-
da como la capacidad para el pensamiento simblico, forma parte de
la misma naturaleza humana; no es un complemento sino un compo-
nente intrnseco del pensamiento humano. No obstante, segn
Geertz, el problema de evitar un relativismo cultural absoluto
-para poder as establecer comparaciones entre cultUr<lS- no pue-
de resolverse y ni siquiera debera plantearse. Geertz se limita a defi-
nir la funcin de la inteligencia como una bsqueda de informa-
cin: una elaboracin emotiva que utiliza los materiales comunes a
los miembros dc una cultura especfica. En resumen, el intelecto hu-
mano, en el sentido especfico de razonamiento direccional, depende
de manipular ciertos tipos de recursos culturales para conseguir que
(ed), Theories o/Ihe Mind (Glencoe. 1%2), pgs. 713-40; reimpreso en Geertz, InteJpre-
(((roll o/CultureJ. pgs. 55-85.
el organismo produzca (descubra, seleccione) los necesarios estmulos
ambientales -para cualquier fin-; se trata de una bsqueda de in-
formacin (pg. 79) y, por tanto, de una recogida selectiva de infor-
macin. De hecho, los seres humanos necesitan const<1ntes estmulos
afectivos e intelectuales pero, al mismo tiempo, esos estmulos re-
quieren un continuo control cultural que los organiza cn un orden
con sentido e inteligible. Por tanto, lo que aqu se da no es slo una
recogida de informacin sino la organizacin emotiva de la misma. El
proceso, sin embargo, no es individual, pues el significado de los sm-
bolos se funda en cl hecho de ser compartidos y, por tanto, comuni-
cables cntre los miembros de un grupo pequco o grande: en prime-
ra instancia el pensamiento se organiza de acuerdo con las
estructuras simblicas pblicas disponibles y slo despus adquierc
privacidad. Geertz, no obstante, no es capaz de ir ms all de estas
reflexiones, pues una investigacin ms especfica del funcionamien-
to de la razn implicara inevitables amenazas de jerarquizacin cul-
tural.
Gccrtz defiende la funcin del relativismo cultural para la des-
truccin del etnocentrismo, actitud con la que no podemos menos
de estar dc acucrdo. Sin embargo, llega a identificar el relativismo
cultural con el relativismo en general y considera el antirrelativismo
como una peligrosa propensin a creer que algunas culturas son je-
rrquicamente superiores a otras. En un artculo revelador publicado
en 1984 11\, Anti anti-relativism, Geertz identifica cualquier antirre-
lativismo con la postura segn la cual, ms all del espacio y el tiem-
po, la diversidad cultural equivale a una serie de expresiones... de
una realid<.ld instituida y subyacente, la naturaleza esencial del hom-
hre. En esta idea de la diversidad superficial superpuesta a una ho-
mogeneid<.1d fundamental Gccrtz observa una confianza en ciertas
(eoras acerca de la mente y la naturaleza humanas que l rechaza y
que en su opinin llevaran inevitablemente a restablecer conceptos
errneos de pensamiento primitivo y aberracin socia!, en otras
palabras, a la hiptesis de una jerarqua de creencias y formas de
conducta ordenadas segn diferentes niveles de racionalidad. AS, la
afirmacin neorracionalista que admite la posibilidad de identificar,
de alguna manera, constancias formales (universales cognitivos), cons-
18 C. Geenz, Anti Anti-Relativism, Arnertcan Anthropologist 86 (198--11, pcig5. 2h3-
78.
132 Giovanni Levi
Sobre microhistoria 133
tancias evolutivas (estados cognitivos) y constancias operativas (proce-
sos cognitivos) no hace otra cosa que restar valor al poder de deter-
minados conceptos que subrayan acertadamente la diversidad cultu-
ra! y la otreidad. Sera una gran lstima que, ahora que comienzan a
hacer mella en nosotros un distanciamiento constatado y unas dife-
rencias espaciales localizadas y a cambiar nuestro sentido del sentido
y nuestra percepcin de la percepcin, hayamos de volver a la anti-
gua copla (pg. 276). Geertz no se declara relativista, sino ms bien
anti-antirrelativista, en el sentido de un estadio, quiz transitorio, en
el que slo son posibles la descripcin densa y la elaboracin de un
repertorio de significados. No me parece, sin embargo, que sea soste-
nible su reduccin de cualquier argumento racionalista a un posible
resurgir de conceciones jerrquicas acerca de la cultura; de hecho, es
difcil consderar a Gellner, Lvi-Strauss, Needham, Winch, Hartan y
Sperber, a quienes se refiere Geertz, como exponentes de un ordena-
miento jerrquico de las culturas. (Por qu los procesos o los univer-
sales cognitivos habran de desembocar tan slo en el etnocentrismo?
Por qu una descripcin de procesos racionales en trminos forma-
les, o una idea de las limitaciones de la racionalidad, habran de apa-
recer como obstculos para una descripcin no jerrquica de la cul-
tura? Por qu la formalizacin y la generalizacin, que permiten la
comparacin entre culturas, implicaran necesariamente la destruc-
cin de la otreidad? Ese peligro existe, por supuesto, pero, serta real-
mente su solucin aceptar la paralizante amenaza irracionalista del
relativismo como precio para eludir el etnocentrismo, espectro que,
Je todos modos, qued conjurado hace ya tiempo? Creo, ms bien
que 10 que nos permite aceptar la relatividad cultural es el reconoci-
miento mismo de la existencia de procesos cognitivos uniformes, al
tiempo que rechazamos el relativismo absoluto de quienes limitan
nuestras posibilidades de conocer la realidad, con el resultado de en-
redarnos en el juego sin fin y gratuito de interpretar las interpreta-
ciones.
Pienso que una de las principales diferencias de perspectiva en-
tre la microhistoria y la antropologa interpretativa es que sta ve un
significado homogneo en los signos y smbolos pblicos, mientras
que la microhistoria intenta definirlos y medirlos por referencia a la
multiplicidad de representaciones sociales que generan. El problema,
por tanto, no es simplemente el funcionamiento de la inteligencia.
Hay tambin un peligro en perder de vista la naturaleza socialmente
diferenciada de los significados simblicos y, en consecuencia, de su
cualdad ambgua en parte. Esto nos lleva tambn al problema de
definir las diferentes formas de funcionamiento de la racionalidad
humana en el contexto de situaciones especficas. Tanto la cantidad
de informacin necesaria para organizar y definir una cultura como
para actuar son histricamente cambiantes y socialmente variables.
Este es, por tanto, el problema que se ha de afrontar. pues el marco
de las estrucruras pblicas y simblicas es una abstraccin. En efecto,
en un contexto de condiciones sociales diversas, estas estructuras
simblicas producen una multiplicidad fragmentada y diferencia-
da de representaciones y ellas habrn de ser el objeto de nuestro
estudio.
Tanto la cantldad de nformacn disponible como las posbilida-
des de observacin emprica son, probablemente, mucho ms am-
plias y complejas en las sociedades contemporneas que en las socie-
dades sencillas o en las del pasado. No obstante, el problema
principal es siempre el que Foucault plante de forma extraordina-
riamente clarificadora 19: el de la seleccin entre la gama de posibles
significados alternativos que deber imponer un sistema dominante
de clasificacin; por no mencionar aquella seleccin de informacin
que podramos llamar de autoproteccin y que nos permite dar senti-
do al mundo y funcanar con efectivdad. La cantdad y cualidad de
tal informacin no es, sin embargo, socialmente uniforme y, por esa
razn, es necesario examinar la pluralidad de formas de la limitada
racionalidad que opera en la realidad particular objeto de nuestra
observacin. Esta pluralidad existe, entre otras cosas, como resultado
de mecanismos protectores utilizados frente al exceso de informa-
cin, mecanismos que nos permiten eludir la mera cantidad de infor-
macin a fin de poder tomar decisiones. Pensemos, por ejemplo. en
los procesos de simplificacin de causas y en el recurso a consignas
simplificadas en las opciones polticas, en los sistemas etiolgicos uti-
lizados en la medicina popular o en las tcnicas de persuasin utiliza-
das por la ndustra de la publicidad.
Pienso, por tanto, que no basta con establecer un debate general
sobre el funcionamiento simblico partiendo de la base de una defi-
nicin de cultura en cuanto bsqueda infinita de informacin, segn
I'J M. Foucault, Les Mots et les choses: archologiedes sciences humaineJ (Parls, 1966).
134 Giovanni Levi
propone Geertz. Creo que es necesario intentar medir y formalizar
los mecanismos de una racionalidad limitada -con unos Imtes
cuya localizacin vara segn las diversas formas de acceso a la infor-
macin- a fin de permitir una comprensin de las diferencias exis-
tentes en las culturas de los individuos, los grupos y las sociedades
en distintos tiempos y lugares. La cualidad un tanto alusiva del siste-
ma de Geertz, importante pero incompleto, pasa por alto este ob-
jetivo.
La prueba de su improcedencia aparece ejemplific<:ld<:l en la
abundancia de relativismos autobiogrficos ap<:lreciJos en la escena
cientfica en estos ltimos aos, disfrazados de antropologa interpre-
tativa (la obra de Rabinow Re/lecliom- on Fieldwork in Morocco 20 me
parece un ejemplo excelente). Una demostracin ms de lo mismo es
el hecho de que el repertorio de descripciones densas no tiene un
propsto comparativo sino que se queda en simple repertorio del
que extraer casos ilustrativos segn reglas no especificadas. En conse-
cuenda, la interpretacin ha seguido siendo a menudo una posibili-
dad abierta, imponderable y limitada. Ciertos ejemplos de esta im-
ponderabilidad se dan ms en los seguidores de Gecrtz que en l
mismo. Un ejemplo clsico de esta situacin es para m la Great Cat
Ma55acre de Robert Darnton 21.
Un segundo aspecto que ya hemos mencionado es la renuncia a
cualquier intento de construir modelos y establecer las reglas forma-
les del juego de la interpretacin y la comunicacin. En sus conclu-
siones, Geertz propone recurrir a modo de intento a la conceptuali-
zacin acadmica general con el nico fin de revitalizar los conceptos
en los ejemplos concretos de las descripciones densas. De este modo
se entreteje un repertorio de conceptos con otro de sucesos interpre-
tados, en la esperanza de que acten en combinacin de manera que
los sucesos simples puedan convertirse en cientficamente elocuentes
y que, por otra parte, de la densidad de hechos simples se puedan
sacar conclusiones de largo alcance. Este mtodo tiene a menudo
20 P. Rabinow, ReflectlOl1S on Fteldwork in Morocco (Berkeley y Los Angeles, 1977).
21 R. Darnron. The Great Ca! Massacre and other Episodes ir! French Cultural History
(Nueva York, 1984). Ver tambin su artculo (IIhe Symbolic Element in History,
.Toumal o/ Mode-m Hislm'Y 58 (1986), pgs. 218-.34, y R. Chanier, Text, Symbols, and
Frenchness, .Toumu! o( MoJem HtOl)' 57 (1985), pgs. 682-95, as como G. Levi, (11
pericoli del Geenzismo. Quaderni Slori" 20 (1985), pgs. 269-277.
Sobre microhistoria 1.35
como resultado una historia cultural sin anlisis social o un anlisis
social cxtremadamente estereotipado, derivado de una historia cultu-
ral investigada de forma intensiva. La accin se examina en profundi-
dad, pero sin una reconceptualizacin compleja y formal de los me-
canismos sociales que intervienen en ella, por 10 que el anlisis se
queda corto y no va ms all del umbral mismo de la historia social,
como si tuviera miedo de hacerlo. As, por ejemplo, el carisma y el
simbolismo del poder en las ceremonias de coronacin parece hablar
un mismo lenguaje a todos los miembros de una sodedad socialmen-
te indiferenciada 22 0, por poner otro ejemplo, las peleas de gallos se
presentan como si tuvieran una importancia nica y universal para
toda la sociedad, aunque las formas de las apuestas sean socialmente
diversas 23.
La microhistoria, por otra parte, no ha renunciado a tener en
cuenta la diferenciacin social como lo ha hecho la antropologa in-
terpretativa, sino que la considera esencial para llegar a hacer una
lectura lo ms formal posible de acciones, conductas, estructuras so-
ciales, roles y relaciones. En otras palabras, aunque las costumbres y
la utilizacin de smbolos son siempre polismicos, asumen, no obs-
tante, connotaciones ms precisas a partir de diferenciaciones socia-
les mviles y dinmicas. Los individuos crean constantemente su pro-
pia identidad y los grupos se definen de acuerdo con conflictos y
solidaridades que. sin embargo. no pueden ser asumidas a priori sino
que derivan de la dinmica que constituye el objeto del anlisis.
Quisiera ahora contemplar otra caractenstlca comn al mundo
de los microhstoradores; el prohlema de la comunicacin con el lec-
rol' -el problema del relato-o No deberamos ver el renacimiento
del relato como una mera opcin entre historia cualitativa, individua-
lizada, e historia cuantitativa, cuya ambicin es determinar leyes, re-
gularidades y un comportamiento colectivo formal. La microhistoria
ha abordado especficamente el problema de la comunicacin y ha
tenido una conciencia clara de que (a investigacin histrica no coin-
cide slo con la comunicacin de resultados en un libro. Se trata de
un punto fundament<:ll descuidado cn un artculo muy conocido de
22 e Geerrl, Lot,;l K..!wwleJf!,':: Further Essays In Interpretative Anthropologj' (Nueva
York 19831, pgs. 1 2 1 - ~ 6 .
l.' e Geertz, Deep Pldy: Notes on the Balinese Cockfight, D"edalus 101
(1972), pgs. 1-.37, rejmpreso en Geertz, Intel'pertatwr! o/Cultures, pgs. 412-54.
t'
137
136
Giovl1nni Levi
Stone 24. Los problemas de prueba y demostracin en historia me-
diante el recuento de ejemplos concretos tienen, en general, una rela-
cin ntima con las tcnicas de exposicin. No se trata de una mera
cuestin de retrica, pues el significado de la obra histrica no puede
reducirse a ella, sino de un problema especfico de comunicacin
con el lector, quien nunca es una tabula rasa y siempre plantea, por
tanto, un problema de recepcin 25. Pienso que la funcin concreta
del relato se puede resumir en dos caractersticas. La primera es el
intento de demostrar, mediante una relacin de hechos consistentes,
el verdadero funcionamiento de ciertos aspectos de la socedad que
resultaran distorsionados por la utilizacin independiente de la ge-
neralizacin y la formalizacin cuantitativa, ya que tales operaciones
acentuaran de manera funcionalista el papel de los sistemas de re-
glas y los procesos mecnicos del cambio social. En otras palabras, se
t
muestra una relacin entre los sistemas normativos y esa libertad de
accin que proporcionan al individuo los intersticios siempre exis-
tentes y las incongruencias internas que son parte constitutiva de
cualquier sistema de normas y de todos los sistemas normativos. La
segunda caracterstica es la de incorporar al cuerpo principal del re-
lato los procedimientos de la misma investigacin, las limitaciones
documentales, las tcnicas de convencimiento y las construcciones
interpretativas. Este mtodo rompe claramente con [a forma tradicio-
nal impositiva, autoritaria, del discurso adoptado por los historiado-
res, quienes presentan la realidad como objetiva. En microhistoria,
en cambio, el punto de vista del investigador se convierte en parte
intrnseca del relato. El proceso de investigacin se describe de ma-
nera explcita y las limitaciones de [a evidencia documental, la for-
mulacin de hiptesis y las lneas de pensamiento seguidas no se
ocultan ya a la vista de los no iniciados. El lector entra en una espe-
cie de dilogo y partcipa en la totalidad del proceso de construccin
del razonamiento histrico. (Un ejemplo iJustrativo de este proceso
24 L. Stone, (The Revival of Narrative: Retlections on a New ld Historp>, Pas!
and Presen! 85 (1979), pgs. 3-24.
21 Recuerdo la polmica entre A. Momigliano (La retorica delIa sotria e la storia
della retorica: sui tropi di Hayden Whitel), en Momigliano, Sui fondomen!i della storia
anttca (Tudn, 1984), pgs. 464-476) y H. White (Metahtory (Baltimore. 1973)), donde,
sin embargo, Momigliano insiste demasiado en la oposicin entre verdad y retrica.
Como sostengo en el texto, los problemas dc la teora argument<ltiv,l tienen importan-
cia en la historiografa prctica y no son incompatibles. como afirma White, con una
referencia realista a hechos histricos.
Sobre microhistoria
es el libro de Ginzburg y Prosperi) 26. Henry James adopt un enfo
que similar en su relato In lhe Cage 27, un<1 especie de extraordinaria
metfora del trabajo del historiador. En su relato, James describe
todo el proceso de interpretacin de la realidad construida por una
telegrafista en su retirado puesto de trabajo en un distrito londinen-
se. Su materia prima es la documentacin escasa y fragment<1ria pre-
sentada por el texto de los telegramas diarios interc<1mbiados por sus
clientes de la aristocracia.
El enfoque microhistrico aborda el problema de cmo acceder
al conocimiento del pasado mediante diversos indicios, signos y sn-
tomas. Es un procedimiento que toma lo particular como punto de
partida (particular que es a menudo altamente especfico e individual
y sera imposible calificar de caso tpico) y procede a identificar su
significado a la luz de su contexto especfico.
Sin embargo, contextualizacin puede querer decir muchas cosas.
La teora ms coherente del contexto es la funcionalista, cuyo aspec-
to ms caracterstico es, quiz, el de centrarse en el contexto para ex-
plicar la conducta social. Para el funcion<11ismo, el objeto del anlisis
no son tanto las causas de las conductas en s cuanto la normaliza-
cin de una forma de comportamiento en el seno de un sistema co-
herente que explica dicho comportamiento, sus funciones y su modo
de actuar, El modelo durkheimiano de contextualizacin insiste en la
naturaleza vinculante de algunos de nuestros conceptos generales,
pero la contextualizacin es un elemento funcionalist<1, aunque se li-
mite a subrayar el ajuste entre una institucin, una forma de conduc-
ta o un concepto y ese sistema del que son parte. Segn seala Ge-
I1ner 28, el mismo Wittgenstein era seguidor y sucesor de
Durkheim por el hecho de suponer (que) las categoras adquieren
validez por ser parte de una "forma de vida".
Quisiera destacar que, a diferencia de la insistencia del funciona-
lismo en la coherencia social, los microhistoriadores se han centrado
en las contradicciones de los sistemas normativos y, por tanto, en la
fragmentacin, contradicciones y pluralidad de puntos de vista que
2(, C. Ginzburg y A. Prosperi, GlOch/ d, pazienza: un seminario JU! Bmefio di C r i s ~
to (Turn, 1975).
27 H James, In the C a ~ ~ e [Londres, 1898).
28 E. Gellner, Concepts and Society, en B. R Wilson (ed.), R,lion,fity (Oxford,
1970), pgs. 28-49, en especial pg. 24.
-----
,
139
138 GiO\'llllll Levi Sobre microhistoria
hacen a todos los sistemas fluidos y abiertos. Los cambios se produ-
cen meditmte estrategias y elecciones mnimas e infinitesimales que
actan en los intersticios de sistemas normativos contradictorios.
Estamos ante un autntico giro de perspectiva, pues acenta las ac-
ciones ms nimias y locales para mostrar las brechas y espacios abier-
tos por las complejas incoherencias de todo sistema. En definitiva,
volviendo al ejemplo anteriormente mencionado, es ms funcionalis-
ta considerar el significado de la pelea de gallos en el contexto de un
sistema coherente de cultura balinesa que considerar los mltiples
signfieados socialmente fragmentados de la pelea de gallos en s mLS-
ma como medio para nterpretar la cultura balinesa en general, con
todas sus inconsecuencias 29.
De hecho, aunque pensemos en un repertorio de culturas locales
t
incomparables entre s y del que slo de forma puramente arbitraria
pueden deducirse reglas generales ms o menos abstractas
l
sigue
siendo an posible que este enfoque d pie a una interpretacin muy
funcionalista
l
si se piensa que la cultura local es un todo coherente
l
homogneo y sistemtico. HaYl por tanto, dos posibles maneras de
leer un contexto social: vindolo como un lugar que atribuye signifi-
cado a casos particulares extraos o anmalos, revelando su sig-
nificado oculto y, consecuentemente, su ajuste a un sistema, o descu-
briendo el contexto sodal en el que un hecho aparentemente
anmalo o carente de significacin cobra sentido al revelarse las in-
coherencias ocultas de un sistema social aparentemente unificado. La
reduccin de escala es una operacin experimental debido precisa-
mente a este hecho de suponer que el perfil del contexto y su cohe-
rencia son aparentes y saca a la luz esas contradicciones que slo
aparecen al alterar la escala de referencia. Esta clarificacin puede
J
tambin darse incidentalmente, como ha observado correctamente
Jacques Revel
Hl
, aumentando la escala. La eleccin de mcrodimen-
siones surgi como resultado directo de la preponderancia tradicio-
nal de la interpretacin macrocontextual, frente a la cual era la nica
direcen experimental posible que poda tornarse.
Otro concepto de contextualizacin es el que entiende el contex-
to cultural como un proceso de situacin de una idea dentro de los
lmites fijados por los lenguajes disponibles. Pienso aqu, por ejem-
29 Geenz, Deep Play; ver nota 23
)O ]. Revel, (,L'histoire au ras du sol)" introduccin a G. levj, Le Pouwr au vil/age
(Pars, 1989), pgs. i-x..xxiii.
plo, en la historia intelectual de los contextualistas ingleses 31. Esta
teora considera que el contexto est dictado por c11enguaje y las ha-
blas disponibles y utilizadas por un grupo particular de personas en
una situacin concreta para organizar, pongamos por caso, sus luchas
por el poder. Esta escuela de pensamiento ha tenido una gran in-
fluencia en la teora social misma y ha dado pie a tantos debates que
me parece superfluo 'volver a exponer sus razonamientos. Con todo,
la perspectiva de la microhistoria es, una vez ms, diferente, pues da
una importancia primordial a las actividades, formas de comporta-
miento e instituciones que proporcionan el marco en el que las ha-
blas particulares pueden entenderse adecuadamente y permiten un
debate significativo de aquellos conceptos y creencias que, de 10 con-
trario, permaneceran hermticamente cerrados en s mismos sin la
adecuada referencia a la sociedad -aunque el discurso se concep-
tualice como accin ms que como reflexin.
La contextualizacin puede tener un tercer significado consisten-
te en situar formal y comparativamente un suceso, forma de conduc-
w o concepto en una serie de otros similares, aunque puedan hallar-
se separados en el tiempo y el espacio. Esta contextualizacin
presupone la posibilidad de comparar estructuras formalizadas y ex-
plcitas, pero no slo se interesa por agrupar los elementos individua-
[es caracterizados por uno o ms aspectos comunes, sino tambin por
la clasificacin basada en similitudes indirectas por medio de la
analoga. Aqu el contexto implica no slo la identificacin de un
conjunto de cosas que comparten ciertas caractersticas, sino que
tambin puede operar en el plano de la analoga -es decir, en el m-
bito donde la similitud perfecta se da, ms que entre las cosas mis-
mas, que pueden ser muy diversas, entre las relaciones que vinculan
las cosas-o La similitud se da entre sistemas de relaciones que abar-
can diferentes elementos. Es, por decirlo as, una identificacin de
parecidos de familia. (Me refiero aqu en particular a la postura de
Needham J'.)
La microhistoria ha demostrado la falibilidad e inconsecuencia
JI Ver J. G. A. Pocock, The Alm:hwelliall Mometlt Flor<!ntillc Politica! Thought atlJ
he Atlantu.' RepttbLican TraJlion (Princetoo, 1975) y l/trlue, atld Htory: Es-
Jays on Pohtical Tbought anJ Htory, chrt17y in the Centtl1) (Cambridge, 1985).
Ver tambin Q. Skinner, and the Role of History-, Neu' Lit<!tdry His-
tor), 7 (1975-6), pgs. 209-32, y el libro de Skinner The FounJ,Jliotl.\" o/ MoJern Polt"lt!
Thought: tbe Rt'ml(1atlce (Cambridge, 1978).
32 R. Needham, Reconnalssances (Taronto, BuffaJo, Londres, 1980).
,
140 Giavanni Levi
de los contextos sociales en su definicin convenciooJ:ll: fijmonos
por ejemplo en las criticas planteadas por M. Gribaudi J} acerca de la
delimitacin social de los vecindarios de cLl.se trabajadora. Gribaud
muestra que las solidaridJ:ldes pueden basarse no tanto en la similitud
de la posicin social cuanto en la semejanza que se da en el interior
de sistemas de relaciones. Otro ejemplo es el anlisis de las reglas de
matrimonio y los efectos de la consanguinidad en la regin de Como
en el siglo XVII ;\ en este anlisis, una fuerte contextualizacin social
y una reduccin de escala revelan la importancia de las reglas abs-
tractas formales de matrimonio como base de categorizaciones socia-
les. Otro ejemplo podra ser el estudio dedicado por Ago 3 la investi-
gacin de un feudo 35.
Estas observaciones plantean nuevos problemas que ser necesa- t
rio examinar brevemente. En primer lugar. el problema de la contra-
posicin entre conocimiento individualizantc y generalizador -un
debate recurrente entre historiadores sociales--. Bstenos recordar la
polmica sobre historia cualitativa o cuantitativa de la familia o, en
un contexto ms amplio, la crisis que en la dcada de los sesenta sa-
cudi la creencia muy extendida en la posibilidad de cuantificar los
casos sociales y formular leyes rigurosas de conducta social. Quiero
centrarme aqu slo en un aspecto que, aunque sea quiz nico, sirve
para ilustrar un problema importante. Quisiera examinar qu se pre-
tende decir al hablar de historiJ:l cuantitativa o, ms bien, las caracte-
rsticas de la cuantificacin implcitas en el concepto mecanicista de
realidad social.
La microhistoria intenta no sacrificar el conocimiento de los ele-
mentos individuales a una generalizacin ms amplia y, de hecho, in-
siste en las vidas y acontecimientos de los individuos. Pero, al mismo
tiempo, intenta no rechazar todas las formJ:ls de abstraccin, pues los
hechos mnimos y los casos individuales pueden servir para revelar
fenmenos ms generales. En una ciencia dbil en la que, si bien no
es imposible la experimentacin, s queda excluida aquella faceta del
experimento que implica la capacidad de reproducir causas, las diso-
'J M. Gribaudi, Mondo operaio e mito operaio: spl1zi e pereors! JOJli a Torino lIel pri-
mo Novecento (Turin, 1987).
JO; Merzario, II pae.re streUo, 1981.
35 R Ago, Un feudo esernplare: Immobtlismo padrollale e asfuzia eontadina nel Lazio
del700 Roma, 1988).
[41
Sobre microhistoria
nancias ms nimias apJltecen como indicadores de sentido que pue-
den tener carcter general. Edoardo Grendi ha definido esta perspec-
tiva como la atencin prestada a lo excepcionalmente normal,> 36. La
alternativa de sacrificar lo particular a lo general o centrarse slo en
la unicidad de 10 particular es, por tanto, una distinen inapropiada.
El problema reside ms hien en cmo podramos elaborar un para-
digma que gire sobre el conocimiento de lo particular sin renunear a
la descripcin formal y al conocimiento cientfico de ese mismo par-
ticular 37. No obstante, las comparaciones entre cuantitativo y cualita-
tivo, entre suceso y serie, entre particular y general, han llevado a
una idea equivocada sobre cules son las herramientas adecuadas
para la formalizacin. La historia social se ha considerado tradicional-
mente capaz de aplicar modelos rgidos a la historia y a servirse de
un tipo de formalizacin cuantitativa en la que el concepto de causa-
lidad no quedma debilitado por prestar atencin a las elecciones
personales, a las incertidumbres, a las estrategias individuales Y de
grupo que recuerdan supuestamente una perspectiva menos mecani-
cista. Debido a que esta tendencia a identificar fotmalizaCn con
cuantificacin ha prevalecido durante largo tiempo, la historia ha
quedado paradjicamente rezagada tras las dems ciencias sociales.
En mi opinin, la microhistoria avanza con ms firmeza hacia las ra-
mas no cuantitativas de la matemtica a fin de suministrar represen-
taciones ms realistas y menos mecanicistas. ampliando as el campo
de indeterminacin sin rechazar necesariamente elaboraciones forma-
lizadas. Resulta increble que en el debate sobre la denominada his-
toria cuantitativa se hayan pasado por alto ciertos problemas como
los relacionados con los grficos de redes relacionales, las decisiones
en situaciones de incertidumbre, el clculo de probabilidades y los
juegos y las estrategias. Si deseamos trabajar con una representacin
diferente, ms compleja y realista, de la racionalidad de los actores
sociales y consideramos la naturaleza fundamentalmente interconexa
de los fenmenos sociales, nos resultar inmediatamente necesario
desarrollar y utilizar nuevos instrumentos formales de abstraccin. El
36 E. Grendi, <,Microanalisi e :;toria sociale", Quaderni Swnci 7 (1972), pgs. 506-
20, Y Polanyi: dal!(mtropo{ogia economica alia miCl'Oanalisistoff
ca
(t'1I1iln, 1978).
JI C. Ginzburg, <<Spie: radicl di vn paradigma ndiziarim), en A. Gargani (ed.) Cmi
della ragione (Tvrn,19791, pgs. 59-106, reimpreso en el libro de Ginzburg Miti Emble-
rnt Spie: mor/ologia e storia (Tnrn, 1986), pgs. 158-209.
142 Giovanni Levi
terreno sigue estando ampliamente abierto a la exploracin de los
historiadores.
Estas son, pues, las cuestiones y posiciones comunes que caracte-
rizan la microhistoria: la reduccin de escala, el debate sobre la racio-
nalidad, el pequeo indicio como paradigma cientifico, el papel de 10
particular (sin oponerse, sin embargo, a lo social), la atencin a la re-
cepcin y al relato, una definicin especfica de contexto y el rechazo
del relativismo. Estos elementos caractersticos son similares, de mu-
chas maneras, a los sealados por Jacques Revel en un reciente ar-
tculo sobre microhistoria que es, quiz, el intento ms coherente
hasta la fecha de interpretar este trabajo experimental Revel 39 de-
fine la microhistoria como el intento de estudiar lo social no como
obeto dotado de propiedades inherentes, sino como conjunto de in- I
terrelaciones cambiantes existentes entre configuraciones en constan-
te adaptacin. La microhistoria es para l una respuesta a las limita-
ciones obvias de ciertas interpretaciones de la historia social que eo
su bsqueda de la regularidad dan preeminencia a indicadores exce-
sivamente simples. La mkrohistoria ha intentado construir una coo-
ceptualizacn ms Huida, una clasificacin menos perudicial de lo
que constituye lo social y lo cultural y un marco de anlisis que re-
chaza las simplificaciones, las hiptesis dualistas, las polarizaciones,
las tipologas rgidas y la bsqueda de caractersticas tpicas. (Por
qu hacer que las cosas sean simples si podemos complicarlash> (pg.
xxiv), es el lema que propone Reve1 para la microhistora. Con l
quiere decir que el verdadero problema de los historiadores es
,
seguir expresar la complejidad de la realidad, aunque esto implique
utilizar tcnicas descriptivas y formas de razonamiento mucho ms
intrnsecamente crticas consigo mismas y menos imperiosas que las
anteriores. El problema consiste, pues, en seleccionar reas de exa-
men importantes: la idea de ver a los sujetos de la historia tradicional
en una de sus variantes locales es anloga a la de leer entre lneas un
documento concreto u observar por entre los personajes de un cua-
dro con el fin de discernir significados que anteriormente eludieron
C. Gnzburg y e Poni, JI nome e il cume: sCRmbio ineguale e mercato srorio-
grafico, Quadrrni Slorici 14 (1979), pgs. 181-90: un breve manifiesto jnicial que, al
leerlo hoy, parece haber quedado superadu en gran medida por los posteriores traoa-
jos en el terreno prctico de la microhistoria.
39 Reve1) au fa:'> du sol, en Levi, Le Pouvotrau nlloge, 1989.
14}
Sobre microhiswria
cualquier explicacin; o a la de descubrir la verdadera importancia
de lo que anteriormente pareca haber surgido meramente de las cir-
cunstancias a de la necesidad, o el papd activo del individuo que
tes pareca simplemente pasivo o indiferente.
Refirindome a [a definicin de Revel, he intentado subrayar ms
claramente la tendencia antirrelatvista de la microhistoria y las aspi-
raciones de formalizacin que caracterizan, o segn creo deberan ca-
racterizar, la obra del microhistoriador. Esto tiene su importancia,
porque los conceptos que utilizamos en historia y ciencias sociales
son a menudo imprecisos y se utilizan metafricamente. El concepto
mismo de configuracin, por ejemplo, la frmula oportuna e intuitiva
de Elias, me parece algo tpico, en el sentido de que es poderosa-
mente expresiva pero sigue siendo alusiva y no se encamina hacia un
obetivo que, segn he intentado mostrar en este artculo, creo posi-
ble expresar en trminos ms formales.
No s si esta exposicin de la microhistoria eS digna de confian-
za. He pretendido presentar en trminos caracterizados con relativo
vigor un grupo de personas que se han visto envueltas realmente en
muchos y debates dentro de la historia social italiana en las
dcadas de 1970 y 1980. Quiz debera haber explicado ms plena-
mente las diversas opiniones en cuestin y las referencias a un deba-
te histrico que iba mucho ms all del marco italiano. Debo, pues,
aclarar este punto informando al lector de que los principios que me
han guiado son decididamente personales; se trata ms bien de un
autorretrato que de un retrato de grupo. No podra habet obrado de
otra manera y aprovecho la ocasin para advertr a ese mismo lector
de que las cosas son como son.
Captulo 6
HISTORIA ORAL
GwynPrins
Los historiadores de las sociedades industriales modernas, y con
alto ndice de alfabetizacin (es decir, la mayora de los historiadores
profesionales) suelen mostrarse en general bastante escpticos sobre
el valor de las fuentes orales en la reconstruccin del pasado. Sobre
este tema, soy un escptico casi total, coment A..J. P. Taylar sarcs-
ticamente. Vejestorios que recuerdan embobados su juventud?
No! Puede que actualmente muchos se mostraran un poco ms ge-
nerosos, y admitieran a la historia oral (la historia escrita a panir de
la evidencia recogida de una persona viva, en vez de a partir de do-
cumentos escritos) como agradables y tiles casos pero
pocos estaran dispuestos a aceptar que tales materiales puedan llegar
a ser fundamentales para el estudio de sociedades modernas y docu-
mentadas. Piensan que las historias del pueblo de Studs Terkel so-
bre la Depresin y la Segunda Guerra Mundial no podrn nunca ori-
ginar grandes hiptesis histricas sobre aquellos acontecimientos.
Los criterios convencionales se muestran pesimistas ante la posi-
bilidad de una historia vlida para aquellas sociedades que no po-
sean documentacin escrita, ya que se considera implcitamente que
la debilidad de las fuentes orales es un fenmeno universal e irrepa-
rable. En un extremo, Arthur Marwick en The Natl/re o/ H,stOry admi
te que: (<la historia basada exclusivamente en fuentes no documenta-
das, como, por ejemplo, la historia de una comunidad africana,
144
Historia Nal 145
l
puede ser una historia ms rudimentaria, menos satisfactoria que
aquella obrenida a partir de documentos, pero, de todas formas, es
historia. En el otro, hasta que no haya documentacin, no existe la
historia como taL Desde el principio de la historia (es decir, historia
escrita segn el mtodo de Ranke), se ha considerado a Africa como
el continente ahistrico por excelencia. Esta visin se ha mantenido,
empezando por el juicio de Hegel en 1831 de que no constituye
parte histrica del mundm>, y terminando por la notoria observacin
de Hugh Trevor-Roper en 1965 de que frica no posea historia, si-
no simplemente las poco gratificantes andanzas de tribus brbaras],
obervacin que ha venido levantando ampollas durante una genera-
cin entre los clanes de africanistas anticolonialistas, en rpida proli-
feracin por aquel entonces. Y esta visin no se limitaba nicamente
a frica, ni era exclusivamente de la derecha. Las aldeas hindes,
1
ejemplos del modo de produccin asitico, se limitaban a achicha-
rrarse bajo el sol, reproducindose de forma improductiva, sin que
las tocaran los nubarrones de tormenta del cielo poltico, segn la
famosa frase de Marx. Los simpatizantes marxistas de los movimien-
tos anricolonialistas se han venido estrujando el cerebro desde enton-
ces, tratando de explicar que el Viejo no quiso realmente decir lo
que evidentemente dijo.
t
Pero, tanto en los casos favorables, como en los hostiles, se utiliza
la prueba bsica segn el criterio de Ranke. Siguiendo la jerarqua es-
tablecida por l, se han de preferir las fuentes oficiales escritas, de ha-
llarse disponibles. En caso de que no lo estn, habr que conformar-
se con lo que haya, e ir a llenar nuestro cubo con agua procedenre
de sitios mjs alejados del manantial cristalino que es el texto oficial.
En estos trminos, la. informacin oral representa, sin ninguna duda,
la segunda o tercera opcin, por tanto, su papel se limita a facilitar
historias de segunda catergora sobre comunidades con pobres fuen-
tes de informacin. De acuerdo con estos criterios, Hegel, Trevor-
Roper y Marx meramente se limitaron a ser escrupulosos.
Ha habido dos tipos de respuesta a este escepticismo, una de
ellas quisquillosa y la otra algo menos. La primera corresponde a
Paul Thompson, figura seera en el movimiento de la historia oral
(autodescripcin que ya de por s tiene una resonancia mlitante),
1 Para una visin de lIn camino diferente, pero que empieza en este mismo pun-
to, Ve'JSe Henk Wesseling, What is OVerseas History, pgs. 67-92.
147
146
Gwyn Prins
movimiento que reivindica el valor de las fuentes orales en la moder-
na historia social como forma de proporcionar presencia histrica a
aquellos cuyos puntos de vista y valores han sido oscurecidos por la
historia desde Thompson escribi airadamente en su mani-
fiesto La voz del pasado:
La realidad es que la oposicin a la evidencia oral se basa tanto
en apreciaciones personales como en principios. Los historiadores de
la vieja generacin que ocupan la ctedra y tienen las llaves en sus
manos son instintivamente reacios a la introduccin de nuevos
dos. Lo cual implica que ya no controlan todas las tcnicas de su
profesin. De aqu los comentarios despectivos acerca de los jvenes
que patean la calle con grabadoras. 2
Por tanto, en la batalla sobre las fuentes orales en la historia con-
tempornea, el lenguaje visceral revela que nos hallamos ante pasio-
l
nes profundas por ambas partes. Pero, al hablar del papel de las
fuentes orales para la historia de las sociedades grafas, Jan Vansina,
el ms distinguido exponente de la historia oral en frica, reconoci
de buena gana en su manifiesto Oral TraditirJtl as History, el argumen-
to de Marwick:
Cuando no existe la escritura, o prcticamente no se halla pre-
sente, las tradiciones orales han de llevar el peso de la reconstruccin
histrica. Pero no lo harn de la misma forma que las fuentes escri-
tas. La escritura es un milagro tecnolgico... Hay que comprender
plenamente las limitaciones que tiene la tradicin oral para evitar la
decepcin que se puede producir cuando, despus de un gran pero-
do de tiempo dedicado a la investigacin, se obtiene nicamente una
reconstruccin que an no es muy detallada. La reconstruccin a
partir de las fuentes orales puede muy bien poseer un grado bajo
de fiabilidad, si no se cuenta con fuentes independientes para con-
trastar. 3
Fijmonos que el acuerdo se limita a aquellas circunstancias en
que las fuentes orales son las nicas disponibles; como Vansina
muestra (en ese libro y en sus muchas monografas), que ste no sue-
le ser el caso, el punto principal de su argumentacin se vuelve, de
hecho, ms convincente. La relacin entre las fuentes escritas y las
orales no es semejante a la de la diva y su suplente en la pera:
2 P. Thompson, La voz del pasado. Historia oral, Valencia, 1988, pgs. 83-84.
J J. Vansina, Oral Traditioll as History, .Madison, Wiscomin, 1985, pgs. 199.
Hiswria oral
cuando la estrella no puede cantar se le concede una oportunidad a
sta, es decir, cuando la escritura no existe, se acude a la tradicin.
Esto es una concepcin errnea. Las fuentes orales ayudan a corregir
otras perspectivas, de la misma forma que las otras perspectivas la co-
rrigen a ella.
Por qu ha de ser tan polmica la utilizacin de las fuentes ora-
les? Paul Thompson ha sugerido que a los viejos profesores no les
gusta aprender nuevas tcnicas y que se resisten a lo que para ellos
constituye una depreciacin del status especial del mtodo de Ranke.
Esto puede ser cierto, pero tengo mis sospechas de que existen razo-
nes ms profundas y menos llamativas. Los historiadores viven en so-
ciedades que cuentan con la palabra escrita, y, como muchos de sus
habitantes, tienden a considerar inconscientemente la palabra habla-
da con desprecio. Es el corolaro de nuestro orgullo por la escritura y
de nuestro respeto por la palabra escrita. Y por qu no? Como ha
sealado Vansina, la comunicacin a travs del lenguaje escrito sim-
blico representa una maravillosa conquista, cosa que los pueblos
con lenguaje escrito tienden a olvidar. Los maores de Nueva Zelan-
da proporcionan un ejemplo triste, pero esclarecedor, de un hecho
corriente durante la expansin europea; un pueblo grafo que obser-
v e hizo suy este instrumento de poder, pero que, no obstante, fra-
cas en lograr su controL
Los hechos en s mismos son en extremo interesantes. En 1833
quizs slo 500 maores podan leer; al ao ya eran 10.000. En 1840,
cuando por el Tratado del Waitangi los jefes maores perdieron sus
tierras (u obtuvieron el beneficio de la anexin britnica, roda de-
pende del punto de vista), un viajero expres sus temores por la sa-
lud de los maores, preocupacin poco corriente en un pakeha
(blanco) de la poca. En vez de dedicarse a la acrividad fisica, como
corresponda a nobles salvajes, se haban vuelto sedentarios, habien-
do adquirido el hbiro de la lecrura. En 1837, el impresor William
Calenso, perteneciente a una famosa familia misionera, complet la
primera edicin del Nuevo Testamento en maor; y para 1845, misio-
neros protestantes ya haban distribuido un nmero de Nuevos Tes-
tamentos en maor correspondiente a la mitad de la poblacin. En
1849 el gobernador George Gray crea que la proporcin de pobla-
cin alfabetizada era superior a la de cualquier parte de Europa.
Cul era el poder de la escritura que los maores vieron y trataron
de conseguir con tanto ahnco?
148
Gwyn Prins
Era un triple poder, pero, como muchos pueblos recin conquis-
tados y recin y parcialmente llegados a la escritura, los maores n-
camente lograron apropiarse de una pequea parte de ella. La prime-
ra faceta del poder de la escritura era totmica. Los maores
analfabetos llevaban libros, de cualquier tipo, a la iglesia, o se intro-
ducan hojas escritas en los lbulos de las orejas. Era un intento, muy
observado en las primeras etapas del encuentro colontl, de obtener
poder mediante la asociacin. La segunda faceta era manipuladora.
El mismo Colenso (utilizando los mismos caracteres que para el Nue-
vo Testamento) imprimi en 1840 el texto del Tratado de Waitangi.
En la negociacin previa, no logr persuadir al gobernador de que,
aunque los maores podan escuchar, y algunos leer, las palabras tra-
ducidas del borrador ingls, no podan y, de hecho, no lograron cap-
tar el significado legal, ni tampoco compartan el concepto intrnseco
l
de propiedad ni podan comprender las consecuencias de la firma.
Don McKenzie argumenta que los maores sufrieron una derrota ms
contundente y de mayor duracin en su batalla por el control de la
tierra, precisamente porque su grado de alfabetizacin en la dcada
precedente daba la impresin de que aceptaban las reglas del juego
que establecan los tratados, cuando en realidad eran incapaces de
manipular con xito la palabra escrita ~ .
La tercera facetd del poder es formal y activa. Es el poder de ex-
teriorizar, de acumular y fijar el conocimiento. Los maores no lo ad-
quiriran a escala polticamente significativa hasta la siguiente genera-
cin. Constituye la pura esencia del milagro de la escritura y, en
todas las comunidddes, ha sido el poder cruzar el umbral entre pasi-
vidad y actividad. entre ser la vctima de la palabra escrita o su due-
o, 10 que ha tenido consecuencias ms revolucionarias, pero a la vez
ha resultado ms difcil de conseguir.
En las increbles pinturas de la cueva de Lascaux, en Francia, en-
tre las imgenes de animales se pueden ver series de parejas de pun-
tos. Estas pueden muy bien ser los ejemplos ms tempranos de co-
municacin simblica: comunicacin que hace el individuo, pero que
existe independientemente de l en el tiempo y en el espacio. La ha-
bilidad para hacer esto es el criterio principal para distinguir a Horno
Sapiens, el hombre sabio, de sus predecesores biolgicos, la primera
4 D. F. McKenzie, The Sociology of a Text: Oral Culture, Literacy and Prinr in
Early New Zealand, en P. Burke y R Porter eds., The Socia! History o/ Language,
Cambridge, 1987, pgs. 161197.
[Iiswria oral 149
gran divisoria en la historia humana. Los puntos de Lascaux pueden
ser, tanto como las hachas de piedra pulimentada, el anuncio de la
revolucin neoltica, base de todas las civilizaciones siguientes.
En Oriente Medio se domesticaron el trigo, los animales y el hie-
rro 5. Tambin fue all donde tuvo lugar la principal invencin que
iba a posibilitar la escritura. La escritura simblica era de importan-
cia fundamental para permitir al hombre trascender la impermanen-
cia del habla, pero todava era tosca. Fue la creacin de un sistema
alfabtico lo que facilit el desarrollo posterior de una sociedad ca-
racterizada por un alto ndice de utilizacin de la palabra escrita, que
iba a tlorecer por primera vez en Grecia durante el siglo VII a.e. Ber-
trand Russell dijo que el auge de [a civilizacin en Grecia era el fen
N
meno ms dificil de explicar, y el ms sorprendente en toda la h i s t o ~
na. Ciertamente era otro momento decisivo, quizs no tan
significativo corno haba sido la revolucin neoltica, ni merecedor de
tan caluroso aplauso.
Jack Goody dice, en The Domestication o/Ihe Savage Mind, que
para tratar de entender el poder de la palabra escrita, resulta til,
adaptando la terminologa de Marx, distinguir entre dos partes den-
tro del modo de comunicacin: los medios y las relaciones de comu-
nicacin, es decir, las dimensiones fsicas y las socioculturales respec
tivamente. Adems apma que siempre deben considerarse
conjuntamente. En estos trminos, Grecia puede colocarse en un
contexto.
Nos encontramos ante una sociedad de alfabetizacin masiva,
que posee un sistema alfabtico de escritura. Mirando retrospectiva-
mente podemos distinguir tres modos de comunicacin;
1. Culturas orales, donde el lenguaje posee nicamente una for-
ma puramente oral. Estn tipificadas por lenguajes locales; son en la
actualidad, y desde hace mucho tiempo, relativamente pocas.
2. Culturas escritas, cuyos lenguajes poseen nicamente forma
escrita, porque su forma oral se ha extinguido. Estn tipificados por
las lenguas clsicas.
3. Culturas de tipo mixto, donde los lenguajes asumen tanto
formas orales como escritas para toda o slo una parte de la pobla-
5 El hierro tambin fue domesticado en Tailandia de forma independiente, y,
probablemente, en la zona de los Grandes Lagos en frica Central. La importancia
de su descubrimiento en el Cercano Oriente radica en su combinacin con los cerea
les y el caballo.
150 Gwyn Prius
cn. Nos vemos obligados a categorizar an ms y a distinguir entre
culturas de alfabetizacin universab>, como las que solemos con de-
masiada facilidad considerar como obvias. pero que en realidad son
histricamente poco corrientes, y culturas de alfabetizacin restrin-
gdm>, donde la mayora de la poblacin vive en los bordes de la pa-
labra escrita, pero bajo su dominio.
De hecho, hoy en da rodos los grandes idiomas universales exis-
ten dentro de culturas de tipo mixto. En gran parte del mundo isl-
mico, las personas son individualmente analfabetas o semi analfabetas,
pero se hallan bajo el dominio del libro, como los maores del siglo
XIX; o, en el nuevo mundo de la comuncacin electrnica masiva, las
personas se hallan en una nueva esfera ms all de la palabra escrita:
bajo el dominio de la radio, la televisin y el telfono. Pero los histo-
riadores pertenecen, en especial, al mundo de la palabra escrita, que
para ellos es primordial. Establece sus criterios de valor y sus mto-
dos. Subestima a la palabra hablada, a la que se considera utilitaria y
vulgar en comparacin con el significado concentrado de un texto.
No se contemplan los diversos tipos ni las variaciones sutiles de sig-
nificado de la informacin oraL
Una de las consecuencias de vivir en una cultura dominada por
la palabra escrta es el proceso de cauterizacin contra la palabra ha-
blada, a travs de su menosprecio. Podemos tener una percepcin
muy completa de muchos lenguajes escritos especiales y complejos;
por ejemplo, el ingls, a travs del tiempo, posee las formas de Chau-
cer y de Shakespeare, o el registro especial de la Biblia del Rey Jaime
(su correspondiente en espaol fue la Biblia de Casiodoro de la Rei-
na y Cipriano de Valera) o del Libro Comn de Rezos, todos los cua-
les perviven. Pero, al considerar una cultura oral o mixta, debemos
realizar un esfuerzo consciente para tratar de aminorar nuestra velo-
cidad de percepcin, con el fin de poder considerar el testimonio
oral como poseedor de la misma complejidad potencial que el escri-
to. Hemos de saber reconocer las distinciones entre el habla impor-
tante y la meramente intrascendente, de la misma forma que Thomas
Hardy hace a su herona Tess cambiar del dialecto de Dorset al in-
gls culto, segn quien sea su interlocutor; o los rastafaris del Caribe
reservan un sonsonete especial para sus cantos religiosos.
