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Un rpido recorrido istema Solar

Marco Antonio Pulido Bentez


"as y las constelaciones, a k resultado los cambios de estacin y que nuestros antepasados indgenas denominaron/Va/7u/0//,n (cuatro movimientos) Delterrorantelosfenmenosastron-" '"ciiyuaao habitat Resulta difcil saber qu imaginaba ante un espectculo tal que se daba en un firmamento despejado y en una atmsfera entonces casi cristalina. Quiz el gusto permanente que se tiene hacia las piedras preciosas nace de esta antigua visin A lo largo de su historia, los seres humanos han continuado la observacin de los as"i'cos que todo lo alteraban y que nadie era capaz de explicar, fueron surgiendo 'os pnmeros "astrnomos", quienes no pasaban de ser astrlogos con pretensiones de adivinar el destino de los hombres mediante el estudio de los astros. Una niala prediccin y la que cambiaba era la suerte de los "astrnomos", como acontecalos de Moctezuma, que no vaticinaron el paso del gran cometa que, de acuerdo 'los conquistadores. No obstanexicas como mayas lograron avances considerables. Llegaron a predecir los eclipses y, segn se observa en algunos cdices como el Crf/ceorg/a y vanos ms, calcularon el periodo del ciclo de Venus, entre muchas otras cosas. En nuestro tiempo, el estudio del Unverso avanza a un ritmo casi increible En un lapso breve, lo que se tomaba por cierto es desplazado por nuevas teoras e hiPotesis. El astrnomo ingls Fred Hoyle afirmo que el Universo era an ms extrano de lo que imaginamos. El telescopio, cuyo 400 aniversario conmemoramos este ao, constituy toda una llave mgica para los estudiosos del

de un