La tradicin cornica oral, el hadith, es uno de los ejemplos ms
antiguos y mejor conocidos de cmo los lenguajes especiales del re-
gistro oral y escrito se entremezclan en una cultura. En su magnfico
l:Ustora oral 151
estudio, Ernest Gellner ha mostrado cmo la baraka o autoridad ca-
rismtica de los hombres santos de las montaas del Atlas marroqu
procede, para sus oyentes iletrados, de su exposicin oral de la sha-
da. Pero la shari'a es una ley escrita, y estos hombres santos pueden
incluso ser analfabetos. No obstante, su carisma deriva de su asocia-
cin con el poder de la palabra del libro.
Los rustoriadores tradicionales, obsesionados por la documenta-
cin, se interesan en sus fuentes por tres cualidades que no posee la
informacin oraL Insisten en la precisin formal. Resulta importan te
ver la naturaleza estable de la evidencia. Un documento es un objeto.
No existen dudas sobre lo que el testimonio, fsicamente, es, ya que
la forma se encuentra fijada. Tambin puede comprobarse de varias
maneras: fsicamente (otra vez), pero tambin comparativa, textual, es-
tructuralmente, ete., esto le proporciona la segunda cualidad busca-
da, la precisin cronolgica.
Los historiadores piensan de acuerdo con el tiempo cronolgico,
tal como lo mide el calendario y el reloj. Los documentos pueden
proporcionar detalles escrupulosos en esta dimensin y, por tanto, se
pueden extraer sutiles argumentaciones. La objetividad que reivindi-
can los miembros ms tradicionales de la profesin histrica d e s c a n ~
sa en gran parte sobre la fuerza de deduccin extrada de un estudio
meticuloso de la lgica narrativa. Pero, como podremos ver muy
pronto, el tiempo cronolgico no es la nica clase de tiempo que uti-
lizan los hombres, y existen otras cosas que explicar, adems del
cambio.
En tercer lugar, una vez que se alcanza la etapa de la escritura,
sta resulta fcil y, como deja huellas fijas, vivimos inmersos en un
ocano de mensajes escritos. Pensamos que entenderemos el mensaje
de un texto gracias a la lectura de textos adicionales. Testis unus,
testis nullus,>: un solo testigo no es testigo. Demostramos mediante la
multiplicacin. Bajo cualquiera de estos tres aspectos, la evidencia
oral. sin otros apoyos, se acredita pobremente. La forma no se en-
cuentra fijada; fa cronologa, con frecuencia, es imprecisa; la comuni-
cacin se encuentra muchas veces sin otras fuentes de referencia.
Para aquellos historiadores a los que no les gusta la historia oral,
stas constituyen razones suficientes para desdeada. Pero adems,
se podran aadir otros dos motivos, que tienen que ver con los obje-
tos de su estudio. Uno, ya mencionado al principio de este artculo,
es que la historia oral se ocupa, de forma autocomplaciente, de temas
153 152 Gv,ryn Prins
tangenciales. El otro motivo se halla implcito en la poca importancia
de la pequea escala.
Pienso que la crtica general, a partir de ptemisas metodolgicas
sobre la precisin, consiste en que la informacin oral no puede ex-
plicar el cambio, y el cambio es el objetivo principal de estudio de
los historiadores. Pero esto no resulta completamente cierto, y en al-
gunos casos, especialmente en sociedades grafas o en un estado in-
termedio, la continuidad es un fenmeno mucho ms interesante, y
ms diUcil de explicar, que el eambio. La crtica sobre la autocompla-
ceneia refleja o un prejuicio contra la historia desde abajo o el miedo
de que, como la informacin oral se presenta en la escala de las per-
cepciones del individuo, el historiador se quede atrapado en esa pe-
quea escala, posiblemente extraviado y, por tanto, sea incapaz de
extrapolar eficientemente. En resumen, nos limitaramos a encontrar-
nos en un embrollo de informaciones sin ninguna utilidad prctica.
Es decir, la historia oral se limitara a decirnos cosas triviales sobre
gente importante, y cosas importantes sobre gente trivial (y esto se-
gn su propio criterio de importancia).
Resulta esta crtica correcta? Desde luego, fue para combatir
este tipo de juicios despectivos que se trajo al campo de batalla a la
artillera pesada de movimiento de la historia oral. Puede que en
las primeras escaramuzas los caones se hubieran disparado alegre-
mente, pero las cuestiones en disputa son reales y se hallan estrecha-
mente relacionadas con [as funciones de la memoria y los fines de la
historia en sociedades con modos diferentes de comunicacin. Se
han de aplicar otros criterios diferentes a los utilizados por Ranke.
Para poder calibrar el peso de estas acusaciones, y ver quines
estn colando de rondn exactamente qu tipo de presunciones so-
bre los fines del historiador, debemos ser ptecisos a la hora de defi-
nir los trminos, si es que queremos evitar los errores de categoriza-
cin. Por 10 tanto, paso inmediatamente a distinguir dos tipos, y
dentro de uno de ellos, siguiendo a Vansina, cuatro formas distintas
de informacin oral. Tenemos que estar preparados para encontrar
diferentes argumentos sobre cada uno de ellos en diferentes tipos de
sociedades.
Qu se entiende exactamente por evidencia oral? Al principio,
la defin como aquella evidencia que se obtiene de personas vivas, en
contraposicin a aqulla obtenida a partir de fuentes inanimadas,
pero ya no es una definicin suficientemente precisa. Existe la tradi-
Historia oral
cn oral. En De la Tradition Ora/e,. el libro que ms que ningn otro
ha revolucionado nuestra concepcin sobre ella, Jan Vansina la defi-
ni como (el testimonio oral transmitido verbalmente de una genera-
cin a la siguiente, o a ms de una generacin (las cursivas son mas).
Este materal es la parte fundamental con la que contamos para re-
construir el pasado de una sociedad con una cultura oral. La tradi-
cin oral se vuelve cada vez menos pronunciada a medida que una
cultura evoluciona hacia la alfabetizacin masiva, aunque una parte
puede persistir en un entorno mayoritariamcnte alfabetizado.
El otro tipo de fuente oral es el recuerdo personal. Se trata del
una evidencia oral especfica basada en las experiencias propias del
informante, y no suele pasar de generacin en generacin excepto en
formas muy abreviadas, como, por ejemplo, en el caso de las ancdo-
tas privadas de una familia. Hacia 1870, mi abuelo materno ttabajaba
como aprendiz de jardinero en una gran casa de Cornualles. El ma-
yordomo era un sdico que acostumbraba a encerrar gatitos en el
horno caliente de la cocina para disfrutar contemplando su agona.
Cosa comprensible, mi abuelo no olvid nunca esta conducta. e. in-
cluso, por causa de este hombre dej esa casa para ir a trabajar en
una mina de estao, segn me cont mi madre. Los recuerdos perso-
nales directos forman la inmensa mayora de la evidencia utilizada
por Paul Thompson y el movimiento de historia oral.
La tradicin oral se distingue del recuerdo tambin de otra ma-
nera. La transmisin de grandes cantidades y formas especficas de
informacin oral de generacin en generacin requiere tiempo y un
esfuerzo mental considerable; por lo tanto debe tener un propsito.
Generalmente se piensa que este propsito es de carcter estructural.
Algunos tericos, como Durkheim, consideran que el propsito en la
creacin y transmisin de la ttadicin oral se halla sistemtica y d e ~
penJientemente relacionado con la reproduccin de ta estructura so-
cial. Otros autores opinan que tiene propsitos cognitivos ms am-
plios y autnomos. Pero, independientemente de esto, y antes de
entrar en ms consideraciones, hemos de distinguir cuatro tipos de
tradicin oral 6;
~ He recogido este esquema de J. V::msina, Once upon a Time: Oral Traditions
as History in Africa, en Daedrdus. n." 2 (Primavera 1971), png. 451.
154
Gwyn Prins
Aprendido
No aprendido
de memoria
de memoria
ESTILO
Congelado
Libre
congelada POESA
PICA
(INCLUYENDO
CANCIONES)
Y LISTAS
FORMA
y
libre FORMULAS
NARRATIVA
(nombres,
refranes, ete.)
S un relato se aprende de memoria, entonces sus palabras perte-
necen a la tradicin. Si LJ forma de la actuacin se halla prefijada. en-
tonces la estructura pertenece a la tradicin. Proceder a explicar ca-
da categora.
Los materiales aprendidos de memoria y cuya forma se halla con-
gelada o prefijada son los que en realidad presentan al historiador los
menores problemas para su comprobacin, ya que un estudio crtico
riguroso de distintas versiones nos dar el ncleo Comn de forma y
palabras. Es posible identificar las reglas de forma y lenguaie. Los
poemas africanos de alabanza, de los que los mejor conocidos son los
isibongo zuls, son buenos ejemplos del gnero. Palabras, forma y
entonacin se hallan estrictamente definidos. Con frecuencia, los
poemas de alabanza describen las relaciones entre gobernantes)' go-
bernados: sitven de enlace en una relacin que no podra llevarse a
cabo en el lenguaje coloquial. Por tanto, su estructura refleja su pro-
psito. El siguiente es un extracto de un poema de alabanza lozi, que
recog en el oeste de Zambia. Est en luyana, el idioma arcaico, que
se halla tan alejado de la lengua cotidiana, el siLozi, como el anglosa-
jn del ingls moderno:
Aunque estoy cerca de ti, no puedo hablar contigo. Pero no me
preocupa, porque s de dnde procede mi parentela. Yo vengo de
una lnea de parentesco que est ligada contigo. Cada cancin tiene
su origen...
Cuando el Rey est en la corte, l es como un elefante entre la
maleza espinosa, como un bfalo en el bosque espeso, corno un
11,[Oria oral 155
huerto de maz en un altozano de la llanura del Zambeze. Gobierna
hien al pas! Si muere el pas, t sers el responsable. Si prospera, el
IH1S se sentir orgulloso de ti y te aclamar.,)
El material del tipo frmula es especialmente til cuando in-
lentamos descubrir las dimensiones de una cultura popular. Fre-
cuentemente un estudio de los refranes resulta una forma eficaz de
L'mpezar a realizar un estudio semejante, tanto para el presente
como para el pasado de una cultura oral o de tipo mixto. Esto se
explica porque no resulta fcil alterar las palabras, o 10 observara-
mos claramente si hubieran sufrido una alteracin. Doy otro ejem-
plo, tambin relacionado con los reyes lozi de Zambia. El siglo del
colonianismo en frica ha sido, con independencia de todo lo de-
ms, agitado. Como la mayora de las otras sociedrldes, la de los 10-
zi se ha visto afectada por grandes fuerzas de cambio. Por tanto, si
encontramos elementos que han permant:cido constantes, a pesar
de tales presiones, se ha de tratar de casos particularmente intere-
santes, como en este ejemplo.
En 1974 me encontraba viviendo en Bulozi, y sola recoger refra-
nes en una libreta, al principio simplemente por curiosidad. Uno co-
rriente se refiere, por analoga, a la realeza. Est en luyana:
Nmgo minyil. mflJoJo wa fulanga, mushl:ke ni mu ku onga. (El hipoptamo [Rey]
mueve las aguas ms rrofundas del ro; las blancas arenels de los bajos traicionan su
presena.)
Lo encontr otra vez algunos aos ms tarde pero en un con-
texto diferente, convertido en un canto antifonal que formaba parte
de un culto con Hnes curativos. Mezcla el moderno siLozi con el ar-
caco luyana.
Sanador (en sonsonete): J\.Ie mwa nuka ki lapelo! (El agua del ro es una oru-
ln!l
Sanador (canta): Kubu, mwana li[olo (Hipoptamo, hijo de.:! remolino).
Coro: Itumukeb mwa ngala! (Saje a [a superficie en medio del ro!)
Sanador: Musheke ni mu konga (La arena traiciona su presencia).
Coro: Itumuke1a mwa npda!
As que aqu tenemos dos variantes, que comparten el mismo te-
ma principal. y ambas pertenecientes a la poca postcolonial. Este
ejemplo muestra claramente cmo algunos ncleos de palabras per-
manecen inalterables en un caleidoscopio cambiante de estructuras
adaptadas a propsitos concretos.
156
Gwyn Prins
Se puede observar la fuerza del material de tipo formular si colo.
camos estas versiones modernas al lado del mismo refrn, pero bajo
formas recogidas por un misionero francs al principio de la expe-
riencia colonial, hada 1890: \Vo1 fulanga meyi matungu, musheke ni
mu kong'a y Mbu ku mwan'a lilolo, wa twe1anga matungu, mushe-
ke ni mu k'ooga 7. Un ejemplo tan claro de persistencia de una for-
ma en una fuente oral es testigo de su reproduccin continuada en la
cultura popular, y esto, a su vez
l
nos indica que debe poseer alguna
funcin cultural persistente 8. Y por tanto, aparece la cuestin de la
memoria selectiva en las fuentes orales, de la que hablaremos a conti-
nuacin.
Algunos materiales de tipo forrn"ular son menos propicios para la
memoria selectiva. Por ejemplo, la identidad personal dentro de
nuestra propia cultura viene dada con frecuencia por medio de una
descripcin semitica de fronteras fsicas. Por tanto, una vez que se
haya procedido a su decodificacin, el paisaje geogrfico en torno al
hogar que describe un migrante puede demostrar, de forma muy
viva, la reproduccin cultural. Un estudio africano de caso, Siyaya: the
Hlsturieal Antbrupolog, uf an Afdean Landseape muestra brillantemente
este aserto, al realizar esta decodificacin y usarla para desafiar la
presuncin convencional de que ]a migracin lleva a la ruptura de re-
lacones 9.
Los ptincipales problemas sobre los riesgos que puede implicar
la utilizacin de la tradicin oral estn relaconados con las tradicio-
nes que no se han aprendido de memoria, es decir, las picas y narra-
tivas. La frmula fijada de pica implica que la mayora de la pica
africana es narrativa bajo este esquema. Enendo por pica la ho-
mrica: poesa heroica compuesta oralmente, de acuerdo a ciertas re-
glas. Desde luego, los poemas fueron escritos posteriormente, y no
podemos saber hasta qu punto se vieron alterados, ni si esto ocurri
en el momento de su escritura o despus, pero la estructura es lo
i Para una exposicin ms amplia de lo visble y 10 oculto en la hiswra !ozi, va-
se G. Prns, The Hidden Hippopotamur Reappraisa! in A/rican Htory: (he Earty Co!oma!
Expc-'1ience in Wertern Zambia, Cambridge, 1980.
8 Para UO<\ dscusin ms detallada de la importaneia y utjlidad de los refranes,
vase J. Obe1kevich, Proverbs and SOClll History, en Burke y Porrer eds., The Soeta!
HlStOry ofLanguagt: pigs. 43-72.
9 David W. Cohen y E. S. Atieno Odhambo, Slyaya, the Htoricat Atilhropol.ogy 01
an Afncan LrJndstape, Londres, 1988. y UOll resena en Ajncan Affairs. n.O 188 (ocrubre
1989), pgs. 588-589.
[listora oral 157
hastante fuerte para sobrevivir a este proceso. Es una colcha de reta-
les, una rapsodia, es decir, literalmente (Kosida junta (del verbo grie-
go ). As que la repeticin de una frmula juega un papel en la forma-
cin de ia obra, tanto para d bardo como para el pblico. Casi un
tercio de la Ilada consiste en versos o bloques de versos que se repi-
ten ms de una vez. Lo mismo ocurre con la Odisea. Ell los primeros
25 versos de la IHada aparecen 25 expresiones prefijadas. Por ejem-
plo, la aurora se describe casi siempre como la de rosados dedos,
Atenea es la de ojos de lechuza", la isla de Itaca se encuentra siem-
pre rodeada por el mar, Aquiles es el saqueador de ciudades, y
la mis famosa, el mar es de color de vino. Pero no se trata de una
repeticin montona. Se dan 36 eptetos diferentes para describir a
Aquiles, escogidos y empleados siguiendo reglas establecidas 10. Por
tanto, a partir de este material, el bardo elabora una nueva obra, aun-
que los fragmentos aislados puedan ser viejos y conocidos por todos.
Pero esta categora y este mtodo vuelven a suscitar cuesones ob-
vias sobre la limitacin en cuanto a la cantidad de conocimiento que
la tradicin oral es capaz de contener o transimitir. No nos encon-
tramos ante una limitacin agobiante?
Incluso con una gama de alternativas, tipo de composicin oral
no puede contener ms que un cierto grado de conocmiento o preci-
sin. Se encuentra limitado por el carcter no permanente de la palabra
hablada, y por la capacidad limitada de la memoria humana, incluso
cuando se ve ayudada por recursos nemotcnicos: por tanto, las CUltUflS
orales son incapaces de innovar y deben olvidar. Este es el punto de vis-
ta que subyace a la argumentacin del profesor Jack Goody en The Do-
mestication o/ the Savage Afiud. La mente se domestica>, cuando
los medio,ro de comunicacin posibilitan el cambio de modo:
La escritura, y especialmente su forma alfabtica, posibilitaron el
anlisis del discurso de una forma diferente, al darle a la comunica-
cin oral una forma semipermanente: este anlisis favoreci la am-
pliacin del mbito de la actividad crtica, y, por tanto, de la raciona-
lidad, el escepticismo, y la lgica. Aument la potencialidad de la
crtica porque la coloc el discurso delante de nueStros ojos
de una forma diferente; al mismo tiempo increment la potencialidad
para el conocimiento acumulativo.. especialmente el de tipo abstrac-
,) M. 1. Finley, The 'Y/ortd of OdY.lSelIS, Penguin ed., 1962, pg. 34 [hay ed. cast.,
El r'/unJo de OdiJeo. Madrid. 1980
2
.
159
158
Gwyn
to... El problema del almacenamiento de la memoria dej de obsesio-
nar la vida intelectual del hombre. La mente humana qued libre
p2nl. estudiar un texto esttico en vez de encontrarse limitada por la
participacin en el dinamismo del habla. II
Pocos hostoriadores orales estaran en desacuerdo con Goody
cuando habla de la liberacin intelectual que supuso la escritura,
pero muchos, y especialmente Vansina en Oral Tradition as History,
discutiran su afirmacin de que las tradiciones orales tambin deben
ser homeostticas: es decir, que se olvida lo que no resulta conve-
niente o lo que deja de tener significacin funcionaL Sugiere que las
culturas orales sufren una amnesia estructural, al verse obligadas a
ser selectivas por las limitaciones de la memoria, por lo que las tradi-
ciones no pueden proporcionar una informacin histrica slida.
De hecho, ese tipo de amnesia estructural llega a ser total en muy
pocos casos. Vansina, en muchos de sus primeros trabajos, que cul-
minan en su obra maestra sobre la historia precolonial del Africa
Ecuatorial Central, Path5 in the Rain-rores! 12, muestra cmo se pue-
cIen desenredar y decodificar los hilos de la madeja de la
tradicin, presentes en el ltimo eslabn de la cadena transmisora.
Hay que comparar diversas y contrastar las fuentcs orales
con otros de diversa procedencia. Es mny conocida la tcnica de la
comparacin interna de textos como medio de derrotar a la hornes-
tasis. Los eruditos islmicos evalan las distintas versiones de la ha-
dzth, sopesando el valor de cada uno de los eslabones de la cadena
(isnd), y no aceptan ninguna tradicin para la que no exista informa-
cin, de forma razonablemente completa. Pero incluso si se puede
vencer a la homestasis y llegar a establecer qu tradiciones se hallan
presentes en un testimonio, es decir, si se busca la precisin en la for-
ma, cmo podremos resolver el problema de la datacLn?
La segunda de las tres cualidades que buscan los historiadores
obsesionados por la documentacn es la precisin cronolgica. Los
casos ms graves de utilizacin incorrecta de la informacin oral han
ocurrido al intentar cumplir este requisito, para alcanzar as el manto
de la respetabilidad. El problema es fcilmente ilustrable.
La categora narrativa contiene frecuentemente tres clases de
transmisin: las tradiciones del origen, las historias dinsticas y los re-
11 J. Goodv, The Domesttcation o/ the Savage Mimi, Cambridge, 1977, pg. 37 [h'lY
t:J. cast., La dumeJticaciI1 del pensamento',salvaje, Madrid. 198'5J
12 ]. Vansina, PathJ in the Rain-forest, 'Madison, Wisconsin, 1990.
\
1listoria oral
latos sobre la organizacin sociaL Ahora bien, estas tres clases no
existen dentro de los mismos conceptos de tiempo; para complicar
an ms las cosas, la informacin puede venir toda revuelta, como
Jos diferentes tipos de carne que se encuentran en un embutido.
TrEMPO NO ESTRUCTURADO
Tradiciones del origen
TIEMPO (con secucncs pcro no sincrnico)
Historias dinsticas
Relatos de la estructura de! estado
TIEMPO SINCRONICO
Edward Evans-Pritchard, el gran antroplogo que estud al pue-
blo nuer del sur del Sudn antes de la II Guerra Mundial, escribi
un ensayo fundamental describiendo lo que llam <((iempo oecolg-
ca, esto es, el tiempo cclico que se puede observar en la sucesin
de las estaciones y no en el paso de los aos. El historiador social E.
P. Thompson, ampliando este punto, adujo que el abandono de un
concepto de tiempo que vena medido por la realizacin de una la-
vor especfica (por ejemplo, la media hora que cuesta hervir el arroz
en Madagascar, los 15 minutos para asar el maLZ en el oeste de Nige-
ria, el par de Credos en el Chile catlico del XVII) para asumir la dis
ciplina general del reloj, cultural mente autnoma y con un propsito
determinado, fue parte de la aparicin de la conciencia social
terstica de la sociedad ndustrial, siendo simultneamente condicin
bsica para su desarrollo y producto de ella l3. Salta inmediatamente
a la vista, por tanto, los abusos cometidos con la informacin oral: los
historiadores partidarios de lo escrito han tratado de extraer cronolo-
gas del tempo sincrnico a partir de tradiciones exstentes en el
tiempo tradicional. En ste, la importancia pasada o presente de un
tema puede afectar su ubicacin. Por ejemplo, se puede decir que
cosas importantes son muy viejas, o muy nuevas, segn el contexto y
los objetivos actuales
Pero los historiadores exploradores, en pos de la precisin erono
u E. E. Evans-Prtchard, The NUl'r. Oxford, 1':::140; E. P. Thompson, Time, Work
discipline and Industral Capi[aJism.. , en M. W. Flinn y T. C. Smout eds., Essays in So-
cial Htstory, Oxford, 1974, pgs. 40-41. tambin Jacques Le Goff, Au Moyen
Age: Temps de l'Eglise et Temps du i\1archand, en n.O 15, 1960, pgs. 417-
4jj.
160 I listara oral 161
Gwyn Prins
lgica, Con el ardor y la dedicacin de aquellos caballeros coleccio-
nistas del XX, no se paraban a tomar este hecho en consideracin.
Cogan, por ejemplo, una leyenda sobre reyes. Contaban el nmero
de reyes mencionados. Calculaban que pot cada generacin transcu-
rra un espacio de, digamos, 33 aos. Multiplicaban una cosa por la
otra parte y he aqu, como por arte de birlibirloque, fechas para las
culturas orales! Un historiador en particular, David Henige, ha hecho
saltar por los aires estas simplezas. The Chronology of Oral Tradifion,
subtitulada significativamente Quest for a Chimera (En Busca de una
Quimera), abarca desde reinm' africanos h8sta listas de reyes asirios;
y, adems de una dosis de iconoclastia y escepticismo, nos trae tam-
bin cierta esperanza J-l. Por una vez, podemos entender qu clase de
tiempo tenemos entre manos y qu tipo de fines han sido los que
han servido para conservar la tradicin y la memoria. Podemos
tomar, en cierta manera, medidas defensivas. Un conocimiento de
este tipo es casi siempre contextua!.
Una medida ms importante que las otras. Henige titula
La historia como poltica del presente" a uno de los captulos ms
interesantes de su libro. El reconocimiento de la invencin de la tra-
dicin ha sido una de las innovaciones ms creativas y demoledoras
de la ltima generacin de acadmicos. Creemos que la utilizacin de
este concepto (por ejemplo, por DJvid Cannadine para reexaminar
los mitos de la monarqua britnica) ha sido una aportacin metodo-
lgica importante que la historiografa europea ha tomado de la his-
toria no europea, en la que requisitos interdisciplinarios y lingsticos
ms severos han impulsado grandes avances en los ltimos aos 1.5.
La invencin de la tradicin no es un fenmeno ni sorprendente
ni deshonesto, especialmente en aquellas culturas en las que no
te un nico criterio para la verdad. Recuerda a la autodefensa del
prisionero que se hace pasar por tonto o mudo y que Alexander
Solzhenitsyn describe tan vvidamente en Un Da la Vida de Ivn
Demsovitch. Las situaciones coloniales presentan caractersticas simi-
lares, al estar marcadas tambin por extremos de poder e impotencia.
En ciertas circunstancias especiales puede darse la imposibilidad de
14 D. Henge, The Chrrm%gy of Orat TraditlOn: Quest for (J ehimera, Oxford, 1974.
l' D. Cannadine, The Context, Performance and Meaning of Ritual: the British
Monarchy and rhe "inventian of tmuition">;, en T. O. Ranger y E. Hobsbawm eds.,
The Invention of Trdditton, Cambridge, 198.3, pgs, 101-164. Wesseling utiliza el mismo
argumento en la pg. 76,
la recuperacin; en situaciones totalitarias, puede que la msma se-
cuencia temporal se haya distorsionado; en contextos coloniales, los
relatos de la estructura social y de la tradicin domstica general-
mente se reinventan.
Hay ciertos tipos de memoria que no podrn jams recuperarse,
debido a la forma misma en que se han perdido. Esro es lo que sos-
tiene el escritor italiano Primo Levi, sobreviviente de Auschwitz, en
relacin al genocidio jlidio. Su ltimo libro, Los htmdtdos y los salva-
d05, es uno de los ms impresionantes testimonios sobre la naturaleza
de la vida y el funcionamiento sicolgico de los campos de extermi-
no. No obstante, Levi hace hincapi en la ndole personal de sus re-
cuerdos y, por tanto, del consiguiente carcter imperfecto de su inter-
pretacin. Como indica su ttulo, se senta incapaz de recuperar la
memoria sumida en las profundidades donde la mayora de sus com-
paeros se haba ahogado. Ninguno haba logrado regresar, excepto
Levi, que fue lino de los pocos que lo consiguieron. Al final, se dira
que para l, como para Bruno Bettelheim, el gran sicoanalista freu-
diano, la carga de la supervivencia fue excesiva; ambos, ya ancianos,
se suicidaron. Quizs, para ellos, no se poda ni reinventar ni comuni-
car el pasado. Era literalmente impronunciable 16.
La reconstruccin de los hechos se encuentra un paso ms Cerca
de nosotros que el silencio. El historiador de la experiencia sovitica,
Geoffrey Hosking, ha ilustrado la vida bajo el totaJitarismo con anc-
dotas orales, en muchas de las cuales aparece la mtica Radio Arme-
nia. Por ejemplo, le preguntan a Radio Armenia: Se puede predecir
el futuro?), Respuesta: S, eso no es un problema. Sabemos exacta-
mente cmo ser el futuro. Nuestro problema es el pasado, que sigue
cambiando 17 Desde los tiempos de la glasnosl en la URSS, la batalla
por el control de la memoria ha sido muy dura. Un grupo incluso se
llama Pamyat (Memoria); otro, totalmente opuesto al ferviente nacio-
nalismo eslavo y antisemitismo del primero, tiene por nombre Me-
morial, y fue promovido por el acadmico Andrei Sajarov, con el
fin de rescatar del olvido a las vctimas de Stalin. La recuperacin de
la memoria popular, perdida en la Siberia de la mente, se ha conver-
Primo Levi, Los hundidos)' tos saf!}doJ. Barcelona, 1989; Mkhael Ignatieff, A
Cry for He1p - or of Re1easel>, en Observer, 1 de abril de 1990 (acerca del suicidio de
Bruno Bettelheim e/12 de marzo de 1990).
17 Geoffrey A. Hosking, Memory in a Totalitarian Society; the Case of [he Soviet
Uniom> en Thomas Butler ed., Memory, Oxford, 1988. pg. 115.
163
162 Gwyn Prins
tido en una actividad poltica destacada en la segunda Revolucin
Rusa, Las fuerzas reformistas impulsaron la creacin de una
sin, que inform al pleno del Congreso de [os Diputados del Pue-
blo, en 1989, sobre el rescate y reinterpretacin de un hecho crucial,
el pacto entre Hitler y Stalin 18.
Tambin en Gran Bretaa se ha desarrollado una feroz contro-
versia sobre la naturaleza de la historia. En 1985, la Inspeccin de Su
!v1ajestad public su visin de lo que consideraba que los ninos de-
beran aprender. El Libro Azul sintetiz muchas de las mejores in-
novaciones de los ltimos 20 aos, tales corno el proyecto de Histo-
ria del Consejo de Escuelas, que enseaban a los nios entre los 11 y
los 14 aos a discriminar entre la evidencia huena y la mala, a recO-
nocer la legitimidad de muchas clases de fuentes, incluyendo la oral,
a poner en cuestn todas las verdades recibidas y a sentirse
ros con las vicisitudes de la gente del pasado como estmulo esencial
para la imaginacin histrica I'!. Al igual que los modernos revolucio-
narios en la URSS, los Inspectores entendan perfectamente la impor-
tancia poltica del estudio de la historia, por lo que colocaron en la
contraportada del libro las siguientes palahras de Nikita Kruschev:
Los historiadores son gente peligrosa. Son capaces de (rastornar
todo.
El gobierno de [a sra. Thatcher aboli el Consejo de Escuelas. Le
sigui un intento violento, largo y sin xito por parte de ella y de la
derecha radlcal para conseguir en 1990 que el Grupo de Trabajo
Saunders Watson, en sus recomendaciones al Departamento de Edu-
cacin y Ciencia sobre el Curriculum Nacional, se centrara exclusi-
vamente en un programa de historia poltica y consttucional hritni-
ca de nspiracin whig, obsesionado por la documentacin,
triunfalista y localista, que hiciera nfasis en el aprendizaje memors-
tico de fechas y hechos, adems de mostrar una animadversin a la
imaginacin histrica. Tambin se negaba la legitimidad de la historia
oral.
El Grupo de Trabajo inform en trminos similares a como lo
haba hecho la Inspeccin en 1985, pero se vio rechazado por el
On tbc PoliticaJ and Leg;l Assessment oE tbe Soviet-Germ,lll Noo-Aggres-
siDo Treaty of 1939)" Informe de Alexander Yakov!ev, Presidente de Cumisin :11
Segundo Congreso de Diputados del Pueblo (23 de diciembre de 1989), Moscu,
lY<;J.
19 History in the Prmary and Sccond;ry Ye3rs: an HJ\U View, Londres, 1985.
I listara oral
<Siat ministerial cuando el Sr. Kenneth Clarke, recin estrenado el
cargo, impuso los puntos de vista que haban sido rechazados por el
Grupo de Trabajo, los profesores y el Libro Azul. En el momento de
escribir. este artcuLo (febrero de 1991), existe confusin y resenti-
miento entre los profesores de historia ante esta accin 2(\.
Estas ancdotas intentan resllltar dos ?untos. La Siberia de la
mente no es nicamente la tierra del silencio muerto sino tambin la
de la negacin viviente de la legitimidad. ya que deja inermes a los
sin voz frente a la esterilizadora condescendencia y la hegemona ex-
cluyente de los gobernos actuales. Por esto, el debate britnico nos
trae los ecos helados del caso sovitico. En segundo lugar, queda pa-
tente la fragilidad y maleabilidad del pasado ante las presiones del
presente. La escala de tales invenciones puede ser grande.
El pueblo tiv de Nigeria Central no estaba compuesto por caba-
lleros. A principios de siglo luchaban contra los soldados blancos que
tendan las lneas del telgrafo a travs de sus tierras, ganndose as"
la reputacin de ser forajidos y traicioneros y, claro est, profunda-
mente paganos. y lo que an era peor, de ellos se desprenda un tufi-
110 de anarqua, yn que no contaban con una jerarqua clara de jefes.
Cuando en 1907, el Residente hritnico, Charles Forbes Gardon des-
cribi por primera vez esta sociedad, dej constancia del carcter
segmentado de sus clanes. Pero, durante la 1 Guerra !\.lundiat, la
ministracin hritnica en Nigeria, escasa de recursos para controlar
un pas trIO grande, encontr conveniente dejar de considerar a los
tiv como un pueblo y los englob con sus vecinos ms numerosos,
los hausas. De forma muy servicial, los jefes tiv asumieron un ({dis-
fraz) hausa ante los ojos coloniales: hablaban hallsa, se vestan como
los hausas, etc. En 1930-31., los tiv fueron visitados y estudiados por
R. C. Abraham, un antroplogo del gobierno, y por R. O. Downes,
oficial de distrito.
El informe Abraham-Downes ofreca una nueva visin de los tiv.
Consideraba a In sociedad acfala descrira por Forhes Gordon en tr-
minos relativamente jerarquizados, describiendo un nuevO conjunto
de consejos a diferentes niveles. Al legitimar a estos consejos y a sus
jefes, se dejaba a la joven generacin, alfabetizada, de los tiv sin acce-
so a un futuro patronazgo poltico. A su vez, ellos se hicieron abande-
2,.1 Martin The Gre:1t B;ttle of Histoqm, GUilrJlan, 4 de "bril de 1990, pg.
23 (repasando la tormenta poltica sobre el Historv '\('orkng Group Report, publica-
do despus de un largo retraso el 3 de abril de 1990).
164 Gwyn Prins
165
Historia oral
rados de una nUeva causa, la del Tor Tv, un jefe supremo por enci-
ma de los consejos, y que, por curiosa coincidencia, corresponda al
modelo normah> de autoridad nativa, preconizado por los funciona-
rios britnicos de la escuela de gobierno indirecto de Lord Lugard.
Otra investigacin antropolgica, en 1940, decidi que, en realidad,
los tiv estaban gobernados por patriarcas que constituan una pirmi-
de jerrquica. despus de todo, exista un jefe nativo supre-
mo? En el transcurso de 40 aos, la concepcn existente sobre la es-
tructura social de los tiv se haba trastornado por completo.
Finalmente, a fines de los aos 40, aparecieron dos antroplogos
ms, los Bohannan, y su estudio clsico de los tv como una sociedad
de linaje segmentado, tal como haba sido descrita la primera vez,
todava sigue vigente.
Cada investigador europeo busc a los verdaderos tiv, y, cada
vez que aparecan extraos con una nueva imagen, alguna aldea tiv,
que vea alguna posibilidad de provecho, reinventaba cortsmente su
pasado. Conocemos esta historia slo p.orque un historiador, D. e
Dorward, se dio cuenta de que los investigadores habean sido parte
de la interaccin histrica, y porque saba que exista la posibilidad
de la invencin de la tradicin 21. Esta es precisamente la va de de-
fensa contra la tradicin inventada: no hay que confiar ni en la fiabil-
dad del testimonio oral que no cuente con otros apoyos, ni en la de
nUestroS predecesores en la investigacin, a no ser que hayan dado
muestras de ser conscientes del problema. y, desde luego, no se trata
de un problema que sea exclusivo de la historia otal.
Otra ejemplo, tambin de frica, nos confirma la objecin que
hace Vansina a la metfora de la diva de pera y su suplente. Mues-
tra cmo una creencia demasiado confiada en fuentes escritas que no
cuenten con otros apoyos, unida a un respecto excesivo por los histo-
riadores, puede resultar una combinacin igualmente engaosa. Me-
diante la aplicacin de la duda sistemtica, Julian Cobbing h puesto
en cuestin tres cuestiones fundamentales de la historia sudafricana:
la imagen popular de los matbele de Zimbabwe como cultura gue-
rrera, los alzamientos de 1836 como el antecedente directo del nacio-
nalismo de Zimbabwe, mito principal del nacionalismo del pas (con
races importantes en los estudios del britnico T. O. Ranger, histo-
D. C. Dorward, and administration: the Smdy of Anglo-Tiv
"Working ]urn,/ o/ A/ricall nm. 15, 1974, pgs. 457-
477.
riador obsesionado por la documentacin escrita). y, por ltimo, la
importancia e incluso la misma existencia de la Mfecane}), la disper-
sin de pueblos que se crea haba sido consecuencia de la destruc-
cin del estado zul a mitad del siglo XIX n En el casO de los alza-
mientos, como el moderno Zimbabwe es una cultura de tipo mixto,
la interpretacn nacionalista de Ranger ha penetrado en el registro
oral de las personas analfabetas, convirtindose en la respuesta que
se suele dar a las preguntas sobre estos hechos, en detrimento de
otras tradiciones. Resulta interesante comprender los motvus pur los
que se inventa la tradicin, pero tambin es triste perder toda posibi-
lidad de construir una versin fidedigna de hechos mportantes, a
consecuencia de tcnicas historiogrficas incorrectas. Aunque Ranger
habla, en otra de sus obras, de la historia utilizable}) 23, no debe ser-
vr de excusa la necesidad que de ella pueda tener unll comunidad
de este tipo.
El reconocer que los historiadores obsesionados por la documen-
tacin escrita tambin pueden caer en naufragios semejantes, ayuda a
conceder sus proporcones correct<ls al temor a la mala utilzacin de
la informacin oral en la bsqueda de una cronologa. En ambos
casos, la solucin consiste en la utilizacin de fuentes mltiples, con-
vergentes e independentes, es decir, aquella tcnica que Vansina
ofreci como alternativ<cj al rechazar la metfora de la diva. En cuanto
a la cronologa es posible extraer, mediante el anlisis interno, una
secuencia histrica (10 que no implica necesariamente una historia
con fechas muy precisas) a partir de las tradiciones orales formales.
Para mayor precisin, resulta necesario huscar la correlacin con
fuentes externas. Los restos arqueolgcos, los eclipses de solo de
luna, las calamidades naturales, etc" pueden servir como puntos co-
munes de referencia, Los mitos del origen, las historias dinstcas. las
historias de familia de la gente corriente, los refranes, la poesa lauda-
toria, la pca y la narrativa nos pueden proporconar acceso al inte-
ror de un tiempo y cultura determinados. Si utilizamos las fuentes
22 J Cobbing, <;<The Evolution of the NJebele Amabutholl, ]ol/rnal 01 Alrican H-
tor}', n.O 1'5, 1974, pgs. 607-631; dern, {(The Absem Priesthood: Another Look ar [he
Rhodesian Risings of 1896-97, ]ouma! 01 Ajiican HirtorJ\ 18, 1977, pgs. 61-84; dem,
"The Mfeeane as Alibi: Thoughts on Dirh<lkong and t\.'lbolornp0>l, ]oumal 01 Africall
HisI01"J', nm. 29, 1988, pgs. 487-519; T. O. R.Hlger, Rel'o/t in Rhodesl4, 1896-97, Lon-
dres 1L)7L)
';, T. '0. Ranger, Tow,ltds a Usable African en C. Fyfe ed., African Stud!es
sir/ce 194.5: A TribU!f:lo BJ.fil Davidson, Londres, 1976, pgs. 17-30.
167
166 Gwyn Prins
externas para contrastar, nos podremos defender de la tradicin
ventada, obtener algunas fechas del tiempo cronolgico, y de este
modo, podremos reconstruir este tipo de pasado.
Queda una clase de narrativa a considerar. La he colocado deli-
beradamente en una categora por s misma, porque se preocupa del
individuo aislado y de sus experiencias. Este tipo de recuerdos perso-
nales constituye la principal fuente de informacin utilizada por
aquellos historiadores orales que estudian sociedades bajo el domi-
nio de la palabra escrita. Su alcance se extiende desde el umbral de
la posibilidad biolgica (aproximadamente unos 80 aos) en adelante.
El recuerdo personal puede ser la prindpal fuente de informa-
cin oral, pero no es la nica posible en sociedades con dominio de
la escritura. La tradicin formal, en el sentido que acabamos de co-
mentar, perdura. La obra de lona y Peter Opie, The Lore and Langua-
ge o/Schoolchtldren, nos proporciona un ejemplo clsico. Los autores
demuestran cmo una adivinanza infantil puede conservarse intacta a
travs de una larga cadena de transmisin. Debido a que una genera-
cin de nios es ms corta que la de Jos recitadores loz de prover-
bios reales que ya hemos mencionado, una adivinanza transmitida
durante 130 aos habr pasado por 20 generaciones de nios, diga-
mos unos 300 individuos, lo que es equivalente a un perodo de ms
de 500 aos entre adultos 24. Este clculo nos recuerda con fuerza
que la continuidad, apoyada en la energa de una renovacin conti-
nua, requiere mayor explicacin que el cambio. El matrimonio Opie
logr todava encontrar, en los aos cincuenta, 108 de las 137 can-
cioncillas inhmtiles recopiladas en 1916 por Norman Douglas en
London Street Games. En el caso de unos versos sobre un granadero,
los Opie pueden mostrar versiones que remontarl su ncleo principal
hasta 1725. A la inversa, el recuerdo personal se halla tambin pre-
sente en las sociedades grafas, pero es su rol en las sociedades que
s poseen el dominio de la escritura lo que constituye nuestro inters
principal. Consisten los recuerdos personales en mera chchara de
viejos sobre los buenos tiempos pasados? S y no.
.Muchas de las crticas de los historiadores obsesionados por la
documentacin escrita dicen que los recuerdos personales son muy
dados, en el caso de personas famosas, a autojustificaciones muy ti-
les a posterori, y, entre In gente poco importante, a lapsus de memo-
H 1. YP. Opie, The Lore and o,lSchoo!children, Oxford, 19.59, pg. 8.
JIistoria oral
ria. En ambos casos, se acusa a la memoria de poca fiabilidad, de ser
un archivo que na admite comparacin con los montones de docu-
mentos escritos, inmutables al paso de los aos. El primer argumento
eS muy convincente, como podemos ver en las estanteras llenas de
autobiografas polticas; el segundo no lo es tanto, porque las fuentes
documentales escritas na se nos han legado de manera tan inocente
como podramos creer.
Aquellos das en que el quinto conde de Rosehery poda confiar
sus secretos ms ntimos a su dindo, cuando las deliberaciones del
gobierno se reflejaban en las notas manuscricas de un grupo reducido
y perfectamente identificable de personas, cuando el historador po-
da, con razonable seguridad. confiar en encontrar y leer estos docu-
mentos, y creer que poda creer en ellos, han acabado hace un siglo.
Desde entonces, d volumen de papeles oficiales se ha desbordado.
Se ha tenido que seleccionar para proceder a la conservacin, por lo
que los expurgadores han puesto manos a la obra; el contenido de
os archivos, ya sea de forma deliberada o por una smple seleccin
errnea, puede inducir al error tanto como pudiera hacerlo cualquier
otra fuente. Un ejemplo muy interesante 10 constituye el contraste
entre la poltica c<lda vez ms secretista y arhitraria de los ministerios
britnicos y la disponbilidad de los documentos relativos a los asun-
tos britnicos en los archivos de Estados Unidos, gracias a la Free-
dom of Infarmarion Act. Por ejemplo, durante la Guerra de las Mal-
vinas, en 1982, se retiraron sbitamente de consulta ciertos
documentos con discusiones antiguas sobre las islas, especialmente
una opinin expresada por el Foreign en los aos treinta, que
pona en duda la solidez legal de la soberana britnica. Pero un his-
toriador vigilante, y, como iba a resultar, acertadamente suspicaz, ha-
ba logrado copiar a lpiz este informe, que fue n continuacin entre-
gado a la prensa, con gran clera de la sra. Thatcher.
El juicio de Oliver North, el ayudante del presidente Reagan y
artfice del turbio asunto del Irangate, nos proporciona un sensacio-
nn] ejemplo del colapso de la concepcin que tienen los historiado-
res tradicionales sobre la documentacin escrita. Un tribunal boquia-
bierto escuch el relato sobre las sesiones de destruccin de papeles
a altas horas de la noche, de cmo la seductora Fawn (Cervatilla)
Hall, la secretaria de increble nombre del sr. North, sacaba de con-
trabando del Pentgono los documentos incriminatorios, escondidos
en sus botas y ropa interior, y de los intentos de North para no dejar
168
GWYE Prins
ningn indicio, utilizando redes informticas para enviar sus mensa-
jes. Desgraciadamente para l, se lograron recuperar los mensajes que
haban sido borrados de los bancos de datos. Sencillamente, se ha
producido un regreso al mensaje oral, a travs de la tecnologa infor-
mtica, para la toma de decisiones fundamentales. Cuando, de hecho,
sobreviven documentos, y se pueden leer, se refieren frecuentemente
a decisiones tomadas en el transcurso de conversaciones telefnicas.
A veces, la diferencia entre el original oral y el texto oficiaL escri-
to posteriormente, surge a la luz por casualidad. Este es el caso de las
deliberaciones de un comit britnico sobre finanzas durante la Gran
Depresin, ampliamente ctadas en todos los trabajos clsicos sobre
la poca, por ejemplo, PolitCzimI and he 5lump, de Robert Ski-
delsky 2". Montagu Norman, gobernador del Banco de Inglaterrn, era
un testigo particularmente importante nnte el comit, pero la versin
pblica de su testimonio no corresponde a 10 que, de hecho, dijo. Se
ha sabido, por puro accidente, que sus palabras sufrieron muchos re-
toques. Aunque la copia literal que exista en el Puhlic Record Office
fue destruida, otro ejemplar se conserv en los archivos del Banco,
donde un historiador econmico, que buscaba otra cosa, In encontr
por azar.
En los Estados Unidos, es muy conocido hasta qu punto el tes-
timonio del gran guerrero de la guerm fra y secretario de Estado,
Foster Dulles, tuvo que ser retocado por los funcionarios de su de-
partamento, cuyos informes desdeaba. No se consideraha
co que el Congressional Record recogiera comentarios sabrosos so-
bre los aliados, como su respuesta al Appropriatlons Committee:
todos los frnnceses tenan amantes y vendan postales pornogrfi-
cns pero que, no obstante, Francia era una til propiedad inmobi-
liaria. (Sus obi/('1' dicta sobre Alemania y Gran Bretaa tambin son
dignos de una ,mtologa.)
Vernos as cmo el argumento sobre la fiabilidad se puede con-
vertir en un arma arrojadiza. Se podra alegar que, de hecho, el testi-
monio oral, ya sea recogido en magnetofn (sin lagunas nixonianas) o
mediante un trabajo de campo entre tribus de almirantes y secreta-
rios de Estado, se halla ms cercano al manantial. Evidentemente es
susceptible de presentar problemas tan graves como los que afectan a
25 R. Skidelsky, Po/iticiow t1/ld ihe Slump. he Labour Gobernment 0/1929-31, Lon-
dres, 1967.
or;\[ 169
las fuentes documentales modernas, pero stos son diferentes. Ambos
tienen en comn que pueden verse afectados por la invencin de la
tradicin (como lo demostr la retirada de! informe sobre las Malvi-
nas Jel Public Record Office), pero posiblemente los problemas que
conlleva la mala utilizacin de la informacin oral son ms fciles de
localizar y resolver.
Adems de la mala utilizacin, fcil de evitar, existen dos proble-
mas que afectan a Lt fuentes de testimonio oral y que no se pueden
soslayar. El primero es la influencia inconsciente de lo escrito en las
culturas de tipo mixto, donde se puede producir la reinsercin her-
menutica de una opinin escrita en e! testimonio oral de una perso-
na analfabeta. Este fenmeno suele ocurrir con mayor frecuencia en
contextos con una gran carga emotiva, como en un encuentro colo-
niaL Ya hemos mencionado la reinsercin de la interpretacin de
Ranger en la cultura oral de Zimbabwe. Existe tambin un segundo
aspecto de esta influencia, pernicioso de diferente manl'ra, que en-
contramos cuando e! predominio de lo l:scrito erosiona y finalmente
borra las formas orales de recuerdo. Los mejores ejemplos son musi-
cales. Ralph Vaughan Williams, Percy Graingcr y Benjamin Britten
son slo unos pocos de los muchos compositores que, a principios
de siglo, recogieron y/o utilizaron canciones folklricas en sus pro-
pias composiciones, que reelaboraban las canciones originales en el
momento mismo de su extincin. Algunos de los recopladores mo-
dernos ms conoc dos, como Ewan McCol1, que ha salvado y dado
nuevo vigor a un gran nmero de canciones de trabajo y baladas de
obreros y campesnos del norte de Inglaterra y Escocia, eran tambin
compositores, y, hoy en dia, resulta difcil distinguir, tanto al pblico
como a los msicos, entre las canciones nuevas y las tradiconales.
As que, lo que actualmente se puede escuchar, en un bar de Kerry o
Galloway, seguramente habr pasado por el ciclo de la reinsercin
hermenutica. Una tcnica crtica puede, con un poco de cuidado,
preveer fcilmente estos problemas, lo que puede ser ms complica-
do en el caso de fuentes documentales escrtas. El ro de Ranke que-
da contaminado por la invencin de la tradicin, incluso antes de
brotar del manantial. El recuerdo genera! de la vida de un informan-
te, estructurado por lo que l mismo considera de importancia, cons-
tituye quizs el tipo de documentacLn ms puro que podemos en-
contrar.
La bioqumica de la memoria se encuentra todava muy poco
I[iMoria oral 171
170 Gwyn Pros
comprendida. Pero los estudios sobre sus diferentes tipos tienden a
coincidir en que la memoria a largo plazo, especialmente en indivi-
duos que han entrado en la fase llamada por los siclogos de revi-
sin de vida, puede ser increblemente precisa. Las personas adquie-
ren un depsito de informacin que rellenan con las relaciones
personales. Se halla circunscrito por el contexto social, forma obvia-
mente la identidad personal y posee una notable estabilidad. Segn
observa David Lowenthal, esto es especialmente cierto en los recuer-
dos intensos e involuntarios de la niez, cuando vemos y recordamos
lo que tenemos delante de nuestros ojos, y no, como en el caso de
los adultos, lo que esperamos ver 26, La revisin de vida es el produc-
to terminal de toda una vida de recuerdos. Una narrativa estable de
revisin de vida en el depsito de informacin es el comienzo de la
tradicin oral a largo plazo. El fragmento que he citado anteriormen-
te sobre las vivencias de mi abuelo en la gran casa de Cornualles es
uno de ellos.
Precisamente ha sido la utilizacin de este tipo de recuerdos lo
que ha constituido la mayor contribucin de historiadores como
Paul Thompson. Son historiadores sociales y utilizan la informacin
oral para dar voz a los sin voz. Aunque no se trata de un instrumento
radicalizador en s mismo, la informacin oral en la sociedad contem-
pornea ha sido muy utilizada por historiadores con un propsito r a ~
dical, ya que, como seala el mismo Thompson en las primeras lneas
de La voz del pasado: Toda Historia depende en ltima instancia de
su propsito sociab>, y la historia oral reconstruye minuciosamente
los detalles de las vidas de la gente comn. Sigue la tradicin de
Mayhew, que dej constancia de las vidas de los pobres de Londres
hacia 1850, de Charles Booth, que estudi la vida y trabajos de los
londinenses entre 1889 y 1903, Y de la obra de Seebohm Rowntree
acerca de la pobreza en York en 1901. Este propsito ha figurado de
forma destacada en la prctica de la historia oral, como lo demuestra
tambin el uso de los recuerdos personales en la historia italiana mo-
derna 27.
26 D. Lowenthal, The Past is a Foretgn Country, Cambridge, 1985, pgs. 202203.
27 G. Levi, 1. Passerini y 1. Scaraffini, Vita Quotidiana in un Quartiere Opemio
di Torino fra le Due Guerre l'Opporto della Swria Orale, pgs. 209"224; 1. Bergon-
zini, Le Fonti Orale come Verifica della Testimonianze Scritte in una Ricerca sulla
Antifascismo e la Resistenza Bo[ognese, pgs. 263-268, ambos en B. Bernardi, C. Po-
ni y A. Triulzi eds., Fontt Orale: Antropologia e Storia, Milan, 1978.
Los recuerdos personales permiten aportar una frescura y una ri-
queza de detalles que no podemos encontrar de otra forma. Posibili-
ta historias en pequea escala, ya sean de grupos, como el trabajo de
Williams sobre los judos de Manchester, ya sean de orden geogrfi-
co: historias locales de aldea o de barrio. Pone en manos de los histo-
riadores los medios para realizar lo que Clifford Geertz ha llamado
descripcin sustanciosa: relatos con la profundidad y los matices
necesarios para permitir un anlisis antropolgico serio.
Pero, dejando aparte la afinidad ideolgica y el potencial para e!
anlisis estructural, incluso si la historia oral se muestra en toda su
utilidad en el campo de la historia social, los escpticos se siguen for-
mulando, de todas formas, la pregunta que he mencionado al princi-
pio de artculo. Puede que sirva de ayuda, puede que sea ilustrativa,
incluso que sea histricamente liberadora, pero es capaz de ofrecer
una explicacin? El testimonio oral permite una evocacin descripti-
va tan conmovedora sobre lo que representa ser un mejicano pobre,
como la obra maestra de Oscar Lewis, Los hz/os de Snchez
J
pero, de
todas formas, al final se encuentra atrapada en la pequea escala, y
no es ah donde se encuentran las fuerzas formadoras de las teoras
de los historiadores 2iJ.
Una buena prueba de esta afirmacin la tenemos en la monogra-
fa de Paul Thompson, The Edwardms ", que constituye un intento
de recrear la vida en la Inglaterra de los aos inmediatamente ante-
riores a la Gran Guerra. Se trata de un periodo que en la memoria
popular se encuentra rodeado de un romanticismo rosa, cuando
todavia se tomaba mie! con el t, cuando el reloj de la torre de la igle-
sia de Grantchester todavia estaba parado a la tres menos diez, cuando
Dios estaba en el cielo y todo estaba bien en un mundo a punto de ser
destrozado en pedazos por la guerra. Pero, lo que Thompson nos quie-
re recordar, es que solamente era as para unos pocos.
El ncleo principal del libro lo constituye una serie de cinco vi-
etas formadas por recuerdos de infancias eduardianas, escogidas
para representar a todos los niveles de la sociedad, desde los ms
ricos a los ms pobres. Se encuentran estrechamente ligadas a la do-
cumentacin de archivo debido a la tcnica de muestreo utilizada en
la seleccin de los individuos. Los relatos resultan muy vivos, pero
28 Osear Lewis, Los hIjos de Snchez, Mxico, 1964.
29 P. Thompson, The Edwardiam:' the Remaking ofBrrhsh Socrety, Londan, 1975.
172
Gwyn Prins
no llevan el peso de la teora de Thompson sobre estos aos, a los
que considera como los de la crisis eduardiana: la de las clases con-
servadoras sobre la cuestin de Irlanda y de malestar laboral profun-
do y extendido entre 1911 y 1914. Pero aunque las vifietas propor-
cionan ejemplos esplndidos, el anlisis que hace Thompson sobre
las desigualdades sociales, su opinin acerca de las causas principales
de la crisis y toda la informcin a gran escala sobre la que se apoya
este nivel de su libro, procede de la utilizacin inteligente de las
fuentes escritas.
As que, en este sentido, acepto los puntos de vista de los 'ctti-
coso The Edwmdicms no constituye una justificacin de las reivindica-
ciones ms exageradas hechas a favor de la historia oral a partir de
los recuerdos personales. Igual que en el caso de la tradicin oral, las
reivindicaciones exageradas se derrumban. La fuerza de la historia
oral es la de cualquier historia que tenga una seriedad metodolgica,
Esta fuerza procede de la diversidad de las fuentes consultadas y de
la inteligencia con que se han utilizado. No se trata de una obliga-
cin a exigir nicamente a los historiadores orales, considerados
como personas que practican un arte menor. Ya he sealado ante-
riormente que la evolucin actual haca una cultura ms all de la pa-
labra escrita, nueva y global, con los recursos electrnicos de tipo
oral y visual de que dispone, deshace la autoestima profesional de la
historiografa tradicional, obsesionada por la documentacin escrita.
Todos los historiadores nos encontramos ante este mismo desafo.
El recuerdo personal permite al historiador dos cosas, En primer
lugar, algo que resulta obvio: ser un historiador completo, capaz de
utilizar las fuentes adecuadas para estudiar las diversas problemticas
de la historia contempornea, Ningn historiador de la poltica mo-
derna, sumergido en la documentacin oficial, puede esperar fiabili-
dad si no emplea las fuentes orales (e incluso podramos aadir, fuen-
tes fotogrficas y cinematogrficas), al igual que [e podra ocurrir <l. un
historiador social interesado en el mundo gitano. Como ha sealado
Vansina, la informacin oral sirve para comprobar la fiabilidad de
otras fuentes, de la misma forma que stas son su garantLa. Tambin
nos pueden proporcionar detalles minuciosos que de otro modo se-
ran inaccesibles, pudiendo as servir de estrmulo e inducir al historia-
dor a analizar otras informaciones bajo una nueva luz. Este es el caso
del anlisis de las clases sociales que hace Thompson en The Edwar-
diatls. Esto es lo que sucedi cuando el Sr. Donald Regan, jefe de los
oral 173
;\sesores del presidente Reagan en la Casa Blanca, public su relato
justificatorio al dejar el cargo. El relato de sus enfrentamientos con la
sra. Nancy Reagan revel, entre otras cosas, que la intervencin del
astrlogo personal de la primera dama fue decisca para fijar la fecha
de la firma del Tratado de Fuerzas Nucleares de Alcance Limitado,
la cumbre de diciembre de 1987, hecho que no se encuentra en
{os papeles oficiales. Y esto es lo que est ocurriendo en el estudio,
prximo a aparecer, de Christopher Lee sobre la poltica britnica de
defensa desde 1945.
En este tema, los archivos oficiales britnicos siguen cerrados, se-
gn la regla que fija un plazo de .JO aos para la consulta de docu-
mentacin oficial, plazo que puede ampliarse a discrecin del gobier-
no, si considera que se trata de asuntos de ndole confidencial, corno
por ejemplo, los temas de defensa. Se dice que (a sra. Thatcher opina
que no se debe publicar nada relativo a las actividades de intelgen-
cia de agentes britnicos en la Rusia zarista, no sea que se d auxilio
y consuelo al enemigo. Ella y las enmiendas que hizo aprobar a la
Official Secrets Act, en 1989, reforzaron el cerrojazo. Los muchos
aos de Lee como encargado de los temas de defensa en la BBC le
permiten conocer y tener la confianza de sus informantes. Las trans-
cripciones de sus entrevistas con los principales actores de la obra se
convertirn, por s mismas, en una fuente documental de importancia
primordial. Un libro as no poda ser escrito por un historiador aca-
demicista. Dar una visin diferente del periodo en que Gran Breta-
a dej de ser una superpotencia. La documentacin oral entra, de
forma ms inmediata que otras fuentes, en lo que el profesor Hexter
denomina (el segundo archivm>, La capacidad de Lee para rastrear,
leer e interpretar el primer archivo se basa decsivamente en su po-
sesin de un segundo archivo muy especfico y poco usual JO. Este
hecho no le convierte en un nuevo tipo de historiador, ms bien 10
contrario. Muchos historiadores del siglo XIX eran amateurs, en el
sentido de que escriban y vivan fuera del mundo acadmico. Tanto
en el pasado como en el presente, el trabajo de campo es un ayudan-
te invaluable del trabajo en los archivos.
En segundo lugar se da el efecto contrario. La posesin de un
segundo archivo)) rico y variado (por ejemplo, a travs de la expe-
30 C. R Lee, v;,'hitehalL Wamrs: Posfwar Defence Policy DeciswfI-making, prximo a
aparecer.
174
Gwyn Prins
rienca personal en lugar de las entrevistas) puede convertir a perso-
nas corrientes en historiadores. Los historiadores del ferrocarril cons-
tituyen un excelente ejemplo. Adrian Vaughan trabaj como guarda-
va en la histrica lnea, trazada por Brunel, de Londres al oeste de
Inglaterra. Vivi el perodo de crisis de los aos sesenta, fue testigo
del estrangulamiento de las formas antiguas de trabajo y del despre-
cio por las antiguas destrezas artesanales, fue despedido en varias
ocasiones, hasta que, finalmente, decidi dejar constancia de un
mundo que se estaba perdiendo. Sus primeras obras, Signalman ~ \ . Afor-
ning y Signalman!; Twilight
J
eran fruto de sus recuerdos. Pero, a medi-
da que iba adquiriendo el dominio de sus nuevas herramientas como
historiador, su capacidad de anlisis se profundizaba y escriba una
interesante biografa sobre Brunel, a la que ha enriquecido su propia
experiencia ferroviaria 31.
Otro ejemplo, como conclusin, tambin originado por la clera
ante la destruccin del mundo artesanal, lo constituye un asombroso
libro sobre arquitectura, escrito por un carpintero ensamblador. R o ~
ger Coleman procede de una familia de expertos artesanos de norte
de Londres. Se convirti en maestro carpintero en el momento que
el proceso de descualificacin laboral llegaba al mundo de la cons-
truccin; se sinti indignado ante la arrogancia e incompetencia tc-
nica de los arquitectos en cuyas obras trabaj, y que nunca se moles-
taron en hacer uso de su experiencia. As comenz un
enfrentamiento sordo, similar a las polmicas coloniales sobre la tra-
dicin inventada, en el que el artesano simulaba ignorancia y los ar-
quitectos, de formacin terica y sin callos en sus manos, Jictaban
las rdenes.
Haba sido siempre as? Empujado por su segundo archivo,
Coleman empez una larga investigacin sobre la relacin existente
entre el mundo del arte y el del trabajo, mientras adquira por el ca-
mino las destrezas convencionales de la crtca y la historia del arte.
En su apasionado libro, The Art 01 Work: an Epitaph lo Ski/!. los frag-
mentos ms significativos no podan haber sido fruto nicamente de
los libros. En un episodio notable, se pregunta por qu William de
Sens haba resultado el nico berido en el accidente que ocurri du-
rante la restauracin de la catedral de Canterbury. Su respuesta, que
\1 A. Vaughan, Signalman's Mornin!9 Londres, 1981, y Signaf manj Tw/ghl, Lon-
dres, 1983. Ambos en una edicin conjunta, Londres, 1984; {dem Isambard Kingdom
Brunel, prximo a aparecer.
IIistoria oral 175
haba sido no slo el contratista principal sino tambin el artesano
ms cualificado, nos revela cmo la divisin del trabajo no era enton-
ces la de ahora. Este incidente aparece en un pasaje que muestra c-
mo Coleman recupera la cultura sumergida de los ensambladores, pa-
saje escrito gracias a su formacin artesanal tradicional y que
concluye con una exposicin (de un tipo que jams haba encontrado
cn un libro) de sus propias destrezas. Describe el proceso prctico de
fabricacin de una ventana. Puede parecer vulgar, aunque til, que
nos enteremos de cmo se marcan y emplean los travesaos de ma-
dera con que el ensamblador traslada las medidas exactas del agujero
de la pared a la estructura de la ventana. Pero su relato no se limita,
sorprendentemente, a esto. Las tcnicas de ensamblaje unen en una
misma fraternidad a Williams de Sens, Villard de Honnecourt (el
constructor medieval de catedrales, cuyos cuadernos de trabajos son,
en cierta manera, los precursores directos de Coleman), los carpinte-
ros annimos del siglo XVIII, que trabajaron para Vanbrugh y]ohn
\XTood el Joven (annimos a no ser que sepamos buscar las marcas
que dejaron escondidas cn sus obras), los maestros artesanos que le
ensearon, y la nueva ventana en cuestin. La descripcin de cmo
se hace una ventana en la actualidad sita histrica y analticamente
todos los aspectos de trabajos que generalmente resultan invisibles,
porque se hallan infravalorados 32.
Algunos historiadores creen que su tarea consiste en describir y
quizs explicar por qu ocurrieron las cosas en el pasado. Esto es ne-
cesario pero no suficiente. La profesin de historiador exige otras
dos caracterlsticas esenciales. La continuidad histrica ha de ser ex-
plicada, y para ello se requiere ms atencin que para d cambio, es-
pecialmente en las culturas orales. La tradicin es un proceso que so-
lamente est vivo mientras se reproduzca continuamente, Es
efervescentemente vital, a pesar de su apareme inmovilidad. En se-
gundo lugar, la tarea del historiador es inspirar al lector confianza en
su capacidad metodolgica. Para mostrarse consciente de los peligros
de la tradicin inventada, y, por tanto, de las explicaciones ofrecidas,
el historiador debe tambin revelar lo que se hubiera sentido de ha-
ber estado all: un bardo en la Grecia homrica, un aldeano en frica
antes de la llegada del hombre blanco, un cansado maquinista en un
Jl R. Coleman, The Art o/V?ork: An Epitaph to Skill, London, 1988.
176
Gwyn Prins
tren victoriano, un jefe de los asesores del sr. Reagan; si esto no es
posible, hay que decirlo y explicar el porqu.
La historia oraL con su riqueza de detalles, su humanidad, su
emocin frecuente, y siempre con su escepticismo sobre el quehacer
hstrico, se encuentra mejor preparada para estos componentes vita-
les de la tarea del historiador: la tradicin y el recuerdo, el pasado y
el presente. Sin acceso a estos recursos, los historadores en las mo-
dernas sociedades industriales de alfabetizacin masiva, es decir, la
mayora de los historiadores profesionales, languideceran encerrados
en su propia cultura, como amantes abandonados, de pie bajo la par-
padeante luz de un farol, en una oscura calle barrida por el viento.
Captulo 7
HISTORIA DE LA LECTURA
Robert Darnton
Ovidio da consejos sobre cmo (eer una carta de amor: Unas
palabras escritas en tablillas de abeto sondearn el vado; que una sir-
vienta de confianza escriba el mensaje. Lelo cun atencin y, al leer-
lo, averigua por sus trminos si miente o si te corteja de corazn y
Resulta extraordinario. El poeta romano podra ser uno
de nosotros. Habla de un problema que podra darse en cualquier
poca, que parece existir fuera del tiempo. Al leer sobre la lectura en
El arte de amar nos parece or una voz que nos habla directamente a
una distancia de dos mil aos.
Pero si escuchamos ms adelante, la voz suena extraa. Ovidio
contina recomendando tcnicas para comunicarse con un amante a
espaldas del marido:
Que la casada tema al marido; que la vigiLInca de la casada sea segura: eso es 10
decente yeso mandan las leyes... Pero, con slo tener una firme voluntad, aunqu<: te
vigilen tantos como ojos tenf<l Argos, [os burlars. Vers, te podr el guardin impe-
dir que escribas cuando dispongas del tiempo del aseo; y cuando una cmplice pue-
de llevarse las tablillas escritas ocultndolas bajo el ancho cors. en el tibio seno; y
cuando puede esconder el mensaje sujetndolo a su pantorrila y llevar las dulces pa-
labras bajo su pie calzado? Si el guardin se precaviese contra estos sIstemas, que tu
cmplice ofreznJ 5U espalda a tus escritos y lleve tus palabras en su cuerpo 1.
1 Ovidi, A.rs Ama/orla, libro III, versos 469-72 y 613-26.
177
178
llistoria de la lectunJ 1,"
Robert Darnton
Se espera del amante que desnude a la sirvienta y lea su cuerpo
-lo cual no es exactamente el tipo de comunicacin que asociamos
hoya la correspondencia epistolar-o A pesar de su aire de fascinante
contemporaneidad, El arte de amar nos catapulta a un mundo que ape-
nas somos capaces de imaginar. Para comprender su mens,lje debemos
conocer algo sobre mitologa romana, tcnicas de escritura y vida do-
mstica. Deberamos poder imaginarnos a nosotros mismos como la
esposa o el patricio romano y apreciar el contraste entre moralidad
formal y comportamientos de un mundo entregado a la exquisitez y al
cinismo en un momento en que se predicaba el Sermn de la Monta-
a en una lengua brbara, muy lejos del alcance de los odos romanos.
Leer a Ovidio es enfrentarse al misterio de la lectura misma. Se
trata de una actividad a la vez familiar y extrana que compartimos con
nuestros antepasados, aunque nunca sea la misma que ellos experi-
mentaron. Podemos disfrutar de la ilusin de s,llir fuera del tiempo
para establecer contacto con autores que vivieron hace siglos. Pero,
aunque sus tex[Os hayan llegado hast<l nosotros inalterados -cosa vir-
tualmente imposihle, habida cuenta de la evolucin de su redaccin
material y de los libros en cuanto objetos fsicos-, nuestra relacin
con ellos no puede ser la misma que la de los lectores del pasado. La
lectura tiene su historia. Pero, cmo podemos recuperarla?
Podramos comenzar investigando la lista de lectores. Carla
Ginzburg encontro a uno, un humilde molinero frulano del siglo
XVI, en los papeles de la Inquisicin. En el interrogatorio por sospe-
chas de hereja, el inquisidor pregunt a su vctima sobre sus lectu-
ras. Menocchio respondi con una tirada de ttulos y comentarios de-
tallados sobre cada uno de ellos. Al comparar los textos y los
comentarios, Ginzburg descubri que Menocchio haba ledo una
gran cantidad de relatos bblicos, crnicas y libros de viaje del tipo
de los que existan en muchas bibliotecas patricias. Menocchio no se
limitaba a recibir los mensajes transmitidos a traves del orden social.
Lea con beligerancia, transformando los contenidos del material que
tena a su disposicin en una visin del mundo radicalmente no cris-
tiana. Se discute si esta visin puede remontarse, como pretende
Ginzburg, a una antigua tradicin popular; pero Ginzburg demuestra,
sin duda, la posibilidad de estudiar la lectura como una actividad
practicada por la gente comn hace cuatro siglos 2.
2 Carla Gnzburg, El queso y los gusanos (Barcelona, 1981).
En mi investigacin sobre el siglo XVIII en Francia tropt"n' 11111 1111
slido lector de clase media. Se trataba de un comerciant!.: dt" I.M tll
chelle llamado Jean Ranson, un rousseauniano apasionado, 1(11"."11
110 slo lea a Rousseau y lloraba, sino que incorpor las tlt'". di'
IZousseau al edificio de su vida cuando mone un negocio, se t"11I1II1l1
r, se cas y educ a sus hijos. Lectura y vida corran paralchu'!, C,,'lIl1\11
motivos centrales, en una abundante serie de cartas escritas 1'01' !(wll
son entre 1774 Y 1785 que muestran cmo el rousseaunismo &lit
sorbido por las formas de vida de la burguesa provincial bajo el 1\11
tiguo Rgimen. Tras la publicacin de La Nouvelle Hloise,
haba recibido un torrente de cartas de lectores como Ranson. hll',
en mi opinin, la primera marea de correspondencia de admiradorl's
en la historia de la literatura, aunque Richardson hubiera levantado
ya algunas olas considerables en Inglaterra. El correo revela que los
lectores respondan por toda Francia como lo hacLa Ranson y que,
<ldems, sus respuestas se ajustaban a las solicitadas por Rousseau en
los dos prlogos a su novela. Haba enseado a sus lectores cmo
leerlo. Les haba asignado funciones y [es haba ofrecido una estrate-
gia para entender su novela. La nueva manera de leer funcion tan
bien que La Nouvelle }feloiSt: se convirti en el mayor xito de ventas
del siglo, la fuente individual ms importante de la sensibilidad ro
mntica. Actualmente esta sensibilidad est agotada. Ningn lector
moderno es capaz de Horar sin consuelo a lo largo de los seis volti-
menes de La Nouvelle Heloe como 10 hicieron sus antecesores dos
siglos atrs. Pero en su tiempo. Rousseau cautiv a toda una genera-
cin de lectores revolucionando la lectura misma .1.
Los ejemplos de Menocchio y Ranson nos hacen pensar que leer
y vivir, crear textos y dar sentido a la vida estaban mucho ms reJa
cionados en la Edad Moderna que lo que lo estn en la actualidad.
Pero antes de saltar a las conclusiones, necesitamos revisar ms archi
vos, comparar los informes de las experiencias de los lectores con las
relaciones de lecturas que aparecen en sus libros y, cuando sea posi-
ble, con su conducta. Se cree que Las penas del joven Werther provoca-
ron una oleada de suicidios en Alemania. No sera la
un fruto maduro para el anlisis? Los prerrafaelistas de Inglaterra
ofrecen ejemplos similares de la imitacin del arte por la vida, un te-
3 Robert Darmon, .. Readers Respond to Rousseau; the Fabrieation of Romantic
Sensitivitv, en: Darnton, Tbe Crea! Ca! .MtJ.udcre and other Episo,1{'J o[ French Culturu/
Htm}'(,!\Jueva York, 1984), pgS". 215-56.
181
]80
Robert Darnlon
ma cuyas huellas pueden seguirse desde Don Qutjote hasta Madame
BOl.!ary y Miss Lonelyhearts. En cualquiera de esos casos la ficcin po-
dra cobrar vida y ser comparada con documentos -suicidios reales,
diarios y cartas al editor-o La correspondencia de los autores y los
documentos de los editores son fuentes de informacin ideales acer-
ca de los lectores reales. Existen docenas de cartas en la correspon-
dencia publicada de Voltaire y Rousseau y centenares en los papeles
no publicados de Balzac y Zola 4.
En resumen, sera posible desarrollar una historia y una teora de
la respuesta del lector. Posible, pero no fcil. En efecto, los documen-
tos no suelen mostrarnos a los lectores en plena actividad, amoldan-
do sus mentes a los textos, y los documentos son tambin ellos tex-
tos que requieren as mismo interpreracin. Pocos de ellos son lo
suficientemente ricos como para proporcionarnos incluso acceso in-
directo a los elementos cognitivos y afectivos de la lectura y algunos
casos excepcionales no pueden ser suficientes para reconstruir los as-
pectos internos de esa experiencia. Pero los historiadores del libro
han sacado ya a la luz una gran cantidad de informacin sobre la his-
toria externa de la lectura. Tras haberla estudiado como un fenme-
no social, son capaces de dm respuesta a muchas de las cuestiones
sobre el quin, el qu, el dnde y el cundQ) que pueden ser
de gran ayuda para atacar los ms difciles y (cmos).
Los estudios dedicados a saber quin ley qu en distintos mo-
mentos son de dos tipos, macroanalticos y mieroanalticos. El ma-
croanlisis ha florecido, sobre todo, en Francia. donde se nutre de la
tradicin vigorosa de la historia social cuantitativa. Henri-Jean Mar-
tn, Furet, Robert Estvals y Frdric Barbier han seguido el
rastro de la evolucin de los hbitos de iectura desde el siglo XVI has-
ta el presente, sirvindose de series a largo plazo construidas a partir
del dp61 lgal, registros de privilegios de libros y la publicacin anual
de la Bibliographie de la Franee. En las curvas de sus grficos pueden
observarse muchos fenmenos enigmticos como la decadencia del
latn, el auge de la novela, la fascinacin general por el mundo inme-
diato de la naturaleza y los remotos de pases exticos que se
Como ejemplos de estos temas. ver Kurt Rothmann. Erlauterungen und Doku-
mente. Johann Wojgang Goetht': Die Leiden des Jungen Werthers, (Suagart, 1974), YJames
Smith AlIen, and the Novel: Mentalit in Modern Popular Fiction, HiJtory
andTheOlY 22 (1983), pgs. 233-52.
\ listada de h lectura
garon por el pblico cultivado entre la poca de Descartes y la de
Bouganville. Los alemanes han construido una serie estadstica an
ms amplia, gracias a una fuente de especiai riqueza: los catlogos de
las ferias de libros de Frncfort y Leipzig, que se extienden desde
mediados del siglo XVI hasta mediados del XIX. (El catlogo de Frnc-
fort se public sin interrupcin desde 1564 hasta 1749 Y el de Leip-
lig, que data del 1594, puede ser suplementado para el perodo pos-
terior a 1797 por los Hinrichsche Verzeichnisse.) Aunque los catlogos
tienen sus inconvenientes, ofrecen en trminos generales un ndice
de la lectura en Alemania desde el Renacimiento; y, adems, han sido
explotados por una serie de historiadores del libro alemanes a partir
de la publicaen por Johann Goldfriedrich de su monumental Ges-
ehiehle des deuIsehen Buehhandels en 1908 y 1909. El mundo de la lec
tura en Inglaterra no dispone de una fuente comparable; pero, para
el periodo posterior a 1557, cuando Londres comenz a dominar la
industria de la impresin, Jos documentos de la London Stationers'
Company han proporcionado a H. S. Bennett, W. W. Greg y otros
abundante material que les permite rastrear la evolucin del mercado
del libro ingls. Aunque la tradien britnica de la bibliografa no fa-
vorece la creacin de estadsticas, existe una gran masa de informa-
cin cuantitativa en los catlogos de ttulos abreviados que arrancan
de 1475. Giles Barber ha trazado algunas grficas al estilo de las fran-
cesas a partir de los informes de clientes y Robert Winans y G. Tho-
mas TanseHe han calculado las cifras de lectura en las primeras po-
cas de Norteamrica reelaborando la enorme Americtln Bibliography
de Charles Evans (18.000 entradas para el periodo de 1638-1783, que
incluye, por desgracia, una poblacin indeterminada de fantasmas,
citados en la bibliografa pero nunca publicados)
Como ejemplos de esta litewtura, demasiado amplia para poderla citar aqu en
deralle, ver Henr.Jean Marn, Livre, pou/wirs et sot't ti Paris au XVll' sikle (1598-
17(11) (Ginebra, 19691, 2 vals.; Robert Estivals, La Statistique hibliograph!<fue de la France
50115 la munarchte au XVIll" 5ide (Pars Ji La Haya, 1965); Frdric Barbier. The Pu-
blisning Industry aod Printed Output io Nineteenth-Century France, en: Kenneth E.
Carpenter (ed.), BookJ ami SOClf'iy l HiJtory, Papers of the Association of College and
Research Libraries Rare I300ks and Manuscripts Preconference, 24-28 June, 1980 Bas-
teon, Massachusetts (Nueva York y Londres, 19831, pgs. 199-230; Johan Goldfredrich.
Geschichte des deutschen Bw;hhandels (Letpzig, 1886-1913, 4 RudolE Jenmch, Der
deutsch-letemische Bchermarkt nach den Leipt.igp Ostermesskatalogcn L'on 1740, 1770 und
1800 In reiner Gliederung und Wa.,diung (Leipzig, 1912); H S. Bennett, English Books &
Readt'rs 1558 to 1603 (Cambridge, 1965); Bennett, Englzsh Books & Readen 1603 ro 1640
(Cambridge, 1970', Giles Barber, Boob frum the Old World and for che New: che Bri-
tish International TrJde in Books. in [he Eighteenth Century, Studles on Vo/ta/fe and the
182
Robert Datnton
Todas estas compilaciones y clculos han proporcionado ciertas
guas para llegar a los hbitos de lectura, pero las generalizaciones pa-
recen a veces demasiado generales para resultar satisfactorias. La no-
vela, como la burguesa, parece estar siempre en ascenso; y las grfi-
cas caen en tos puntos esperados -sobre todo durante la Guerra de
los Siete Aos en Leipzig y durante la Primera Guerra Mundial en
Francia--. La mayora de los cuantificadores distribuyen sus estads-
ticas en categoras vagas como la de artes y y be/les-Iet-
tre.N, inadecuadas pata identificar fenmenos particulares como el
Debate Sucesorio, el Jansenismo, la Ilustracin o el renacimiento g-
tico -Jos ternas que ms han atrado la atencin de los estudiosos de
la literatura y los historiadores de la cultura-o La historia cuantitati-
va de1libro tendr que afinar sus categoras y precisar su enfoque an-
tes de poder producir un impacto mayor en tas tendencias del mun-
do acadmico.
No obstante, los cuantificadores han descubierto algunos mode-
los estadsticos significativos y sus logros podran parecer an ms
impresionantes si incrementaran sus esfuerzos por establecer compa-
raciones entre un pas y otto. Por ejemplo, las estadisticas sugieren
que el renacimiento cultural de Alemania en los ltimos aos del si-
glo XV]]I estuvo vinculado a la fiebr<.-' casi eptdmica de lectura, el lla-
mado Lesewut o Lesesucht. El catlogo de Lcipzig no alcanz el nivel
logrado antes de la Guerra de los Treinta Aos hasta 1764, cuando
incluy 1.200 ttulos de novedades publicadas. Con el arranque de!
Sturm und Drang lleg a los 1.600 ttulos en 1770; luego, a los 2.600
en 1789 y a los 5.000 en 1800. Los franceses siguieron una pauta dis.
tinta. La produccin de libros creci de forma constante durante un
siglo a partir de la Paz de Westfalia (1648) -un siglo de gran litera
tura, desde Corneille a la Encyclopdic. que coincidi con la decaden-
cia en Alemania-. Pero en los siguientes cincuenta aos, cuando las
cifras alemanas remontaron, el crecimiento francs resulta relativa
mente modesto. Segn Robert Estivals, las solicitudes de autoriza-
cin para publicar nuevos libros (privtle'ges y pemlissions tadtes) llega-
Ezghteenlh Cenfury 151 (19761, pgs. 185-224; Robert B. Winans, BibliDgraphy and
the Cultural Historan: Note8 on the Eighteenth Centun' Novel, en: Willia01 L. Joy-
ce, David D. HalL Richard D. BtDwn y John B. Hench- (eds.l. Prln/;ng atld Society In
Early America (Worcester, 198.3), pgs. 174-85; y G. Thomas Tansc11e, <o01e Statistics
on American Priming, 1764-178_h, en: Bernard Bailyn y John B. Hench leds.), The
Press& the Amertcatl Revolution (Boston, 1981), pgs. .315-64.
Ilistara de la lectura lB}
ron a 729 en 1764, 896 en 1770 y slo 527 en 1780; y los nuevos
tulos presentados en e! dpt lgale en 1800 sumaron la cifra de 700.
No hay duda de que diversos tipos de documentos y modelos de
medicin pueden producir resultados diferentes y que las fuentes ofi-
clales excluyen la enorme produccin ilegal de libros en Francia.
Pero, a pesar de sus deficiencias, las cifras indican un gran salto ade-
lante en la produccin literaria alemana tras un siglo de predominio
francs. Alemania contaba tambin con un nmero mayor de escrito-
res, aunque la poblacin de las reas de lengua francesa y alemana
fuera ms o menos la misma. Un almanaque literario alemn, Das ge-
ehrte Teutsch!<md, listaba 3.000 autores vivos en 1772 y 4.300 en
1776. Una publicacin similar francesa, La France Littraire, inclua
1.187 autores en 1757 y 2.367 en 1769. Mientras Voltaire y Rousseau
entraban en la vejez, Goethe y Schiller vivan en plena creatividad li-
teraria, ms vigor08a de lo que podra creerse si se tiene en cuenta
nicamente las historias de la literatura convencionales 6.
Las comparaciones estadsticas proporcionan tambin ayudas
para trazar el mapa de las corrientes culturales. Tras presentar en ta-
Has los privileglos de impresin en todo el siglo XVIII, Fan;ois Furet
descubri un decllve del mercado en las antiguas ramas del saber, es-
pecialmente la literatura humanista y el latn clsico, que, segn las
estadsticas de Henti-]ean Martin, haban Horecido un siglo antes. A
partir de 1750 se impusieron gneros nuevos, como los libros clasifi-
cados bajo el epgrafe de sciences et arts). Daniel Rache y Michel
Marion sealan una tendencia similar al analizar los archivos notaria-
les parisinos. Las novelas, los libros de viajes y las obras de historia
natural tendieron a imponerse masivamente sobre los clsicos en las
bibliotecas de nobles y burgueses ricos. Todos los estudios indican
una cada importante en la literatura religiosa durante el siglo XVIII.
Confirman, adems, las investigaciones cuantitativas en otras reas de
la historia social -por ejemplo, las de Miche1 Vovelle sobre ritos fu
nerarios, y los estudios de las ordenaciones de clrigos y las prcticas
de enseanza realizados por Dominique]ulia 7.
6 Estval8, La Slatistiqtle bibllOgraph;que, pg. .309; Paul Raabe, ,'Buchproduktian
und Lesepublikum in Deutschland 1770-1780, Philoblblm: ne Vtte&ahrsschrzft fiir
Buch- Imd Graphlksammler 21 (1977), pgs. 2-16. L<lS estadsticas campararivas entre
escritores se basan en mis propios clculos.
Fram;:ois Furet, La "librairie" du Royaume de France auIS
e
secle, en: Furet et
al., Livre el socit datlJ la france dtl XVlIIe siecle (Pars, 1965), pgs. .3-.32; Daniel Rache,
Noblesse et culture dans la France du XVIII": les Jec[ures de la noblesse, en: Buch
184 185
Rllbert Darnton
Los anlisis tematlcos sobre la lectura en Alemania complemen-
tan a los franceses. Rudolf ]entzsch y Albert Ward descubrieron un
fuerte descenso de libros en latn y un correspondiente incremento .'
de las novelas en los catlogos de las ferias de Leipzig y Frncfort.
Segn Eduard Reyer y Rudolf Schenda, a finales de! siglo XIX, los ti-
pos de prstamos en las bibliotecas alemanas, inglesas y norteamer-
canas cayeron en unas pautas llamativamente similares: del setenta al
ochenta por ciento de los libros pertenecen a la categora de ficcin
recreativa (novelas en su mayora); ellO por ciento eran historia, bio-
grafa y viajes, y menos de un uno pot cien entraban en la categora
de religin. El mundo de la lectura se habia transformado en poco
ms de dos siglos. El auge de la novela compens un declive de la li-
teratura religiosa y el momento crtico puede situarse, casi en todos
los casos, en la segunda mitad del siglo XVIII, especialmente en la d-
cada de 1770, los aos de la Wertherjieber. Las penas del joven Werther
provocaron en Alemania una respuesta an ms espectacular que la
de La nueva Helosa en Francia o Pamela cn Inglaterra. Las tres nove-
las marcaron el triunfo de una nueva sensibilidad literaria y las lti-
mas frases del Werther parecan anunciar el advenimiento de un nue-
vo pblico lector junto con la muerte de la cultura cristiana
tradicional: Handwerker trugen ihn. Kein Geistlicher hat ihn beglei-
tet (Artesanos llevaron su cuerpo. No lo acompao ningn clrigo). 8
AS, con toda su variedad y contradicciones ocasionales, los estu-
dios microana-lticos sugieren ciertas conclusiones generales, algo pa-
recido a la eliminacin de lo misterioso en el mundo. Suena dema-
siado csmico como para tranquilizarnos. Quienes prefieran la
precisin pueden recurrit al microanlisis, si bien ste suele caer en
el extremo opuesto: un detalle excesivo. Disponemos de cientos de
listas de libros de bibliotecas desde la Edad Media hasta e! presente,
ms de 10 que uno sera capaz de leer. Sin embargo, [a mayora csta-
ramos de acuerdo en que un catlogo de una biblioteca particular
tltld Sammter. Private und iJjfentlicbe Bibho/beken im 18. Tahrhultdm Co/!oquim dn Ar-
besstelle 18. fabrbundert Gesamihoschschule V('"Uppr;'rta(Universtti MnS!N /)mn 26.-28.
September 1977 (Heidelberg, 19791, pgs. '127: Michel Marjon, Rechenhes sur les bl-
MlOtbeques mves d Paris au milteu du XVIII' srde (]750"1759) (Pars, 19781; .i\lichel V

-
vellc, Pit baroque el dcbristianisalion en Prr.J!'ence au XVIII' silc,. Les aft/ludes 1,]
mort d'apre's tes clauses des testaments (Pars, 197.3).
8 ]entzsch, Der deutscb-lateittiscbe Bi:hel'm<1rkt, Albert Ward, Book, Production, Fic-
tiOtl, and tbe German Readzng Pub/!" 1740-1800 (Oxford, 1974): Rudolf Se henda, Vo/k
obne Bucb, Studten zur Sozw/gescbichh' dl'r populri"ren Lesestoffe 1700-1910 (Frndorr,
1970), pg. 467.
111',wria de la lectura
I,uede servir de perfil de un lector, aunque nadie lea todos los libros
qllC posee y si mucbos que nunca adquiri. Examinar el catlogo de
b biblioteca ele equivale a inspeccionar cmo estaba
1'I>11stituida la mente de Jefferson 9. Y el estudio de las bibliotecas
Il;lrticulares tiene la ventaja de unir el qu;.;. con el quin de la lec-
Illra.
Los franceses han tomado la delantera tambin en este terreno.
1-:1 ensayo de Daniel Momet publicado en 1910, Les enseignements
1les bibliothegues prives demostr que el estudio de los catlogos
lle biblioteca puede generar conclusiones que desafan los lugares co-
ll1unes Je la historia literaria, Tras relacionar los ttulos de quinientos
,"tlogos Je bibliotecas del siglo XVllJ, descubri slo un ejemplar
[le] libro que seria la Biblia de la revolucin francesa, el Contrato so-
(jal de Rousseau. Las libreras rebosaban de obras de autores com-
pletamente olvidados y no ofrecan un fundamento para vincular
ciertos tipos de literatura (1a obra de los filsofos. por ejemplo) con
ciertas clases de lectores (1a burguesa). Setenta aos despus, la obra
de Mornet sigue resultando an impresionante. Pero en torno a ella
ha proliferado una extensa bibliografa. Actualmente disponemos de
estadsticas sobre las bibliotecas de nobles, magistrados, sacerdotes,
acadmicos, burgueses, artesanos e, incluso, criados domsticos. Los
investigadores franceses han estudiado la lectura en los estratos so-
ciales de diversas ciudades -el Caen de ]ean-Claude Perrot. el Paris
de Miche! Marion- y regiones completas -la Normandia de lean
Quniart, el Languedoc de Madeleine Ventre-. En su mayora, se
basan en inventaires apres dce's, registros notariales de libros de los le-
gados de personas difuntas. Son, por tanto, vctimas de las tendencias
sesgadas introducidas en esos documentos, que por lo general des"
precian libros de poco valor comercial o se limitan a afirmaciones va-
gas como una pila de libros;.>. Pero el ojo del notario abarcaba en
Francia un considerable campo, mucho ms que en Alemania, donde
Rudolf Schenda considera los inventarios lamentablemente inadecua-
dos como gua pata los hbitos de lectura de la gente corriente. El es-
tudio ms completo del rea alemana es probablemente el anlisis de
inventarios de Frncfort del Meno a finales del siglo XVIII realizado
por Walter Wittmann. Indica que e! 100 por cien de oficiales de aIra
? Sobre el modelo ele ]efferson de una biblioteca mlnima para un caballero edu-
cado peru no estudioso, ver Arthur Pierce Middletun, A ViI'ginia Gent-
tetrtalts Libr,ry (Williamsburg, 19'52).
187
186
Robert Darnton
graduacin, el 51 por cien de comerciantes, el 35 por cien de maes-
tros artesanos y el 26 por cien de jornaleros posean libros_ Daniel
Rache hall un modelo similar entre la gente corriente de Pars: slo
el 35 por ciento de los trabajadores asalariados y criados domsticos
que aparecen en los archivos notariales en torno a 1780 posean al-
gn libro. Pero Rache descubre muchos indicios de familiaridad con
la palabra escrita. En 1789 casi todos los criados podan firmar en los
inventarios con su propio nombre. Una gran mayora posea escrito-
rios perfectamente equipados con material de escribir y rebosantes
de papeles familiares. La mayoria de los artesanos y tenderos pasaban
varios aos de su infancia en la escuela. Antes de 1789 Pars contaba
con 500 escuelas primarias, una por cada 1.000 habitantes, todas ellas
ms o menos libres. Segn la conclusin de Rache, los parisinos
lean, pero la lectura no tomaba la forma de los libros mostrados en
los inventarios. Estaba constituida por libtos de rezos, pliegos de coro
del, catteles, cartas personales e, incluso, las seales de las calles. Los
parisinos leian a lo largo de la ciudad y de sus vidas, pero sus modos
de lectura no dejaron pruebas suficientes en los archivos como para
que el historiador pueda seguir de cerca su rastro lIJ.
As, pues, deber buscar otras fuentes. Las listas de suscripciones
han sido una de las favoritas, si bien por lo general slo representan
a lectores ms bien adinerados. En Gran Bretaa, desde finales de!
siglo XVII hasta principios del XIX, muchos libros se publicaron por
suscripcin y contenan listas de suscriptores. Los investigadores del
Proyecto de Bibliografa Histrica de Newcaste! upon Tync han utili-
zado estas listas para trabajar en una sociologa histrica de la lectu-
ra. Esfuerzos similares se llevan a cabo en Alemania, en particular en-
tre estudiosos de Klopstock y Wieland. Una sexta parte, quiz, de las
novedades publicadas en Alemania entre 1770 y 1810 lo fueron por
suscripcin; en este momento fue cuando esa prctica alcanz su
punto culminante. Pero incluso durante su Bliitezeit, las listas de sus-
cripcin no nos proporcionan una perspectiva precisa de los lectores.
lO Daniel Mornet, Les Ensignements des bibliotheques prives (1750-1780J,
Revue d1Jistoire littrrure de la France 17 (1910), pgs. 449-96. Una visn general de la
literatura francesa con referencias bibliog:Hicas, en Henri-Jean Martin y Roger Char-
tier (eJs.), Histoire de ledition frartraise (Pars, 1982-), de la cual han apatecido los dos
primeros volmenes que cubren el periodo hasta 1830. El estudio de Walter Witt-
mann y otras obras relacionadas se discuten en Schenda, Volk Dime: Bwh, pgs. 461-7.
Sobre el lector comn parisino, ver Daniel Roche, Le Peuple de Pans. Essai sur la Cltltu-
re populaire au XVIII" JiJck.. (Pars, 1981), pgs. 204-41.
, IJstoria de la lectura
1)ejan de lado nombres de muchos suscriptores, incluyen otros que
.!Ctuaban como patronos, y no como lectores, y, en general, represen-
I<ln la actividad de compra de unos pocos intetmediados ms bien
que los hbitos de lectura del pblico instruido, segn certas crticas
devastadoras que Reinhard Wittmann ha dirigido contra los estudios
de listas de suscripcin. La obra de Wallace Kirsop sugiere que estas
investigaciones podran tener ms xito en Francia, donde la edicin
por suscripcin floreci tambin a finales del siglo XVIH. Pero las lis-
tas francesas, al igual que las dems, dan preferencia a los lectores
ms ricos y los libros mas selectos 11.
Los registros de las bibliotecas de prstamo ofrecen una oportu-
Ilidad mejor para establecer relaciones ente [os gneros literarios y
las clases sociales, pero son pocas las que han sobrevivido. Las ms
notables son los registros de prstamo de la librerLa ducal de Wolfen-
httel, que ,e extienden de 1666 a 1928. Segn Wolfgang Milde,
[Jaul Raabe y John McCarthy, mucstnm una notable (,democratiza-
cin de la lectura en la dcada de 1760: el nmero de libros presta-
dos se duplic; los prestatarios provenL<1n de bs capas sociales infe-
riores (entre ellos algunos porteros. bcayos y suboficiales del
ejrcito); y los temas de lectura se J.lmpliaron, llegando de los tomos
eruditos a las novelas sentimentales (bs imit<lciones del Robinson
Cmsoc caan especialmente bien). Curiosamente, los registros de la
Bibliotheque du Roi, en Pars, muestran un nmero de usuarios simi-
lar en ese momento -unos cincuenta por ao, incluidas personas
como Denis Diderot-. Los parisinos no podan llevarse los libros a
casa, pero disfrutaban de la hospitalidad de unos tiempos de mayor
sosiego. Aunque el bibliotecario les abra sus puertas slo dos maa-
nas por semana, les ofreca una comida antes de despacharlos. Hoy
en da, las condiciones en la Bibliotheque Nationale son diferentes.
Los bibliotecarios han tenido que aceptar una ley bsica de la econo-
ma: ya no existe nada parecido a la comida gratis 12.
Los microanalistas han presentado otros descubrimientos -tan-
tos, en realidad, que se enfrentan a los mismos problemas que los
II ReinharJ Wittmann, Buchmm'kt utld Lektiire im 18. und 19. fahrhundert. Beitrgf
zum Ide1'a1'lSchel1 Lebert 1750-1880 (Tubinga, 1982), pgs. 46"68; Wallace Kirsop, "Le
mecanismes ditoriaux, en: Htstoire de l'ditlOtI franraise (Pars, 1984), vol. II, pgi-
nas 31"2.
12 John A. McCarthy, Lektre und Lesertypologle im 18. Jahrhundert (1730-
1770). Ein Beitrag zur Lesergeschichre am Bei5pid Wolfenbtte!s, InternatlOllales Ar-
cbiv/ur Sozialgeschichte del' deutschell Literatur 8 (1983), pgs. 35-82.
189 188
Rabert Darnto
macrocuantificadores: cmo coordinarlos todos?-. La disparidal
de la documentacn -catlogos de subastas, registros notariales, lis,
tas de suscripcin, registros de bibliotecas- no facilita la tarea. La
diferencias en las conclusiones pueden atribuirse a las peculiaridadei
de tas fuentes, ms que al comportamiento de los lectores. Y las
nografas suelen a menudo anularse unas a otras: los artesanos apare,
cen en una como alfabetizados y en otra como analfabetos', la
tuta de viajes parece ser popular entre algunos grupos en
lugares e impopular en otros. Una comparacin sistemtica de gne..
ros, medios, tiempos y lugares se asemejara a una conspiracin de"
excepciones que intentaran demostrar la invalidez de las reglas.
Hasta el momento, slo un historiador, autor de un nico libro,
ha sido lo suficientemente osado como para proponer un modelo ge-
neral. Rolf Engelsing ha mantenido que a finales del siglo XVIII se
produjo una revolucin de la lectura (Leserevolutton). Segn Engel-
sing, desde la Edad Media hasta poco despus de 1750, la gente lea
intensamente. Slo posean unos pocos libros -la Biblia, un alma_
naque, una o dos obras de devocin- y los lean y relean una y otra
vez, habitualmente en voz alta y en grupo, de modo que un,l serie re-
ducida de obras tradicionales se grababa profundamente en sus con-
ciencias. Ya en 1800 [as personas lean extensivamentt, Sus lectu-
ras estaban constituidas por todo tipo de material, en especial
publicaciones peridicas y noticiosas, las lean una sola vez y corrian
al siguiente objeto. Engelsing no presenta muchas pruebas de su hi-
ptesis. De hecho, la mayor parte de su estudio se refiere slo a unos
pocos ejemplos de ciudadanos de Bremen. Pero posee la atrayente
simplicidad de un antes y un despus y ofrece una frmula maneja-
ble para contrastar modos de lectura en la historia europea muy temo
prana y muy tarda. Su principal inconveniente, creo yo, es su carc-
ter lineal. La lectura no evolucion en una direccin: la extensin,
sino que asumi muchas formas diferentes entre los distintos grupos
sociales en pocas diversas. Los hombres y las mujeres han ledo para
salvar sus almas, mejorar sus modales, arreglar sus mquinas, seducir
a sus amados y amadas, tener noticia de sucesos de actualidad y, sim-
plemente, para divertirse. En muchos casos, sobre todo entre el p-
blico de Riehardson, Rousseau y Goethe, la lectura se hizo ms in-
tensiva, no menos. Pero los ltimos aos del siglo XVIII parecen
representar un momento crtico, un tiempo en que se puso a disposi-
cin de un pblico ms amplio ms material de lectura, si se observa
I,orla de la lectura
LI :lparicin de una masa de lectores que alcanzara proporciones gi-
,WHescas en el siglo XIX con el desarrollo de la produccin mecnica
llvI papel, de las prensas a vapor, las linotipias y la erradicacin casi
",('neral del analfabetismo. Todos estos cambios abrieron nuevas po-
d hilidades no disminuyendo la intensidad sino aumentando la va-
I ivdad 13.
Por tanto, debo confesar cierto escepticismo sobre la revolucin
{'11 la lectura. Sin embargo, un historiador norteamericano
l bvid Hall, ha descrito una transformacin en los hbtos de lectura
,le los habitantes de Nueva Inglaterra entre 1600 y 1850 en trminos
I".lsi exactamente iguales a los utilizados por Engelsing. Antes de
IKOO, en Nueva Inglaterra se lea un pequeo corpus de venerables
artculos estables -la Biblia, almanaques, el New England Primer,
I\e alld Progre55 o/ Re/igioll de Philip Doddridge, Cal! lo Ihe Unconver-
red de Richard Baxter- y su lectura se repetLa una y otra vez, en voz
,l1ta, en grupos y con excepcional intensidad. A partir de 1800 se vie-
ron inundados por nuevas clases de libros -novelas, peridicos, va-
riedades recientes y entretenidas de literatura para nios- y los ha-
hitantes de Nueva Inglaterra las lean con voracidad, dejando a un
lado un objeto en cuanto lograban encontrar otro. Aunque Hall y
Engelsing nunca haban tenido noticia mutua, descubrieron un mo-
delo similar en dos reas muy diferentes del mundo occidental. Qui-
z, a finales del siglo XVIII, se dio un cambio de rumbo fundamental
en la naturaleza de la lectura. Tal vez no fuera una revolucin, pero
marc el final del Antiguo Rgimen, el reino de Toms de Kempis,
Johann Arndt y John Bunyam 14,
El dnde de la lectura es ms importante de lo que podra
creerse, pues la situacin del lector en su escenario puede darnos in-
dicios sobre la naturaleza de su experiencia. En la universidad de
Leyden cuelga un impreso de la biblioteca de la universidad fechado
en 1610. Muestra los lbros, pesados infolos, encadenados a altos es-
tantes que sobresalen de las paredes en una serie determinada por las
epgrafes de la bibliografa clsica: Historia; etc,
13 RolE Engelsing, "Die PerioJen der Lesergeschichte in der Neuzeit. Das statistis-
che AusmaB und die soziokulturelle BeJeutllng der Lektre, ArcIJiv Jiu GescIJicIJte
di!s Buchwesens 10 (1%';), cok 944-1002, y Enge1sing, Dcr Brger ah Lescr. Lesergeschl-
elote In Deutschland 1500-1800 (Suttgart, 1974).
David Hall, The Uses of Literacy in New England, 1600-18.50, en: Printing
and SoeiC'ty in Early America, pgs. 1-..]7.
IIlstoria de la lectura
191
190 Rabert Darnton
Los estudiantes aparecen desperdigados por la sala leyendo los libros
en mostradores construidos a la altura de los hombros debajo de
las estanteras. Leen de pie, protegidos del fro por gruesas capas y
sombreros, con un pie posado sobre un apoyo para alivar la presin
del cuerpo. En la poca del humanismo clsico, la lectura no debi
de haber sido una actividad confortable. En los cuadros pintados un
siglo y medio ms tarde, La Lectul'e y La reuse de Fragonard, por
ejemplo, las personas lectoras aparecen reclinadas en tumbonas o si-
llones bien acolchados con las piernas apoyadas en escabeles. A me
nudo son mujeres que llevan faldas amplas conocidas en su poca
como !euses. Suelen sostener entre sus dedos un delicado volumen
en doceavo y sus ojos muestran una mirada soadora. De Fragonard
a Monet, quien tambin pint una Leuse, la lectura se traslada del
tocador afuera del domicilio. El lector transporta los libros al campo
ya las cimas de las montaas, donde, como Rousscau y Heine, puede
entrar en comunin con la naturaleza. Algunas generaciones ms tar-
de, en las trincheras de la Primera Guerra Mundial, donde los jve-
nes tenientes de Gotinga y Oxford encontraban como podan un es-
pacio para unos pocos delgados tomos de poesa, la naturaleza debi
de parecer haberse dislocado. Uno de los libros ms preciosos de mi
pequea coleccin particular es una edicin de los Jiymnen an die
Ideale Men.rchheit de Holderlin, con el nombre de "Adolf Noelle, Ja-
nuar 1916, nord-Frankreich -un regalo de un amigo alemn que
intentaba explicar Alemania-. An no estoy seguro de haber enten-
dido, pero creo que la comprensin general de la lectura habra
avanzado si pensramos ms intensamente sobre su iconografa y sus
requisitos, incluidos el mobiliario y la vestimenta 15,
El elemento humano del escenario debi de haber influido en la
comprensin de los textos. No hay duda de que Greuze dio un to-
que sentimental al carcter colectivo de la lectura en su cuadro Un
peYe de famtIle qui lti 14 Btble a' ses enfants. Restif de la Bretonne hizo
probablemente lo mismo con las lecturas de la Biblia en familia des-
critas en La vie de mon pete. <<}e ne saurais me rappeler, sans attendris-
sement, avec quelle attention cette lecture tait coute; comme elle
comuniquait atoute la nombreuse famille un ton de bonhomie et de
fraternit (dans la famille je comprend les domestiques). Mon pere
15 Ohservaciones similares sobre el escenario de la lectura en Roger Chartier y
Daniel Rache, (Les pratiques urbaines de l'imprim>, en: Histoire de l'dttion fram;aise,
voL Ir, pgs, 403-29.
("ommen<;:ait toujours par ces mots: "Recueillons-nous, mes enfants;
c'est l'Esprit Saint qui va parler".,) Pero, a pesar de todo su sentimen-
I:dismo, estas descripciones nacan de una suposicin generalizada:
para la gente comn de la Europa moderna, la lectura era una activi-
dad social. Tena lugar en talleres, establos y tabernas. Casi siempre
era oral, pero no necesariamente edificante. Es el caso del campesino
,le la taberna de pueblo descrito por Christian Schubart en 1786 con
ciertos tintes de color rosa:
Und bricht die Abendzeit herein,
So trink ieh halt mein Schpple Wein;
Da liest der Herr Schulmeister mir
Was Neues aus der Zeitung fr 16.
La institucin ms importante de la lectura popular en el Anti-
guo Rgimen era una reunin en torno al hogar, conocida en Francia
como la veille y en Alemania como la Spinnslube. Mientras los nios
jugaban, las mujeres cosan y los hombres reparaban las herramien-
tas, uno del grupo capaz de descifrar un texto regalara sus odos con
LIS aventuras de Les quatre jils Aymon, Till Eulenspiegel o alguna otra
obra favorita del repertorio comn de libros baratos y populares. AL-
gunos de estos primitivos libros en rstica indicaban que estaban
concebidos para ser captados por los odos, mediante el recurso de
comenzar con frases como Lo que ahora vais a or..."_ En el sglo XIX
ciertos grupos de artesanos, sobre todo cigarreros y sastres, se turna-
ban en la lectura o contrataban a un lector para entretenerse mien-
tras trabajaban. An hoy, muchas personas se enteran de las noticias
oyndolas leer a un locutor de televisin. La televisin es quiz una
ruptura con el pasado menor de lo que generalmente se supone. En
cualquier caso, para la mayora de las personas a lo largo de la mayor
parte de la historia, los libros han tenido ms oyentes que lectores.
l\tIs que verse, se oan 17.
16 Restif de la Bretonne, La vie de /non pere, Ottawa, 1949, pgs. 216-17. El poema
de Schubatt se cita en Schenda, Volk ohne Buch, piig. 465 y su traduccin dice; Y
cuando cae la tarde, / me bebo mi cuartillo de vino / y el seor maestro me lee en
voz alta / alguna novedad del peridico.
17 Sobre la literatura de cordel y su utilizacin pblica en Francia, ver Charles Ni-
sard, Histoire des hvres populaires ou de la littrature du colportage (Pars, 1854,2 vals.);
Rohen Mandrou, De la culture populam: IlU,"x,; 17" dlS" sicles: la bibliatheque bit,uc de
Troyes (Pars, 1964); otros ejemplos de estudios acadmicos ms recientes en la serie
bleue", edirada por Daniel Rache y publicada por Editions Montalba.
192 Robert Darnton
193
de la lectura
La lectura era ms bien una experiencia privada de la minora de
personas instruidas que podan permitirse comprar libros. Pero
chos de ellos se hacan socios de clubs de lectura, cabinets littraires o
Lesegesellschaften, donde podan leer casi todo cuanto deseaban en un
ambiente de compaa, por una pequea cuota mensual. Franc;oise
Parent-Lardeur ha seguido las huellas de la proliferacin de estos
clubes en Pars bajo la Restauracin 18, pero se remontan hasta muy
atrs en el siglo XVIII. Los libreros de provincias solan convertir sus .'
existencias en biblioteca y cobraban por el derecho a frecuentarla,
Buena luz, algunas sillas cmodas, unos pocos cuadros colgando de
las paredes y suscripciones a media docena de peridicos bastaban
para convertir casi cualquier lihrera en un club. As era el cabt"net lit-
traire anuncado por P. J. Bernard, un pequeo lihrero Je Lunville:
maison commode, grande, bien claire et chauffe, gui serait
ouverte tous les jours, depuis neuf heures du matin jusqu'a midi et "
depuis une heure jusqu'ii dix, offrirait des cet instant aux amateurs ::
deux mille volumes qui seraint augments de quatre cents par an-
ne. En noviembre de 1779, el club contaba con 200 miembros, la
mayora de ellos oficiales de la gendarmerie local. Por la modesta
suma de tres libras por ao, tenan acceso a 5.000 libros, trece revis- .
tas y habitaciones especiales para conversar y escribir (ver apndice).
Segn Otto Dann, los clubs de lectura alemanes suministraron
las bases sociales de una variada cultura burguesa en el siglo XVIII, .
cuando se desarrollaron a un ritmo sorprendente, sobre todo en las
ciudades del norte. Martin Welke calcula que quiz uno de cada 500
alemanes adultos perteneca a una Lesegeseilschaft en 1800. Madies
Prsener ha conseguido identificar ms de 400 clubs y hacerse una
idea de sus materias de lectura. Todos ellos contaban con una provi-
sin bsica de publicaciones peridicas complementadas por una se-
rie desigual de libros, habitualmente de temas de gran peso, como la
historia y la poltica. Al parecer eran ms bien una versin seria de
La mejor exposicin sobre literatura popular en Alemania sigue siendo la de Schen-
da, Volk ohne Buch, aunque su interpretacin haya sido puesta en duda por algunas
obas recientes. sobre todo la de Reinhart Siegert. Aufklrung unJ Volksleklre exempla-
mch dargestellt an Rudolph Zacharias Becker r.m seinem ''Noth- un Hiilfsbiichlem
(Francfort, 1978). Un ejemplo de lectura en pblico entre trabaj;ldores, en Samuel
Gompers, Seventy Years af Lfe and Labor. An AUlobiography tNu<;;va York, 1925),
pgs. 80-1.
)H Fran,:oise Parent-Lardeur, Les cabinets de leettlre. La !ecfure publique d Paris sous la
Rr:stauration (Pars, 1982).
h1:0; cafs, que a su vez fueron tambin instituciones importantes para
1.1 lectura, extendidas por toda Alemania desde finales del siglo XVII.
I:,n 1760, Viena tena al menos sesenta cafs que suministraban peri-
,(icos, revistas e infinitas ocasiones de debate poltico, tal como ocu-
I ra en Londres y Amsterdam desde haca ms de un siglo 19.
Sabemos ya bastante sobre las bases institucionales de la lectura.
J )isponemos de algunas respuestas para las cuestiones sobre el
.<quin, qu, dnde y Pero se nos escapan los por-
qus y los cmos. An no hemos vislumbrado una estrategia para
l'ntender los procesos internos por los que los lectores dan sentido a
LlS palabras. Ni siquiera comprendemos la manera como nosotros
mismos leemos, a pesar de los esfuerzos de psiclogos y neurlogos
11<\1' seguir los movimientos de los ojos y cartografiar los hemisferios
cerebrales. Es diferente el proceso cognitivo en los chinos, que leen
y en los occidentales, que analizan lneas? Es distinto
para los israelLes, que leen palabras sin vocales de Jerecha a izquier-
da y para los ciegos, que transmiten estmulos al cerebro a travs de
los deJos; para los habitantes del Asia suroriental, cuyas lenguas ca-
recen Je tiempos verbales y ordenan la realidad espacialmente. y
para los indios americanos, cuyas lenguas no han sido puestas por es-
crito hasta pocas recientes gracias a los esfuerzos de eruditos extran-
jeros?; para el devoto en presencia de la Palabra y para el consumi-
dor que estudia las etiquetas en un supermercado? Las diferencias
parecen no tener fin, pues la lectura no es una simple habilidad sino
una manera de elaborar significado, que deber variar entre culturas.
Sera extravagante esperar hallar una frmula capaz de dar razn de
todas estas variantes. Pero habra de ser posible desarrollar una ma-
nera de estudiar los cambios en la lectura dentro de nuestra propia
cultura. Quisiera proponer cinco maneras de abordar el problema.
En primer lugar, pienso que sera posible conocer ms cosas
acerca de los ideales y supuestos que dan razn de la lectura en el
pasado. Podramos estudiar cmo retratan la lectura las obras de fic-
cin, autobiografas, escritos polmicos, cartas, pinturas y obras im-
presas contemporneas a fin de descubrir algunas nociones bsicas
de 10 que las personas crean que ocurra al leer. Consideremos, por
Los estudios de Dann, Welke y Prsener, junto con otras investigaciones inte-
resantes, estn recogidos en Qtto Dann red.), Lesegt'wllschaften und b"rgerliche EmanZl-
patJrJn: ein europischer Vergleich (Mnich, 1981).
195
194
Robert Darnton
ejemplo, el gran debate en torno a la mania de la ectura en la Ale.
mania del siglo XVIII. Quienes se lamentaban de la Lesewu/ no Se
taban a condenar sus efectos sobre la moral y la poltica. Teman ade-
ms que daara la salud pblica. En un panfleto de 1795, ]. G.
Heinzmann enumeraba las consecuencias fsicas de leer en exceso:
Propensin a los enfriamientos, dolores de cabeza, debilidad ocular)
calenturas, gota, artritis, hemorroides, asma, apopleja, enfermedades
pulmonares, indigestin, oclusin intestinal, trastornos nerviosos, mi.
graas, epilepsia, hipocondra y melancola. En el lado favorable del
debate, .Tohano Aclam Bergk aceptaba las premisas de sus oponentes
pero disenta de sus conclusiones. Consideraba probado que nunca
se deba leer inmediatamente despus de comer o estando de pie.
Pero con una disposicin correcta del cuerpo, se poda transformar
la lectura en una fuerza benfica. El arte del leer exiga lavarse la
cara con agua fra y pasear al aire Ubre, as como concentracin y me.
ditacin. Nadie discuta la idea de que en la lectura se daba un
ponente fsico, pues nadie distingua claramente entre mundo fsico y
moral. Los lectores del siglo XVIII intentaban digerir los libros, ab.
sorberlos en la plenitud de su ser, en cuerpo y alma. La fisicidad
del proceso aparece a veces en las pginas escritas. Los libros de la
biblioteca de Samuel Johnson. actualmente en posesin de Mrs. Do-
naId F. Hyde, estn abarquillados y baqueteados, como si Johnson
hubiera luchado con ellos a brazo partido 20.
A lo largo de la mayor parte de la historia de Occidente, y en es-
pecia! en los siglos XVI y XVU, la lectura se consideraba sobre todo un
ejercicio espiritual. Pero, cmo se llevaba a cabo? Podramos buscar
una gua en [os manuales de los jesuitas y en los tratados hermenuti-
cos de los ptotestantes. La lectura de la Biblia familiar tena lugar en
ambos bandos de la gran divisin religiosa. Y, como indica el ejem-
plo de Restif de la Bretonne, la Biblia se abordaba con temor reve-
rencial, incluso por parte de algunos campesinos catlicos. Bocaccio,
Castiglione, Cervantes y Rabelais dieron pie a otro uso del conoci-
miento de las letras entre las elites. Pero para la mayora de las perso-
111 Las observaciones de Heinzmann se duo en Helmut Kreuzer, (Gefahrlichge
Lcsesucht? Bemerkungen zu politischer Lekirekritik irn ausgehenden 18. Jahrhun-
en; Rainer Gruenter (ed.), Leser und Lesen 1m 18. ]ahrhundert ColtoquiuffJ der
beitssfelle Achfuhntes ]tJhrhundert GestJmrhchJchl.!e Wupperfa4 14-16. Oktber 1975
(Heidelberg, 1977). Las obsen:acione.s de Bcrgk estn diseminadas a 10 largo de su
tratado, Die Kunsf Bucha zu Lesen (lena, 1799), que contiene tambin algunas reflexio-
nes tfpicas sobre la irnponancia de digerim los libros: ver su portada y pg. 302.
I de la lectura
11:IS, leer segua siendo una actividad sagrada. Colocaba al lector en
presencia de la Palabra y resolva misterios santos. Como hiptesis de
11';lbajo, parece vlido afirmar que cuanto ms nos remontamos en el
I icmpo, ms nos alejamos de la lectura instrumental. El libro ma-
11 ual de usm> no slo es ms escaso y el religioso ms comn, sino
que la misma lectura es diferente. En la poca de Lutero y e Ignacio
le Loyola daba acceso a la verdad absoluta.
En un plano mucho ms trivial, se puede seguir el rastro de las
ideas sobre la lectura a travs de los anuncios y prospectos de libros.
As sucede, por ejemplo) con algunas observaciones tpicas de un
prospecto del siglo XVIII tomado al azar de la rica coleccin de la bi-
hlioteca de Newberry: un librero ofrece una edicin en cuarto de los
Commentaires sur la coutume d'Angoumois, una obra excelente, asevera,
lanto por su tipografa como por su contenido: El texto de la Coutu-
me est impreso en gros-romrn; los resmenes que preceden a los co-
mentarios estn impresos en cicho y los comentarios mismos en
Saint-Augustin. Toda la obra est realizada en un papel muy hermoso
fabricado en Angouleme. 21 Actualmente ningn editor soara con
mencionar el papel y el tipo de letra al anunciar un libro jurdico. En
el siglo XVII, los anunciantes daban por supuesto que sus clientes se
preocupaban por la calidad fsica de los libros. Compradores y ven-
dedores compartan por igual una conciencia tipogrfica actualmente
casi extinguida.
Tambin pueden ser reveladores los informes de los censores, al
menos en el caso de los libros franceses en la Edad Moderna, cuan-
do la censura estaba altamente desarrollada, aunque no fuera dema-
siado eficaz. Un libro de viajes tpico, Nouveau voyap,e aux les de
l'Amerique (Pars, 1722), de J.-B. Labat, contiene cuatro aprobacio-
nes impresas en todo su texto al lado del privilegio. Un censor ex-
plica que el manuscrito le pic la curiosidad: (Es difcil comenzar a
leerlo sin sentir esa curiosidad benigna pero vida que nos impulsa a
seguir leyendo. Otro recomienda el libro por su simple y
conciso, adems de por su utilidad: En mi opinin, nada es tan til
para los viajeros, los habitantes de ese pas, los comerciantes y quie-
nes estudian historia natural. Y un tercero encontraba, simplemente,
buena su lectura: Sent un gran placer leyndolo. Contiene una mul-
titud de cosas curiosas. Los censores no se limitaban a acosar here-
I1 Newberry Library, caja Wing Z 45.18 seda, na 31.
197
196
Robert Darmo:'
jes y revolucionarios, como tendemos a suponer al echar una mirad
retrospectiva a 13 Inquisicin y la Ilustracin. Daban el cuo de apro',
baein real a una obra y, al hacerlo, suministraban al lector clave.
para su lectura. Sus valores constituan una pauta oficial por la que
se ha de medir la lectura normal.
Pero, cmo lean los lectores normales? Mi segunda hiptesis
para abordar este problema se refiere a la forma en que se aprenda a.
leer. Al estudiar la alfabetizacin en la Inglaterta del siglo XVII, Mar.
garet Spufford descubri que una gran parte del aprendizaje tena Iu.
gar fuera de la sala de clase, en los talleres y los campos, donde los
trabajadores se enseaban unos a otros. Dentro de la escuela, los
nios ingleses aprendan a leer aotes de aprender a escribir, en vez
de adquirir las dos aptitudes a la par al inicio de su educacin como
hacen hoy. A menudo pasaban a engrosar la fuerza de trabajo antes
de los siete aos, al comenzar su instruccin en la escritura. As, las
cifras de alfabetizacin basadas en la capacidad para escribir son,
quiz, demasiado bajas y entre las personas lectoras podra incluirse
mucha gente incapaz de escribir su firma 22.
Pero para estas personas leer quera decir, probablemente) algo
muy distinto a lo que signiflca hoy. En la Francia de la Edad Moder-
na, las tres disciplinas bsicas se aprendan sucesivamente -primero
la lectura, luego la escritura y despus la aritmtica-, igual que en
Inglaterra y que, al parecer, en todos los dems pases occidentales.
Los manuales ms comunes en el Antiguo Rgimen -libros de las
primeras letras como la Croix de ]sus y la Cro: de par Dieu- comen-
zaban como los manuales modernos, con el alfabeto. Pero las letras
tienen sonidos distintos. El alumno pronunciaba una vocal ante cada
consonante y as la p se emita como ep y no como pe, segn se
hace hoy. Al decirlas en voz aIra, las letras no se ligaban fonticamen-
te en combinaciones reconocibles por el odo como sllabas de una
palabra. As p-a-t, en pater, sonaba como ep-a-enr. Pero, en realidad,
la confusin fontica no importaba pues las letras se consideraban un
estmulo visual para activar el recuerdo de un texto aprendido ya an-
22 Margaret Spufford, First Steps in Literacy: The Reading and Witing Experien-
ces of ,he HumbJest seventeenth-century Autobiographers, Socia! Hislory -+ (1979),
pgs. 407-.35, y Spllfford. S"'JtJ!! IJooks and Pleasant Httories. Popular Fldton anJ tts Re-
aderships in Seventeenth-eentury E1Ig/(Jlld (Athens, Georgia, 1981). Sobre las lecturas po-
pulares en Inglaterra en los sigLos XIX y xx. ver R K Webb, Tbe Bl'itish Workmg C/ass
Re;;der (Londres, 1955), y Richard Altick, The E'1glrsb COmm01! Reader: A Social HIstory
o/the Mass Readillg Pub/ie 1800-1900 (Chicago, 1957).
111.'loria de la lectura
1('S de memoria -adems, el texto estaba siempre en latn-o Todo el
'.(stema se basaba en la premisa de que los nios franceses no deban
( (lmenzar leyendo en francs. Pasaban directamente del alfabeto a las
"lbbas simples y, a continuacin, al Pater Nosta, el Ave Maria, el Cre-
)() y el Benedicite. Tras haber reconocido estas oraciones comunes,
trabajaban con las respuestas litrgicas impresas en lbros corrientes.
i\lllegar aqu, muchos de los nios dejaban la escuela. Habian adqui-
I ido suficiente dominio de la palabra impresa como para cumpIr con
I:\S funciones que de ellos esperaba la Iglesia -es decir, la participa-
t'in en sus ritos--. Pero nunca haban ledo un texto en una lengua
inteligible para ellos.
Algunos nios -no sabemos cuntos; quiz una minora en el si-
glo XVII y una mayora en el XVIIl- continuaban en la escuela el
[-iempo suficiente como para aprender a leer en francs. Sin embargo,
incluso entonces, la lectura sola reducirse a reconocer algo ya cono-
cido, y no a un proceso de adquisicin de nuevos conocimientos.
Casi todas las escuelas estaban regentadas por la Iglesia y casi todos
los libros escolares eran religiosos, por lo general catecismos y libros
piadosos como la Escale paroisslale, de ]acques de Batencour. A co-
mienzos del siglo XVIU, los Hermanos de las Escuelas Cristianas co-
menzaron a proporcionar el mismo texto a varios alumnos y ensear-
les en grupo -un primer paso hacia la instruccin normalizada que
se convertira en regla cien aos ms tarde-o Al mismo tiempo, algu-
nos tutores de hogares aristocrticos comenzaron a ensear a leer di-
rectamente en francs. Desarrollaron tcnicas fonticas y ayudas au-
diovisuales, como las tarjetas ilustradas del abb Berthaud y el bureau
typographique de Louis Dumas. En 1789 su ejemplo se haba extendi-
do a algunas escuelas primarias progresistas. Pero la de los
nios aprendan todava a leer colocndose ante el maestro y recitan-
do pasajes de cualquier texto que pudieran tener en sus manos,
mientras sus compaeros de clase batallaban con un abigarrado con-
junto de libritos en los bancos traseros. Algunos de estos es-
colares reapareceran al anochecer en la veille, pues eran xitos po-
pulares de la bibliothl!que bleue. As, la lectura en torno al hogar tena
algo en comn con la del aula: era una recitacin de un texto que
todos conocan previamente. En vez de abrir perspectivas ilimitadas
de ideas nuevas, se mantena probablemente en un circuito cerrado,
exactamente all donde la Iglesia pos tridentina deseaba confinarla.
No obstante, probablemente: es la palabra clave en esta frase, Al
198
Roben Darntoo .'
de la lectura 199
leer los pocos manuales y las an ms escasas memorias de esta
ca que han sobrevivido no podemos ir ms all de conjeturar la natu-
raleza de la primitiva pedagoga. No sabemos lo que realmente ocu-
rra en el aula. Y fuera lo que fuese, los lectores-oyentes campesinos
pudieron haberse construido su propio catecismo, as como sus his.
torias de aventuras, de una manera que se nos escapa por com.
pleto n
Si la experiencia de la gran masa de lectores queda fuera del al-
cance de la investigacin histrica, los historiadores deberan ser
capaces, en cambio, de captar algo de lo que significaba la lectura
para las pocas personas que dejaron algn informe sobre ello. Un ter-
cer enfoque podra comenzar con los relatos autobiogrficos mejor
conocidos -los de san Agustn, santa Teresa de vila, Montaigne,
Rousseau y Stendhal, por ejemplo- y avanzar hacia fuentes menos
conocidas. J.-M. Goulemot se ha servido de la autobiografia de Jame-
rey-Duval para mostrarnos cmo un campesino poda leer y escribir
a su modo en el Antiguo Rgimen, y Daniel Rache descubri a un
driero del siglo XVIII, ]acques-Louis Mntra, que lea mientras reco-
rra de forma caracterstica toda Francia. Aunque no transportaba
muchos libros en el saco que colgaba a sus espaldas, Mntra inter-
cambiaba continuamente correspondencia con sus compaileros de
viaje y sus amantes, derrochaba unos pocos cntimos en pliegos de
cordel en las ejecuciones pblicas y hasta lleg a componer ripios
para ceremonias y farsas que represent con otros trabajadores.
Cuando cont la historia de su vida, dispuso su narracin en forma
picaresca, combinando la tradicin oral (cuentos populares y fanfa-
rronadas estilizadas propas de las charlas entre hombres) con gne-
ros de la literatura popular (las novelillas de la bilztheque bleue). A di-
ferencia de otros autores plebeyos -Restif, Mercier, Rousseau,
Diderot y Marmontel- Mntra nunca tuvo un lugar en la Repbli-
ca de las Letras. Pero mostr que stas tenan un lugar en la cultura
del hombre comn 2-1.
n Este anlisis se basa en las investigaciones de Dominique Julia, en especial en
su colaboracin Livres de classe et usages pdagogiques, en: Histoire de [edit/un
frallr
aise
, vol. n, pgs. 486"97. Ver rambin Jean Hbrard, Didactique de hJ. lettre et
soumission au sens. Note sur l'histoire des pdagogies de la lecture en: Les textes du
Centre A{fl'ed Bmet: L 'enfant el !eCf/t 3 (1983), pgs. 15-30.
Tean-Marie Goulemot (ed.), Valentin Jamerey-Duval, MmoireJ. EtIfance el dtlca-
tion d'UtI paysan au XVIII" sicldPars, 1981); Daniel Rache (ed.), Journa{de ma v/e Jac-
ques-Louls Mtltra compagnoll v/trier aul/f siJcle (Pars, 1982).
Este lugar poda ser marginal, pero los mismos mrgenes suminis-
II':ln claves para comprender la experiencia de los lectores corrientes.
I':n el siglo XVI las notas marginales aparecan impresas en forma de
"losas que guiaban al lector a travs de los textos de los humanistas.
I':n el XVIII las glosas dieron paso a las notas a pie de pgina. Cmo
\L'gua el lector el juego entre texto y paratexto debajo o a un lado de
Ll pgina? Gibhon cre un distanciamiento irnico desarrollando ma-
I;istralmente notas al pie de pgina. Un estudio cuidadoso de los
"jemplares anotados del siglo XVIll de The Decline and Fa!! ollhe Ro-
man Empire podra revelarnos la manera como los contemporneos
de Gibbon perciban ese distanciamiento. ]ohn Adams cubri sus li-
hros de garabatos. Siguindolo a travs de su ejemplar del Dcurso
I"Obre el origen de la desigualdad, de Rousseau, puede apreciarse qu
()pinaba de la filosofa radical de la Ilustracin un revolucionario reti-
rado en la austera atmsfera de Quincy, Massachussetts. En el texto
de Rousseau leemos: En este estado [el estado de naturaleza] no ha-
ba ningn tipo de relacin moral entre los hombres; no podan ser
ni buenos ni malos y no tenan ni vicios ni virtudes. Por tanto, con-
vienc suspender el uicio sobre su situacin... hasta que hayamos exa-
minado si entre los hombres civilizados hay ms virtudes o vicios. Y
Adams escribe al margen: Sorpresa sobre sorpresa. Paradoja sobre
paradoja. Qu sagacidad tan asombrosa tiene Mr. Rousseau! Sin em-
bargo, este petimetre elocuente, con su afectacin de singularidad, ha
provocado el disgusto de los hombres contra la supersticin y la
tirana.
Christiane Berkvens-Stevelinck ha encontrado un lugar excelente
para cartografiar la Repblica de las Letras en las acotaciones margi-
nales de Prosper Marchand, el biblifilo de Leyden en el siglo XVIII.
Otros estudiosos han perfilado las corrientes de la historia de las le-
tras intentando releer grandes libros tal como los leyeron grandes es-
critores, utilizando las anotaciones en objetos de coleccionista, como
el ejemplar de Oiderot de la Encyc!opdie o el de los ensayos de
Emerson propiedad de Melville. Pero la investigacin no tena por
qu limitarse a los grandes libros; ni siquiera a los libros. Peter Burke
estudia actualmente los graffiti de la Italia renacentista. Cuando apa-
recen garabateados en la puerta de un enemigo, suelen funcionar
como insultos rituales que delimitaban las lneas de conflicto social
que dividan vecindarios y clanes. Si se colgaban de la famosa estatua
de Pasquino, en Roma, estos garabatos pblicos daban el tono de
201
200
Robert Darnton
una cultura poltica callejera cica e intensa. Una historia de la lectura
debera poder avanzar a grandes pasos desde la pasquinada y la
Commedia dell'Arte hasta Molire, de Molire a Rousseau y de
Rousseau a Robespierre 25,
Mi cuarta sugerencia se refiere a la teora literaria. Estoy de
acuerdo en que puede parecer desalentadora, especialmente para el
no iniciado. Se presenta arropada en etiquetas imponentes -estruc-
turalismo, deconstruccin, hermenutica, semitica, fenomenologa_
y se va tan pronto como ha venido, pues las modas se desplazan una
a otra con una rapidez desconcertante. Pero todas ellas estn recorri-
das, sin embargo, por un inters que podra llevar a establecer cierta
colaboracin emee la crtica literaria y la historia del libro: el inters
por la lectura. Tanto cuando desentierran estructuras profundas
como cuando descomponen sistemas de signos, los crticos han trata-
do la literatura de forma creciente como una actividad ms que
como un cuerpo establecido de textos. Insisten en que el significado
de un libro no est fijado en sus pginas sino que es construido por
sus lectores. De ese modo, la respuesta del lector se ha convertido en
el punto clave en torno al cual gira el anlisis literario.
En Alemania este planteamiento ha conducido a un renacimiento
de la historia literaria como Rezeptionsdsthetik bajo la direccin de
Hans Robett Jauss y Wolfgang Iser. En Francia ha adquirido un
rumbo filosfico en la obra de Roland Barthes, Paul Ricoeur, Tzve-
tan Todorov y Georges Poulet. En los EE UU se encuentra an en
estadio de formacin. Wayne Booth, Paul de Man. Jonathan Culler,
Geoffrey Hartmann, ]. Hillis Mille, y Stanley Fish han suministrado
los ingredientes para una teora general, pero de sus debates no ha
surgido acuerdo alguno. No obstante, toda esta accividad crtica
apunta hacia una nueva textologa y todos los crtcos comparten un
mismo modo de trabajo al interpretar textos especficos 26.
:J Las nOfn$ 01 margen de Adam aparecen citadas en Zoltan John AJa,/u
['" the Propbets 01 Progress (Cambridge, Mass., 1952), pg. 85. Sobre glosas y notas a pie
de pgina, ver lawrenee Lipking, (,The Marginal Gloss" Crr"tical ltlqutry 3 (1977),
pgs. 62ll-.31 y G. W. Bowersock, <,The Art of (he Footnote" Tbe Amenm Sebolar 53
(1983-8'1.1, pgs. 5462. Sobre los manuscritos de Prosper Marchand, ver los dos ar-
tculos de Christian Berkvens-Stevetinck, l'Appott de Prosper MarchanJ au
des libflries de Pars", y Prosper Marchand, "trait d'union" entre auteur et
diteur, en: De gulden PaSJer 56 (1978), pgs. 21-63 y 65-99.
2" Para una visin general y bibliografas de estudios de crtica litemria sobre la
respuesta de! lector, ver Susan R. Suleiman e rnge Crosman (eds.), Th(' Reader in he
Texi: E.Hays 011. Attdiertce and Interprelcu:ion (Princeton, 1980), y Jane P. Tompkins (cd.),
11 j.-;toria de la lectura
Consideremos, por ejemplo, el anlisis que hace Walter Ong de
las primera frases de Adis a las armas:
Al aeabar el verano de aquel ao viviamos en una casa situadn en un pueblo que
Illiraba a las mlmtaas, ms all del ro y la Ilonura. En el lecho del ro haba guijarros
,. ca!ltos rodados que el sol secaba y blanqueaba, y el agua eta clara y se mova rpi-
,Ll Yazuleaba en los conales.
Qu o? Qu to?, pregunta Ong. Hemingway no lo dice. Al
emplear el artculo defnido de forma heterodoxa -el ro, en vez
de un ro- y no menudear los adjetivos, da a entender que el lec
ter no necesita una descripcin detallada de la escena. Bastar con
una alusin, pues Se considera que el lector ya ha estado all. El autor
se dirige a l como si fuera un confidente y un compaero de viaje a
quien le basta con un simple recuerdo para rememorar el fuerte des-
tello del sol, el gusto spero del vino y el hedor de los muertos en la
Italia de la Primera Gucrra Mundial. Si el lector pone alguna obje-
cin -y podemos imaginar muchas respuestas como una abuela
de sesenta aos y no s nada sobre ros italianos- no podt cap-
tar el libro. Pero si acepta el papel que le impone la retrica, su yo
de ficcin lograr alcanzar las dimensiones del hroe de Hemingway
y scr capaz de avanzar a travs del relato como su compaero de
armas 27.
La antigua retrica funcionaba habitualmente de la manera con-
traria. Supona que ellectot no saba nada acerca del relato y necesi-
taba ser orientado por pasajes abundantemente descriptivos u obser-
vaciones introductorias. As, por ejemplo, el comienzo de Pride and
Prejudice.
Es una verdad universn!mente reconocida que un soltero poseedor de una buena
fortuna deber buscr mujer.
Por muy poco que se conozcan los sentimientos u opiniones de un hombre as
cuando entra formar parte de un vecindario, esta verdad est tan bien fijada en las
mentes de las familias que 10 rodean que se le considcf13. propiedad legtima de algu
na de sus hijas.
R('aJer-Response Cni/mm: lrom Formalum (o POs(-Strueturaltsm (Baltimore, 1980). Una
de las obras ms influyentes desde esta corriente de la crtica literaria es 'l.;Xrolfgang
Iser, Tbe Implted Reader: Pa!terns o/ Communiealion in Pmse Fielion /rom Bunyam 10 Bee-
kett (Baltimore, 1974).
;:7 Walter J. Ong, The Wtiter's Audience Is Always a Fiction, PML4. 90 (1975),
pgs 9-21.
203
202
Roben D:lrnton
Querido Mr. Bennet), dijo a ste su esposa cierto da, (<ha odo que por fin hay
lln inCJuilino en Netherfield Park?)
Este tipo de narracin progresa de lo generar a 10 particular. Si.
ta fll principio el artculo indefinido y ayuda al lector a orientarse
gradualmente. Pero siempre lo mantiene a distancia, pues se supone
que entra en la hiscoria como un extrao y que lee para su instruc-
cin, su diversin o algn propsito elevado. Como sucede con la
novela de Hemingway, para que la retrica funcione habr de desem-
pear su papel; pero el papel es completamente diferente.
Los escritores han ideado muchos otros modos de iniciar a los
lectores en sus relatos. Una vasta distancia separa CaI1 me Ishmaeh>,
de MelviIle, de la oracin de Milton para ayudar a justificar la ac-
cin de Dios en los hombres. Pero cualquier narracin presupone
un lector y toda lectura comienza a partir de un protocolo inscrito en
el texto. El texto puede recortarse a s mismo y el lector actuar, quiz
contra el carcter de la obra o extraer sentidos nuevos de palabras
comunes: de ah las infinitas posibilidades de interpretacin propues-
tas por los deconstructivistas y las originales lecturas que han confi-
gllrad
o
la historia de la cultura -como, por ejemplo, la lectura que
haca Rousseau de El JVfirntropo, o la de Kierkegaard del Gne-
22- Pero, al margen de lo que cada cual haga de ella, la lectura
ha reaparecido como el hecho central de la literatura.
Siendo as, ha llegado el momento de que confluyan la teoria !ite-
raria y la historia de los libros. La teora puede revelar los limites de
las posibles respuestas a un texto -es decir, a las limitaciones retri-
cas que dirigen la lectura sin determinarla-o La historia puede mos-
trar qu lecturas se dieron de hecho -es decir, dentro de los lmites
de un cuerpo de pruebas imperfecto-o Al prestar atencin a la histo-
ria, el crtico literario podra evitar el peligro del anacronismo; a ve-
ces, el1 efecto, da por sentado que los ingreses del siglo XVIl lean a
Miltol1 }' Bunyan como si fueran compaeros suyos en la docencia
universitaria. Al tener en cuenta la retrica, los historiadores podrn
encontrar claves de conducta que, en caso contrario, resultaran qui-
za incomprensibles, como por ejemplo las pasiones suscitadas por
obras que van de ClarriJa a La Nouvelle HloiSe y de Werther aRen.
Quisiera, por tanto, defender una doble estrategia que combinara el
anlisiS textual con la investigacin emprica. De este modo sera po-
sible comparar a los lectores implcitos de los textos con los lectores
11 [qorja de la lecturll
I'cales del pas<:ldo y, fundndonos en estas comparaciones, desarrollar
na historia, adems de una teora, de la respuesta del lector.
Este tipo de historia se reforzara por medio de un quinto modo
de anlisis basado en la bibliografa analtica. Al estudiar los libros
l'Omo objetos fsicos, los bibligrafos han demostrado que la disposi-
l.in tipogrfica de un texto puede determinar en buena medida su
y la forma en que era ledo. En un estudio notable de Con-
greve, D. F. McKenzie ha mostrado que el procaz dramaturgo neoisa-
bejina, conocido por nosotros por las ediciones en cuarCO de finales
del siglo XVII, experiment un renacimiento tipogrfico en su vejez y
reapareci como el autor digno y neoclsico de las Obras completas en
tres volmenes en ocwvo publicadas en 17lO. Fueron escasas los
cambios de palabras de una a otra edicin, pero una modificacin en
el diseo de los libros dio a sus obras teatrales un aire totalmente
nuevo. Aadiendo divisiones escnicas, agrupando los personajes,
trastocando algunas lneas y presentando liaisons des scenes, Congrev
e
ajust sus viejos textos al nuevo modelo clsico derivado del teatro
francs. El paso de volmenes en cuarto a libros en octavo supone
tnlsladarse de la Inglaterra isabelina a la georgiana 28.
Raga Chartier ha encontrado consecuencias ms sociolgicas en
la metamorfosis de un clsico espaol, la Historia de la vzda del Buscn
de Francisco de Quevedo. La novela iba dirigida originalmente a un
pblico selecto, tanto en Espana, donde apareci por primera vez en
1626, como en Francia, donde se public en una traduccin elegante
en 1633. Pero a mediados del siglo XVIl los editores Oudot y Garnier
de Troyes comenzaron a publicar una serie de ediciones baratas en
rstica que hicieron de ella durante doscientos aos el principal pro-
ducto de la literatura popular conocida como la bibliotheque bleue.
Aquellos editores populares no dudaron en remendar el texto pero,
sobre todo, se centraron en el diseo del libro, lo que Chartier llama
la mise en Fracturaron el relato en unidades simples, abre-
viando frases, subdividiendo prrafos y multiplicando el nmero de
captulos. La nueva estructura tipogrfica supuso una nueva forma de
leer y un nuevo pblico: la gente sencilla, que careca de posibilida-
des y tiempo para abarcar grandes tiradas de la narracin. Los episo-
dios cortos adquirieron autonoma. No fue necesario unirlos por me-
.lli D. F. t.lcKenzie, Typography ilnd Mellning: The Case of William Congreve,
en: Giles Barber y Bernhard Fabian (eds.), Buch nd Buchhandel in Europa am achtzeh-
ten ]ahrhllltdert (Hamburgo, 1981), pgs. 81-126.
205
R.>bert Daroton
dio de complejos temas secundarios y desarrollo de personajes,
ofrecan el material preciso para llenar una veille. As, el libro mismo
pas a una coleccin de fragmentos ms que un relato continuo y
pudo ser por cada lector-oyente a su manera. Con todo,
sigue siendo un misterio la manera como se produjo apropia-
cin, pues Chartier limita su anlisis al libro en cuanto objeto fsico.
Muestra, sin embargo, la forma en que la tipografa se abre a la socio-
loga, cmo el lector implcito del autor se transforma en el lector im-
plcito del editor, descendiendo en la escala social del Antiguo Rgi-
men y penetrando en el mundo LJ.ue en el siglo XIX se reconocera
como le grand publio> 29,
Algunos aventurados bibligrafos e historiadores del lihro han
comenzado a especular sobre las tendendas a largo plazo en su evo-
lucin. Mantienen que los lectores responden directamente a la
organiznci:1 fsica de los textos que a las circunstancias sociales Jel
entorno. As, practicando una especie de arqueologa textual, podra
quiz aprenderse algo sobre la historia remota de la lectura. Aunque
no nos es posible saber con precbin cmo lean los romanos a Ovi-
dio, podernos suponer que, como muchas inscripciones romanas, el
verso no tena puntuacin, prrafos o espacios entre pnlabras. Las
uniJHJes de sonido y sentido se acercaban probablemente ms a los
ritmos del habla que a las unidadi:s tipogrficas -cceros, palabras y
lneas- de la pgina jmpresa. La pigina misma en cuanto unidad
del libro no se remonta ms all del siglo III o IV. Anteriormenre,
pata leer un libro haba que desenrollarlo. Slo cuando las pginas
unidas (el codex) sustituyeron al ruJio (volumen) pudieron los lectores
trasladarse atrs y adelante con facilidad a lo largo del libro y los tex-
tos se dividieron en segmentos que podan ser marcados e indexa-
dos. Sin embargo, todava mucho despus de que los libws hubieran
adquirido su forma moderna, la lectura sigui siendo una experiencia
oral realizada en pblico. En un momento no precisado, qui; en al-
gunos del siglo VIl y, sin duda, en universidades del
XlIl, se comenz a leer en silencio y a solas. La tendencia hacia la lec-
tura silenciosa supuso, quiz, ulla adaptacin intelectual mayor que
2q Rogt::- Charrier, Pigun's de l gueuserj (Pars, 1982). Ver tam-:Jn las reflexiones
generales de Charrier en su ensayo, d!ne Hstoire de la e,tute e;;telle possible? D.J
livJC au lire: quelque$ hypotheses, publicado en las actas del eolloque de Saint-Ma-
ximin, octubre 1982.
I \:;tOrla de la lectura
la del paso al texto impreso, pues hizo de la lectura una experiencia
ndividual e interior 30.
La imprenta supuso, desde luego, una diferencia, pero fue proba-
hlemente menos revolucionaria de lo que habitualmente se cree. Al
gunos libros tenan portadas, ndices de contenidos y alfabticos. pa-
ginacin y editores que producan copias mltiples en sus escritorios
para un pblicu lectur amplio antes de la invenci6n de los tipos m6-
viles_ En el primer medio siglo de su existencia, e11ibro impreso si-
guio siendo una imitacin del manuscrito y, sin duda, era ledo por el
mismo pblico y de manera idntica. Pero a partir del 1500 el libro
impresu, el panfleto, el pliego de cordel, el mapa y el cartel llegaron a
nuevos tipos de lectores y estimularon de lectura distintas. El
nuevo libro, cada vez ms normalizado en su barato de
precio y ampliamente distribuido, transform el mundo. 1\0 slo su-
ministraba ms informacin, sino que proporcionaba un modo de en
tender, una metfora bsica para dar sentido a la vida.
As;, durante el siglo XVI el hombre tom posesin de la Palabra.
Durante el siglo XVII comenz a decodificar el libro de la naturale-
za). Y en el XVIII apreIlJi a leerse a s mismo. Gracias a los libros,
Locke v c.ondillac estudiaron la mente como tabula rasa y FrankHn
escribi un epitafio para su tumba: 31
El cuerpu Je
B. Franklin, Impresor,
Como la cubierta de un Libro viejo,
Con su contenido desencajado,
y despojado de Inscripciones y Dorados
yace aqo, Alir:1ento de Gosanos.
\ll pUl Saenger, 1hnieres de tire Mdi'ialcs, Histoire de t'dltlon vol
r, pp_ 13t ..a, y Sat:tlger, Prom Oml Rcading to Silcnt Reading, Viator 13 (1982),
pags 367-414. Podemos encontrar, por supuesto, c;lSOS excepcionales e tndivicuos
que leian para si muO antes dd ;iglo .xSJI: el ms famusu Jo:: dio:> es san Ambro-
sio, lal como aparece descrito en las Conjesiom'J de sm Agustn. Un anlisis ms ex-
tenso de [a lecrura y la historia primiti'il1 del libro, en Henri-Jean Martb, POU! une
hisroire de la lecturel, Rt'vut' jranpse dJhiJtoire du lil're, flue'-ia serie, n.o 16 (1977).
pgs. 583-610.
}t Sobre la historia a largo plazo de la idea del mundo como libro de lectura, ver
Han; Blumenberg, Die LeJbarkeif der 'XIelt (Francfort, 1981). El de Franklin
no aparecc, en reo.lid;ld, sobre su l3pida sepulcraL Probablemente lo escrihi en
1728, en sus tiempos de impresor joven, cuando era lln agudo interloC'JIOr del club
n
l ; ver The Ppen 01 Benjamin Frrmktm, Leonad 'l/J. La.bll.:ee (ed.) (New Have ,
uilLO
19.59-), vol. 1, pgs. 109-11. Lis frases difieten ligeramente en cada U:10 de los ues tex-
tos autgrafos.
207
206
Robert Darnton
Pero la Obra no se perder;
Pues, tal como l crey,
Volver a aparecer
En una Edicin nueva y ms elegante
Corregida y mejouda
Por el Autor
No quisiera excederme en la metfora, pues ya Franklin la forz
hasta la muerte, sino volver ms bien a un punto tan simple que po-
dra pasrsenos por alto. La lectura tiene una historia. No fue siem-
pre y en todas partes la misma. Podemos pensar en ella como un pro-
ceso lineal consistente en extraer informacin de una pgina; pero, si
lo examinamos ms en detalle, estaremos de acuerdo en que la infor-
macin puede cribarse, clasificarse e interpretarse. Los esquemas in-
terpretativos pertenecen a las configuraciones culturales, que han su-
frido enormes cambios con el paso del tiempo. Dado que nUestros
antepasados vivan en mundos intelectuales diferentes, debieron de
haber ledo de manera distinta y la historia de la lectura podra ser
tan compleja como la historia del pensamiento. Tan compleja, de he-
cho, que los cinco pasos propuestos aqu podran llevarnos en direc-
ciones dispares o hacernos dar vueltas indefinidamente en torno al
problema sin penetrar en su ncleo. No ha)' rutas directas ni atajos,
pues la lectura no es algo diferenciado, como una constitucin o un
orden social, que pueda rastrearSe a travs del tiempo. Se trata de
una actividad que implica una relacin peculiar -por una parte, el
lector; por otra, el texto-o Aunque lectores y textos han variado se-
gn las circunstancias sociales y tecnolgicas, la historia de la lectu-
ra no debera reducirse a una cronologa de tales variaciones. Ha-
bra de ir ms all y abordar el elemento relacional en el mismo
corazn del asunto: cmo construyen los lectores cambiantes tex-
tos mudables?
La cuestin parece abstrusa, pero es mucho lo que de ella depen-
de. Pensemos cuntas veces el leer ha cambiado el curso de la histo-
ria: Lutero y su lectura de Pablo; Marx y su lectura de Hegel; Mao y
su lectura de !vlarx. Estos puntos destacan en un proceso ms pro-
fundo y amplio: el esfuerzo interminable del hombre por encontrar
sentido en el mundo circundante e interior. Si pudiramos entender
cmo ha ledo, podramos aproximarnos a la comprensin de cmo
daba sentido a la vida. Y de esa manera, una manera histrica, sera-
mos capaces de satisfacer algo de nuestro propio anhelo de sentido.
I [istoria de b lectura
Apndice: un Cabinet littraire de provincias en 1779
La siguiente drcular nos ofrece una visin poco frecuente de un
(ubinet littraire, o club de lectura, de la Francia anterior a la Revolu-
cin. Fue enviada por P.]. Bernard, librero de Lunville, a los oficia-
les de la gendarmerie local en septiembre de 1779. Bernard deseaba
convencer a [os gendarmes de que se hicieran miembros de su cabinet,
por 10 que insista en su utilidad para los oficiales militares. Sin em-
hargo, es probable que se pareciera a otros establecimientos similares
esparcidos por toda la Francia de provincias. La circular proviene del
expediente de Bernard conservado en los documentos de la Socit
typographique de Neuchatel, en la Bibliothque publique et universi-
taire de Neuchatel, Suiza. No hemos modernizado ni corregido su
ortografa.
A ME.C,SILUHS LES Gn\DARMES
Messicurs,
Le Sr. Bcrnard, propritaire du Cabinet LiUl:raire de la Gendarmerie, autoris
par Monsieur le Ml1rquis d'Amichamp, a j'honneur de reprsenter gu'encourag
par le suffrage de ses abannes, jI dsireroit fonder un tablissement plus tendu et
plus utile.
11 voudroil qu'au mayeo d'uu abonnement certain & invari'J.ble, Messieurs [es
Gendarmes trouvassent chs lui tous les secours Jittraires qu'ils peuvent dsirer.
Une maison commade, grande, bien ecJaire & chauffc, qui seroit ouverte tous le
jours, depus neuf heme:> du matin jusqu'il midi & depuis une heure jusqu'iI dix, of-
friroit, des cet inst:mt, aux amateurs, deux miilt.: volumes qui seroit augments de
quatre ceos par anne. Les jivres seroint la disposition de Messieurs les Gendarmes,
qui cepenJant ne pOUrront les surtir de la bibliotheque.
Le Sr. Bernard ase procurer par chaque ordinaire:
Deux Journaux de Linguet Deux Gazettes de France
Deux Mercutes Deux Gazettes de Leyde
Deux Journaux militaires Deux Gazetres de La Haye
Deux Journaux des affaires de Deux Gazettes de Bruxelles
l'Amerique & de l'Anglarerre Deux Courriers du Bas Rhin
Deux Esprit:> des journaux Oeux Courriets de Oeux-Ponts
Deux Courriers de l'Europe Deux Bulletins
Auxquels seton! ioints les ouvragcs & instruments de mathmatiques, les cartes
gogtaphiques, les ordonnance; militaires, & et tout ce qui concerne un officier.
208
Robert Darnton
Le Sr. Bernard aussi sensible 3U plaisir d'etre utile gu'a son imrt particulier, se
bornera pour chaque abonuement il trois Jivres par ano
Voila quel sera l'ordre de sa maison:
Un salle au rais de chausse seta destine pour la conversation, <lim;j qu'une
chambre au premier tage; & les auttes seront abandonnes aux lecteurs des gazettes,
des ouvrages de littrature, erc.
n oe sera question d'aucun jeu queIeonque, sous tel prtexte que ce 50it.
La reconnaissance que le Sr. Bernard a voue a la Gendarmerie, lu fait saisir
tOllS les moyt:ns de lui etre agable. Il se flare que Messieurs les Gendarmes voudront
bien jetrer sur son projer un coup d'oeil favorable & le mettte aporte d'ajouter aux
obligatioJ1s lju'i leur a Jeja l'hommage d'une ternclle reconnaissance.
N. B. Le Sr. Bernard pre ceux de ces Messieurs les Gendarmes gUl lui seront fa-
vorables de vouJoir bien lu ac.::order leur signature.
Captulo 8
HISTORIA DE LAS IMGENES
Ivan Gaskell
Material visual
Aunque el material de fuentes utilizado por los historiadores es
de muchos tipos, su preparacin les lleva, por lo general, a sentirse
mucho ms cmodos con los documentos escritos. En consecuencia,
suelen estar mal adaptados para tratar el material visual y muchos de
ellos utilizan las imgenes de forma meramente ilustrativa, pudiendo
parecer ingenuos, triviales o ignorantes a los profesionales que se
ocupan de cuestiones visuales. Naturalmente, no siempre es as. Al-
gunos historiadores han hecho aportaciones valiosas a nuestra idea
del pasado -y al lugar que ocupa en ella el material visuaJ- utili-
zando imgenes de forma sutil y especficamente histrica. No obs-
tante, el punto de vista del historiador apenas se tiene en cuenta
cuando se analizan imgenes en un contexto ms amplio. Esto no tie-
ne por qu seguir as[ si se pone a los historiadores al corriente de al-
gunos de los intereses que rigen el pensamiento y la prctica de quie-
nes manejan material visual. Es lo que espero hacer en el presente
captulo analizando una seleccin de obras recientes dedicadas a un
campo de investigacin tremendamente amplio.
Antes de seguir adelante, y para evitar posibles malentendidos,
definir cmo empleo los trminos. Por historia entiendo el discurso
elaborado por los historiadores y no (el pasado. Por arte, aquellos
209
211
210 Ivan Gaskell
artefactos y, a veces, conceptos asociados con ellos, generados por
quienes han sido calificados de artistas, bien por s mismos, bien por
sus contemporneos 0, retrospectivamente, por otras personas. (Ha-
br que incluir tambin los medios desarrollados por los artistas para
eludir el arte en cuanto artefacto, entre los que aparecera sobre todo
el arte representado, si bien no lo analizaremos aqu.) No obstante,
mi exposicin no se limita al arte, aunque no conozco una palabra
nica que describa la amplia gama de material visual al que deseo re
ferirme. Este material incluye el arte como acabo de definirlo pero
tambin, en primer lugar, los constituyentes del entorno visual pro-
ducido por el hombre que son o han sido objeto de estima por razo-
nes distintas a las de su fin prctico evidente (si es que lo tienen),
bien intencionadamente y desde un principio (por ejemplo, la silla no
diseada simplemente para servir de asiento) o bien retrospectiva-
mente (el objeto hallado o coleccionable, revestido de un nuevo
significado intencional); en segundo lugar, aquellos constituyentes del
entorno visual producido por el hombre que poseen un carcter pri-
mariamente comunicativo, incluido el diseo grfico y la fotografa.
Quisiera bautizar esta masa un tanto nebulosa -que incluye el ar-
te- con la expresin de material visuab>.
Este captulo se titula Historia de las imgenes, y no Historia
del arte debido, precisamente, a mi deseo de tratar cuestiones relati
vas al material visual ms all de los lmites del arte y tambin dentro
de ellos. De hecho, la distincin entre arte y ottos materiales visuales
evoca no slo problemas de terminologa, sino tambin [a condicin
relativa o privilegio de los distintos tipos de material. La historia del
arte se ocupa en gran medida nicamente del arte y de la percepcin
de jerarquas cualitativas dentro de l. si bien este aspecto discrimi-
natorio de la disciplina ha sido cada vez ms criticado por algunos
especialistas en los ltimos aos. Sin embargo, tanto la historia del ar-
te como otras formas de estudio del material visual son en gran parte
y legtimamente ahistricas. (En el presente mbito, creo que merece
la pena sealar que la historia del arte no es una subdiscipllna de la
historia.)
Por otra parte, muchas de las obras interpretativas dedicadas al
arte y otros materiales visuales no adoptan forma escrita o toman
adems alguna otra forma. De hecho, muchas de las personas ms
profundamente interesadas por el anlisis del material visual descon-
fan del discurso acadmico o incluso lo rechazan, junto con la pre-
I de imgenes
Il'nsin de precedencia interpretativa que a menudo se le otorga. Son
i..:ualmente importantes, si no ms, la presentacin e interpretacin
implcita de tal material por parte de museos y galeras, en exposicio-
nes y en el mismo arte.
Para la definicin en la prctica de lo que constituye el material
visual y -cosa igualmente importante- de sus fronteras y jerarquas
internas, hay en la cultura occidental tres instituciones de fundamen-
lal importancia ligadas entre s. Tales instituciones son: en primer lu-
gnr, los marchantes, personal de las salas de subastas y coleccionistas;
e11 segundo, el personal de museos y galeras pblicas y, tras ellos, los
funcionarios que trabajan en fondos pblicos; en tercero, historiado-
res del arte del mundo acadmico, editores y (como miembros subal-
ternos) crticos. Aunque algunos miembros de cada grupo particular
pretendern mantenerse a distancia de los dems, existe un intercam-
bio considerable entre los tres en muchos planos, desde el de las
ideas e hiptesis al del dinero. De hecho, los dos primeros son clara-
mente interdependientes (por ejemplo, el promotor de una exposi-
cin podra oscilar entre ambos). Fuera de esta trada centraL y con
una influencia limitada sobre ella, se puede situar a los artistas y pro-
fesores de escuelas de arte. Su prctica casi no tiene efectos inmedia-
tos en el anlisis del material visual premoderno que se da en el seno
de la trada y, en cierto sentido, ejerce una influencia limitada en el
debate sobre las cuestiones planteadas en la actualidad. La actividad
de los artistas puede ser olvidada muy fcilmente y no les es posible
contar con una voz eficaz e independiente, pues trabajan, y en cierta
medida son tratados, como propiedad de los miembros de la trada.
Es difcil formular un anlisis de la opinin comn sobre la que
se fundamenta la constitucin jerrquica del material visual debido
a la complejidad del material mismo y a la falta de un autntico
acuerdo. Sin embargo, las pginas siguientes podran servir a modo
de esbozo orientativo general. En el seno de este amplio cuerpo de
material, se ha de hacer una primera distincin entre y
otros). Dentro del se da una distincin basada en criterios
humanistas renacentistas de origen clsico entre (como
expresin de la invencin individual humana) y llrtes decorativas o
aplicadas, trminos que han sido sustituidos en pllrte por el de dise-
o cuando nos referimos a la edad contempornea.
Aparte de lo anterior aparece una actividad cuya condicin ha
cambiado algo hasta hacerse ambigua: la arquitectura. Los autores
213
212 Ivan Gaskell
del Renacimiento italiano, como Lean Battista Alberti y Gorgo Va-
sari, siguieron al arquitecto y terico romano Vitrubio y concibieron '1
la arquitectura como la cumbre de las artes visuales, debido a su
combinacin de constituyentes funcionales y abstractos que daban
pie a la inventiva individual. En muchos anlisis histricos posterio- .'
res se insiste menos en la funcin prctica o social de los edificios
que en la invencin al tratar las estructuras y planteamientos relacio-
nados con ellas casi exclusivamente comO vehculos para la expre-
sin artstica del individuo, planteamiento que en ltima instancia
deriva tambin de Vitrubio (De architectura, II, ii). Por otro lado, la
prctica actual de la arquitectura se ve generalmente como el mbito
de una profesin aparte cuyos miembros y crticos tienden a conside-
rar ambigua la definicin de la relacin entre apreciaciones prcticas
y expresivas. Hay cierta tendencia a tratar la prictica actual de la
quitectura no como una de las bellas artes (como pudo ser concebida,
cuando Miguel Angel esculpa, pintaba y diseaba edifidos a un
mismo tiempo), sino como un diseo a gran escala, aun mantenien-
do algunos rastros del prestigio de su anterior asociacin, en parte
gracias al trabajo de los historiadores del arte que escriben sobre
arquitectura.
Tambin entre arte) y otroS, en una posicin cuyo rango si-
gue, curiosamente, sin si bien de manera muy distinta de la
arquitectura, se halla la fotograHa. Aunque la gama de imgenes que
su tcnica es capaz de generar no sea, en cierto sentido, muy grande,
su mbito de importancia cultural es considerable, al ser tratada, por
un lado, como recurso transparente para tnmsmitir informacin y,
por otro, como un medio artstico opaco. El impacto cultural de la
fotografa en los ltimos ciento cincuenta aos, tanto en s misma
como en forma de imgenes visuales en movimiento, derivada de
ella, ha sido inmenso y ha alterado por completo el entorno visual y
los medios de intercambio e informacin de una gran parte de la po-
blacin del mundo. La fotografia ha transformado sutil, radical y di-
rectamente la disciplina de la historia del arte y la prctica de todos
los miembros de la trada definida ms arriba, al margen de si sus ob-
jetos de inters fueron creados antes o despus de su invencin. Casi
todos la utilizamos a diario en forma de ilustraciones, recursos mne-
motcnicos o sustitutos de los objetos representados por su medio.
Sin embargo, la mayora de los miembros de esas ptofesiones han
evitado explcitamente tener en cuenta las consecuencias de la foto-
Ilisroria de las imgenes
grafa tanto en lo que afecta a su propia obra como en una escala
mayor.
La categora inadecuadamente designada como otros est defi-
nida en buena medida en la prctica por los museos y la actividad
comercial. El inters por el pasado local ha convertido desde hace
mucho los museos en depsitos de objetos. Adems de las obras de
,lrte, arqueologa e historia natural que caracterizaban los museos
locales fundados en Gran Bretafla en los aos que siguieron a la Ley
de Museos de 1845, han acabado exponindose artculos domsticos
anticuados que recuerdan prcticas, hbitos y hasta relaciones socia-
les pasadas. Un inters mayor por la cultura popular desde la dca-
da de 1970 ha otorgado a estos artefactos un significado realzado, de
orientacin ms estrictamente histrica, debido a los cambios en las
lcnicas de exhibicin. Todo este campo fue promovido desde la pe-
riferia de los estudios folclricos hasta darles un lugar en el estudio
revitalizado de la cultura popular, relacionado estrechamente con
ciertos procesos actuales en historiografa expuestos en Gran Bretaa
por la obra de Peter Burke Popular Culture in Earlr Modan Europe
(1978). El nuevo rango concedido al estudio de los restos materiales
de sectores no elitistas de las sociedades anteriores se resume, por lo
que respecta a su exhibicin, en la prdiga construccin del Muse
National des Arts et des Traditions Populaires, de Paris. Hay all vi-
trinas que contienen tiles agrcolas o herramient'as artesanales que
muestran las variantes regionales y el valor de la artesana annima,
mientras que la sala de la imprenta es un almacn de pliegos de cor-
del e impresos de baratillo publicados para el consumo popular des-
de el siglo XVI en adelante.
La participacin del comercio en esta amplia variedad del otro
material visual no est, sin duda, definido por la participacin acad-
mica en debates sobre la significacin cultural de tales objetos. De
becho, el impacto del comercio en este terreno del entorno visual y
la idea que la personas se hacen del pasado es probablemente ms
considerable que el de los trabajos eruditos del equipo de los mu-
seos y los historiadores sociales. Las casas de subastas han
realizado incluso esfuerzos considerables por desarrollar el campo
conocido como (tapaderas de potes de strass, estam-
pillas de cajetillas de cigarros, juguetes,etcJ En este terreno se obser-
va la colusin de distintos intereses. En primer lugar, apela a cierto
sentido del orden y sirve de equivalente recreativo de tcnicas co-
215
214 Ivan Gaskell
merciales de anlisis e intercambio; pero, a diferencia de los intereses
comerciales de los coleccionistas, promete un resultado final comple-
to y cerrado. Las colecciones de sellos son su paradigma. En segundo
lugar, los apelan a otro impulso comercial: el incre
mento del valor por la consecucin de series completas definidas y la
expectativa de una recuperacin de la inversin. En tercer lugar, el
coleccionismo est postulado por la idea mplcita de que el conoci-
miento de los objetos es evidentemente finito: la posibilidad de inter-
pretacin no forma parte del panorama intelectual. En cierta ocasin
visit una casa de campo paladiana muchas de cuyas habitaciones
estaban vacas de mobiliario y decoracin, pero tenan los suelos
completamente cubiertos de teteras. Las teteras, diferentes todas ellas'
entre s, aparecan apretadas una contra otra en los pasillos y algunas
partes de las escaleras impidiendo el paso. Para el propietario no se
trataba de una disposicin que expresara algo o invitase a la
tacin, sino simplemente de una cuestin de conveniencia. En cuarto
lugar -y esto es [o ms importante para el historiador-, este tipo
de coleccionismo implica una relacin particuLlr con el pasado. Dos
de sus componentes son la nostalgia basada en las cualidades de si-
ncdoque percibidas en un objeto (un juguete con cajas de cerillas
que evoca, por ejemplo, una infancia en la dcada de 1950) y la su-
puesta adherencia de una cualidad inmutable debida al contacto
sonal con un individuo o ndividuos famosos o respetados (un par de
botas propiedad de Elvis Presley o del primer duque de Wellington,
por ejemplo). De hecho, cuando se institucionaliza esta actitud con
resabios de magia simptca, tal como ocurre en realidad de forma
cada vez ms extendida, podramos preguntarnos si es posible esta
blecer una distincin entre, pongamos por caso, Graceland y Apsley
House, pues ambas suponen una actitud profundamente antianaltica
respecto de un pasado dominado por grandes hombres cuya esencia
puede conocerse por el examen atento de los objetos de los que se
rodearon.
Tras haber hecho algunas incursiones en la extensa masa de ma-
terial visual (el arte, elementos de rango no definido, como la ar-
quitectura y la fotografa, y lo otro, incluidas ciertas categoras de
artefactos y coleccionables), la llegada al lugar de encuentro de
todos estos fenmenos en la presentacin institucionalizada del h-
roe (Presley, como el rey; Wellington, como el duque de hierro)
puede ser el punto al que referir el problema de cmo puede insti-
1iiscoria de las imgenes
luirse el conocimiento del material visual de modo que se aplique a
diversos fines (entretenimiento, propaganda, enriquecimiento y rela-
cin entre el presente yel pasado). Intentar explorar slo tres de los
varios aspectos tericos, refirindome a publicaciones recientes esco-
gidas: la autora, la canonicidad y la interpretacin.
Autora
El intento de establecer una autora no es simplemente conse-
cuencia de los valores del mercado del arte, como mantienen ciertos
escpticos (es decir, el hecho de que una pintura de Van Gogh val-
dr incomparablemente ms que otra que parezca ser de Van Gogh
pero no lo sea). Ms bien es una consecuencia de la concepcin del
artista y de la relacin de ste (y muy raramente de sta) con el arte,
tal como la percibe la tradicin occidental. Como corolario, la auto-
ra de materiales visuales no considerados arte (productos artesanales
o industriales) se considera en general como algo de poca repercu-
sin, a pesat de que el desarrollo del diseo como estrategia para
incorporar los elementos inmediatamente explotables del arte para
propsitos directamente comerciales est llevando a una transferen-
cia parcial de la prerrogativa del artista al diseador. Sin embargo, di-
fcilmente ser ste el terreno de debate en el campo del arte, sobre
todo en el subgrupo de la pintura y dibujo anteriores a la moderni-
dad (los llamados antiguos maestros).
El conocimiento pericial -la tcnica que sirve en general para
proponer la autora de obras individuales de arte- es el ello del
ego en histotia del arte, segn lo formul Gary Schwartz en una cr-
tica reciente l.
Muchos historiadores del arte cuyas opiniones estn muy lejos
del radicalismo, reconocen la inseguridad intelectual de las bases del
conocimiento pericial y se centran en otros terrenos de la investiga-
cin (iconografa, patrocinio). Los apologistas del conocimiento peri-
cial no consiguen ocultar sus contradicciones internas. En 1985 la ca-
sa de subastas Sotheby de Londres y el museo Fitzwilliam de la
universidad de Cambridge colaboraron para presentar la Ptimera
1 Connoisseurship; the penalty of ahistoricism, !n/t'fnational oumal of Museum
MatTagr:mw( aflJ Curatorship 7 (1988), pgs. 261-8.
216
Ilistoria de las imgenes 217
exposicin Sotheby Fitzwilliam. Su tema era Los logros de un perito."
Phi/ip Poultcey, quien durante su larga carrera ha trabajado tanto en,,!'
mUseos como en el mercado del arte y se ha interesado ante todo
por los dibujos del Renacimiento italiano. Al describir la obra de
Pouncey en la introduccin al catlogo de la exposicin 2, John Gere
hablaba de la claridad, esmero, concisin y exactitud de expresin,
atencin a los matices del pensamiento, distincin entre hiptesis y
hechos y lo que es pertinente e inoportuno y la expresin del acuer.
do y el desacuerdo en trminos graduados)) en Pouncey. Gere conrt. '
na: j\-fr Pouncey es un estudioso... para quien... la exactitud no es
una virtud sino un deber,>. Sin embargo, en la pgina siguiente, Gere
revela las pautas curiosamente dobles del experto, afirmando que,;,
una cosa es hacer una atribucin satisfactoria y otra muy distinta ex.
plicarla satisfactoriamente; ms adelante describe cmo Pouncey re.
curra a los ademanes para responder a este problema; Despus in.
cluso de treinta aos, sigue siendo inolvidable su manera de,
demostrar la del n." 19 de la presente exposicin
adoptando la pose del San Sebastin del dibujo. Para muchos histo-
riadores del arte, la incapacidad de expresin que permite que la
pantomima y -10 que es ms serio- hreves anotaciones en los so-
portes de los dibujos sean el principal modo de expresin del perito
(descrita por Gere como <el monumento tangible de la ohra ms
notable de su vida [de PounceyJ), est indisolublemente unida al
autoritarismo, renuncia a la. argumentacin racional y apela a la repu.
tacin personal. Muchos encuentran difcil aceptar la pura afirmacin
como conocimiento acadmico. En consecuencia, varios historiado.
res y tericos radicales del arte descalifican abiertamente el conoci-
miento pericial como una actividad intrnsecamente conservadora y
provista de anteojeras que se limita a reforzar el mercado del arte y a
eludir los problemas importantes centrndose en minucias particula-
res e insignificantes. A su vez, muchos peritos muestran escasa consi-
deracin por los historiadores del arte, cuyas reflexiones se interesan
por asuntos distintos del de la autora. Se da, pues, una polarizacin
ideolgica.
El conocimiento pericial merece ser analizado ms de cerca y no
descalificado. En la introduccin citada ms arriba, Gere da una defi.
1 The Achievement 0/11 CoftnOSeUf, Phtlip Potmcey. Italitm Old Master Dfl1wings, por
]nlien Stock y David Scrasc (Fitzwilliam Museum, Cambridge, 1985) (sin nmeros
de pgs.)
Ilicin excelente del concepto tradicional de pericia que merece la
pena citar por entero. (Para facilitar una posterior referenca, numero
Jos criterios propuestos por Gere.)
El concimiento pericial, en el sentido tcnico de identificacin de los autores de
"bras de arte, no es exactamente una ciencia en el sentido de sistema racional de de-
lluccin a partir de datos verjf'cables; tampoco es exactamente un arte. Se encuentra
l,r. algn punto entre ambos y requiere una combinacin especial de calidades inte-
algunas ms cientficas que artsticas y otras ms artisticas que cientficas:
11] una memoria visual pata [as composiciones y detalles compositivos, [2] un cono-
cimiento exnaustivo de la escuda (l periodo en cuestin, [3] la consideracin de
todas las respuestas posibles, [4] sentido de la calidad artstica, [5] capacidad para va-
lotar las pruebas y (6] cierta facultad de empatra con el proceso creativo de cada ar-
tista en particular y [7] una idea favorable dd mismo como personalidad artstica in
dividual.
Si se acepta que el conocimiento del perito constituye una activi
dad necesaria (como lo acepto yo mismo, si bien en calidad de medio
para una multiplicidad de fines y no en cuanto fin en s misma), Jos
criterios 1,2 Y5 parecen fuera de discusin. El nmero 3, sin embar
go, es un imposible racional, tal como est planteado, y espero no
perjudicar a Gere al sugerir que la calidad propuesta por l queda
comprendida, a mi entender, dentro de lo racionalmente posible en
sus dos primeros crterios. Podra pensarse que el nmero 4 elude
varias cuestiones capitales, pero, no obstante, sera aceptable en las
circunstancias presentes. Los problemas reales se encuentran en los
nmeros 6 y 7; este ltimo, en particular, seria bsico para el conoci-
miento del periro tal como se concibe en general. La idea de que
todo artista individual se revela de una manera nica por rasgos esti-
lsticos inconscientes que el perito es capaz de reconocer, constituye
el fundamento mismo de la pericia. Gere admite que el conocimien-
to pericial de los dibujos italianos se basa casl por entero en eviden-
cias estilsticas internas); as pues, al interesado slo le queda la suti-
lizacin y el anlisis de incongruencias percibidas dentro de un
conjunto de argumentos definidos de forma circular. Se trata, en
esencia, de un sistema cerrado y autoprobatorio y, por tanto, segn
puede demostrarse, una mera ficcin. (No niego, sin embargo, que
una ficcin pueda expresar una verdad.) Por otra parte, la afirmacin
que esconden los nmeros 6 y 7 no es demostrable en s misma. Po-
demos imaginar que los parmetros estilsticos que delimitan la obra
de un artista particular pueden ser considerablemente ms amplios
218 219
Ivan Gaskel:
de lu que permitira el mantenimiento de un sistema de conocimien.
to pericial basado en la diferenciacin ostensible entre nimiedades
inexplicables. Si se parte de la base de semejanzas y diferencias
servadas, pueden establecerse diversas agrupaciones de obras, pero
ello no parece causa nece.-;aria ni suficiente para atribuir al mismo ar.
tista aquellas que mUestren caractersticas similares. Hacerlo as equi-
vale a aceptar un sistema arbilrariu nu reconocido y que no corres-
ponde necesariamente a la realidad. Quiz esta aceptacin sea
inevitable; pero, en primer lugar, propungo que quienes practican
este sistema reconOZcan su tango; en segundo lugar, que cualquier
pretensin respecto a su relacin con el mundo se examine con cu.
dado en casos individuales, y, en tercer lugar, que se tengan en cuen-
ta las investigaciones recientes relativas a la percepcin y d cnuci..,
miento.
En la actualidad se estn haciendo grandes esfuerzos por eludir
este problema evitando reconocer explcitamente su existencia. Al
guardar silencio acerca del mito del ((ojO!> refinado y sutil que funcio-
na de una manera reconocida expldtamente como algo muy prxi-
mo a la intuicin, los nUevos peritos depositan su fe en el examen
tcnico y cientfico. La evolucin de las prcticas de la conservacin
y la aplicacin de tcnicas cientficas al anlisis de los componentes
de las obras de arte, en especial los leos, han hecho posible esta ac-
titud. Dentro de este tipo de problemas, el que prohahlemente ha
attado ms la atencin del pblico en los ltimos aos se refiere no
a un objeto de arte en cuanco tal, sino a un elemento de material
sual cuya categora incierta como reliquia autntica o imagen huma-
na ha suscitado un amplio inters: la Sbana de Turio. En 1988 se
analizaron simultneamente algunos fragmentos de la misma en tres
laboratorios de Suiza, Gran Bretaa y EE UU mediante tcnicas de
datacin por carbono y los resultados sugieren que el material es ms
bien de origen tardomedieval que paleocristiano. Esta experiel1Cia
podra hacernos pensar que la prctica secular del examen y certifi-
cacin o rechazo posterior de supuestas reliquias por parte de
cionarius eclesisticos podra muy bien considerarse el antecedente
intelectual del trabajo pericial de nuestros tiempos.
Entre los proyectus actuales de peritacin, el Rembrandt Project
es uno de los destacados. Durante ms de veinte aos, un pequeo
grupo de estudiosos holandt:ses ha examinado, en un trabajo de cola-
boracin, las pinturas atrb:.1das a Rembrandt van Rijn, amasando
Hi:.roria de las imgeo.es
una considerable c:.mtidad de informacin tcnica. Se halla en curso
de publicacin un catlogo cronolgico de obras aceptadas (que tie-
ne en cuenta otras dudosas y algunas rechazadas por el equipo y
aceptadas en un primer momento) 3. Sin embargo, la premisa bsica
de todo el proyecto, es decir, la hiptesis de que es deseable y POS1-
Sle definir un corpus de obras producidas por el mismo Rembrandt,
distlmas de las de sus discpulos, ayudantes, seguidores e imtaJures
contemporneos, parece cada vez ms cuestionable, Es interesante
observar qt;.e tanto ese deseo como su viabilidaJ parecen ahora nota-
blemente menos seguros que lo que debieron de parecer a los inicia-
dores del Proyec:o, lo cual se de\:;e en buena medida y de forma
premeditada el trabaio del equipo mismo. La cuestin planteada
ahora es: si el es producto de un taller que inclua un
nmero de miembros fluctuante y donde la nica constante es la per-
sona de Rembrandt, es convcnientc
l
incluso, intentar identificar las
pinturas exclusivas de" Rembrandt, suponiendo que tal cosa sea POSI-
ble, dadas limitaciones de las tcnicas de peritacin que en este
caso slo pueden apoyarse en pruebas estilsticas y tcnicas internas?
Sin emba.rgo, somos culturalmente reticentes a abandonar 0, ,11 me-
nos, ma6zar, la nocin del artista como un creador esencialmente
dividual cuya nica actividad ((<el proceso creativm>) y carcter (<<la
personalidad artstica)) podra discernir el observador emptCo (cfr.
los criterios (, y 7 ne Gere citanos ms arriba).
Gran parte del examen tcnico consiste, en realidad, en una
queda intensificada de las huellas singulares del artista: su toque, sus
abreviaturas personales. Aunque el lugar de la obra dentro de catego-
ras ms amplias, como la fecha aproXimada o el probable lugar de
produccin, pueden establecerse con provecho, los resultados suelen
confirmar ms bien las aseveraciones negativas que las positivas (,el
anlisis ha mostrado que no se han empleado materiales anacrnicos
para una pintura del siglo XVIl). El anlisis comparativo puede esta-
blecer pautas de prcticas de taller. Por ejemplo, es improbable que
en el taller de Rembrandt se preparara un lienzo sin una clara doble
base discernible en las secciones transversales de la cap<l de pintura
realizadas para el examen microscpico. Todas las tcnicas disponi-
bles, desde la autorradiograa hasta el anlisis de difraccin de rayos
J J. Bruyn, B. H:Hl.k, S. H. Levie, P.]. J. van Thiel y E. de Wrterine, 11 C:orpus
01" Rembrundt Pairlti"gs, vol. 1 1625-1631 ':19821, vol. 2 1631-1634 (1986), vol .3 1634-
1639 (1989).
221
220
Ivan Gaskell
X, pueden utilizarse y de hecho se utilizan para establecer parme..
tros dentro de los cuales poder analizar las obras mediante proceS05
legtimos de comparacin y exclusin. No obstante. el propsito "
principal de la interpretacin de tales resultados por historiadores
del arte y directores de museos sigue siendo determinar o desautori.
zar el corpus de un artista concreto. El proceso de toma de decisio-
nes periciales se mantiene fundamentalmente sin cambios y la nica
diferencia es que el perito dispone de ms datos. No obstante, el sig..
nificado de este hecho raras veces es lo bastante preciso para sus r e . , ~
querimientos.
Actualmente, el empleo de anlisis tcnicos se multiplica sin que
se tengan debidamente en cuenta las implicaciones epistemolgicas.
Algunas de las hiptesis de trabajo publicadas por el Rembrandt Re-"
search Project han sido puestas en duda ltimamente COmo resulta-
do del examen tcnico y cientfico ele los fonelos ele Rembrandt ele la .'
National Gallery de Londres: se trata del examen ms exhaustivo lle-
vado a cabo hasta el momento de un conjunto de obras asociadas al
taller de Rembrandt 4. De l se deduce que la informacin tcnica
extensa y detallada utilizada por el Rembrandt Research Project re-
sulta inadecuada en el momento actual. Siendo as, dnde hay que
detenerse y en qu punto pueden tomarse decisiones? La autorradio-
grafa por activacin de neutrones (que revela, efectivamente, la dis-
posicin de los constituyentes del cuadro en una serie de imgenes
radiografiadas) es una tcnica de la que no dispuso el equipo de la
Nationa1 Gallery; ahora bien, varias pinturas atribuidas a Rembrandt,
bastantes como para proporcionar material comparativo, han sido
analizadrls de este modo. Un examen similar de los cuadros de la N a ~
tional Gallery, echara por tierra las htptesis de atribucin reciente-
mente publicadas por ella? No deberan examinarse, ms bien, las
limitaciones del conocimiento pericial -por ms amplios que sean
los datos tcnicos de que dispone el perito- y emprender a conri-
nuacin todo el proyecto de especulacin atributiva partiendo de
una nueva base en la que las hiptesis se reconozcan como tales y la
opinin no se presente como conocimiento seguro?
El problema de la condicin epistemolgica del conocimiento
derivado de la actividad pericial se agudiza cuando esa informacin,
4 Art m the ."..faking. Runbrandt, por David Bonford, Christopher Brown y Ashok
Roy (N:Hionai Gallery, Londres. 19889).
Historia de las imgenes
incierta por necesidad, se utiliza para construir argumentaciones
complejas en historia del arte ligadas al conocimiento establecido por
procesos ms dignos de confianza (por ejemplo, deducciones deriva-
das de fuentes que se corroboran mutuamente). Si se atribuye a la
prueba del examen pericial una importancia igual a la que se apoya
en pruebas establecidas de forma ms segura en esas estructuras, va-
cilarn las estructuras mismas. Se ha de tener ms en cuenta la cali-
Jad de la naturaleza de la prueba que la calidad de una prueba en
circunstancias particulares. Segn ello, la pmeba pericial no puede
ser, por su misma naturaleza, tan persuasiva como algunas otras for-
mas de prueba. El hecho de reconocerlo no desembocara en el re-
chazo o exclusin de las pruebas del perito sino, ms bien, en su uti-
lizacin adecuada y circunspecta.
Las cuestiones sobre el peso relativo de los distintos tipos de
pruebas no se plantean del mismo modo al considerar aquellas for-
mas de argumentacin donde slo entra en juego el conocimiento
pericial. Sin embargo, el reconocimiento de las limitaciones epistemo-
lgicas de la pericia seran difclmente provechosas para los intereses
creados del mundo del arte. Tambin es improbable que se cargue el
acento en otros aspectos, pues las obras de arte funcionan como ob-
jetos individuales (y no como componentes indeterminados) en el
contexto que las determina: el mercado y su asociado subordinado,
el museo. Dentro de este contexto resulta muy deseable que no se
ponga en duda la condicin de cada objeto individual. En conse-
cuencia, la falta de conocimiento se compensa habitualmente presen-
tando en forma de conocimiento seguro una opinin reforzada por la
reputacin y la autoridad. Admitir ignorancil\ se considera demasiado
a menudo un fallo culposo, actitud que tie las prcticas en este te-
rreno. (Slo aquellos a quienes se atribuye una gran autoridad pue-
den hacer declaraciones ocasionales de ignorancia: su juiciosa procla-
macin confirma esa posicin de gran autoridad.) Los implicados se
juegan demasiado: rango, prestigio (tanto individual como institucio-
nal) y, sobre todo, dinero, corno para reconocer este estado de cosas.
Como en cualquier otro mercado capitalista, la confianza y la creduli-
dad marchan a la par. Aquellos cuyo principal medio de 'cambio son
las ideas y no los dlares cuentan con una considerable desventaja.
Desde el punto de vista de quienes se interesan por la relacin
entre presente y pasado, habremos de sealar que la definicin de las
prcticas de otros tiempos establecida nicamente por el conoci-
222
I J i::;toria de las imgenes
223
miento pericial debe considerarse una ficcin, por ms persuasiva
Ll historia cultural 6, se habran sentido estimulados de no haberse
que resulte cuando est bien argumentada. Deberamos advertir tam..
11roducido un cambio en la cultura del pblico que propici un gus-
bin que los razonamientos que conceden un peso excesivo al cono- to por la obra atribuida a este pintor. Tanto Home como Warburg
cimiento pericial en historia del arte deberan tratarse con mucha
navegaban, en efecto, en la ola del /in-de-siecle. La consecuencia fue
precaucin, pues probablemente contendrn aspecros dbiles, cuan4
que la obra de Boticelli se distingui convenientemente (en trminos
do no aurnticos defectos. Una de las consecuencias de aceprar esre
generales) de la de sus contemporneos, discpulos e imitadores y se
criterio ser probablemente que la cuestin de la autora individual defini una personalidad artlstica 7.
resultar menos urgente que antes. Pero, si acepramos que los cam-
Las pinturas de Boticelli calificadas de obras maestras, sobre
bios en la prctica de los artistas son el resultado, al menos en parte, ,
lodo El nacimiento de Venus y La Primavera (ambas en la Galleria degli
de decisiones intencionalmente motivadas y tomadas por individuos
LJ ffizi, en Florencia) se han unido al grupo totmico de imgenes ma-
y difundidas luego a rravs de la <<ntluencia (que puede abarcar la .,
."ivamente reproducidas, conocidas de un pblico amplio a travs de
imitacin y la emulacin), la cuestin de la autora individual no que-
muchas formas de reproduccin. La Primavera ha sido divinizada
dar relegada del todo.
como el mayor tesoro, sin paliativos, de la Gallera degli Uffizi y su
figura central femenin(] (]parece en la cubierta de la gua del visitante
publicada en numerosas lenguas. En 1982 concluy una larga y am-
Canonicidad
plia restauracin de este cuadro. A continuacin se mosrr al pblico
como el clmax de la exposicin Melodo e scienza. Operativitd e ricerca
La distincin retricamente exagerada corre conocimiento y o p i ~
el restauro (Palazzo Vecchio. Florencia, 1982-3), siendo exhibida sola
nin en el apartado anterior est, pot supuesto, lejos de ser la ade-
en una babitacin oscura, impresionantemente iluminada como una
cuada para un anlisis de los procedimientos crticos e histricos r e ~
pantalla cinematogrftca, en un espectculo pensado para inspirar
lativos al anlisis del material visual. No es sencillo deshacer el
respeto. La entrada en el catlogo de esta exposicin (pgs. 207-50)
enredo entre conocimiento y opinin, como mantena Frank Kermo-
era la ms larga que se haya dedicado en este tipo de publicaciones a
de en Forms 01 Atten/ion (1985) al examinar la formacin y perperua-
la descripcin rcnica de un cuadro particular. Ya hemos visto que la
cin de cnones tanto en la litetatura como en las artes visuales. Ker-
informacin tcnica se utiliza al servicio del conocimiento pericial.
enode demostr que, ms que el juicio crtico tefinado, la opinin y
Sin embargo, la presentacin al pblico de hallazgos tcnicos, a pesar
la moda mal informadas pueden crear las circunstancias en que se
de su carcter racionalizador, es a la vez (entre otraS cosas) el princi-
redescubta un attista y se admita su obta en el canon de objetos
pal medio moderno de realzar la mstica y categora de una obra de
materiales sometidos al examen reiterado de universitarios y crticos.
arte, al otorgarle un trato especial. Mientras cien aos antes los visi-
Kermode describa el caso de Sandro Boticelli, cuyas pinturas fueron
tantes de los Uffizi esperaban admirar la Venus de' Afediei como su
ignoradas en buena parte entre el siglo XVI y los ltimos aos del XIX.
mayor tesorm>, la sala de Boticelli ha ocupado ahora el lugar de la
El autor manrena convincentemente que ni el inters de Herbert
Tribuna (a pesar de su reciente restauracin historicista) como meta
Horne, que contribuy de manera considerable a definir el corpus de
l tima del peregrinaje artsrico popular y La PrimaVertl ha sido elegida
obtas de Boticelli mediante su competencia pericial y la investigacin
corno su pieza central. Esto, al menos en parte, eS un proceso perfec-
atchivstica 5, ni Aby Warburg., quien examin cierras aspectos de la
obra de Boticelli en el contexto de sus propias teoras sistemticas de
(:, Sarldro Bolftrr:lfi's "Geburt det Venus' und f'rtihll11g. Eme Untersuchultg ber die
Aessandro Fdipepi ca!ed Sil.'1dl'O Bo/tcel!t; Pointer o[Foreltce (1908); nueva edicin
Vorstetlungen va" der Antike in der llalielllschen Fruhrennaissance (1893).
7
'j
Ronald Lightbawn, Salldra BaticeUi Ltfe and Warks and Complete catalogue, 2 vals. con una ntroduccin JeJuhn Ppe-Hennessy (1980).
(1978); es actualmente el texto de consulta.
224 225
Ivan GaskeU
tamente calculado en el que el equipo directivo de la galera ha de.;
sempeado, como es sabido, un papel destacado 8.
Podemos ver, pues, cmo, al considerar la canonicidad, se susci.
tan ciertas cuestiones complejas entreveradas unas con otras. Dos de
ellas estn ntimamente imbricadas con la deuda que mantiene la
historia del arte con su reconocido texto fundacional: Las vzdas de los
artistas, de Giorgio Vasari 9. Se trata, en primer lugar, de su coinci-
dencia con los estudios literarios en el hecho de tratar predominante-
mente como unidad de inters bsica la obra total de un individuo.
Segn hemos visto, este planteamiento est sostenido por los postula-
dos que constituyen la base de gran parte del conocimiento pericial.
En segundo lugar, el canon basado en la autora se perpeta, entre
otros medios, escribiendo al modo de Vasad. El canon est tambin
sometido a modificacin: el mismo Vasari sent el precedente en la
segunda edicin de sus Viu. Se aaden artistas a medida quc se de-
siurollan sus carreras, con un sesgo nacional o sin l (por obra de
Van Mander, de Bellori, de Piles....). En ocasiones, se descartan algu-
nos artistas, o las (escuelas en que se agrupan (como Guido Ren y
el Bolognese del siglo xvn), o se descubren otros (como Boticelli 0,
ms recientemente, Caravaggio). Estos cambios afectan a modificacio-
nes en las instituciones artsticas: el mercado y el museo y son afecta-
dos por ellas. Una manera de tratar tales modificaciones y calibrar en
un momento cualquiera las disparidades entre las actitudes acadmi-
cas hacia el canom> y un estado de cosas ms amplio y pblico (ex-
presado principalmente por el coleccionismo) es el terreno de estu-
dio desarrollado considerablemente en los ltimos aos: la historia
del gusto.
El principal estudioso de la historia del gusto es Francis Haskell.
Las obras de Haskell Redircoveries in Arl. Sorne Aspects ofTasle, Fashion
and Co!!ecting in Erg!and and France ([9761 Y(en colaboracin Con Ni-
cholas Penny) Tasle and Ihe Anque.The Ltlre of Clamca! Sculpture,
1500-1900 (1981) han ayudado a que se cayera en la cuenta de que
los cnones de apreciacin de la superioridad artstica son histrica-
Asi se vio, daramo:nte, durante ]. mesa redonda entre los directores de algunas
de las galeras ms importantes de Europa y Estados Unidos, jumo con ortos estudio-
sos, que cerr6 la conferencia de 1982 sobre la historia y futuro de los UfGzi. Poste-
riormente se public una transcripcin editada en Paola Barocchi y Cjovanoti Ragio-
neri (eds.), GI Qtldttro secolid, una galleria, (1983), vol. 2, pgs. 557-635
Principalmente en su segunda edicin, Le vite de' piu eccelertti pithm; scultori ed
archite1tori (1586).
Historia de las imgenes
!TIente contingentes y estn determinados por una multiplicidad de
factores, algunos de los cuales no tienen en principio nada que ver
con cuestiones artsticas. Haskell trata la vida de los objetos despus
de las circunstancias de su creacin (objeto de la historia del arte in-
teresada en la recuperacin, que analizaremos ms adelante) y antes
de sus posibles efectos en el presente (materia de la crtica). Sin em-
bargo, esta obra, ejos de corroborar una actitud histrica frente a las
circunstancias en que opera el arte, ha contribuido a llevar a cabo
toda una reconsidel'acin crtica de la presentacin del arte del pasa-
do en los museos. Este proceso, observable en IHs instituciones de ar-
te pblicas, puede verse como una concepcin de la canonicidad
esencial y, a veces, explcitamente no modernista. Por ejemplo, sera
difcil imaginar el renacimiento de un inters serio por el arte acad-
mico francs del siglo XIX sin la obra, entre otras, de Frands Haskell
y Albert Boime lO, que culmin con la elaboracin de un siglo XIX no
modernista en el nuevo !vluse d'Orsay, en Pars. La teleologa en
que se fundamentaba el proyecto modernista (y que conceda retros-
pectivamente el privilegio de la crtica a Courbet, Manet, los impre-
sionistas y Czanne) no se mantiene ya sin vacilacin. Los nombres
de Couture, Grme y Bouguerau pueden adquirr condicin de ca-
nnicos para una nueva generacin de visitantes del museo.
El desarrollo de la historia del gusto ha ayudado tambin a san-
cionar una actitud regresiva ante las colecciones. Los administradores
y personal directivo de los museos estan menos dispuestos a
mentar en contra de la aceptacin de donaciones o legados de colec-
ciones con la condicin aneja de que se muestren ntegras y no
persas entre los fondos del museo, como sus directivos consideren
oportuno. Se han dado pasos para que las colecciones abiertas al p-
blico en su medio original vuelvan a su disposicin primitiva. Quiz
el ejemplo ms logrado en Gran Bretaa sea la Wallace Collection,
en Londres, que, en cualquier caso, es una coleccin muerta: nada
puede serIe aadido ni quitado, ni siquiera temporalmente en forma
de prstamo. Sin embargo, una manera tan acrtica de abordar la
cuestin puede llevar a una falta de conciencia crtica de la funcin
social de las colecciones como monumentos a un hombre (o a veces
una mujer) supuestamente grande y, en mi opinin, eS deber de los
lel Albert Boime, The Acadenrv artd Frelk'h Painting in the Nirteteertth Cf;;nlury (1971);
dem" Thomas Coulure and the Eefec!fc Visian (1980)
226
227 Ivan Gaskel
directores tratar esto como una cuestin en s misma o, al menos, re..
conocer su naturaleza problemtica. La subordinacin de la obra de
arte individual a un esquema general es inherente a cualquier
sicin de una galera, pero cuando esta disposicin se elige de mane.
ra acrtica por ser ilustrativa del gusto de un individuo y se instaura
como disposicin permanente y no temporal, parece como s a tal
proyecto le fuera consustancial un autoritarismo petrificador.
La situacin es an peor cuando la supuesta recuperacin de la
disposicin original se produce en una coleccin cambiante y, ade-
ms, es una E.Jlsificacin. El ejemplo ms sobresaliente de este
teamiento es la ltima renovacin de la National GaIlery de Escocia,
en Edimburgo, criticada por Caroline Elam en un editoral de la
vista de arte conservadora Burlington Magazine 11. El motivo ostensi.
ble de la restauracin de la autenticidad decimonnica queda des-
mentido por la arcaizacin artifici:.J de la ampliacin del entresuelo
construido en la dcada de 1970, realizado, segn la detallada des-
cripcin de Elam, con rodapis de marmol, dados, cornisas, alfom-
bras pseudovictorianas, otomanas orladas de pana y entejados de pa-
red en seda de Lin de colores estridentes... que arrebatan el color
incluso a Jos Van Goghs. La autora observ que las pinturas que
cuelgan en hileras dobles y triples en las galeras principales imponen
la necesidad de usar prismticos para ver los cuadros colocados en
las alturas. En conclusin, Elam propone que la moda actual favo-
rable a la decoracin autntica y la colocadn historicista de los cua-
dros en las paredes no es ms que una manifestacin de la inseguri-
dad contempornea respecto de los valores estticos cuando nos
aCercamos al segundo milenio.
El desarrollo de la historia del gusto implica una nueva actitud
hacia la canonicidad que, paradjicamente, une un nuevo eclecticis-
mo crtico -algunos diran acritico- que desafa implcitamente el
canon teleolgico de la historia del arte, con una actitud que puede
fomentar una petrificacin autoritaria de las colecciones individuales
hasta producir un nuevo criterio de canonicidad. Aqu intervienen
tambin otras fuerzas que modifican o socavan tanto el canon como
la nocin de canonicidad. Algunas de ellas giran en torno a los con-
ceptos de interpretacin, significado e intencin.
I listada de las imgenes
Interpretacin
De Jos cnones definidos por la autora y la coleccin pasar aho-
ra al significado y la interpretacin pictrica. Una vez ms volvere-
mos a encontrarnos tambin aqu con algunos temas conocidos. Si
se impone el historicismo;.>, escriba Caroline Elam en su editorial del
Bur!ington lvIagazine mencionado mas arriba, la obra individual de
arte queda bloqueada en su poca y no puede irrumpir hasta encon
trarse con la mirada contempornea. La presentacin directa del
material visual se ve cada vez ms afectada por la aplicacin de crite-
rios de historia del gusto. Sin embargo, en el discurso acadmico
esto no tiene mucho lugar; ms bien, las lneas de batalla corren (en
sentido amplio) entre la recuperacin histrica (el intento por inter-
pretar el material visual como probablemente 10 fue en el momento
de su realizacin, bien por su autor, bien por sus contemporneos o
bien por ambos) y diversos tipos de compromiso directamente crti-
co, a menudo irreconciliables. Entre stos se cuenta en primer lugar
el planteamiento que admite la posibilidad de un :.cceso directo, in-
ruitivo, a 1J personalidad artstica y al proceso creativo (con los
que ya nos hemos encontrado en la seccin dedicada al conocimien-
to pericial); en segundo lugar, un inters tericamente comprometido
y postestructuralista con la hermenutica visual, y en tercero, un en-
foque que la continuidad esencial del arte, de modo que el
arte de cualquier periodo del pasado no podra entenderse al margen
del contexto de su relacin con la prctica actual en el arte y, por ex-
tensin, en cualquier medio
Estos conHictos inrerpretativos se han visto crecientemente polI
tizados en los ltimos aos. En una artlculo apasionado titulado
Death of British Art History,) 12 el historiador acadmico del
arte Michael Rosenth:.[ pasaba revista a las connotaciones polticas
de ciertos acontecimientos artsticos mundiales en el contexto de la
denuncia contra los universitarios britnicos por su incapacidad para
emprender un debate cultural y poltico amplio. Rosentahl reexami-
naba el entusiasmo desatado en 1982 por la exposicin en la Tate
Gallery de la obra del paisajista ingls Richard Wilson. En el catlo-
go de la exposicin mism a, escrito por David Solkin, se hizo un in-
tento, discreto y absolutamente acadmico en sus formas, de situar
11 vThe hanging's lOo good for them", Burlingt{)II Mrl}!.azine 131 (1989J, pgs. 3-4.
ArtMonth()\ n.O 125 {abril 1989), p<:;s. 3-8.
228
Ivan Gaskell HistOria de las imgenes
229
los paisajes ideales de Wilson en el contexto social y cultural de su
zan, va ms all de una conformidad a menudo inconsciente con
creacin y consumo originales 13, Varios rganos de opinin influyen.
la ideologa sociopoltica del consumidor hasta abarcar modos de
tes, como el Daily Telegraph en un artculo de opinin, denunciaron
percepcin que no son capaces de provocar una atencin poltica-
esto como subversin marxista. Dos aos antes, el estudioso de la l i ~
mente motivada en el momento presente. Su explicacin cuenta con
teratura John Barrell haba publicado un anlisis histrico con plan-
una historiografa larga y eminente, examinada en un contexto ms
teamientos similares sobre la pintura de temas rurales del siglo XVIII
amplio de la historia del arte por Michael Podro en The Critica! His-
en su obra The Dark Slde 01 the Landseape. The Rura! Poor in English
torians 01 Art (1982). Uno de los ms destacados cultivadores de este
Paintlng 1730-1840. Barrell examinaba la ideologa implcita en la re-
tipo de historia de recuperacin del arte es Michael Baxandall cuyo
presentacin de los labradores en los cuadros de Thomas Gansbo-
libro Painttng and Exper:nce in Fljteenth Century Ita!y (1972) lleva el
rough, George Morland y John Constable, sugiriendo que la condi-
elocuente subttulo de A Pllmer in the Socia! History 01 Pictoria! Sty!e.
cin de aqullos se muestra no como algo socialmente determinado
Baxandall intenta r ms all del simple anlisis iconogrfico. En su
sino natural. El autor opona una mitologa nost,iIgica a una apela-
obra podemos leer: (Algunos de los recursos intelectuales con que
cin a la historia, aduciendo que deberamos reconsiderar una idea
una persona ordena su experiencia visual son variables y gran parte
de la naturaleza por la que parece "natural" que algunas personas ha-
de estos recursos variables son culturalmente relativos, en el sentido
yan de trabajar y otras no 14 El libro de Barrell, al no ser ms que
de estar determinados por la sociedad que influy en su experien-
un texto acadmico y, adems, no especialmente bien informado so-
cia. La tarea del historiador es, por tanto, recuperar el ojo de la
bre la funcin de la tradicin artstca en la generacin de imgenes
poca: la manera de ver cultural mente especfica de, por ejemplo,
pudo ser ignorado por las instituciones mercantiles y musesticas. Po-
los escultores alemanes en madera de tilo en los primeros aos del si-
demos estar de acuerdo con Michael RosenthaI en que los escritos
glu XVI y sus clientes, como lo intent Baxandall en The Limewood
acadmicos son, a fin de cuentas, una actividad social marginal en
Seu!ptars 01 Renarssanee Germany (1980). Otros estudiosos han aplicado
Gran Bretaa. N eil McWilliam y Alex Potts explicaron con agudeza
sus vetsiones propias de los planteamientos de Baxandall a otras cul-
por qu la aportacin de Solkin a la historia social del arte no fue
turas visuales; una de las ms controvertidas es el anlisis del arte ho-
sencllamente ignorada de forma similar 15: SoIkin quebrant las re-
lands en el siglo XVII realizado por Svetlana Alpers en The Art 01
glas introducindose en la institucin de la prestigiosa exposicin
Describing (1983). Alpers mantena que una caracterstica de los ho-
de antiguos maestros presentada en una de las principales galeras
landeses del siglo XVII era el intento de conocer el mundo taxonmi-
nacionales. McWiIliam y Potts continuaban: Aun tratndose de te-
camente haciendo una descripcin pictrica detallada que incluyera
soros culturales bastante desvados, como el disfrute ingls del paisa-
la cartografa, la microscopa y la transcripcin de representaciones
je y el supuesto gusto y refinamiento de la poca georgiana, haba
realistas de la realidad observada. Segn eIla, esto debera tener pre-
que defenderlos si eran amenazados en un terreno donde todava pa-
cedencia sobre cualquier ilusin o alegora en la interpretacin del
recan vagamente dignos de fe. material visual holands, opinin que suscit un debate caluroso con
La consideracin histrica del material visual no se limita a la
otros estudiosos de la materia 16. Este debate demostr que la espe-
atribucin de significado ideolgico, como el que descubran, con ra-
culacin sobre procesos cognitivos ya superados puede ser ms pol-
zn o sin ella, Barrell y Solkin. El significado, en la poca de su reali-
mca que el intento por aclarar el significado pictrico original de
u Richard Wilson The Landscape of Reactiotl, por David Solkin (Tate Gallery,
Londres, 1982).
16
14 Pg. 164.
Sobre la reaccin hostil hacia Alpers del principal iconologista holands, Ed
de Jongh, ver su resea en Simw!us 14 (1984), pgs. 51-9. Otros consideraron que mi 1 ~ En la nueva seccin introductoria a su artcnlo (<The Landscape of Reacon:
recensin haba sido favorable a Alpers, pero en realidad es crtica, aunque nO dome Richard Wlson (l713?1782) and his Critics, en: The New Are History, A. L. Rees y
partidm): Ox/ord Art Jotlma17, n." 1 (1984), pgs. 57-60. Una visin general, en Egbert Francesco Borzello (eds.) (1986), pgs. 106-19 (publicado orginalmente en Hzstory
Haverkamp-BegeIIlann, The state of research in northern baroque art, Ar Bulletin Work:;hop 16, (198.3), pgs. 171-5).
69 (1978), pgs. 510-19, en especial pgs. 510-11.
231
230
Ivan GaskeIl
obras particulares comparando unas imgenes visuales con otras y
con textos contemporneos, procedimiento considerado actualmente
ortodoxo por los acadmicos, aunque no por los rectores de los mu-
seos y del mercado del arte.
Todas estas formas de historia del arte de carcter recuperacio-
Dista son atacadas en la actualidad desde tres direcciones importan-
tes. Algunas de las personas interesadas por la hermenutica visual
ponen en tela de juicio la idea de que el significado cultural pueda
codificarse en materiales visuales y ser decodificado ms tarde por
un posterior intrprete hasta producir un significado apropiado.
Hans Belting, por ejemplo, sealaba en Das Ende der Kunstgesch:hte?
(1983) cmo este proceso aparentemente simtrico de codificacin y
descodificaein degenera en el juego de sociedad humanista de la
iconologa del Renacimiento, por la que las imgenes pictricas se
consideran interpretables en referencia a textos literarios
mente equivalentes (que solan ser programas propuestos por los
ditos humanistas para su traduccin a trminos pictricos en esque-
mas decorativos). Por otra parte, el modelo de la interpretacin
picttica derivado de la distincin de Erwin Panofsky entre niveles
preiconogrficos, iconogrficos e iconolgicos 17 qued superada
ricamente hace tiempo por la constatacin de que la denotacin es
en ltima instancia indistinguible de la connotacin y que hasta el
significado ms sencillo (por ejemplo, la imagen de una pipa para
nificar pipa) es culturalmente contingente. (Ver, por ejemplo, la
seccin introductoria de 5/2 de Roland Barthes, 1970 y Ceci n'est pas
une pIpe, de Michel Foucault, 1973). La postura quiz ms interesante
adoptada en la actualidad es que el material visual del pasado, y en
concreto su arte, slo puede ser interpretado correctamente por la
creacin de nuevo material visual -el arte como parte de un campo
de conducta representacional_ rigurosamente disciplinado en lo
conceptual. El tetico de la cultura y el artista pueden acabar siendo
17 Erwin Panofsky, Introductory) en: SludieJ /ti Icollo!ogy. Httmanistlc Themes in the
Art o/ tbe RenalSJallce (1939) [hay ed. cast., ) Estudios sobre iconologa, Alianza Editorial,
Madrid, e td., (dconography and Iconology; an Introduction to the Study of Ren.
naisance Art, en: Meaning in (he VfSlla-t Arts {1955l [hay cd. cast., El sigmji"cado en las aI.tes
vlSua!es, Alianza Editorial, Madrid, 1991
6
Lo preiconogrfico se refiere al reconoci-
miento del observador de un objeto o acto representado; lo iconogrfico, al lugar de
una representacin dentro de un conjunto de convenciones en vistas a reproducir signi-
ficado especfico reconocible (por ejemplo, los atributos individuales de los santos); lo
,!iconolgico se reflere a la actuacin innovadora o singular sobre el asunto, dentro de
parmetros culturalmente contingentes, en vistas a generar significacin jmplcira que
re4uicre para su elneidacin una respuesta imaginativa por parte del observador.
Historia de las imgenes
una misma cosa (por ejemplo, Victor Burgin, artista, escritor terico y
acadmico, cuya obra fue acertadamente descrita por Chris Mller
como la rplica al abuso ideolgico de "apropiarse la imaginera" de
la 18 y entre cuyas publicaciones se cuentan Between,
1986, y The End 01Art Theory. Criticm and Postmodemity, 1986).
La historia de la recuperacin del arte encuentra ciertas crticas
tambin en fuentes ms ortodoxas de la historia del arte entre las
cuales se cuenta Michael Baxandall. En Pattems 01 Intention. On the
Historleal Explanation o/P,dures (1985), Baxandall describe cmo uti-
liz Giorgio Vasari 10 que probablemente es una ficcin histrica con
el fin de hacer aceptar una opinin puramente crtica sobre la apari-
cin de los drapeados en pinturas de Piero della Francesca:
Piero era muy aficionado a realizar modelos de escayola que podia cubrir con
telas hmedas dispuestas con muchos pliegues y utilizarlos despus para trazar dibu-
jos o con otros propsitos similares.),.. Cunl4uier lecror atenro de Vasari aprende a
reconocer en este tipo de observaciones un juego dc armas deductivas: es impro-
bable que dispusiera para la prctica descrita de unas pl'uehas asi, que hoy en da nos
haran sentirnos felices ante una afirmacin hecha con tanta contundencia. Pero esto
no importa. El carcter generalizador propio de Vasad presenta su ohscrvacin como
lo que es: una verdad crftica, por asi decirlo, segn se ve al compararla, por poner un
ejemplo, con el ngel hlanco del cenrro dd BautiJmo de Cristo; ningn lector contem-
porneo de Vasari habra tenido una falsa sensacin de su historicidad. De hecho, la
agilidad de movimientos de Vasad entre lo crtico y lo histrico es envidiable; pero
nosotros vivimos en tiempos ms musculados por lo que respecta a estas materias y si
yo dijera ahora algo as, tan contundentemente, sobre Piero, el lector tendra todo el
derecho a esperar que dispusiese de una certCL:a adicional de algn tipo que me sera
imposible presentar. (pg. 117)
En su ensayo sobre el conocimiento pericial, Gary Schwartz
alaba que <dos historiadores del arte, preparados desde el principio
para avanzar y retroceder entre las maneras histrica y ahistrica de
abordar el arte, nunca parecen advertir la contradiccin fundamental
existente entre 19. Del texto de Baxandall podra deducirse que
esta contradiccin puede eliminarse reconociendo que la veracidad
histrica es contingente y que la aplicacin de criterios histricos al
estudio del material visual genera ficciones que no son por necesidad
epistemolgicamente discernibles de los comentarios crticos
coso El hecho de situar el anlisis artstico en un marco histrico
18 Etiropeall Photograph.'V 8 n.O 3 (1987), pg. 47.
19 G. Schwartz, Connoisseurship (1988), pg. 265.
232
IVl: Gaskell
equivale, por tanto, a lo que Baxandall califica de gusto especial; ni
la recuperacin histrica ni la valoracin crtica son
mente mejores; de hecho, en la medida en que la recuperacin hist-
rica se basa en criterios contingentes, no es ms que una forma
cal de valoracin crtica. PoJra, por tanto, sugerirse que la crtica
comprometida abiertamente con los intereses culturales y sociales de
la actualidad y que no pretende tener un acceso indemostrable a las
verdades,) universales y perpetuas ser probablemente menos capaz
de inducir a eror a los espectadores y lectores que las exposiciones
puramente histricas en apariencia. Tal vez slo nos sea dado conocer
el arte del presente, una parte del cual es lo que sobrevive del pasa-
do y nos proporciona tan slo el acceso ms insignificante y menos
fidedigno a ese pasado. El significado del material visual cambia; las
interpretaciones difieren al atravesar fronteras cronolgicas y cultura-
les; las que nos son conocidas podran muy bien ser las generadas
por nosotros mismo.s.
Considerablemente ms problemticos que las dudas expresadas
y planteadas por los historiadores del arte de tendencia histrica son
los intentos de interpretar el pasado como fcilmente accesible por la
va de la respuesta emocional al material visual o por la de la indus-
tria del patrimonio, en la que se suele explotar [a respuesta emo-
cional instantnea. La crtica ms acerada contra el desarrollo del
patrimonio como factor social y progresivamente politizado en los
ltimos aos es la obra de Robert Hewinson The Heritage 11ldustry.
Britain in aClimate ol Decline (1987). Quiero mencionar tan slo dos
puntos expuestos por el libro de Hewinson: el concepto de
nio es profundamente :1ntianal1tico e implica que la historia, como
proceso de cambio, ha terminado -o debera haberlo hecho-. La
creacin de un pblico capaz de contemplar el pasado slo en fun-
cin de la nostalgia y el patriotismo contribuye a confirmar la docili-
dad poltica.
El material del patrimonio es un tesoro;) y su paradigma la man-
sin rural, l::l country house. La mansin rural est revestida ue una
mstica no slo social sino tambin esttica. As, por ejemplo) en la
contraportada del catlogo de b magna exposicin The Trcasure Hou-
ses 01 Britain. Five Hundred YearJ ol Private Patronage and Art Collecting
'1lNational Callery of Art. Washington De, 1985-6) encontramos la
afirmacin de que la mansin rural como obra de arte eolectiva es
na de las aportaciones ms importantes de Gran Bretaa a la civili-
2JJ
Historia dl" lfls irr.genes
zacin occidentab. Esta exposicin fue descrita en el Economist
como un desvergonzado argumento para la venta <le1 patrimonio
britnico 20. Otros intentan pedir dinero de forma menos directa;
inspirando simpata al sugerir que la mansin rural es una institucin
amenazada, cosa que suden hacer en trminos polticos ligeramente
velados. Las palabras iniciales del primer ensayo del catlogo de la
exposicin sobre el National Heritage Memorial Fund montada en el
British J\1useum en 1Y.':'i.':'i-9, Treasurt's lar the Nation. COl1seroing ()ur He-
ritage, dicen: Apenas pasa una semana sin que veamos el anuncio de
los subastadores sobre la venta inminente y la disolucin de alguna
gran propiedad. Continuando con la cita de \YJ. G. Hoskins, Marcus
Binney prosigue: Los contratistas de derribos se apoderan de la ca-
sa, cuyo parque se ve invadido y removido, etc. Esta mitolog[a de la
destruccin patrocinada por los grandes de los museos como Roy
Strong (en la exposicin y su catlogo Tbe DeItruction 01 the CountrJ
House, Victoria & Albert Museum, Londre.s, 1974) Y polticos como
P3trick Corma<.:k (H(:ritage in 1976) constituye una adecuada
cortina de humo tras la cual pueden seguir actuando el poder y Jos
privilegios. En The Latest Country nouses (1984) .Iohn Martin Robin-
son revelaba que en Gran Bretaa se haban construido ms de dos-
cientas nuevas mansiones rurales desde la Segunda Guerra Mundial.
Para quienes gozan de una fortuna particular es simplemente una
medida de prudenci poltica (y podra proporcionarles ventajas fis-
cales) desempear el papel de guardianes del (,patrimonio nacional,
una parte del cual se mucs:ra al pblico como el compendio del
buen gusto y de un pasado invariablemente bueno que debera
preservarse para siempre ele forma acrtica. No hay interpretacin si-
no mera acumulacin que sanciona un status quo social y esttico.
La fotografa es el medio visual en el que, segn suele Creerse, los
acontecimientos del pasado son ms accesibles a travs de la respues-
ta emocional. Esto es as! porque la fotografa mantiene una relacin
material, causal, con su tema. Nuestra respuesta considera, en parte,
la fotografa como una huella real de un acontecimienlU. Los apolo-
gistas del periodismo fotogrfico llegan incluso a sugerir que la infor-
macin sobre cualquier suceso transmitido por una fotografa nos da
un conocimiento vital del mismo. De hecho, el pasado reciente se
conoce cada vez ms gracias a imgenes instantneas y en parte for-
20 Citado por Robert Hewison, The Henk;ge Industl)' (1987), p:ig. 52.
235
234
Ivan Gaskell Hi5toria de las mgenes
tuitas. Segn palabras del director de prensa BaroJd Evans, nuestra
impresin de los acontecimientos ms importantes y complejos
de ser moldeada permanentemente por un slo fotgrafo de
-observacin citada en el panel introductorio de la exposicin Eye-
wtlness. 30 Years ofWorld Press Photography, en el National Museum of
Photography, Film and Television, Bradford (1989). Sin embargo,
ciertos puntos son hoy evidentes y han sido repetidos continuamen-
te, sobre todo en las exposiciones permanentes de este museo: el
tante congelado no tiene por qu decir al observador nada, o muy
poco, sobre el Suceso que se produce en el tiempo; las fotografas es-
tn sujetas a muchas formas de manipulacin (1a supresin de perso-
nas; las mscaras y los virados para influir en la interpretacin del
servador) y el significado fcilmente legible suele a menudo estar
generado por combinacin con algn pie. Pies diferentes para la mis-
ma fotografa producen con frecuencia significados radicalmente dis-
tintos o incluso contradictorios. La informacin cierta proporcionada
por una fotografa podr ser de utilizacin tangencial en la exposi.
cin analtica de un acontecimiento del pasado, peto, al conservar un
detalle que de otro modo quiz fuera ignorado, se pueden abrir pers-
pectivas nuevas a una curiosidad acerca del pasado que no tendr
por qu ser estrictamente histrica. Por qu, por ejemplo, la mujer
que recibi el juramento presidencial de Lyndon Johnson en el avin
de la fuerza area Nmero Uno el 22 de noviembre de 1963, tras el
asesinato de ]ohn Kennedy, coloca su pulgar sobre el meique de la
mano con la que sostena la Biblia, corno se puede ver en la fotogra-
fa del suceso realizada por Cecil Stoughton?
Uno de Jos tetrenos de debate ms interesantes acerca de la foro-
grafa de prensa y documental se tefIere a la importancia del fotgra-
fo en los acontec mientas que ilustra. Podra afirmarse que no es po-
sble seguir manteniendo el concepto de ojo y que la
cmara es siempre una presencia indiscreta. Una fotografIa como la
de Sadayuki Mikami que presenta el duelo de los parientes de los pa-
sajeros muertos en el vuelo 007 de las Lneas Areas Coreanas, reali-
zada en septiembre de 1983 sobre una barca en el punto donde el
avin se hundi en el mar, podra interpretarse en el sentido de que
su terna es la intromisin: las lentes se abren paso hacia los rostros
llorosos de los patientes, entre los que est, por deduccin lgica, la
del realizador de la fotografa. Se introduce la bayoneta en el est-
mago de la vctima por la presencia de un fotgrafo (Micahel Lau-
reat), O habra sucedido as en cualquier caso? O quiz la presencia
del fotgrafo disuadi a los posibles asalwntes de clavar otras bayo-
netaS en otros estmagos? Sea cual fuere la respuesta, en cualquier
Caso es diHcil no ver en el fotgrafo un participante.
Historia
De todo cuanto precede el lector deducir, qwza, que no creo
que el historiador se halle en la mejor posicin para tratar las imge-
nes visuales: como es natural, se ocupar ante todo de interpretar el
pasado, y no de la prctica visual actual y de las cuestiones criticas.
Sin embargo, los historiadores han planteado cuestiones referentes al
material visual en trminos vlidos que pueden recordarnos a quie-
nes nos interesamos principalmente por la crtica y los asuntos cultu-
rales de actualidad que cualquier material del pasado es potencial-
mente admisible corno prueba para el historiador.
La obra de Bob Scribner For the Sake of Simple Folk. Popular Pro-
paganda for the Germal1 Reformation (19811 es un ejemplo de los efec-
tos tonifkantemente igualitarios que la mirada de un historiador pue-
de producir en una masa de material -xilografas alemanas del siglo
XV]- que los historiadores del arte slo seran capaces de tratar de
forma jerrquica, segn la idea que se hicietan de sus mritos artsti-
cos. Scribher intent dilucidar las convenciones iconogrficas y for-
males que permitan que ]a propaganda grfica en favor y en contra
de la reforma religiosa fuera comprendida por el pueblo llano. Por su
parte se supone que lil imaginera revela el alcance de su compren-
sin cultural y las nociones que en ella aparecen (el Anticristo, el
mundo del revs) y a las que los reformadores podan remitirse. El
autor cree conveniente tratar las obras de Durero y los Cranach en el
mismo plano que los impresos de sus contemporneos, que los histo-
riadores del arte dejaran de lado por considerarlos groseros y de
poco inters intrnseco; aunque, cuando se evala el xito de la ima-
ginera (en funcin de la imitacin o emulacin de motivos y recur-
sos visuales) debera tenerse en cuenta tambin la calidad, la habili-
dad artstica y la funcin de la tradicin visual existente, como se
haran con los mercados probablemente distintos para imgenes de
diferente calidad
Un segundo ejemplo de lbro en que un historiador utiliza refIna
237
236
Ivan Gaskell
damente el material visual es la obra de Simon Schama The Emba-
rrassmetJl AtJ Interpretation o/ Dutch Culture in the Colden Age
(1987). En su descripcin de las costumbres y creencias sociales de
los holandeses de cIase media relativas a la identidad nacional, hon-
radez domstica, deberes de la mujer y los criados de la casa y
za de los hijos, Schama se sirve de un amplio abanico de materiales
entre los que se cuenta la poesa, corografa, relatos de viajes, docu-
mentos notariales, informes de la cotte, impresos y pinturas. Al hacer-
lo as, ha demostrado estar al tanto de los debates sobre historia del
arte relativos a la interpretacin del arte holands y ha expuesto lo
que defin en otro lugar como un reordenamiento magistral del anti-
cuarismo anecdtico del siglo XIX guiado por orientaciones antropo-
lgicas a la luz de [os estudios modernos de historia e historia del
arte 2.1.
Aunque espero sinceramente que los historiadores presten cada
vez ms atencin al material visual, lamento que hayan sido pocos los
que hasta la fecha hayan demostrado ser suficientemerlte conscientes
de los problemas que necesariamente comporta hacer frente a seme-
jante material o de la preparacin inevitablemente requerida para
ello. La contribucin al estudio del material visual para la que el his-
toriador podra estar mejor preparado es el anlisis de su produccin
y consumo en cuanto actividades ::Iociales, econmicas y polticas. Un
terreno donde los historiadores ya han hecho considerables
sos est relacionado con una forma especial de consumo de imge-
nes: la destruccin deliberada de ellas o iconoclastia. Para la mayora
de los historiadores, la iconoclastia seguir siendo una cuestin mar-
ginal pues los objetos afectados no sobreviven o son curiosidades da-
adas 22. Esto, no obstante, no disuadir al historiador de la religin
o al historiador social. Los historiadores sociales han tomado la ini,
ciativa en el estudio de la iconoclastia durante la Reforma, pues se
trataba de una actividad que a menudo parece dar acceso no slo a
una teora de las elites sino tambin a ideas (sobre todo referentes a
la magia de la imagen) y comportamientos (relacionados con el carna-
val y la fiesta) no letrados, populares. Esto ha llevado a una tendencia
a tratar la iconoclastia como un fenmeno invariante en el que se ha
prestado atencin a factores comunes a casos diversos ms que a las
JI Burligtltnn A1dgazme 130 (1988), pgs. 636-7.
22 David Freedberg es una excepcin; por ejemplo, su obra Iconoc!asts rmd thdl"
Motives (985).
Historia de las imgeneS
diferencias entre ellos. Actualmente, los historiadores atienden cada
vez ms a lo que se denomina micropoltica, o estudio de los aconte-
cimientos individuales, a cuya luz estn aprendiendo a modificar los
marcos tericos, lo cual permite atender ms a los detalles. Esta acti-
tud puede observarse, por ejemplo, en la colaboracin de Lee Wan-
del sobre la iconoclastia en Zrich, presentada por la autora en un
simposio celebrado en la Herzog August Bibliothek de Wolfenbttel
en 1986
23
. Este simposio signific, adems, una disposicin para reu-
nir especialistas de diferentes disciplinas -historiadores de la litera-
tura, de la sociedad, de la religin y del arte- a fin de debatir el fe-
nmeno de la iconoclastia desde puntos de vista complementaras.
La obra del economista John Michael !vIontias nos ofrece un
ejemplo menos impresionante, pero no menos satisfactorio, de lo que
el historiador puede hacer para situar el material visual en un con-
texto socioeconmico de produccin y consumo. Su escrito Artists
and Arttsans n De/ji. A Soo-econom: Study o/ the Seventeenth Century
(1982) recuerda a los lectores que la pintura artstica era una cuestin
de posibilidades Hnanderas determinadas por la pertenencia a una
clase, tanto para los compradores como para los pintores. Montias,
adems de seguir el rastro de las fortunas de los pintores de Delft,
describi la organizacin capitalista protoindustrial de sus impresores
y ceramistas. A diferencia de los profesionales de estos dos ltimos
oficios, los pintores necesitaban poca inversin de capital; sin embar-
go, Montias descubri que, lejos de ser una profesin abierta, los gas-
tos de los seis aos de aprendizaje limitaban eficazmente la entrada
nicamente a los hijos de los artesanos, notarios, abogados y los mis-
mos pintores que gozaban de mayor prosperidad. Los nios sosteni-
dos por el patrocinio de la Cmara de Hurfanos, en cambio, tenan
ms posibilidades de acabar como aprendices de un ceramista y, aun-
que se incluyeran en el mismo gremio que los pntores, era improba-
ble que dejaran las filas de un proletariado naciente.
En conclusin, pues, podemos ver que ninguna profesin tiene,
o, segn creo, debera tener el monopolio sobre la interpretacin del
material visual, incluida la historia de las imgenes. Si los historiado-
res tienen mucho que aprender en este terreno, tienen tambin im-
portantes puntos que ensear. Se han visto nexactitudes mucho peo-
2.\ Iconoc1asts in Zurich, en: Bildcr IInd Btldersturm im :3pimittelaLlt.'r und in der
jriihen Neuzeit, ed. Bob Scribner y Martin Warnke, Wol/enbltele, Fors,;hungen 46,
(1990), p'gs. 125-41.
239
"..
238
Ivan Gaskell
res en la prctica de quienes tratan el arte de manera profesional. Los
historiadores del arte se han acostumbrado a que se les diga que mu-
chos de ellos no han estudiado an con seriedad las cuestiones plan-
teadas por la semitica, la comunicacin de masas y la teora de los
medios, por no hablar de si han llegado a informarse acerca de cmo
abordar la fotografa, el arte de la actuacin, el cine, la televisin y el
vdeo. Podra parecer, por ejemplo, que el historiador del arte y el
rector de museo se refugian en problemas aparentemente ms inme-
diatos: el perfeccionamiento, aplicacin posterior y transmisin de
tcnicas analticas de probada garanta entre las que se cuentan el co-
nocimiento pericial, la definicin precisa de los cnones y dh'ersas
formas de interpretacin pictrica. Aunque adoptemos una postura
crtica, creo que no deheramos Impacientarnos, sin ms, con quienes
pracrican estas tcnicas. No slo sirven al mercado y los museos.
Ciertas cuestiones que pueden suscitarse a la luz de intereses ac-
tuales (y de un futuro no previsto) slo pueden responderse c.on su
ayuda.
Entre tanto y de momento vivimos en un clima intelectual de
fragmentacin, de desistematizacin del conocimiento, tal como la
describe Jean Baudrillard 2--1, en la que las versiones del pasado se re-
ciclan constantemente y son un presente potencialmente permanente,
reutilizable de manera intercambiable a moJu de unidades de infor-
macin Nuestra relacin con el pasado no est ya definida primera-
mente por la historia sino, ms bien) por una multiplicidad de prcti-
cas, muchas de las cuales Se fundan en lo visual y estn sujetas a
anlisis en funcin de la visualidad,) y la (mirada expandida 25, en
las que los historiadores (y muchos historiadores del arte) se sienten
por lo general lejos de su medio familiar: }, publicidad, la televisin,
la fotografa de prensa, la arquitectura y ciertas zonas del arte. Las pa-
labras clave son ahora (fm.gmento y ruina 26, oingun;l de las cuales
se mencionaban en el manual cultural de mediados de la dcada de
prces$ion des simulacre5, Simu[(::.creJ el Si.ulatlOtI 11981}.
Por ejemplo, Norman Bryson, The gaze in tb!: expanded field, en: VrsioIJ and
Vmtatlty, ed. Hal Foster (988).
2(, P0t ejemplo, Dougks Crimp, ((On tbe Museums's en: POJtmodem Cul-
ture, Hal Foster (ed.) (1985), y Arthur Kroker y David Cook, The Pmtmodern Scene. Ex-
I
cremetlf41 Culture and Hype
r
-A6theticJ (1986): <,Excursos sobre el (Post) Nouveau. El
uerpo en ruinas... ciencia en ruinfls.. teora en ruinas... filosoK. en ruinas ... histori:r en
inas.. ,)
Historia de las
1970, la obra de Rayrnond William Keywords. A Vocabulary o/ Cul-
ture and Society (1976). Y el lector atento advertir que a lo largo de
este captulo no he utilizado ni una sola vez el trmino postmo-
derno.
241
Captulo 9
HISTORIA DEL PENSAMIENTO POLTICO
Richard Tuck
Durante la dcada de 1960 varios historiadores del pensamiento
poltico (muchos de ellos relacionados con la universidad de Cam-
bridge, por grata y oportuna coincidencia) publicaron una serie de re-
flexiones de carcter general sobre su actividad profesional. Tres de
estos ensayos lograron cierta fama duradera -The History of Polti-
cal Thought: A Methodological Enquiry, de John Pocock 1, The
Identity o the History of Ideas, de John Dunn 2, y Meaning and
Understanding in the History of Ideas, de Quentin Skinner ,-. De
estos tres, el de Skinner fue el que dio pie a un mayor nmero de de-
bates, debido en parte a su extensin y alcance mucho mayores, pero
tambin en buena medida a que, a diferencia de Pocock y Duno, se
plante objetivos muy precisos y les dio nombre. El objetivo princi-
pal, uno de los defendidos con ms entusiasmo por quienes escribie-
ron despus, fue descrito por Skinner en el siguiente pasaje:
Comenzar considerando la metodologa dictada por la de que el texto
en s debera constituir el objeto autosufidente de la investigacin y la comprensin.
lEn: Philowphy. Poties and Saciety, serie II, Peter Laslert y W. G. Runciman
(eds.) (Oxford, 19(2), pgs. 183-202.
"En: Philosophy 43 (968), pgs. 85-104; reimpreso en Dunn, Polittca! Obligation
tri it,- HlStorica/ Contex! (Cambridge, 1980), pg5. 13-28.
J En: History and 8 (1969), pgs. 3-53; reimpreso en James Tully (ed.l, Mea-
ning and Context (Oxford, 1988), pgs. 2(J-(J7.
240
Historia del pensamiento poltico
En efecto, eSTe supuesto es el que gua todava el mayor nmero de esmdios, el que
suscita las cuestiones filosficas de ms alcance y el que da lugar al mayor nmero de
confusiones. El planteamiento mismo est ligado lgicamente, en la histora de las
ideas tanto como en los estudios ms estrictamente literarios, a una forma particular
de justificacin de la forma en que se lleva <1 cabo el estudio en s. Es caracterstico
or decir que el inters de estudiar obras antiguas de filosofa (o literatura) debe resi-
dir en que (segn una expresin famosa) contienen aspecros intemporales, en forma
ideas universales), o, incluso, una sabidura perenn) de aplicacin universaL>.
Ahora bien, el historiador que adopta este punto de vista se compromete ya, de
he(.ho, con la cuestin de (.mo lograr de la mejor manera una comprensin de esos
textos c15icos',. En efecto, si todo el inters de tal tipo de estudio est en la recupe-
lacin de [as preguntas y respuestas intemporales plamead<ls en los grandes Jj-
hro5, demosrrando as su constante pertinenci,j, no debera ser meramente posible
sino esencial para el historiador centrarse, sin ms, en lo que cada uno de los autores
c!sicos ha dicho sobre cada uno de esos coneepto:-; fundamentales', y cuestiones
perdurables. En resumen, el objetivo h.lbr de ser proporcionar una re-cuperacin
de los escritos clsicos, sin tener en cuema la circunstancia de la evolucin histrica,
en cuonto tentotivas importantes y perennes para establecer proposiciones universa-
les acerca de la realidad poltic;lO. Sugerir, en c.lmbio, que el conocimiento de la cir-
cunstancia social es condicin necesari.l pU'l comprender los textos clsicos equivale
a ne;:u que contienen de hecho ekmLntOs dL intLres intemporal y perenne y, por
tantD, l quitor lada importanci:1 ltl estudio de lo que dijeron (pg. 30).
En las notas a pie de pjgina de este pasaje se cita un tropel de
politlogos (norteamericanos en su mayora): Peter Merkl, Hans ].
Morgenthau, Mulford Q. Sibley, William T. Bluhm, G. E. G. Catlin,
Andrew Hacker, R. G. McCloskey, Karl Jaspers, Leonard Nelson,
Charles R. N. McCoy, Leo Strauss yJoseph Cropsey 4
Aunque Dunn no presenta una lism comparable de personas, es
claro que pensaba en sus planteamientos cuando el ao anterior se
quejaba de que
pocas ramas de la historia de las ideas se han escrito como historia de una actividad.
En distintos mamemos se han analizado complicadas estructuras de ideas, dispuestas
de manera lo ms aproximada posible (a menudo ms aproximada de lo que permite
la evidencia) a sistemas deductivos, y se ha seguido el rastro de su morfologa a lo lar-
go de siglos. Ciertas eonstrucciones cosificadas de las ideas ms accesibles de llna
gran personalidad se han comparado con las de otro gran hombre; de ah la misterio-
sa tendencia de muehas publicaciones, sobre todo en la historia del pensamiento po-
litico, a redncIrse en su composiCIn a las proposiciones de grandes libros que re-
werdan al autor otras proposiciones de otros grandes libros... (pg. 15).
" lbid., pgs.
242
Richard Tuck
Histori<l del pensamiento poltico 243
Como alternativa a esta situacin Skinner y Dunn insistan en
que la manera adecuada de leer un texto histrico es considerarlo un
producto histrco en el que las intenciones reales del autor (en la
medida en que pueden reconstruirse razonablemente) deberan ser
nuestra gua principal para saber por qu el texto adopt la forma
concreta que tiene (aunque, naturalmente, ninguno de los dos daba
por supuesto que esa intencin fuera una gua suficiente. tambin se
han de reconocer y explicar los faIJos).
A pesar de que la intencin principal de Pocock no fue argumen-
tar de esta manera, su ensayo de seis aos antes podrl. sumarse a la
misma causa y Sknner ha reconocido siempre generosamente la in-
fluencia de Pocock, junto con Ja de R. G. Collingwood, Alasdair Ma-
cintyre y Peter Laslett. El ensayo de Pocock fue, en efecto, una lla-
mada dentro de la profesin de la historia de las ideas para tomar en
serio, como material que se deba entender y explicar, el conjunto
completo de escritos y otras producciones disponibles sobre poltica
procedentes de una determinada sociedad -lo que l denominaba
estereotipos y lenguajes" y que, posteriormente bautiz con el tr-
mino paradigmas-. Su propia obra The Ancient Constitution and the
Feudal Law (1957) haba sido una ilustracin brillante de lo que que-
ra decir: que los filsofos polticos ms importantes slo podan leer-
se sobre un teln de fondo de prcticas lingsticas (en su caso, la
prctica de los supuestos histricos dentro de la tradicin del
cho consuetudinario) histricamente concreto y especificado con su-
ficiente detalle y que slo de ese modo poda captarse su originali-
dad o convencionalismo. Es cierto, reconoca Pocock, que
de la misma manera como el lenguaje utilizado en el debate poltico va adquiriendo
una erecientc generalidad terica, as tambin la capacidad persuasva de los argu-
mentos del pensador se apoya menos en su xito al invocar los smbolos tradicionales
que en la coherencia racional de las afirmaciones que se ve obligado a hacer en algu-
nos terrenos del discurso poltico donde se consideran posibles declaraciones de una
amplia generalidad terica. Antes o despus, nuestro historiador deber abandonar
aqu su papel de estudioso del pensamiento como lenguaje de una sociedad y trans-
formarse en estudioso del pensamiento en cuanto filosofa -es decir, en su capaci-
dad para hacer afirmaciones generales inreligibles... [Pero, dado que el historiador ha-
bra abordado a su filsofo a travs de un estudio de lenguaje en sentido ms amplio,]
podr considerar ahora el nivel de abstraccin en que tiende a hacerle operar el len-
guaje del pensador y el nivel de abstraccin en que le llevan a utHizar su lenguaje las
del pensador. En este momento puede precisar algo el sentido de
aqnella expresin vaga: todo pensador acta dentro de una tradicin, y estudiar las
demandas planteadas mutuamente por el pensador y la tradicin (pgs. 200-1).
Este caso de la dcada de 1960 se ha contado ya muchas veces;
los estudiantes disponen de abundantes resmenes sobre las cuestio-
nes tratadas en aquel debate metodolgico en las facultades 5. Hemos
ledo muchas respuestas ligeramente hostiles contra Dunn, Pocock y
Skinner y aJgunas rplicas defensivas de los jefes de departamento.
Pero para quienes pertenecemos a una generacin ms bien joven,
para quienes esta pelea posee la calidad curiosamente remota que
siempre tienen los asuntos de los hermanos mayores, lo enigmtico
estaba siempre en comprcnder en qu podra haber consistido un es
tudio no histrico (en eJ sentido de Dunn) de Ja historia de ras ideas,
Para nosotros era obvio que (segn lo expuso Collingwood treinta
aos atrs de forma arrolladora), s alguen desea entender la historia
de algo, deber realizar la pertinente tarea de investigar las pruebas y
descubrir qu hacan las personas estudiadas.
Por Dios!;;, dice Hamlet, (,Piensas que soy ms fcil de hacer sonar que una
flauta? Aquellos emncntes fi!s(;fos, Rosencrant7. y Guldcnstern, se creen, {out bon-
nement, capaces de descubrir de qu trata el ParmmdeJ con slo leerlo; pero, si los
llevaran a la puerta sur de Housesteads y les dijeran, (Por favor, distngan aqu los
diversos periodos de construccin y expliquen qu pretendan los constructores en
cadfl uno de los periodos, prmestaran, (Crame, no pucdo. Piensan que el Partl1-
n/deJ es ms f:lcil de entender que un pequeo fuerte romano en ruinas? Por Dios! 6
Si esto era tan obvio en 1959, por qu fue necesario volverlo a
decir en 1969. si bien acompaado de un conjunto de consideracio-
nes filosficas diferentes?
De entre los comentaristas de esos problemas, slo Gunnell ha
tratado esta cuestin, vindola (correctamente) como un asunto refe-
rente al carcter de las ciencias polticas a mediados del siglo xx.
Pero, la respuesta concreta que dio GunneU a la cuestin fue menos
plausible y quisiera proponer otra distinta. Como parte de su plantea-
miento de la materia, GunneU esboz una historia en la que el
rrollo del ({conductismo en las ciencias polticas durante las dcadas
de 1950 y 1960 habra desembocado en un ataque contra Ja historio-
grafa del pensamiento poltico, considerada como actividad de esca-
sa importancia. Gunnell citaba a David Easton en 1951 lamentndo-
Los mejores son John Gunnell, Poli/ical Thcory. Tradt!ion and Interpretation
(Cambridge, 1\.1:155., 19791, Canal Condren, The Statuf and Appraisa! of Classica! Textr
(Princeton, NJ, 1985) YJames Tully (ed.l, Meaning and Contex! (Oxfod, 1988).
" R. G. Collingl,1,'ood, AlI AutoblOgr,lphy rOxford, L970), pgs. 39-40.
245
.,
244 Richard Ttick ,1
se de que el pensamiento poltico tradicional de Occidente hubiera
sido sustituido por estudios de historia del pensamiento poltico, ac-
tividad que viva parasitariamente de ideas del pasado y no intenta-
ba ya ni proporcionar una ciencia poltica propiamente emprica ni
construir un marco de referencia valorador (pg. 4).
El trmino conductisllm) representaba aqu 7 una nocin am-
plia de ciencia poltica emprica caracterizada por estudios (a menu-
do cuantitativos) de las leyes generales cuasicientficas del comporta-
miento humano y una separacin rigurosa entre hechos y valores
-la valoracin tica y la explicacin emprica implican dos tipos de
proposiciones que, en pro de la claridad, deberan distinguirse anal-
ticamente (Cunnell, pg. 7)-. Cunnell consider que el principal
punto de la crtica de Easton a la historia del pensamiento poltico
era una invitacin implcita a que la ciencia poltica emprica se con-
virtiera en el modo de pensamiento dominante en poltica; segn sus
conjeturas, la respuesta de los historiadores de la teora poltica a la
crtica de los conductistas en cuanto a la importancia de estudiar la
tradicin no consista solamente en reafirmar su pertinencia tanto
para la ciencia poltica como para la poltica en general, sino en man-
tener, adems, que en ese momento era absolutamente cruciah> (pg.
26). La idea de una gran tradicin en e! debate poltico en Europa
occidental, mantena Gunnell, se haba convertido ahora en el locus
de una crtica de la actitud moderna representada por Easton y otros
como l; su repudio de la historia del pensamiento poltico se haba
transformado en un antagonismo histrico entre una manera de pen-
sar en poltica susceptible de expresarse slo en el lenguaje de la civ
vilizacin tomado de los textos clsicos, de Platn a Marx, y otra ex-
presada en la pseudociencia del anlisis de sistemas o cualquier otra
cosa a favor de la cual se manifestara la teora conductista. Ciettos
escritores como Strauss, Voegelin o Arendt eran para Gunnell los
principales ejemplos de tericos que se adheran a esta idea de la tra
v
dicin -y, naturalmente, al menos en el caso de Strauss, la existen-
cia de esa tradicin y la irreductibilidad de sus contenidos a algn
objetivo sencillo y un conjunto moderno de afirmaciones era de he-
cho capital para una visin poltica.
Gunnell explicaba, por tanto, el movimiento contra el que se di-
i Como reconoca el mismo Easwn: ver David Easton, A Framework 01 Politleal
Al1alysis(Englewood Cliffs, NJ, 1965), pgs. 19-22,
Historia del pensamiento poltico
rigan los ataques de Skinner, Dunn y Pocock como una respuesta a
la hostilidad de la ciencia poltica de postguerra a la historiografa de!
pensamiento poltico y como una afirmacin de la permanente ido-
neidad de una ciencia poltica no cuantitativa y no conductista. Ha-
ba, no obstante, dos problemas en la exposicin de CunnelL El pri-
mero era su hiptesis de que el primer blanco de Skinner y dems
era la idea de una tradicin y, en consecuencia, critic sus observa-
ciones sobre metodologa como un error en su visin de lo funda-
mental de la crtica a la modernidad y la ciencia poltica moderna im-
plcita en los escritos de personas como Strauss (pg. 24). De hecho,
segn hemos visto, aunque sus observaciones eran aplicables a
Strauss o Arendt, los objetivos reales de su crtica explcita eran mu-
cho ms los autores rutinarios de la dcada de 1960 que escriban so-
bre la historia del pensamiento poltico desde un punto de vista cien-
tfico convencional, como Merkl y Hacker.
El segundo problema de la exposicin de Gunnell consista en
que l mismo reconoci y document exhaustivamente el hecho de
que el tipo de escritos sobre historia del pensamiento poltico ataca-
do por Easton era a su vez hijo de una perspectiva positivista y vir-
tualmente conductista de la poltica que se remontaba al menos a
los primeros aos del siglo xx. Hay varios ejemplos impresionantes
de esto; uno de los mejores es la obra de George Catlin (uno de los
autores elegidos por Skinner para sus ataques en 1969), autor de una
bistoria de los filsofos polticos 8 y, adems, algunas sorprendentes
obras positivistas sobre la posibilidad de un estudio genuinamente
cientfico:-> de la poltica. En consecuencia, segn admita Gunnell,
es difcil discernir en esta literatura, remontndonos a los ltimos
aos de la dcada de 1940, la fuente que inspir a Easton el retrato
del carcter del saber acadmico en la historia de la teora poltica y
de las intenciones e intereses de donde surgi (pg. 21); esto hace
que tanto la acometida conductista contra la historia del p e n s a m i e n ~
to poltico en la dcada de 1950 como la vengativa insistencia en una
gran tradicin por parte de los antipositivistas resulten un tanto in-
motivadas.
El error de Cunnell, y e! de muchos otros que han escrito sobre
estas cuestiones, consisti en no tomarse en serio las afirmaciones de
conductistas como Easton, para quienes el estudio de la poltica de-
8 George Catlin, A History 01the Politica! Philosophers (Londres, 1950).
246
Rich,d Tuck
ba implicar hechos y valores, pero que unos y otros pertenecen a f,
mbitos lgicamente distintos -la distincin entre hechos y valores,
que se remonta (en su forma fuerte) a Kant y constituye un funda- 1
mento esencial para las modernas ciencias humanas-o Es cierto que ...
la mayora de los profesionales de las ciencias humanas consideraban
su prctica profeslOnal diaria como la exploracin del polo de los .'
hechos, en esta distincin, pero todos ellos reconocan en sus mo-
mentos ms reflexivos que tambin haba que generar de algn IDO- f
do valores polticos. El rasgo ms llamativo de las ciencias polticas .
angloamericanas (y sobre todo norteamericanas) en la primera mitad
del siglo xx es la combinacin de este reconocimiento con un empe- ,
o muy dbil por considerar realmente cmo podan aparecer o jus- I
tifcarse los valores. Podramos describir la situacin como un kantis- ,
mo sin la teora tica de Kant, a pesar de que los implicados en ella
acostumbraban a describirla como humesmo 9 -es decir, la acepta-
cin de la distincin lgica entre afirmaciones empricas y de valor, .r
pero rechazando la deduccin trascendental de la moralidad que se
encuentra en los Fundamentos para una metafsica de la moral.
Era muy nurmal que estos profesionales de las ciencias humanas
dieran por sentado que, de alguna manera ms o menos especificada)
quienes decidan eran dos ciudadanos.
La belleza es en el ojo de quen J capta es un que nos t"ceuerda que
los ucios sobte lo que es peor o mejor mplican valoraciones Juh;clvas. Pero esto no
nega que la nariz de una petsona pueda ser (hjdwamcnte corta que la de otra.
De manera smlar, en una situacin econmica Jada hay elementos de reald<ld vli-
dos, por ms dificil que resulte reconocerlos y asilarlos. No existe un;) reora econ-
mica para los republicanos y mra parl los demcrnr<ls, una para los trabajadores y
atta para los empresarios, Una para los rusos y otra pam los chinos. La mayora de los
economstas --no todos!- estn totalmente de acuerdo en muchos principos funda-
mentales en 10 referente a precios y empleo.
Esta afrmacn no significa que los economistas coincidllll estrechamcnte en el
terrena de la po/ica. El economista A podra ser favorable al pleno empleo atad;)
costa. El eeonomista B podra no considerarlo de mportancia tan vital como la esta-
bldad de Jos precios. Ciertas cuestiones bskas referentes a los correctos o
incot"t"ect.os que deben perseguirse no pueden establecerse en cuanto tales de forma
meramente cientfica. Perteneeen al mundo de la tica y los "juicios de valotl,. Los
ciudadanos son quienes deciden en ltima instancia estas cuestiones. Lo que puede
hacer el experto es sealar las alternativas factibles y los costos verdaderos que po-
dran suponer las distintas decisiones. Pero todav<l lJ. razn ha de dar al corazn Jo
9 George Sabine, A Hlory ofPolitical Thotlght (3" ed., Londres, 1983), pg. \-'.
1
11'1
Historia del pemamiento poltico 247
I,!I
!
que pertenece al mbto de ste. En efecto, como dijo Pascal, el corazn tiene razo-
nes que la razn nunca conocer 10.
Este notable pasaje lustra cmo los profesionales de las ciencias
humanas de comienzos del siglo xx pensaban que los valores son
asunto esencialmente del corazn ms que de la razn y que no po-
dan tener una base sistemtica y racional. Pero todos los hombres
los poseen y en cuanto ciudadanos harn uso de ellos en sus deci-
siones. A partir de esta opinin, tena. evidentemente, cierta impor-
tancia que la ciudadanLa no tomara sus valores al azar, cogindolos
del aire. Pero no podra derivarlos de una deduccin trascendental; y
el principal propsito del estudio de la historia del pensamiento, se-
gn lo dejaban bien claro los libros de texto uno tras otro, era sumi-
nistrar al lector (por lo general un estudiante universitario norteame-
I!!
ricano, quien se consideraba, por tanto, antes que nada futuro !
ciudadano) un conjunto de posibles actitudes polticas que no habra
sido capaz de generar por su cuenta (eran la obra del genio), pero a
los que s podra responder y entre los cuales podra elegir de forma
mesurada y bien orientada.
De hecho, llama la atencin cuntos de estos libros de texto
1111
estaban muy dispuestos a manifestarse en favor de cualquier declara-
'lI'iI'
cin sobre la verdad o falsedad de las teorlas polticas que examina-
ban: Sabine deca expresamente que difcilmente puede decirse que
una teora poltica, tomada en conjunto, sea 11. No se supo-
na que los autores estudiados por ellos hubiesen transmitido una vi-
sin clara de alguna teora verdadera (en esto, los historiadores del
pensamiento poltico de comienzos del siglo xx diferian de los histo-
riadores de las ciencias de la naturaleza contemporneos suyos), sino
que haban establecido las fuentes de una tradicin de pensamiento
poltico especficamente occidental en la que se supona que partici-
paba el lector al reflexionar sobre el conjunto de ideas expuestas en
el libro de texto 12.
Es importante reconocer que esta opinin negaba la existencia
de teoras polticas autnticamente universales u objetivamente ver-
11111
10 Paul Samue1son, Econwwcs (Englewood Clffs, NJ, 1976), pags. 7-8; un libro de
texto compuesto prncpalmente en las dcadas de 1950 y 1960.
JI Sabine, Pht!osophir:al TheOlY, pg. v.
12 Esta parece h<lber sido, por ejemplo, la opinn de Peter Merkl -ver sus ob
servaciones en Polttk'al Continul!y arui Cfunge (Nueva York, 1967), pgs. 26 56.
249
248 Richard Tuck
daderas pero afirmaba la universalidad o, al menos, la pertinencia de I
las cuestiones tratadas por los grandes textos -yeso era lo que cons- '\'
titua su constante utilidad-o Debemos distinguir esta actitud de la
de escritores como Strauss o Hans Morgenthau, quienes (explcita-
mente en contra de sus colegas de los departamentos universitarios L
norteamericanos de ciencias polticas) insistan en la existencia de l
verdades en teora poltica al margen de tiempo y lugar 13. Todas
estas opiniones daban a entender que los textos deban estudiarse
por s solos, pues representaban la respuesta dada por grandes men-
tes a un conjunto de problemas permanentes tan conocidos del es-
tudiante universitario norteamericano de la dcada de 1950 como
del ciudadano de la polis griega; pero una de esas opiniones adopta-
ba una actitud ms bien neutral ante los mritos de las diversas res-
puestas, interesndose slo por situadas en la cultura tica ms am-
plia de Occidente, mientras que la otra daba una respuesta clara y
propia a los problemas perennes. En general, era menos probable
que el ltimo punto de vista se interesase por la historia de la teora
poltica pues tena un criterio de rectitud moral transhistrico (y
Morgenthau fue, por tanto, muy crtico con la disciplinal 14. Strauss,
sin embargo, fue un caso especial por su conviccin (que ya he sea-
lado) de que este critetio slo era accesible a las personas inmersas
en el estudio de la tradicin y sus textos.
Segn las pautas de una cultura poltlca a largo plazo, la primera
de estas dos opiniones era un planteamiento curiosamente descom-
prometido y mandadnesco de la importancia de los valores en la vi-
da poltica y se puede pensar que fue su carcter insatisfactodo el
punto sobre el que llam la atencin Easton en su artculo de
1951 15. Se pensaba en la posibilidad de inculcar a los ciudadanos un
conjunto heterogneo de valores educndolos en una serie concreta
de textos razonables y no demasiado exticos que divergan entre s
de una manera intelectualmente estimulante. Este conjunto heterog-
neo podra despus hacerse compatible en el seno de la sociedad me-
diante algn tipo de proceso institucional en el que los ciudadanos
decidiran acerca de los principios por los que su sociedad se habra
de regir. La mayora de los autores de los textos habra
lJ Hans Morgenthau, Dtlemm,s aIFo/ilic.1 (Chicago, 1958i, pg. 39.
14 IbM, pg. 24.
15 David Easton, Decline o Modern Political Theory, .Talmud 01 Po/a/o 13
(1951), pgs. 3658.
Historia del pensamiento poltico
pensado que semejante opinin era un absurdo punto de vista de los
principios polticos, pero para convencer del absurdo a los politlogos
ingleses y norteamericanos hizo falta una demostracin clara desde el
interior de la fortaleza de las modernas ciencias humanas. Esta de-
mostracin fue suministrada por Kenneth Arrow 16 (curiosamente, en
el mismo ao del artculo de Easton) con su famoso teorema en el
que probaba la inexistencia de un mtodo de procedimiento neutral
para integrar los valores individuales en un conjunto de principios
;.;ociales que no infringiera algunos supuestos absolutamente obvios y
fundamentales que se plantearan probablemente casi todos los ciu-
dadanos (como, por ejemplo, que ningn miembro de la ciudad ha-
bra de ser un dictador para el resto). El corolario de la obra de
Arrow fue que quienes crean que una burocracia neutral de exper-
tos en ciencias polticas tendra en cuenta de alguna manera a sus
ciudadanos en vistas a tomar una decisin efectiva acerca de los valo-
res que habran de aplicarse en el proceso poltico, perdieron ahora
su seguridad
La obra de Arrow, que tuvo una especial influencia tras la segun
da edicin revisada de su obra Co/leeNve ChOICe and IndiVidua/ Va/ues
aparecida en 1963, impresion a los ms duros de los pohtlogos
duros por su rigor metodolgico y los convenci de que deban re-
visar sus vagas hiptesis sobre el carcter social de los valores. De
este modo encajaba en opinin en desarrollo a mediados de la
dcada de 1960 (sobre todo en EE UU) segn la cual la filosofa pol-
tica de tipo aparentemente tradicional debera escribirse de nuevo.
Pienso que no es una coincidencia que el exponente ms destacado
de una nueva filosofa poltica, John Rawls, se considerase a s mismo
y fuera visto en buena medida como una especie de kantiano, pues el
camino ms plausible a tomar para salir del kantismo tosco imperan-
te en Norteamrica en la primera parte de este siglo era el de la cons-
truccin de un kantismo nuevo y refinado. Pero, si en el paisaje tico
de la ciencia poltica norteamericana no tena ya sentido una plurali-
dad de valores fundamentados de manera indeterminada, quedaba
socavada la funcin tradicional de la historia del pensamiento polti-
co en esa cultura. Esto fue lo que sintieron Dunn y Skinner al final
de los aos sesenta y su polmica contra la historia tradicional del
pensamiento poltico coincidi con un sentmiento claro de la posibi-
lo Kenneth Arrow, Social Choice and IndiVidua! v/cJ (Londres, 1951).
251
250
Richard Tuck
lidad, al menos, de una filosofa poltica moderna y sistemtica. Skin.
ner lo dijo con precisin: 17
Quisiera insistir slo en una cosa: siempre que se afirma que lo fundamental del
estudio histrico de este tipo de cuestiones es que podemos aprender directamente
de las respuestas dadas, nos encontramos con que, en culturas o periodos distlntos,
las aparentes respuestas parecern por jo general tan diferentes en s mismas que dif.
eilmente podrn ser de utlidad ni siquiera para seguir pensando en cuestiones tan
pertinentes como qu es lo mismo en el sentido del que se rata. O por decirlo ms
directamente: debemos aprender a pensar por CUenta propia.
La n u e v a ~ > historia del pensamiento poltico era, pues, la contra-
partida de la nuevm) filosofa poltica del mundo anglosajn de las
dcadas de 1970 y 1980: haba transferido la carga de educar a los
ciudadanos en los valores polticos a los pasillos de la universidad y a
,
,
los despachos de los filsofos que, una vez ms, estaban dispuestos a
asumirla.
Curiosamente (considerando la teora de Gunnel1, segn la cual
Strauss, Voegelin o Arendt eran los principales objetivos de esta nue-
va historia), escritores como Strauss y sus seguidores estaban, segn
hemos visto, mejor situados para oponerse a esta renuncia que los
aliados de los positivistas, como Merkl. La afirmacin de que slo
hay, de hecho, una nica filosofa poltica verdadera que nicamente
se obtendr por la lectura esotrica de grandes textos (la afirmacin
ms recordada de cuantas se asocian a la persona de Strauss), no es
una imposibilidad lgica (como tampoco 10 es la de la existencia de
una fuente infalible de doctrina moral que se encontrara en la mar-
gen derecha del 'ber). En cierto sentido, tanto Straus:'i como Rawls
intentaban suministrar a sus lectores una filosofa poltica nica y
vlida, si bien empleaban diferentes mtodos para generarla. La per-
vivencia institucional det straussismo en los departamentos nortea-
mericanos de ciencias polticas no es, por tanto, en absoluto sor-
prendente.
Habra que decir que el ideal de una nueva filosofa poltica que
proporcionara a la moderna Norteamrica (y, por extensin, a socie-
dades en situacin similar) un conjunto de valores parece mucho me-
nos plausible en 1990 que en 1970. Veinte aos de impresionante ac-
tividad filosfica han servido en gran parte para subrayar la
]7 En: Tully, Meartl1'lga1'ldContext, pg. 66.
Historia del pensamiento poltico
naturaleza dispar de los valores modernos, a pesar de cierta pasmosa
complacencia al respecto por parte de algunos tericos liberales. Una
vez ms, como antes de la obra de Arrow, lo que se persigue es una
teora que d cabida a un pluralismo radical de valores (aunque na-
die supone en la actualidad que 1os ciudadanos vayan a decidir la
cuestin o deban hacerlo). En estas circunstancias, no seria sorpren-
dente que la gente acabara creyendo que la reflexin sobre una lite-
ratura poltica preexistente fuera la manera de pensar en valores pol-
ticos e introducir en la abigarrada poblacin de una sociedad liberal
un equilibrio intelectual amplio; de hecho, sa es, ms o menos, la
propuesta de Richard Rorty (a pesar de que la literatura que le pare-
ce pertinente es mucho ms extenSa que la cubierta por Sabine).
Aunque la retrica con que Rorty habla de irona es (como corres-
ponde) difetente del tmido relativismo de escritores como Sabine,
no est clara la existencia de un abismo intelectual tan grande como
podra suponer IH.
El caso que he expuesto se refiere claramente a los tericos en
lengua inglesa y en l tiene una funcin crucial la decadencia de la
teora poltica en esra lengua a principios del siglo xx y su renaci-
miento a finales de la dcada de 1960. Las cuestiones debatidas en
las tradiciones intelectuales de Francia y Alemania, distintas de la an-
terior, tuvieron lal principio) poca influencia en estos debates de los
aos sesenta y Skinner, Dunn y Pocock siempre se han resistido lige-
ramente a cualquier intento por vincular su obra con la de tericos
como Hirsch (quien se inspir en estos debates) o Koselleck. La ta-
zn principal de ello fue que, desde su punto de vista, la cuestin im-
portante que deba establecerse era la similitud metodolgica entre la
historia de las ideas y la de otraS actividades humanas. Esto era lo
que constitua el meollo de los repetidos intentos de Skinner por
analizar las declaraciones tericas como actos de habla y tratarlos,
por tanto, de la msma manera como los historiadores ms superficia-
les trataban otros tipos de actoS. La cuestin ms amplia de cmo
podemos comprender histricamente la actividad humana en general
no fue su principal inters.
En Europa connental, sin embargo, sta fue la cuestin clave, y'
el hecho de que la historia humana consistiera tanto en actos como
18 Ver. en especial, Richard Rortv. Contingency, Irony, I1l1d Soltdarily Cambridge,
1989), pgs. 80-1.
252 Richard Tuck
en declaraciones se daba habitualmente por supuesto. Dilthey, por
ejemplo, dej claro en su escrito Construccin del mundo histrico en
las ciencas humanas que comprensin;) e interpretacin, los temas
principales de la tradicin hermenutica, se refieren a tres tipos de
expresin: conceptos, juicios y estructuras mentales ms amplias,
acciones y expresiones emotivas 19. Su gua (0, mejor, la de He-
gel) fue seguida por todos cuantos participaron en Alemania en el
bate sobre hermenutica. La controversia metodolgica en Inglaterra
era slo tangencial a la desarrollada en Europa continental, pues la
equiparacin de Skinner entre declaracin y accin podra encontrar
acomodo (por ejemplo) o bien en el campo de Habermas o bien en el
de Gadamer. De hecho, con sus referencias explicitas a Collingwood,
dicha equiparacin representaba una recuperacin patente de un
tiguo respeto por la hermenutica germnica.
Por esta razn, segn ha observado recientemente David HolHn
ger 20, la critica de Skinner desde un punto de vista
ta (corno las acusaciones derridastas de David Harlan 21) no dan en
el blanco, pues s hemos de tener una historia deconstruida de las
ideas, habremos de tener, por la misma razn, una historia decons-
truida de todo y Skinner sera probablemente feliz con tal conclusin,
suponiendo que la premisa sea verdadera -Higo sobre lo que, estric-
tamente hablando, su metodologa es neutral-o Por otra parte, su
prctica profesional y alguna:-. de sus observaciones expresas sugieren
que defiende al menos la posibilidad de adquirir algn tipo de com
prensin autntica de lo logrado por los agentes histricos; o que, en
vistas a hacer algo con otros seres humanos (opinin mantenida, inter
alia, por autores como Davidson), una comprensin de estas caracte-
rsticas es una hiptesis de procedimiento de tal profundidad que
poner en tela de juicio su autenticidad significa simplemente adoptar
ese tipo de opinin escptica radical con la que en realidad nadie
puede vivir 22.
Podemos ahora ver por qu la historia del pensamiento poltico
escrita realmente sobre este trasfondo metodolgico ha parecido a
19 W. Dilthey, Sefected\f7rings, H. P. Rickmann (ed.) (Cambddge, 1'-)76), pg. 219.
11 <{The Return oE the Prodigal: The Persistence oE Historical KnO'wing", Amerj'an
Hislrical Review 94 (19891, pgs. 610-21.
21 <dnte[lectual Historv and the Return oE Lterature'), Htstorical Ret'tilw
94 (1989). pigs. 581-609..
22 Quentin Skinner, <iA Reply to my Critics, en: Tully, J"-kaning tlltd Con/ext, sobre
todo pgs. 238 y 2468.
Historia del pemamiento poltico 253
menudo a sus detractores mucho menos original y sorprendente de
10 que haban esperado a partir de los manifiestos metodolgicos. Un
historiador moderno del pensamiento poltico considerar aceptable
cualquier prueba que un historiador razonable aceptara como parte
de una explicacin de por qu un agente histrico hizo algo, y con
frecuencia no habr un mtodo claro y nico para determinar lo que
cuenta como prueba pertinente. Un buen ejemplo de ello nos lo pro-
porciona una cuestin que los historiadores del pensamiento poltico
se ven obligados habitualmente a tratar: la de si existe o no una dife-
rencia sustancial entre obras producidas por un mismo autor en dife-
rentes momentos de su vida. Es el problema de la llamada coupure
pistemologique de las exposiciones althusserianas de !vlarx; es tam-
bin el problema de las relaciones entre el Prncipe y los Discursos de
Maquiavelo, entre las distintas redacciones de la teorLa poltica de
Hobbes, entre los escritos primeros y posteriores de Locke sobre la
tolerancia, entre la Repblica y las Leyes de Platn, etc. (Como mues-
tra esta lista, apenas hay tericos de importancia en quienes esto no
constituya un problema importante.)
evidente que algunas lecturas de los textos en cuestin los
pondran de acuerdo, mientras que otras exigiran un tratamiento
por separado. La perspectiva de un acuerdo podra justificar de por
s, en parte, una lectura particular, pero tambin podra justificarla la
expecutiva de una separacin -explicarLa, por ejemplo, por qu un
autor habra abordado dos veces la misma materia-o A priori no se
puede presuponer ninguna de las dos posibilidades (y, por lo que a
esto se refiere, la coherencia entre textos podra concebirse como
1
algo distinto de la coherencia dentro de un texto, teniendo en cuenta
que algunos han supuesto que el peso de la prueba recae sobre quie-
nes piensan que un texto es internamente incoherente). Pero es dif-
cil ver qu podra ser apropiado como argumento a posteriori. Ni la
prueba externa ni la interna podtLan resolver la cuestin. Lo que im-
porta como prueba interna cambiar si la calidad interpretativa nos
exige que demos por supuesta la coherencia entre las obtas, mientras
que, si falta una afirmacin clara, inequvoca y fiable del autor mismo
sobre la relacin entre sus obras (y no conozco a ningn gran terico 111
que haya hecho declaraciones de este tipo), la prueba externa no
1
echar por tierra ninguna lectura razonable de las mismas. I
I I
I
No hay ninguna teora sobre la interpretacin de textos que con,
sidere este caso, pues lo que aqu est en juego es la identidad misma
I
254 Richard Tuck
de un texto. Segn una opinin posible el texto es el conjunto como
pleto de afirmaciones hechas por un autor sobre un terna (en especal
si las obras en cuestin fueron en algn momento presentadas a la
par por el autor -como en el caso cierto de Maquiavelo-); segn
otra opinin, el texto es toda obra nombrada y ligada pot separado.
Todava, segn otra opinin, el texto es cualquier declaracin
tomada por separado. Por qu una obra escrita a 10 largo de mu-
chos aos (como El se ha de contemplar ms como una uni-
dad que varias piezas separadas escritas en un lapso de tiempo ms
corto (como los ensayos de lv'1ill sobre libertad y utilitarismo)?
Lo importante de estas observaciones no es poner en tela de jui-
cio la posibilidad de un escritura inteligente y sensible de la historia
del pensamiento poltico sino hacer hincapi en que, finalmente, el
historiador deber emitir algn juicio sobre la manera de contar su
relato particular, sin que le sea posible justificarlo de manera definiti-
va frente a otro conjunto de juicios diferentes, lo cual parece
ble como forma de comportamiento de un ser humano en estas cir-
cunstancias. Las cualidades intelectuales que hacan de alguien un
buen historiador antes de 1969 son las que lo hacen bueno despus
de 1969 y no debera haber sido una sorpresa que las mejores histo-
rias sobre pensamiento poltico escritas en las dcadas de 1970 y
1980 hayan llevado sus compromisos metodolgicos (en trminos ge-
nerales) con bastante ligereza, Lo que, sin embargo, no se tom a la
ligera fue la conviccin de que lo que escriban era historia y no la
1
t
exposl.'cin de un conjunto de valores para los ciudadanos de finales ,
.
i
I
Captulo 10
HISTORIA DEL CUERPO
RoyPorter
Dije que no somos leo>. ni piedras', eso est muy bien.
haber aadido que tampoco ngeles -me gustara
que 10 [urnmos-, sino hombres revestidos de cuerpoS y regi-
dos por nuestras imaginaciones.
LAuRENcE STEI\NE. Tris/ram Shandy.
LB resurreccin del cuerpo
En un libro provocativo 1, Leo Steinberg ha llamado la atencin
sobre dos hechos. En primer lugar: en una tradicin pictrica que
floreci en el Renacimiento, sola representarse a Cristo tocndose el
pene o, si no. dirigiendo de alguna otra manera la atencin hada l.
En segundo lugnr: los historiadores del arte han ignorado siempre
este llamativo modo de representacin pictrica. Steinberg explica el
significado doctrinal del gesto: con l se pretenda sealar la humani-
dad del Hijo, el hecho de haber sido engendrado, no creado. Pero el
autor tiene un inters no menor por indagar el punto ciego de los
historiadores del arte, La sexualidad del cuerpo de Cristo se hace,
por as decirlo, debido a que los estudiosos actan de for-
ma caracterstica dentro de las tradiciones interpretativas para las
que los significados intelectuales, espirituales e ideales adquieren una
prioridad automtica sobre los asuntos puramente materiales, corp-
reos o sensuales.
La observacin de Steinberg es de aplicacin ms amplia. Hasta
hace poco, la historia del cuerpo ha sido por lo general descuidada y
j Leo Sreinberg, Tbe Sexual)' oi Christ m Renf!a/saf!('(' .4rt alld MoJern Oblwion
(Nueva York, 1983).
255
257 256 Roy Porter
no es difcil ver por qu. Por un lado, los componentes clsicos y, por
otro, los judeocristianos de nuestra herencia cultural propusieron cada
uno por su lado una visin del hombre fundamentalmente dualista, en-
tendida como una alianza a menudo incmoda de mente y cuerpo, psi-
que y soma; y ambas tradiciones, a su manera diversa y por diferentes
razones, han realzado la mente o alma y despreciado el cuerpo 2, Es

ste un aspecto plenamente conocido de la metafsica de nuestra civili-
zacin que no necesitamos desarrollar aqu. Se sita en estratos profun. \
dos y ejerce un poder omnipresente: incluso los autores que han inten-
I
tado rescatar el cuerpo del olvido o la infamia han perpetuado, a pesar
de todo, las viejas jerarquas. As, como sugiere el epgrafe de mi cola-
boracin, a mediados del siglo XVIll Laurence Sterne teivindicaba a [os
hombres contra el reproche de no ser puramente espirituales (<<nge-
les), pero slo hasta el punto de decir que los hombres son seres <<.1t..'-
Vt'stidos de cuerpos,>, formulacin que preserva el dualismo tradicional
y hace del cuerpo algo secundario y casi accidental 3. Sterne no dice
que los hombres son sus cuerpos, a la manera como las actuales femi-
nistas pueden hablar de Nuestros cuerpos, nuestros yoes 4.
Esta ltima observacin denota que en la actualidad se estn ha-
ciendo intentos por derribar las antiguas jerarquas culturales que
han favorecido a la mente sobre el cuerpo y, en razn de la analoga,
han sancionado sistemas completos de relaciones de poder entre go-
bernantes y gobernados. No hay duda de que se est dando este pro-
ceso de clarificacin y es fcil sealar los profundos cambios cultura-
les ocurridos durante la ltima generacin que han trastornado la
desconfianza tradicional platnico-puritana hacia el cuerpo: '; la revo-
lucin sexual y la permisividad en general, el capitalismo consu-

1 Es, por supuesto, una manera muy slmplista de presentar una situacin extre-
mad.1meme complicada. Sobre los fundamentos de esras herencias culturales, ver
Bennett Simon, Mmd and Madnes.r in Ancienl Greeee (Ithaca, 1978); E. R. Dodds, The
Greeks ,md the Irrationat (Berke!ey y Londres, 1951) [hay ed. cast., Los griegos y to irra-
ciona!, Alianza Editorial, Madrid, 1989
6
]; y, para el cristianismo, F. Bottomley, Altitu-
1
des lo the Body in Western Chrtendom (Londres, 1979).
1 Sobre Sterne, ver Roy Porter, <<Against the Spleem>, en: Valerie Grosvenor-
Myer (ed.), Laurence Stem: Rtddles and Mysteries (Londres y Nueva York, 1984),84-99;
]. Rodgers, ddeas of Life en Tmtl'am Shandy. Contemporary Medicine (tesis de Filo-
sofa, University of Easr Anglia, 1978),
4 Una introduccin a las perspectivas feministas contemporneas, en SUsan
Brownmiller, Femitlitlily (Londres, 198'-1).
J Se rrata de un menosprecio realzado, naturalmente, por la beatera tradicional,
la censura expurgatoria, etc. Ver P. Fryer, Mrs. Grrn:dy: Studit'J t English Prtldery (Lon-
dres, 1963); M. ]neger, BeJore' Victoria (Londres, 1956).
Historia del cuerpo
mista, las crticas planteadas tanto por la contracultura de [os aos
sesenta como por el feminismo de los setenta, etc. 6. Esta revolucin
cultural ha contribuido tambin claramente -como sngiere el caso
del libro de Steinberg- a dar una nueva direccin a los intereses
acadmicos, alejndolos de subdisciplinas idealistas bien asentadas.
como la historia de las ideas, y orientndolos hacia la exploracin de
[a cultura materiaL>, uno de cuyos rganos es la historia del cuerpo.
Esta nueva empresa se ha beneficiado de numerosos estmulos.
Gradas a su materialismo intrnseco, el marxismo ha constituido una
matriz fructfera y ciertas obras escritas en esta tradicin, como el li-
bro de Mijail Bajtin La clIftura popular en la Edad Media y en el Renaci-
miento, han ofrecido modelos influyentes para ver el cuerpo como el
foco de resistencia popular y de crtica a las ideas oficiales 7. Con sus
ambiciones de construir una historia total y sus simpatas por el pro-
yecto de una historia cientficamente fundamentada, los estudiosos
del grupo de los Annales han fomentado la investigacin de todos los
aspectos de la vida material, de la cuna a la sepultura s. La antropolo-
ga cultural ha proporcionado a los historiadores, tanto en la teora
como en la prctica, lenguajes para analizar los significados sociales
del cuerpo, en especial en la circunstancia de los sistemas de inter-
cambio social 9; y de forma similar, la sociologa 10, y sobre todo la
sociologa mdica , ha animado a los historiadores a tratar el cuerpo
" Sobre itls inrerpretaciC'oes criticas de procesos eomo meras modifieacio-
nes, en renlidaJ, L('nW (,desuhlimaci6n represiva, dentro del sistema existente, ver
I-lerberr Marcuse, Ollt' DmICftsiofirll Afun (LC'ndres, 1964) [hay ed. cast., El hombre Unl-
dtt1lenJfOna!, BarceloO:.l, 1990
1
]; C. Lasch, The Culture oJ Naremism (Nueva York, 1979).
7 Ver M. I3ajtin, J cullllrrJ poplllarn: tr Edad Medla.Y eli el Renacimiento (Alianza Edi-
torial, Madrid, 1990.
1
); A Schmidt, The COllcept oJ Naturc ftl Marx (trad. ingl., Londres,
1971).
K Ver Peter Burke, "Revolurion in Popular Culture, Roy Poner y Mikuls
Teich RevoluilOn m Htor:y (Cambridge, 19H6j, pgs. 206-25.
Ver, como ejemplo de investigacin, Peter Burke, The lit.rtorical Anthropology oJ
Early Mdern ]taly (Cambridge, 1987); son tambin exrraordinariamente tiles Micahel
McDonald, ,(Amhropological Perspectlves on the History oE Seience and Medicine,
en: P. Corsi '! P. Weindling (eds.j, InJormation SourCCJ in the History oJScience and Medl-
eme (LOIlJrt'., 1983), 61--80.
oJ B. S. Turner, He' BoJ)' ,.md Soctety: ExploraltonS in Sociat Theory (Oxford, 1984).
El libro de Turner es el intento m:-. decidido de crear una sociologa del cuerpo. En
el ensayo de Virginia WoolC, 'IOn being il[,), en: Colleeted Euays, vol. iv (Londres,
1%71,193.203, se propone un anlisis sugerente de! olvido del cuerpo en la literatu-
rJ.. Sobre los problemas de Virginia Woolf con la corporeidad, ver S. Trombley,
Atl hat Summe'r slli' \.Fas Atad Vlr;lflla Woo(fand her Doetors (Londres, 1981).
11 El estudio general mejor y ms actualizado es el de Bryan S. Turner, Medical
Power and Social Knowtedge' tBeverly Hills y Londres, 1987).
259
258 Roy Porter
como la encrucijada entre el yo y la sociedad. El feminismo acadmi-
co ha abordado asuntos habitualmente desatendidos o abolidos rela-
tivos a la generacin de la experienca 12. Tambin es importante el
desarrollo masivo en la ltima generacin de la demografa histrica,
que nos ha hecho ver las escuetas estadsticas de la vida, el naci-
miento, la copulacin y la muerte)) como la clave para comprender
todos los aspectos de clase, cultura y conciencia 13.
Es evidente, sin embargo, que no podemos esperar echar descui-
dadamente todos estos ingredientes al puchero de los estudios acad-
micos y encontrarnos con la aparicin automtica de una historia del
cuerpo en forma de plato perfectamente condimentado. La naturale-
za y contenidos de la historia del cuerpo y los mtodos con que ha
de obtenerse son por s mismos manzanas de discordia.
Planteamientos
Los estudiosos han advertido que sera groseramente simplista
suponer al cuerpo humano una existencia intemporal como objeto ,
natural y no problemtico, con necesidades y deseos universales, 1
afectados de forma diversa por la cultura y la sociedad (<<reprimido))
en unas pocas y liberado) en otras, ete.). Es evidente la inutilidad ,
de esta tosca divisin entre naturaleza y cultura; sera, adems, una
concepcin errnea -jY un sarcasmo!- dar nuevo aliento al viejo t
dualismo mente/cuerpo intentando estudiar la historia (<<biolgica)))
del cuerpo independientemente de las consideraciones (<<culturales)
de la experiencia y su expresin en la lengua y la ideologa 14.
La observacin est bien planteada. No hay duda de que debere-
f
mos considerar el cuerpo como ha sido experimentado y expresado
dentro de los sistemas culturales concretos, tanto privados como p-
j
11 El ensayo de Joan Scon en este mismo volumen presenta una bibliografa de-
dicada a esta cuestin.
\} Arthur Imhof se ha senalado por sus otenros de reladonar la demografa his-
trica tcnica con cuestiones mas amplias de [a existenda sociaL Ver, por ejemplo, su
artculo Methodological Problems in !viodera Urban Geography: Graphic Represen-
tations of Urban Mortality 1750-1850", en: Roy Porter y Andrew Wear (eds.), Pro-
blems and Methods ltI the Hislory ofMedicine (Londres, 1987), pgs. 101"32.
[4 La interpretacin psiconsiolgica del cuerpo es, naturalmente, importante por
s misma. Ver Jonathan Miller, The Body in Qtlestmn (Londres, 1978). Contina abierto
el debate sobre si los puntos de vista sociobiolgicos pueden ilustrar la investigacin
histrica.
Historia del cuerpo
blicos, que a su vez han cambiado con el paso del tiempo 15 Si los
cuerpos se nos presentan slo al percibirlos (por decirlo de manera
ms bien berkeliana), la historia de los cuerpos deber incluir la de
su percepcin. Pero seguramente alguien podra objetar que, si esto
es as, ~ n o significar que la historia del cuerpo constituye, a fin de
cuentas, un proyecto en la historia de las ideas o l'bis/oire des mentali-
ts -referente a las representaciones del cuerpo como algo distinto
de (por ejemplo) las del trabajo o el poder-? De hecho, se ha inten-
tado construir en esencia la historia del cuerpo como explicacin de
sus representaciones) en el discurso), recurriendo a tcnicas pos-
testructuralistas y deconstruccionistas de anlisis texmal
16
. Creo, no
obstante, que existe un peligro real en llevar demasiado lejos este re-
chazo terico del positivismo vulgar.
Algunas de las investigaciones ms brillantes de la anatoma del
cuerpo son obra de crticos literarios y estudiosos de orientacin si-
milar comprometidos en el anlisis del discurso y la deconstruccin
texrual, descomponiendo representaciones) cambiantes del yo cor-
poreizado. Pero el alegre abandono del empirismo pOl' la teora y la
hermenutica tiene sus propias trampas, en especial el riesgo de ex-
trapolaciones descontextualzadas derivadas de la utilizacin acrtica
de cuerpos de prueba no representativos. Un ejemplo de obra que ha
cado en esta trampa es el libro de Francis Barker The Tremulous Pri-
Date Body, que constituye un intento atrevido de interpretar la histo-
ria del cuerpo -en realidad, su disolucim)- a lo largo de cinco si-
glos 17. Mediante una lectura deconstruccionista de lo que parece
una muestra de textos clave escogida al azar de obras de la gran cul-
tura (Hatnlet, La leccin de anatoma de Rembrandt, los Diarios de
Pepys, etc.) Baker propone la tesis general de que el cuerpo, que en
otros tiempos haba sido un objeto pblico, se privatiz -hacindo-
se el lugar de [a vergenza narcisista- en el seno de la cultura bur"
guesa. De hecho, segn l, el cuerpo desapareci) por completo
como instrumento de erotismo, siendo desplazado por el libro. Son
conclusiones muy fuertes para derivarlas de unos pocos textos exa-
1 ~ W, I. Watson, (,Wby 1sn't the Mind.Body Prob[em Ancient?n, en: Paul K. Fe-
yerabend y Grover Maxwell (eds.), Mitld, Mafler and Method (Minneapolis, 1966), 92-
102: L. J Rather, Mmd and BoJy in Etghteenfh C('11tUrv Medicine (Londres. 1965).
)6 Ver R Barthes, Le P!aiSlr dll Texte (Paris, 1973): l Derrida, 1J!r/ling ,md Differen-
el! (Londres, 1978).
17 F. Barker, The TremulOlls Priva/e Body (Londres. 1
9
84).
261 260 Roy Porter
minados en un magnfico aislamiento del anlisis del tejido de la his-
toria en general. Ms an, Baker tiene tal fe en su mtodo de lectura
hermtica, textual e inmediata que ignora sistem<iticamente las inves-
tigaciones de otros estudiosos -caracterstica que, segn ha mostra- ;
do J. R R. Christic, convierte, entre otras cosas, en una insens<:ltez de 1
su explicacin del cuadro de Rembrandt 18.
Otras interpretaciones recientes de la historia del cuerpo, inspira-
das principalmente en los preceptos del anJisls textual, parecen, as
mismo, susceptible de crtica. The Fema!e Body in Westem Culture, un .
volumen de ensayos que abarca desde el Gnesis a Gertrud Steiw)
concede el primer puesto a lo que el editor denomina (re)escritura
del y subraya cmo se debe ver el cuerpo no precisamente 1
como (carne y sangre. sino corno una construccin simblica}} 19. I
No est mal. Sin embargo, un excesivo nmero de sus colaboradores I
parte del supuesto, apoyado por el libro de Barker, de que el esclare-
cimiento sutil de un pequeo corpus de textos clsico::;
r una visin privilegiada de los problemas y paradojas de la expe-
riencia en general. Se trata de una suposicin dudosa, si no arrogante.
As, uno de lo::; ensayos: Silencios que hablan: El suicidio femeninQ)},
pasa del examen de la que ciertos novelistas nos dicen sobre la con-
ciencia corporal de sus heronas suicidas a ofrecernos conclusiones
generales acerca de la experiencia de las suicidas en la realidad, sin
tener en cuenta un conjunto importante de investigaciones empricas
de testimonios de mujeres suicidas autnticas que contradicen, en
realidad, las conclusiones presentadas 2U.
Otro ejemplo de este tipo igualmente insatisfactorio es la obra de
Elaine Scarry The Bod), in Pain (con el modesto subttulo de The Ma-
kl/g and Unlllaking 01 the WorldJ 21. Mediante una combinacin de an-
lisis filosfico y literario, Scarry examina las representaciones intelec-
tuales, artsticas y culturales del dolor fsico desde la Biblia hasta el
presente, pasando por Marx. El propsito de su sustancioso texto es
lS Las conclusiones de Barker h:J.n sido magnficamente rebatidas por }. R. R.
Chrisrie, (Bad News for ,he Body), Art History 9 (l986), pigs. 26370.
]9 S. R. Suleiman (ed.), The Female Body m Wcsterl"i Culture (Cambridgc, Mas
sachusetrs, 1986), 2 lintroduccin del editor).
2(1 Margaret Higonnet, Speaking Silences: Women's Suicide)), en S. R. Suleiman
(ed.J. The Female Body, 68-83; muchas de sus afirmaciones sobre los suicidios de
muieres abandonadas por hombres comradicen el cuidadoso anlisis emprico de
Olive. Anderson, Suiad' m Vtctonan. t1nd Edwal'du111 Etlgland (Oxford, 1987).
2l E!aine Scarry, The Body in Pain. The Making t1lld UnrtUik/ng nf the W'or/d (Nueva
York y Londres, 1985).
Historia del cuerpo
establecer que es esencial al dolor ser inexpresable. Esta conclu-
sin se nos ofrece no slo como una interpretacin novedosa, sino
como una visin privilegiada de un terreno de la experiencia huma-
na conocido de todos pero entendido slo por unos POCOS. Sin
bargo, los relatos reales del dolor (que, lejos de ser inexpresable,
aparece a menudo expresado con precisin y elocuencia), transmiti-
dos profusamente por la gente corriente del pasado, contradicen el
selecto elitismo de Scarry. Como es natural, para quien aspire a la
exgesis intelectual ms elevada, la investigacin emprica, como el
cuerpo mismo, podra parecer grosera y utilitarista. Sin embargo, para
los historiadores interesados por cmo las personas reales sentan el
dolor, una obra como la de Barbara Duden Geschichte unter der Haut
-un anlisis pionero de las experiencias de la enfermedad de unas
dos mil mujeres en la Alemania de principios del siglo XVIII, tal como
se han conservado gracias a los informes tomados por su mdico, el
docLOr Storch- no::; ofrece un punto de partida iluminador 22.
Los estudiosos sensibles tienen razn al insistir en la complejidad
conceptual de la historia del cuerpo. Pero es, por lo menos, de igual
importancia evitar flotar en la estratosfera del anlisis del discurso y
desentenderse de los materiales ms cotidianos y tangibles de que se
dispone. De hecho, no necesitamos ser tan despectivos sobre las po-
sibilidades de investigar la historia del cuerpo recurriendo a triviales
mtodos empricos. Es evidente que sobre muchas cuestiones
tra informacin es irremediablemente escasa. Qu posturas adopta-
ban las personas para el coito en el siglo XVI o en el XVIII? 23 Apenas
lo sabemos. Los relatos de diarios y cartas de primera mano
nen en general silencio -y cuando hablan, son probablemente poco
representativos-; hay, adems, razones obvias para un sano escepti-
cismo respecto a la utilizacin del testimonio de fuentes tales como
los impresos pornogrficos o los manuales de consejos 24. Por otra
parte, aunque dispongamos de abundantes fuentes, stas requieren
una interpretacin sutil y aun as pueden ser engaosas. Cuando lee-
22 Barbara Duden, Geschu.-hte utltt'rdt!r Haut(Stuttgart, 1987). Duden muestra tam-
bin cmo el grupo de mujeres estudiado por ella vea sus cuerpos como algo din"
mico y poderoso, como el gran centro de la creacin de vida.
23 Ver la discusin de este asunto en la introduccln de G. S. Rousseau y Roy
Porter (ed$.), Sexual Underwor/ds nlthe En/ightenmt'ttt (Manchester, 1987)
24 Una introduccin a estas fuentes en R. Maccubbin (ed.l, Unauthoriud Sexual
Behavior dur/tlg the ElllightetITnent (nmero especia! de Eighteenth Ct'tt/ury Lije, mayo
19851
262 Roy Porter Historia del cuerpo
263
mas en los registros de admisin de los hospitales de los siglos XVIII y
XIX que un motivo habitual de admisin de mujeres en las salas para
enfermos era la histerim>, no suele estar nada claro qu suceda con
exactitud fsicamente, si es que suceda algo; podran haber experi-
mentado una parlisis parcial, somtica o psicosomtica; podan, sim-
plemente, padecer una sobrecarga de trabajo o una deficiencia de ali-
mentacin (a pesar del estereotipo corriente, la (hsteria) eta un
estado mucho ms propio de las personas pobres de que de las ricas).
Esto podra ser un ejemplo de cmo la etiqueta de enfermedad ser-
va de poco ms que de contrasea administrativa para conseguir la
admisin. Sera una empresa arriesgada esperar que nuestros regis-
tros de diagnstico mdico nos proporcionaran una historia epide-
miolgica fiable y objetiva de las enfermedades 25.
No obstante, a pesar de estas dificultades, se ha conservado una
enorme cantidad de informac.:in suficientemente segura como para
permitirnos construir un perfil digno de crdito de las estadsticas vi-
tales de los cuerpos en el pasado. En muchas partes de la Europa,
desde la Edad Moderna en adelante, se trata, sobre todo, de registros
de bautismos y enterramientos, a partir de los cuales los estudiosos
han ideado tcnicas para extraer indicios fiables de los cJmbios en
las tasas de nacimiento y muerte, fecundidad, fertilidad, crisis de
mortalidad por enfermedades, etc.; las leyes de pobres y los registros
de hospitales nos abren igualmente las puertas a una historia de la sa-
lud y la enfermedad y de las vctimas de la dureza del trabajo 26.
Pero, adems, se han conservado archivos privados que aportan indi-
cadores sumamente delicados.
Existen, por ejemplo, abundantes libros de admisin de orfana-
tos y escuelas y listas de recIutJmiento del ejrcito y la armada para
un lapso de varios siglos. Todos ellos nos permiten conocer la edad y
estatura de algunas decenas de miles de individuos. Los que se han
conservado en Inglaterra han sido elaborados a fin de suministrar un
perfil colectivo de la proporcin entre edad y estatura de los nios y
jvenes, que cambia con el paso de las generaciones. Planteando pre-
guntas controladas a estos datos corporales se pueden hacer extrapo-
laciones sobre cambios, tanto cualitativos como cuantitativos, en la
2' Ver G. Risse, \(Hysteria at the Edinburgh Mediml Histol)' 32 (1988),
pg". 122.
2" Ver la obra elsica de de E. A Wrigley y R. S. Schofield, Th,: Population Htory
o/ England 1541-1870 (Londres, 1982). .
ingestin de alimentos, sobre capacidades fsicas, etc. Para compro-
bar las transformaciones en el nivel real de vida, las proporciones fsi-
cas pueden ser un ndice ms fiable que [os salarios 27.
Del mismo modo, contamos con un registro fotogrfico del as-
pecto fsico de las personas que en la actualidad se remonta a casi un
siglo y meda. Una vez ms, no hay necesidad de criticar los errores
de interpretacin que podran derivar de una confianza ingenua en la
veracidad de las imgenes visuales. La cmara, por supuesto, miente;
o, ms exactamente, las fotografas no son instantneas de la realidad
sino que constituyen, como la pintura, artefactos culturales que trans-
miten signos codificados de manera complicada a lectores infor-
mados 28.
Pero esta reserva se aplica a algunas fotografas ms que a otras.
Las fotografias para las que se posa captan la manera corno las perso-
nas quieren ser recordadas, relimpias y acicaladas con sus mejores
ropas de domingo. Pero a los fotgrafos victorianos les encantaba
tambin tomar instantneas <documentales callejeras de carcter
sual que captaban a la gente en sus movimientos y gestos cotidianos
y, en consecuencia, registraban aspectos como el del lenguaje del
cuerpo y el espacio social suministrando ms informacin que cual-
quier texto impreso. El archivo fotogrfico revela y confirma muchos
datos acerca de las transformaciones fsicas de la condicin humana
en la poca moderna (envejecimiento, deformid<ldes, malnutrcn,
etc.) as como lo que Goffman ha denominado la presentacin del
ym> (lenguaje corporal, gestos y apropiacin del espacio fsico) 29. Cu-
riosamence, las fotografas no estn todava muy explotadas corno re-
curso histrico.
L;I indagacin de la historia del cuerpo no se limita, pues, simple-
mente a desmenuzar estadsticas vitales sobre aspectos fsicos ni es
tampoco un conjunto de mtodos para decodificar representacio-
nes. Ms bien es una invitacin a dar sentido a la interaccin entre
27 Roderick Floud, Kenneth Wachter y Antlabdl Gregory, Heip,ht, Health and His-
tory (Cambridge, 1990).
n Sobre los problemas de interprer.ltl de tales pruebas ver D. M. Fox y C.
Pholographing Medicine': lmtl}!e,f ,111'/ Pf)wer in I3ritaitl and Amerlca since 1840
(Springfield, Conn., 1988). vdllOS:lS en David Piper, The English Face
(Londres, 1957), y Personall/Y and Ihl' Portrait (Londres, 1972).
29 Ver E. Goffmann, Stigma, Notes on the i\1tItlagement o/ Spoiled Identlty (Hard-
monsworth, 1968); ,.1.. The Presentation o/ Sel/ in Everyday Life (Londres, 1959); id., S/rtl-
te!!.i, Intt'f<1c/ro'l (Oxford, 1970); d., Interaction Rltual (Londres. 1972\.
265
264 Roy Poner
ambos aspectos. Si en el mundo que ya no es el nuestro los ricos mi-
raban a los pobres hacia abajo, este gesto era tanto fsico como
blico: los grandes (sobre todo, sus excelencias) eran caractersti-
camente algunos centmetros ms altos -ventaja realzada adems
por el atavo imponente -ropaje y tratamiento- con que podan
permitirse adornar sus cuerpos.
Dada la abundancia de pruebas disponibles, es notable la igno-
rancia en que seguimos sobre la manera en que individuos y grupos
sociales han experimentado, controlado y proyectado sus yoes corpo-
reizados. Cmo ha entendido la gente el misterioso nexo entre el
y m> y sus extensiones? Cmo han tratado el cuerpo en cuanto in-
termediario entre el yo y la sociedad? Algunas tradiciones intelectua-
les podran resultar fructferas para la de estas indagacio-
nes.
Los socilogos del cuerpo consideran an valiosa la obra de We-
ber, pues una de las fuerzas duraderas de su explicacin de la tica
protestante reside en la revelacin de cmo lo que podramos consi-
derar obligaciones doctrinales ms bien abstractas (<<descorporeiza-
das))) (las cuestiones relativas a la salvacin y la justificacin) se intet-
nalizan de tal manera que tienen implicaciones profundas para el
control y disciplina personales del cuerpo JO. La psicohistoria de mol-
de freudiano ha aludido, por otra parte, a una cadena de consecuen-
cias completamente opuestas, mostrando cmo ciertas actitudes ha-
cia el mundo en general son comnmente proyecciones de la manera ;
en que las personas realizan sus propias funciones corporales, reve-
j
lando as las luchas internas entre la conciencia -y, sobre todo, el
inconsciente- y su expresin fsica. Aunque gran parte de la psico-

historia sigue estando viciada por un reduccionismo edpico dogmti-
co y es groseramente especulativa, su integracin temtica de lo inter-
,
no y lo externo, lo privado y lo pblico es altamente sugerente 31.
!

Adems, algunos otros planteamientos en el seno de la sociologa


parecen merecer una especial atencin de parte de los historiadores.
JO Sobre la construccin del yo, ver P. M. Sp,lcks, Imagimng a Jetl (Cambridge,
Mass., 1976), en especial el cap. V;.J. N. Morris, Versians al Sell(Nueva York.
1966); S. D. Cox. "Tbt' Stranger W'ithln Thee: The Coneept al Self in Lale Eighteenth Cen-
tury Literatul'e (Pittsburgh, 1980);.J. O The lnl'entian o/ the Setl (Clrbondale,
1978).
JI Ver L10yd DeMause, He Psycho!nstory (Nueva York, 1975). David, E.
Stannard, Shn"nkmg History: On Freud (Jnd the Failure al Psychoh;st(1)' (Nueva York y
Oxford, 1980j ha afirmado que ia psicahistoria e; mera palabreria.
Historia del cuerpo
La fenomenologa y la etnometodoJoga han ofrecido programas para
el anlisis de los encuentros ntimos)-) interpersonales que (a diferen-
cia, por ejemplo, del funcionalismo parsoniano) se interesan como es
debido por la accin del cuerpo en cuanto rgano de comunicacin:
hablarnos con nuestros cuerpos. Tambin se han llevado a cabo vale-
rosos intentos por aplicar estos mtodos a exposiciones sistemticas y
pblicas de yoes sociales en comunidades histricas concretas, como
por ejemplo en el anlisis de Rhys Isaac de los estilos de vida en la
Virginia colonial 32. Aun as, el frente de investigacin est, en el me-
jor de los casos, lleno de lagunas. Algunos pocos terrenos individua-
les han sido objeto de atencin, pero la mayora permanecen en la
sombra.
En el centro de esta colaboracin me ceir a ciertas zonas pro-
blemticas particulares para resaltar los campos potencialmente fruc-
tferos para una historia del cuerpo y evaluar las consecuencias de la
investigacin actual.
Cuerpo y mente
Es de esencial importancia comprender el lugar subordinado
atribuido al cuerpo en los sistemas de valores religiosos morales y so-
cia les de la cultura europea tradicional. Mucho antes de Descartes la
mentalit occidental estaba ya imbuida de un dualismo fundamental:
ser humano significaba ser una mente corporeizada o, segn la fr-
mula de sir Thomas Browne, anfibia)-). Se trata de un dualismo que
muchos pensadores consideran paradjico y engaoso debido a la ra-
dical incomprensibilidad de los puntos de encuentro entre mente y
carne. No obstante, este dualismo ha sido una fuerza que ha configu-
rado profundamente el uso lingstico, los esquemas de clasificacin,
la tica y los sistemas de valores. A la mente y al cuerpo se les han
asignado tradicionalmente atributos y connotaciones distintas. La
mente es preceptivamente superior a la materia. Ontolgicamente,
por tanto, la mente, la voluntad, la conciencia o el yo han sido desig-
nados guardianes y rectores del cuerpo y el cuerpo debera ser su
servidor. Sin embargo, este esquema tiene un corolario fundamental:
Jl Ver, por ejemplo, Rhys Isaac. The Transforma/ion al Virginia 1700-1800 (Chape!
HIl.1981).
267
266
Roy Porter
cuando el cuerpo se rebela, como un siervo revoltoso, los culpables
no son necesariamente los puos, los pies o los dedos, sino las facul-
tades nobles, cuyo deber era precisamente el de controlarlos. Este es
un hecho que crea una profunda tensin en todos los sistemas de
control personal (p.ej., los regmenes de educacin o castigo) 33,
En asuntos de ms importancia, la subordinacin jerrquica del
cuerpo a la mente degrada sistemticamente al cuerpo; sus apetitos y
deseos se consideran ciegos, salvajes. anrquicos o (dentro del cristia-
nismo) radicalmente pecaminosos; puede ser visto como la prisin
del alma. As, el cuerpo cae fcilmente en la culpa cometiendo actos
malvados o criminales. Sin embargo, debido a Su misma naturaleza
(por ser imperfecto e incluso bestia}), puede, paradjicamente, ser ex-
cusado con facilidad (1a debilidad de la carne). La mente (el yo, la vo-
luntad, o el alma), en cambio, debido a su oficio ms noble, est
gada a elevarse por encima de tales desrdenes, de esa civil
interna; cuando se implica en e.sos hechos, la voluntad, libre y noble
desde d punto de vista ideal, parece tanto ms culpable. La cuestin
de cmo atribuir con precisin honor y culpa, deberes y responsabili-
dades, a la mente y al cuerpo, respectivamente, ha sido crucial para
la valoracin del hombre como ser racional y moral dentro de siste-
mas de teologa, tica, poltica y jurisprudencia, tanto tericas como
prcticas
En el siglo XVII una mujer padece alucinaciones; su conducta es
errtica y chocante. Sus contemporneos coincidirn en considerarla
enferma. en que es vctima de la melancola o est luntica. Pero, de
qu tipo de afeccin se trata? Podra ser un desorden de su mente.
En tal caso, se la considerara probablemente como una forma de po-
sesin demonaca 35. Pero la nocin de intromisin demonaca era
claramente peligrosa (en el caso de una sospecha de brujera podra
requerir un juicio o implicar, ms en general, una condena). Haba,
pues, buenas razones para proponer un diagnstico diverso: la locu-
ra podra conslderarse, en cambio, de origen somtico, producida 1
quiz por una herida en la cabeza o un malestar intestinal (melanco-
!
33 As, cualquier forma de materialismo provoca dilemas sobre [a respons"Jbilidad
personal. Para la Ilustracin, ver Lester Cracker, An Age of CrisiJ: Man and World in
Etghtecnth Centu!)' French Thought (Baltimore, 1959).
Roger Smith, Tria! by Medicme: lnsanity and Responsibtltty in Fe/orlan Tria!s
(Edimburgo, 1981).
35 D. P. Walker, Spiritual and Demonic Magrc frorll Ficino fo Campanella (Londres,
!
1958); Keith Thomas, Relig/on and the Decline ofi\1.agc (Harmonds\IIorrh, 1978).

Historia del cuerpo
la (literalmente, exceso de bilis negra). A su manera, resultaba,
por supuesto, humillante recibir un diagnstico de desarreglo intesti-
nal (Swift, Pope y otros satricos se burlaban de los sedicentes poetas
geniales de su tiempo diciendo que no estaban posedos por el soplo
de 1a inspiracin sino que, simplemente, padecan flatulencia); pero, a
diferencia de la posesin satnica, la enfermedad somtica tena a su
favor la salvedad de no poner en peligro automticamente el destino
espiritual de la persona, su alma inmortal. Al analizar estas cuestio-
nes, los historiadores perspicaces de la locura, como por ejemplo Mi-
chael MacDonald, han demostrado los peligros de anacronismo. Lo
que para el pensamiento del siglo xx poda muy bien ser signo de
enfermm> y pertenecer, por tanto, a las regiones de la psiquia-
tra, podra haber sido ledo trescientos aos antes como una
perancia fsicm>; las fronteras del cuerpo son fluidas 36.
Los prohlemas de la responsabilidd relativa del cuerpo y el alma
enmaraan los intentos de explicar y reprimir el desorden. En los
procesos por brujera de los siglos XV! y XVII era fundamental deter-
minar si los fenmenos de posesin eran debidos a enfermedad, en-
gao o a Satans. Y la tendencia, fuertemente apoyada por la profe-
sin mdica, insista cada vez ms en las causas orgnicas de lo que
ahora llamaramos enfermedad mentab>. As se garantizaba a la vo-
luntad una coartada y se excusaba al cuerpo ms fcilmente si estaba
enfermo, precisamente porque era ms bajo de lo que habra sido
la mente.
Pasados algunos siglos, las ideas sobre las responsabilidades rela-
tivas de mente y cuerpo han cambiado notablemente. En la poca
victoriana, tanto los no entendidos como los profesionales se sentan
ms inclinados a atribuir el mental a desarreglos de la
conciencia. Con la decadencia de la fe literal en Satans y en el fuego
del infier110 y la conclusin de los juicios por brujera -en resumen,
gracias a cierto grado de secularizacin- aventurar este tipo de diag-
nstico no suscitaba ya aquellos espectros. De hecho, la aparicin de
las psicoterapias cre un nuevo optimismo en la prognosis: las enfer-
36 Sobre [as circunstanchls intelectuales y culturales de estas concepciones de la
locura, ver Michel Foucault, Histoire de la felte J l'dge c!aHique, Gallimard, 1976 [hay
ed, cast., Historia de la locura en Id poc,j clsica, 2 vals" Madrid, 1979], Michel i\1acdo-
nald, Mystical Bedldm. Madness, Anxidy l/lid Ht'<lling ill Sevenfeenlh Century England
(Cambridge, 1981); sobre esre punto el> fnndamental G. S. Rousseau, "Psychology,
en: G. S. Romseau y Roy Parter (eds.), The Ferllent ofKnou'(dge (Cambrdge, 1980).

J
268
Roy Porter
Historia del Cllerpo 269
medades de la mente podan ser tratadas y sanadas (segn pretendan
los psiquiatras progresistas) ms fcilmente que las del cuerpo. Ob-
viamente, la nUeva tendencia a culpar a la locura de los desrdenes
de la conciencia poda conllevar formas claras de estigmatizacin y
censura (todos tenemos el deber de dominar nuestra mente). Sin em-
bargo, se desarrollaron nuevos sentimientos de simpata. Las socieda-
des extremadamente individualistas y sometidas a fuertes presiones
(se explicaba) creaban grandes expectativas y penosas responsabilida_
des; la gran vida de la gran sociedad generaba gran ansiedad. AS, en
circunstancias apropiadas, los desarreglos mentales 0, como ms tar-
de se los llam, las crisis nerviosas, podan suponer la inmunidad so-
cial y provocar simpata y hasta distincin. De esta manera, el paso
de algunos siglos testimoniaba cambios profundos en el dibujo de la
mente y el cuerpo y de la recomposicin de sus relaciones, con enor-
mes implicaciones para las normas pblicas y la terapia.
No debemos mezclar estos cambios explicativos con el progreso
real de la ciencia mdica: ningn adelanto cientfico demostr las
funciones respectivas de mente y cuerpo en el control de [as accio-
nes. Ms bien se habrian de ver como hitos de reorentacin cultural
que pensaban de nUevo los atributos de la mente y el cuerpo. Este
punto, que se aplica a revisiones culturales de mayor alcance, est
igualmente hermanado con el problema de la interpretacin de epi-
sodios particulares.
Pensemos en Freud. En su primera prctica psiquitrica, Freud
lleg a'la conclusin de que muchas de sus pacientes neurticas ha-
ban sufrido agresiones sexuales en su infancia; eso era 10 que le con.
taban. Por razones complejas, algunas profesionales y otras persona-
les, Freud abandon esta interpretacn, adoptando en cambio la
idea de que los relatos de aquellas mujeres no eran, a fin de cuentas,
recuerdos sino ms bien fantasas enraizadas en el inconsciente en
tomo a sucesos traumticos que en realidad nunca haban ocurrido.
Al desarrollar as una teora de los deseos reprimidos, Freud dio a
luz el psicoanlisis. De esta manera pas de una explicacin somtica
(1a agresin real) de la etiologa del trastorno mental a otra situada,
sin ms, en la mente y propuso un tratamiento igualmente psiqui-
trico, la curacin por el habla. La inmensa mayora de los comenta-
dores, desde Ernest Jones en adelante, han elogiado a Freud por su
intuicin supuestamente profunda al apartar la atencin de la vida
del cuerpo y dirigirla a la de la conciencia. Nosotros, sin embargo,
consideramos que este elogio refleja el privilegio profundamente arrai-
gado de lo intelectual sobre 10 fsico. La interpretacin del cambio de
Freud en sus explicaciones es una cuestin bastante ms complicada 37.
As, las relaciones mente/cuerpo no son dadas sino que depen-
den de la cultura. Este relativismo aparece ejemplificado por una
notable distincin cultural comparativa entre la experiencia occiden-
tal y china en la atribucin de la enfermedad, obtenida por el histo-
riador y antroplogo de la medicina Arthur Kleinman. Un americano
del siglo xx se siente deprimido; no consultar a un mdico de me-
dicina general sino a un psicoterapeuta; el diagnstico ser: trastorno
psiquitrico, alguna forma de neurosis; el tetapeuta investiga la histo-
ria de su vida para hacer que vuelva a ser feliz. La persona equivalen-
te en China, encambio, atribuye un malestar comparable a algn desor-
den y causa fsicos. Su mdico confirma que la enfermedad es orgnica
(podra llamarse y le receta medicinas. Al chino, al ser
calificado como vctima de una dolencia somtica, se le permite asu-
mir el papel de enfermo y puede, por tanto, atraer simpatlas y aten-
ciones. En cambio, si, como su contrapartida en Norteamrica, hu-
biera afirmado alguna forma de trastorno mental, se habra admitido
una terrible y extenuante confesin de algn defecto y desvo del ca-
rcter que habra trado consigo estigmas y menoscabo 31':.
En otras palabras, como demuestra el anlisis de Kleinman de las
construccones contrapuestas, somtica y psiquitrica, del trastorno
mental, el cuerpo no puede ser tratado por el historiador como
algo biolgicamente dado, sino que se ha de considerat mediado por
los sistemas de signos culturales. La distribucin de funciones y res-
ponsabilidades entre cuerpo y mente, cuerpo y alma, difiere nota-
blemente segn los siglos, clases, circunstancias y cultura, y las so-
ciedades poseen a menudo una pluralidad de interpretaciones con
37 Sobre Freud, ver H. F. Ellenberger, The Dlscovery o/lhe UnconsclOfIS: the Histo1)'
and E,,'olution ofDynamlc Psychiat1)' (Nueva York, 1971) [hay ed. cast., El decubrimien-
fo del inconsciente, Madrid, 1976]; R. W. Clark, Freud: The Man and Ihe Cause (Londres.
1982) [hay ed. cast., Frelld. El hombre y su causa, Barcelona, 1985], FrankJ SulJQway,
Freud: Biologisl ollhe Mind (Nueva York, 1979), y]. M. Masson, The AssauLt on Truth:
SupreJion 01 {he Sedm'tion Theory (N LJeva York, 1983) [hay ed. C:JSt., El tJs,Lto a la
verdad, Barcelona, 198-5J.
.13 Auhut Kleinrnan, Social Origms 01 Distress and Disel1se. DepreSSfoll, Neurasthenia
I1nd Pain m Modem China (New Haven, 1986). Ver tambin Carney Landis y Fred
Metrler, Variees of Psychopafho{oglc,{ Experieme (Nueva York, 1964). Una discusin
ms amplia del papel de enfermo en D. Mechanic. The Concept of IlJness Bea-
vioup.,journa{ olChronic Disease 15 (l9621, 18994.
J
)
271
Historia del cuerpo
270
Roy Porter
pblico controladas, las cuestiones relativas a la salud se han con-
trapuestas. El enjuiciamiento de cada caso particular es asunto discu-
tible.
fiado. sorprendentemente, a las relacones contractuales de carcter
privado, basadas en la confianza entre el individuo y su mdico. (La
1vluchas Cosas dependen de esas atribuciones. por ejemplo en las
cuestiones prcticas de la culpabilidad legal. Los historiadores de la utopa de Samuel Burler Erewhon, donde estar enfermo es un crimen
-si bien la criminalidad se excusa como enfermedad- nos presenta
medicina forense, corno Roger Smith, han aclarado los dilemas. Un
hombre mata a otro de un golpe. Se ha de considerar responsable al un contraste llamativo,) A pesar de la medicacin de la vida han si-
do pocas las coacciones impuestas por la salud. As, por ejemplo, la
propietario de ese cuerpo? S, si su dirigi el golpe, es decir,
exigencia legal de la vacunacin antivarilica se introdujo durante un
si hubo una tnens rea, una intencin culposa; no, dira un jurado de
breve tiempo en la Inglaterra victoriana pero. al encontrarse con una
los siglos XVIII o XIX, si estaba fuera de s, a consecuencia, quiz, de
violenta oposicin, la legislacin qued diluida; otro tanto puede
una enfermedad psquica.
cirse del tratamiento obligatorio de las enfermedades venreas 40. Esta
Sin embargo, en el caso de que se mantenga la culpabilidad, c-
solucin encarna, sin duda, cierto sentimiento de propiedad del cuer-
mo se ha de practicar la reparacin? Hasta los ltimos siglos, sta se
po inalienable e individual, resueltamente propuesta en las formula-
diriga principalmente contra el cuerpo, mediante el castigo corporal
ciones secularizadas de la filosoEia poHtica liberal desde el siglo XVIl
o la pena capital. No obstante, una vez ms, entraron en juego siste-
en adelante. Las actitudes y obviedades en la aphcadn de la ley, en
mas cambiantes de valores; los reformadores penales, sobre todo a
la filosofa poltica y en la administracin sodal slo podrn enten"
partir de los ltimos aos del siglo XVIIl, sostuvieron que era ms
derse plenamente si se comprenden antes su enraizamiento en las
<moble o ms humanm> no castigar al cuerpo sino corregir o refor-
doctrinas relativas a la propiedad y privacidad del cuerpo.
mar la mente: en palabras de Mably, "el castigo ha de golpear el alma
y no el cuerpo. Segn han destacado de modo particular Michel
Foucault y MchaeJ Ignatieff, la intencin teraputica que sostiene la
La regulacin del cuerpo
moderna ciencia de las penas marca otro hito ms en el cambio de
condicin del cuerpo que, al exonerar a la carne, slo sirve para rei-
Existe un estereotipo cultural profundamente arraigado -entu-
terar su inferioridad )9.
sistico en Rabelais denostado en la teologa cristiana- que pre-
Tomemos otro ejemplo. Un hombre es muerta no por el golpe
senta el cuerpo corno un anarquista, el rey de la juerga, emblema de
asestado por otra persona sino por un microorganismo difundido por
los excesos en la comda, la bebida, el sexo y la violencia -la encar-
un portador. Se ha de considerar al portador moral o criminalmente
nacin del principio que Freud intelectualiz ms tarde en el
responsa ble del dao o desgracia provocado por su cuerpo? Este
ellm>-. Los historiadores han investigado recientemente los inten-
caso ha constituido un problema enormemente complicado y funda-
tos de ciertos grupos sociales dominantes por restringir, reprimir y
mental en la poltica de regulacin de las poblaciones de alta densi-
reformar los excesos del cuerpo. Estas estrategias han adoptado,
dad por parte de las burocracias mdicas, ya desde las epidemias de
como es natural, formas distintas.
la peste bubnic. en la Edad Media. Sin embargo, lo que resulta
Los estudiosos han centrado su atencin principalmente en refor-
notable, segn han subrayado ltimamente algunos historiadores de
mas de carcter autopunitivo que cumplan con las aspiraciones de
la salud pblica, es la escasa responsabilidad que los sistemas jurdi-
co-polticos de Occidente han atribuido a los individuos por tos estra-
W. M. Frazer, HistoT)' o/ Englrsb Publt"c Healtb 1834-1939 (Londres, 1950i, pgs.
41)
gos que sus cuerpos han provocado en la salud. A pesar de la
70-72, 106-112; P. McHugh, Prostitution anJ VictorlrlYl Socia! Re/orm tLondres, 1981) y
cn durante los dos ltimos siglos de sociedades de bienestar J. Walkowitz, ProstutioYl and Vi"ctortan Soel)' (Cambridge, 1980).
.. 1 Los aspectos pblicos vprivados se estudian en R. Sennett, Tbe Fall o/ Public
Man (Cambridge, 1976) [hay ed. cast., El declive del hombre pbliCo, Barcelona, 19781-
42 M. Bajtin, La cultura popular en la Edad Medirl)' en el Renact1mento (Alianza Edi
39 Ver M. FoucauLt, Surveiller et pinir: rulssance de la priso", Gallimard, 1989 [hay ed.
cast., hgtlary castigar, Madrid, 1990
7
J; M. Ignatieff, A.lust MeasureofPain (Londres, 1978).
torial, Madrid, 1990
4
).
272
Roy Porter
un mejor autocontrol, relacionado con la educacin y disciplina del
hogar. Los manuales de conducta, tanto religiosa como civil, destila-
dos por las imprentas desde el siglo XVI, dieron gran importancia al
sometimiento y obediencia del cuerpo y al cultivo de las buenas for-
mas, la decencia y el decoro. Foucault ha mantenido que el inters
creciente por una buena salud y una larga vida surgido de la Ilustra-
cin es un nuevo sntoma de esa misma actitud 43. Vigarello ha hecho
hincapi en la importancia dada a la socializacin del cuerpo anr-
quico por medio de la higiene, la limpieza y el vestido y Norbert
Elias, en particular, ha estudiado ( ~ e l proceso civilizatorio visible en
el desarrollo de los controles corporales (cuerpos limpios, ropa lim-
pia, conversacin limpia, mentes limpias). Por otra parte, las investi-
gaciones de Schama sobre la pureza y la disciplina del cuerpo entre
los calvinistas holandeses ilustra la eficacia (tanto social como psico"
lgica) de estas estrategias para crear un cardan sanitaire contra las
amenazas a la moral y la religin -el papismo y la corrupcin-,
consideradas sucias, peligrosas y contaminantes +1.
Conceptos como conversacin decente, delicadeza y gazmoera
evocan automticamente a los victorianos, pero el victorianismo es
de fecha muy anterior a quienes llevan su nombre. Thomas Bowdler
era georgiano y fue Wesley quien situ la Limpie:za alIado de la Di-
vinidad, y la compostura adecuada del cuerpo en una sociedad de
buenos modales nunca fue tan elogiada como en la poca de Addi-
son, Steele y Mandeville. En obras como The Virgin Unmask'd, Man-
deville exploraba de manera provocativa los significados ambivalen-
tes de una represin corporal en la que el hecho de velar la carne
poda llegar a ser mas excitante que el desvelarla 45.
El au tocontrol fsico ha casado perfectamente con el deseo de
controlar los cuerpos de los demas para conseguir un mejor orden
social y religioso-moral. Destacados historiadores de la Francia de la
Edad Moderna, como Muchembled, Flandrin y Delumeau, han insis-
tido de manera especial en el empeo de las autoridades religiosas y
13 Ver M. Foueault, Hrstoire de la sexualit 1. La volant de savoir, Gallimard, 1976
[hay ed. cast., Historia de la sextlaltdad 1. La voltlntad de sal7('l; Madrid, 1989
6
J; ].-1. Flan-
drin, Un temp.f pourem17rassel' (Pars, 1983).
4 ~ Ver, en general, N. Elias, El proceso de la civilizacin, Madrid, 1988, y, ms en
concreto, S. Schama, The Unruly Realm: Appetite and Restraiot in Sevemeenth Ceo-
tury Hol1and, Daedalus 108 (1979), 103-23.
45 Sobre las opiniones de la primera poca georgiana, ver Fenella Childs, Pres-
eriptions for Manners io Eighteenth Ceotury Courtesy Literature> (tesi" doctoral en
Filosofa, Oxford, 1984).
1
11 ,
,
Historia del cuerpo 273
ill!1
civiles por regular los cuerpos de la gente corriente mediante la per-
suasin, la prescripcin y, en ltima instancia, la coercin fsica 46.
Muchembled, sobre todo, ha sostenido que en la cultura rural tradi-
cional y cuasipagana, el cuerpo gozaba de una posicin elevada en
cuanto instrumento poderoso y que sus partes y productos -la san-
gre, las heces, el pene y el tero- posean poderes mgicos. Aunque
fuera vulnerable al hambre, la enfermedad y la muerte, el cuerpo era
tambin la fuerza vital dionisaca oculta tras el tumulto y los excesos
orgisticos. Esta contracultura carnavalesca del cuerpo fue, sin em-
bargo, progresivamente sometida a una vigilancia sistemtica y una
represin eficaz a travs de instrumentos como los procesos por bru-
jera, los tribunales eclesisticos y la confesin, intensificados por la
Contrarreforma y la introduccin de una nueva moral sexual que in-
sista en el matrimonio y la legitimidad.
La Inglaterra de la Edad Moderna fue tambin testigo de movi-
mientos paralelos dirigidos por los puritanos en favor de la reforma
religiosa de la moral y las costumbres 47, emprendidas con cierto xi-
to. Los demgrafos histricos han demostrado que las cifras de bas-
tarda fueron notablemente ms bajas en la poca de los Estuardo
I
que en periodos posteriores, en el medio ms secular de la primera
I
nacin industrial, lo que da una posible idea de la eficacia de la dis-
IDII
ciplina moral 48. La Inglaterra georgiana presenci nuevos ataques
contra una cultura del cuerpo de carcter anrquico mediante la re-
I
gulacin de los deportes cruentos y los combates de boxeo, una nue-
va desaprobacin del duelo y los intentos de los empresarios capita-
listas por inculcar a sus trabajadores el trabajo regular y la disciplina I
horaria 49.
Los cuerpos plebeyos constituan por tradicin el polo receptor
de la coercin fsica: el ltigo, la picota, las galeras. Pero, como subra-
yaba de manera particular Foucault, los cuerpos de las personas se
vieron tambin sometidos a una nueva tecnologa poltica del cuerpo
1(, Jaegues Donzelot, La policie des famiIleJ, Minuit, 1977 [hay ed. east., La polica
de las familias; Valencia, 1990
2
]; Jean-Louis Flandrin, Amour et marriage, Dix-hui-
time Siec/e, 12 (1980), 163-76. Ver tambin M. Bajtin, La cultura populal' en la EtJd Me-
dia JI en el Renacitniento op. cit.; y]. Smrobjnski, The Body':;, Moment, en: Montaigne:
Essays m Reading (Yale Freoch studics, o" 64, 1983), pgs. 273-305.
47 K. Wrightson, English SOClt'!y 1580-1680 (Londres, 1982); E. J. Bristow, Vice and
Vigilance: Purity Movements in Britam since 1700 (Dublin, 1977).
~ ~ P. Laslett (e d.), Bastardy and its Comparalive Htory (Londres, 1980).
~ 9 R Malcolmsoo, Popular Recreations in Englzsh Societ)' 1700-1850 (Cambridge,
19731.
274 Roy Porter
y, segn se esperaba, fueron regenerados por ella -las rutinas de la
fbrica, el entrenamiento escolar, las fatigas del campo de desfile, los
castigos del reformatorio-o Desde la domesticacin de los paales y
la limpieza corporal en el hogar domstico, hasta el ejrcito o la f
brica, pasando por la escolarizacin, el Estado se esforzaba por fabri
car sbditos dciles y una fuerza de trabajo obediente mediante la
disciplina sistemtica de los cuerpos de las personas 50. Segn los his-
toriadores de nUestro siglo, la lgica del capitalismo no ha relajado
un tanto esta insistencia constante sobre el cuerpo disciplinado, cali-
ficada de protesta nte, y un ascetismo secular hasta fechas recien-
tes; el imperativo se ha desplazado ltimamente de la mano pro-
ductiva, maquinal y sometida a una disciplina frrea, al cuerpo como
consumidor, rebosante de apetencias y necesidades, cuyos deseos hay
que avivar y estimular 51.
El hecho de centrar la atencin sobre e! problema del cuerpo
-en sus peligros y disciplina, en su capacidad de impureza, a pesar
de su poder ayuda a entender los numerosos procesos
divergentes estudiados demasiado a menudo de forma a.Iada yana
crnica con las anteojeras de las disciplinas modernas. Como ha
mantenido Catherine Gallagher, estamos malinterpretando a Malthus
si, por ejemplo, lo tratamos simplemente como el padre fundador de
la demografa moderna 52. En realidad, propuso un nuevo e impresio
nante enigma sobre el bienestar moral de la poltica de los cuerpos.
Tradicionalmente, el cuerpo sano era e! garante de! Estado saludable:
lo produca y lo reproduca. Pero, replicaba Malthus, debido a su alta
potencia reprod uctiva, el cuerpo sano podra, en realidad, acabar
siendo el enemigo del Estado. De este modo, el cuerpo privado y el
pblico entraran en pugna. O, como subrayaba E. P. Thompson, si
slo la vemos en funcin de la racionalidad econmica y Qesde la
50 Las obras ms pertinentes de Foucualt son Histoire de fa fofie ti tdge cfassique,
op. cit.; Les mots et Les choses: une archologie des sciences humaines, Gallimard, 1966;
L'Archeologie du savot"r, Gallirnard, 1987; Naissance de la cfinzque, PUF; 1988; Histoire de
fa sexuafit, op. cit.; Surveiller el punir: naissance de fa prison, Gallimard, 1989; [hayed.
cast., Vigilar y castigar, Madrid, 1990
6
. Ver tambin C. Gordon (ed.), M. Foucault: Po-
wer/Knowledge (Brighton, 1980), en especial el ensayo Body/Power, pgs. 55-62.
51 M. Featherstone, Body in Consumer Culture)), Theory, Culture & Society 1
(1982), p;g', 18-33
52 Para una discusin de los intercses ms amplios de Malthus, ver Patricia Ja-
mes, Popufation Malthus: Hn Llfe and Times (Londres, 1979), cap. II, 4" parte; y R. M.
Young, and the Evolutionists: The Cornrnon Comext of Biological and So-
cial Theory, Pasl and Present 43 (1969), pgs. 109-45.
,
1
""1
,,1
Historia de! cuerpo 275

1:
perspectiva de los heroicos capitanes de la industria, nos olvida-

mos de la mitad de la significacin de la bsqueda de una discipli-
:' :
I,!I!
na horaria en las fbricas, que, ms bien, formaba parte de un em-
peo ms amplio por dominar a las personas mediante el control
I
II"I!
de sus cuerpos 53.
De manera similar, una historia de la educacin que se centre
11'1
',
con exclusividad en el logro de aptitudes como la de la lectura y
11
la escritura olvidar una de las principales funciones de las escue
1
I
las pobres, de caridad o elementales en el pasado: la imposicin, la
11:
1
obediencia fsica o la educacin como proceso para doblegar a los
nios 54. As mismo, sera estrecho de miras evaluar los objetivos
de inspectores de salud e higienistas pensando slo en contamina
cin y sistemas de saneamiento: su inters se diriga en medida no
menor a la suciedad moral y la regulacin del contagio y la canta
minacin sexual 55. Del mismo modo, los ritos de la medicina jun-
to al lecho del enfermo o en el hospital no pueden explicarse ple-
namcntc por los logros de la ciencia mdica. Otras cuestiones ms
,1
amplias relativas a los tabes corporales y el decoro dictaban tam-
1
:111'
bin la naturaleza y lmites del examen diagnstico, el tratamiento
quirrgico y la aparicin de nuevas especialidades intervencionis-
tas y sensibles a las caractersticas sexuales, como la de la obstetri-
cia masculina 56.
Estas cuestiones de ms alcance muestran por qu la poltica del
cuerpo exige atencin por s misma. Al analizar la demografa histri-
ca, la historia de la educacin, la de la medicina, ete., a travs de una
visin limitada, aislada y estrecha, suele ocurrir con demasiada fre-
I
cuencia que se pasen por alto tales cuestiones.
No obstante, sigue sin estar claro hasta qu punto es exacto el
cuadro trazado por historiadores como Muchembled, para quienes
1111I1
las culturas populares del cuerpo han sido eliminadas con xito en
nombre del Estado teraputico supervisor y de los dictados de la ra-
E. P. Thompson, Time, Work-Discipline and Industrial Capitalism, Past and
Present 37 (1967), pgs. 56-97.
Sobre los aspectos ms amplios de la educacin, ver B. Haley, The Healthy
Body and Vietonan Culture (Cambridge, Mass., 1978).
55 Virginia Smith, Physical Puritanism and Sanitary Science: Material and Inma-
terial Beliefs in Popular Physiology 1650"1840, en: W. F. Bynum y Roy Porter (eds.),
lvfedicaf Fringe and Medical Ol'thodoxy 1750-1850 (Londres, 1986), pgs, 174-97.
56 Ver R. 1. Engle y B.]. Davis, Diagnosis, Present, Past and Future)),
Archives ofInternal Medieine 112 (1963), pgs. 512-43.
277 276 Roy Poner
cionalidad capitalista. Quiz los deseos hayan superado con mucho a
los logros. La cultura elitista no parece haber aplastado a la cultura
popular sino que ms bien se ha separado de ella, desarrollando su
lenguaje, ritos y refinamientos corporales propios distintos, desmate-
rializados y expresivos 57, El folclore popular, las costumbres sexuales
(p.ej., la tradicin de las relaciones sexuales seguidas por el matrimo-
nio o el embarazo) y la magia mdica popular han demostrado una
resistencia inmensa contra el adoctrinamiento y la infiltracin desde
arriba.
Adems, la poltica de control del comportamiento del coerpo
ante las amenazas planteadas por las enfermedades epidmicas y <da
sexualidad peligrosa) fueron de llna enorme complejidad. En Inglate-
rra, las aspiraciones del movimiento de salud pblica e higiene en los
primeros aos de la poca victoriana, unidas al utilitarismo y a la
sona de Edwin Chadwick, eran directas y de carcter estatal. En Pa-
rs, sin embargo, no se puede hallar una alianza semejante entre el
gobierno central y la red de alcantarillado. Pero, incluso en Inglate-
rra, el propsito de controlar los cuerpos mediante una medicina
estatal fracas rpidamente, naufragando contra los escollos de los
grupos de presin que competan con aqulla, entre ellos los puristas
y feministas, enojados por los intentos de los legisladores varones por
controlar los cuerpos de las mujeres mediante la doble pauta tradi-
cional. La idea superficialmente atrayente de que el incremenro del
poder del Estado se ha orientado hacia la sobordinacin soci,ll del
cuerpo resulta ser en general ingenua y poco convincente 58.
Sexo, gnero y cuerpo
Si la sociedad europea ha sido pa triarcal en la longue dure y an
lleva sus marcas, hasta qu punto el patriarcado mismo fue un snto-
ma directo o una consecuencia de la diferenciacin entre cuerpos
masculinos y femeninos -una diferencia no simplemente biolgica
sino instituida dentro de las relaciones sociales-? La razn de la su-
57 Sobre estas divisiones, ver P. Burke, Popular Culture in Early Modern Europe
(Londres, 1978) [hay ed. cast., La cultura popular en la Europa nwderna, Alianza Edito-
rial, Madrid, 1991]; H. C. Payne, <,Elite versus Popular Mentality in the Eighteenth
Century", StudlCS in Eighteenth Centut}' Culture 8 (1979), pgs. 201-37.
La introduccin mejor y ms reciente es la de Frank Mort, Dangerous Sexuali-
ties: MeJico-Politlcs in Eng!and sitIa' 1830 (Londres, 1987).
Historia del cuerpo
bordinacin tradicional de las mujeres a los hombres, fue principal
y esencialmente fsica, debida a que los const..mtes embarazos im-
puestos por maridos egostas en pocas anteriores a la anticoncep-
cin eficaz las encadenaban a los hijos y el hogar, ..1 un envejecimien-
to prematuro, al agotamento y, a menudo, a la muerte por
enfermedades perinatales y que, adems, las encerraban en una cultu-
ra de gueto exclusivamente femenina, teida de sangre menstrual y
contaminacin del parto? As ha razonado Edward Shorter en su
History 01 Women sBodies 59, concluyendo que, a lo largo del siglo pa-
sado, las mujeres se emanciparon de sus cadenas principalmente bio-
lgicas con el advenimiento de las ideas del embarazo sano, la anti-
concepcin y la legalizacin del aborto, que, al conceder a las
mujeres el control de su propia fertilidad, abrieron el camino a la fa-
mila moderna, la familia e, incluso, a la sociedad pos-
familiar.
De (o que no se puede dudar es de que mdicos, telogos y fil
sofos, tradicionalmente varones, atribuan la subordinacin de las
mujeres a su condicin biolgica inferior en el esquema de la crea-
cin. Segn Aristteles y sus seguidores, las mujeres son varones defi-
cientes o monstruosos, seres cuyos genitales (prevstos para estar si-
tuados foera del coerpo) no han logrado emerger por falta de calor y
fuerza. Con su naturaleza, ms fra y dbil, y sus genitales retenidos
en su interior, las mujeres estaban dotadas fundamentalmente para
engendrar hijos ms que para una vida de razn y actividad en el
foro ciudadano. Las mujeres eran criaturas de vida privada; los hom-
bres, de vida pblica 60
Thomas Laqueur ha mantendo que esta conceptualizacin bio-
mdica de la naturaleza de la mujer se vio minada y relegada hacia
finales del siglo XVIII 61. El gnero femenino dej de verse exactamen-
te como una versin inferior del varn, pasando a considerarse en
cambio esencialmente diferente pero complementaria. Los fisilogos
sostuvieron en ese momento que el aparato reproductor sexual feme-
nino era radicalmente distinto del de los hombres, opinin confirma-
59 E. Shorter, The Makitlg althe Modero (Londres, 1976).
J. Morsink, Aristot/e rJn he Generation alAnima!s (WashIngton, 1982).
(,1 T. Laqueur, <,Org,lsm, Generatlon and the Politics of Reproductive Biology.
en; C. Gallagher y T. Llqueur (eds.), The Makmg ol the Modern Body (Berkeley v Los
Angeles, 1987), pgs. 1-41. Cfr. Pierre Darmon, Le Mythe de la procratlOn d lage bamque
(Pars, 1977).
278
Roy Porter
da por el descubrimiento de la funcin de los ovaros y la naturaleza
del ciclo menstrual. Esto, a su vez, indic la inexistencia de razones
biolgicas serias para que las mujeres fueran seres activamente sexua-
les (es decir, erticos): contrariamente a lo afirmado por el dogma
mdico clsico, las mujeres no necesitaban un estmulo sexual para
concebir, simplemente serviran de receptculos del semen. Haba
nacido la mujer victoriana, pasiva y desexualzada (aunque, con la
venia de Laqueur, hemos de subrayar que Peter Gay y otros historia-
dores han defendido que, en este sentido, las mujeres victorianas no
eran en absoluto victorianas)o>; sera un gran errot confundir con la
realidad ciertas prescripciones acerca de la conducta femenina co-
rrecta) 62.
Laqueur intenta relacionar esta creacin del cuerpo modernO)
con el cambio de posicin de la mujer en la sociedad. La mujer, de-
sexualizada, se convirti en el ngel de la casa, dcil, frgil, desapa-
sionada; y su explicacin encaja, as, bellamente con otros anlisis re-
cientes de la aparicin de mundos separados para las funciones del
hombre y la mujer en el hogar 63. Al mantener que la ciencia no bro
ta de una lgica pura del descubrimiento sino que da una forma arti-
culada a las presiones ideolgicas y sociales, Laqueur niega que la
nueva magen del gnero fuera el producto de una investigacin
cientfica autnoma. Pero de esta manera nos encontramos con el
problema del huevo y la gallina. Aceptaremos (como se deduce de la
argumentacin de Laqueur y de muchas estudiosas feministas) que
las fuerzas culturales decir, la ideologa patriarcal traducida a
poder fueron las principales responsables del encierro
de las mujeres en casas de muecas? Si es as, urge demostrar por
qu los aos inmediatamente anteriores y posteriores a 1800 se ha-
bran de considerar claves en la transformacin de la posicin social
de la mujer.
O deberamos, ms bien, sumarnos, siguiendo a Shorter, a una
versin ms materialista en la que las trabas biolgicas (1os numero-
sos embarazos, etc.) explicaran principalmente la ancestral servidum-
bre de la mujer, mientras que las innovaciones biomdicas (anticon-
cepcin, aborto, etc.) habran hecho ms por la emancipacin
62 P. Gay, The Bottlgeot"s Expenellee, Victoria to Frcud. Vol 1. A Sentlmental Educa-
fion, vol. n. The Tender PassiOll (Nueva York, 1984-1986).
63 Leonore Davidoff y Catherine Hall, Family Fortunes. Mm and Women o/ the En-
glish Mtddle Class 1780-1850 (Londres, 1987).
Historia del cuerpo 279
femenina que la agitacin de las feministas? Pero, si aceptamos (con
Shorter) el motor biomdico de la historia, cmo podremos explicar
por qu el fantasma del patriarcado contina con la vara de mando
incluso hoy, despus de haberse alcanzado (supuestamente) la eman-
cipacin biolgica?
La respuesta es, quiz, que no necesitamos morir en los cuernos
de una falsa dicotoma: la idea de que las explicaciones de la identi-
dad del gnero debern ser exclusivamente socioculturales o biocien-
tficas, Las explicaciones dadas por Foucaulr y otros acerca de la
transformacin del discurso sobre el sexo en el siglo XIX nos indican
de hecho una va de escape 64, Foucault insista, con razn, en que la ,
idea extendida de que el sexo, del que se habl supuestamente tan
sin reservas en el libre siglo XVIII 65, qued silenciado en el furtivo
siglo XIX es absolutamente falsa. Pero s haba cambiado el centro de
atencin,
Algunos planteamienros anteriores, como el que encontramos en
el manual popular Master-piece consideraban fundamental-
mente el coito como la accin de los cuerpos, de acuerdo con las ur-
gencias y apetitos de la naturaleza, destinados principalmente a ga-
rantizar la perpetuacin de la especie 66. En cambio, el discurso del
siglo XIX sobre la sexualidad prestaban una enorme atencin a los de-
srdenes sexuales, la anormalidad y las desviaciones. Sobre todo, ela-
bor una psicopatologa de las perversiones sexuales, vinculndolas
con prcticas como la masturbacin y con condiciones como la histe-
ria. El sexo qued, as, psiquiatrizado en el espacio de una cons-
truccin terica nueva: la sexualidad 67.
Este anlisis ilustra y ayuda a resolver el dilema planteado por
los anlisis divergentes de Shorter y Laqueur. Podra parecer que
64 M. Foucault, HistorYe de la scxuatit, op. cito
65 Sobre la afirmacin de la Ilustracin de que lo ertico es lo saludable, ver ].
Hagstrnm, Sex and Sensibility: Erollc Ideal and Emtie Lave /mm Milton to Mozart (Lon-
dres, 1980); Roy Porter, Mixed Feelings: the Enlightenment and sexualty in Bri-
tain, en: P. G. Bouc (eJ.), 5exu(/lify in Eighteenth Century Britaitt (Manchester, 1982),
pgs. 1-27.
Roy Porter, Spreading Carnal Knowledge or Selling Dirt Cheap? Nicolas Ve"
nette's Tableau De L'Amour Conjugal n Eghteenth Century England), Iournal o/ Euro-
pean 5tudies, 14 (1984), pgs, 233-55; P. G. Bouc, Aspects oE sexual tolerance and in- Il
tolerance in eighteenth century England), Brith Iournal /or Eighteenth-Century StudieJ
i
3 (1980), 180.
1
11
(,7 Un aspecto de esta nueva psquiatra sexual, en E. H. Hare, Masturbatory In-
sanity: The Hstory of an Idea, Iournal o/MentaISetenee, 108 (1962), pgs. 1-25.
280 Roy Potter Historia del euerpo 281
nuestra atencin, al dirigirse a las diferentes concepciones de la
jer en el siglo XIX, no debera centrarse ni en la historia biomdica de
sus cuerpos de forma literal ni, principalmente, en el cambio de las
presiones en el seno del matrimonio y la familia, sino ms bien en el
desarrollo de una nueva metafsica de lo femenino. Esta metafsica
tuvo su origen en una psicofisiologa de la maternidad y estuvo estre-
chamente asociada a lo que Elaine Showalter ha denominado
tamente la enfermedad femenina (que, en ltima instancia, era la
enfermedad de ser mujer) 68, Este nuevo discurso, consagrado final-
mente en la teora psicoanaltca freudiana, recuper de hecho el an-
tiguo biologismo (<<la anatoma es un destino), pero 10 disfraz con
un nuevo traje de moda (a fin de cuentas, la envidia del pene tena
su sede precisamente en la mente). No hay que olvidar que, en el
caso de Freud mismo, ese discurso aspiraha a la liberacin de las mu-
jeres (si no del hombre, SL de sus propias neurosis) 69. Esta es la razn
de que, a pesar del tono digerible de las afirmaciones de Shorter, la
emancipacin biolgica haya renido una importancia un tanto
bil para las mujeres de este siglo ante la aparicin de otras disciplinas
-las variantes del psicoanlisis, que suministraban raconaJizaciones
nuevas a la inferioridad (neurosis) de las mujeres 70.
Un plan de trabajo
Acabo de examinar tres terrenos capitales donde nuestro conoci-
miento del cuerpo, tanto en la realidad como en sus representacio-
nes, es crtico con interpretaciones ms amplias del cambio social. En
cada uno de ellos se ha desencadenado ya el debate historiogrfico.
A manera de coda a este repaso a grandes rasgos, sealar otras siete
ramas de la historia del cuerpo que merecen un examen atento, men-
cionando en las notas las obras destacadas que hayan aparecido ya.
1. El cuerpo como cordicir humana. Las religiones, filosofas y
literaturas del mundo son unnimes al hablar de la condicin huma-
6R EJaine Showalter. The FemIJ/e Malody (Nueva York, 1985).
(,9 Juliet MitchelJ, Er}'ChOrmrdym and Femmism (Nuevil York, 1974) [hay ed. cast.,
Psicoalllis y feminismo, Madrid, 1976
1
] iatema aunar psicoanlisis y feminismo. Opi-
niones mucho ms escpticas en Charles Bernheimer y Ciaire Kahane (eds.), In Doras
case: Freud, Hysierta, Femu.fm (Nueva York, 1985).
70 Puntos de vista generales y tiles sobre historiografa del sexo, en Jeffrey
Weaks, Se"" Polities ,md 50cid"r' tLondres, 1981); Micahel Ignatieff, (lHomo Sexualis,
Londoll Rel}iewofBooks (marzo, 4-17, 1982), pags. 8-9.
na, del nacimiento, la copulacin y la muerte 71. Pero, hasta qu
punto es especfica y directa la relacin (reflejo,::>, compensacin?)
que mantienen las doctrinas religiosas o talames artLsticos de una
poca particular con las experiencias reales del ser vivo y corp-
reo? 72 Por ejemplo, la cultura obsesionada con la muerte, denomina-
da por Huizinga ({el ocaso de la Edad Media, fue una respuesta re-
fleja a las realidades de las epidemias de peste bubnica que
barrieron la Europa del siglo XIV? O, siguiendo a Camparesi, habra-
mos de ver en los elementos macabros de la cristiandad tardomedie-
val -la fascinacin por Cristo clavado en la cruz, los cuerpos inco-
rruptibles de los santos, etc.- una expresin de una amor vibrante ,
por la vida y un inters absorbente por la carne? O, por referirnos a
un periodo posterior. existe un vnculo autntico -como sugiere
Imhoff- entre la garanta reciente de una existencia temporal ms
segura y prolongada y, por otro lado, una fe en decadencia en la in-
mortalidad personal? Sirvindonos de la frmula de Imhof, la expec-
tativa de vida, que en otros tiempos era infinita, se ha reducido en la
actualidad a llegar a septuagenarios IJ.
2. La forma del cuerpo. En el arte, la escrtura creativa, la cien-
cia y la medicina, pero tambin en los proverbios 7\ los clichs y las
metforas, el cuerpo adopta una forma visual o visualizada. Es delga-
do o gordo, hermoso o feo; es el espejo del universo, parangn para
los animales, quintaesencia del polvo -cualquier representacin pic-
trica nos cuenta su historia y contiene un sistema de valores-.
Pocos historiadores han prestado hasta el momento gran atencin al
lenguaje en cuanto vehculo de mensajes ocultos acerca del cuerpo
(segn se contiene, por ejemplo, en las metforas de la vida y la
muerte). An son menos los historiadores generales, por oposicin a
los historiadores especializados en arte, que hayan meditado en pro-
fundidad sobre el significado de las imgenes autnticamente visuales
71 Sobre actitudes ante Ja muerte, ver]. McManners, Death and the Enlighienment
(Oxford, 1981). P. Aries. Thr: Honour of our Death (Harmondsworth, 1981); y W. F.
Bynum, Health, Disease Jlld i\'ledica! Care, en: G. S. Rousseau y Roy Porter, The
Ferment ofKt!owledge (Cambridge, 1980),211-54.
72 Ver la discusin de este interrogante en]. Broadbent, The Image of God, or
Two Yards of Skin, ell: J. Benthall y T. Polhemu$ (eds.), The Body as a Medzum of Ex-
preston (Londres, 1975), pgs. .305-26.
7) P. Camporesi, The Incorruptible Flesh: Bodily Mutatton and Morttfication in Rell-
gion and Folklore(trad. ing\., Cambridge, 1988).
Sobre proverbios, ver F. Loux, Sagesses du corps (Pars, 1978).
282
Roy Porter
de los cuerpos como pruebas histricas (en retratos, imgenes funera-
les o, inclmu, en lbumes de instantneas). Los his-
toriadores suelen utilizar con excesiva frecuencia la prueba visual
como mera ilustracim> y no como objeto susceptible de explica-
cin. Es de primordial importancia integrar mejor las fuentes escritas
y visuales 75.
3. La anatoma del cuepo. Los cuerpos son objetos para la mi-
rada externa; se enfrentan al mundo exterior. Pero tambin son sub-
jetivos, patte integrante del yo interno. Sin embargo, curiosamente, la
mayora de las exposiciones de la historia del yo 76, de la pscologa
personal y del carcter tienen poco que decir sobre cmo las perso-
nas han entendido sus propios cuerpos o se han relacionado con
ellos. Necesitamos saber mucho ms sobre la manera en que los indi-
viduos y culturas particulares han atribuido, en general, significado a
sus miembros y rganos, a su constitucin y a su carne. Cul es la
topografa emocional y existencial de la piel Y los huesos? Qu que-
ra decir la gente cuando hablaba, literal y figuradamente, de su san-
gre 77, su cabeza o su corazn, sus entraas, sus espritus y sus humo-
res? Cmo encarnaban estos rganos y funciones las emociones, la
experiencias y los deseos? Qu relacin mantenan los significados
privados y pblicos, las connotaciones subjetivas y mdicas? Cun-
do se senta una persona vieja o joven (o de corazn juvenil) y qu
significaba la sucesin de estas edades y etapas? Y qu pensaba la
gente de sus cuetpos, sus dolores y sufrimientos cuando se sentan
enfermas? El cuerpo es el principal sistema de comunicacin, pero
los historiadores han prestado poca atencin a sus cdigos y claves
(1os antroplogos tendran aqu mucho que ensearnos) !l.
; Sobre el importante cmpo de la fisiognomia, ver G. Tyier, Physiognomy in the
Europc:an Novel. (Princeton, 1982); M. Shortland, TIte Body in Question. Sorn Per-
ceptiollS, Problms and Perspectives of the Body in Relation to Character c.1750-
1850" (tesis doctoral de Fllosofia, universidad de Leeds, 1985).
7(, Ver nota 30.
n Richard M. Titmuss, The G!jt Relationship: From Huma" BlooJ to Social Policy
(Nueva York, 1971); ms en general, sobre las resonaneias metafricas del cuerpo, C.
G. Helman, Feed a Cold, Starve a Fever': Folk Models of InrectiOll in an English
Suburban Community, and their Relation to Medical Treatmenc,., Culture, Medicine
and Psychiatry II (1978), pgs. 107-37; d., Culture, Health and I/lnc'H (Bristol, 1984);J. B.
Loudon (ed.), SoclAnthropology and Medicine (Londres, 1976),
7e J. Lane, The Doctor Scolds Me: The Diaries and Correspondence of Patients
111,
I
Historia del cuerpo 283
I
4. CtlelpO, mente y alma. He aludido ms arriba al hecho de
que los territorios de la mente y el cuerpo no estn an fijados -so-
bre todo por la biologa-, sino que plantean lmites sujetos a debate
dentro de sistemas particulares de valores, juicios y deberes. Este
sentimiento del yo, una totalidad dividida en facultades y oficios dis-
tintos, un cuerpo dotado de mente y una mente encarnada, a menu-
do hostiles entre s, ha sido, obviamente, el centro de teoras ticas,
cdigos de jurisprudencia, programas pedaggicos y, ms en general,
concepciones de la posicin del hombre en la naturaleza. De hecho,
podra decirse que las relaciones mente/cuerpo, y ms an las de
cuerpo/alma, no slo constituyen un problema dentro de la tka y la
teologa, sino que generan el impulso mismo para sus profundas espe-
culaciones sobre el fondo del misterio. Los vnculos y separaciones
entre mente y cuerpo, experiencia y lesiones, no son, sin duda, me-
nos fundamentales para la historia de la enfermedad y la medicina,
segn lo atestiguan ciertas condiciones psicosomticas como la his-
teria 79 y la hipocondra KIl. Debernos recordar que las filosofas e
ideologas acerca del hombre y su naturaleza se refieren por lo gene-
ral a una metafsica del cuerpo humano a menudo no establecida l.
5, Sexo JI gnero. Gracias a las estudiosas feministas, la consti-
tucin y reconstitucin del sexo J' el gnero forman parte de las po-
qusimas reas de anlisis del cuerpo -en concreto, del cuerpo fe-
menino, atractivo y al mismo tiempo contaminado; deseable, pero
peligroso- que han sido objeto de una indagacin minuciosa. Resul-
ta aqu absolutamente imposible analizar el alcance de los temas
abiertos por estos estudios, o incluso enumerarlos en las notas 82.
in Eighteemh-Century EngIaml", en: Roy Porter (ed.), Palien!, afld pruetitioners, pgs.
207-47.
'l Sobre la histeria, V(T I. Ve[rh, Hvsteria, the IIt:rtol)' o/a De(Jse (Chicago, 1963),
HIl Sobre la hipocondra, ver C. Maore, Backgrounds o/ J:.n.e/ish Uterature 1700-1760
(MinneapoJis, 1953); o. Doughty, (iThe English MaJady uf the Eighteenth
Revtew o/ English StudteJ 2 (1962), pgs. 257-69; E. Fischer-Homberger, "Hypochon-
driasis of the Eighteenth Century - Neurosis of the present Century,), Bfll1etin o/ the
Htory of Mdinc 46 (1972), pgs. 391-401; Roy Porter, The Rage of Party: aGio-
rious Re\'olution in English Psychiatry?'" MeJ,,al His!ory 27 (1983), pgs. 35-50
"1 L. J. Rather, Mind and Body in E!gbtc'emh Centu!)! Mediane (Londres, 1965); W. 1.
Why 1sm't the Mind-Body Problem Anciem?), en: Paul K. Feycnlbend y
Grover Maxwell (eds.), M/J. Matla (md MethoJ (Minneapolis, 1966).
S2 Ver Carroll Smith-Rosenberg y Charles Rosenbrg. The Female Animal: Me-
dica! and Biological Views of Woman and Her Role in Ameri-
can, en: Judirh W. Leavitt led.), Wrmen anJ Health in Amertcu (Madison, 1984), pgs.
284 Roy Porter
Vale la pena que sealemos una importante conclusin que parece
estar saliendo a la luz; se trata del hecho de que la opinin feminista
no ha adoptado una acttud nica y uniforme ante la poltica del
cuerpo femenino en relacin con una sociedad existente o
da. Por ejemplo, muchas mujeres militantes buscaron la emancipa-
cin sexual; otras pensaron que la manera de avanzar era emancipar-
se del sexo. lvluchas feministas abogaron por la identidad esencial
entre hombres y mujeres, unidos por el atributo comn de la razn;
otras se basaron en los rasgos singulares del cuerpo femenino (p.ej.,
su capacidad reproductiva), Hay que abandonar definitivamente la
idea de un movimiento) feminista nico y progresista.
Lo que sigue ignorJindose lastimosamente es la historia de la viri-
ldaJ y la masculinidad (considerada demasiado a menudo como nor-
mal y, por tanto, norm3tiva y no problemtica). Existen algunas sea-
les de que, por fin, est situacin est cambiando 83.
6. El werpo y h poltica del cuerpo. Los historiadores del pensa-
miento y la literatura poltic<l h3n investigado desde hace ya tiempo
la metfora de la poltica del cuerpo y los conceptos asociados a ella
y Jerivados de ella, como el de los dos cuerpos del rey -si bien
con frecuencia 10 han hecho de manera un tanto impaciente, ansio-
sos por ver cmo estas viejas metforas abandonaban la escena y da-
ban paso a un lenguaje de la poltca ms riguroso desde el siglo XVII
en adelante- 84. Mucha menos atencin se ha prestado a la manera
en que la autoridad poltica ha tratado en la realidad el cuerpo indi-
12-27; Nancy F. Cott, (Passionlessness: an Interpretation of Victorio Sexual IJeo-
10gy, 1790-1850')0, lh,d., 57-89, Car! N. Dcglel', (What Ought to Be :lnd What W::ls:
Women's Sexu::llity in the Nineteenth Century, ibld., 4056; L.l.lon:Llnova, (,Natural
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(Oxford, 1975).
285 Historia del cuerpo
vidual. Los objetivos altamente retricos de la poltica, los derechos
del hombre, se expresan habitualmente en trminos abstractos, inte-
lectuales Oibertad de expresin, libertad de conciencia). Sin embargo,
tras ellos se esconden presunciones sobre libertades e inmunidades
fsicas fundamentales, entre ellas la importante del habeas corpus. No
obstante, seguimos sumidos en una llamativa ignorancia por lo que
respecta a las circunstancias y racionalizaciones bajo las cuales los
Estados se han adueado de los cuerpos en la recluta militar, en
tiempos de peste R5 y, por supuesto, en la esclavitud, y los han regla-
mentado. Hay aqu un amplio campo para que los historadores pol-
ticos y los po!itlogos se muestren ms sensibles ante las realidades
del poder producidas por el ejercicio de la autoridad del Esrado so-
bre los cuerpos de sus sbditos 86.
7. El cuerpo, la civilizacin y sus insati4acciones. La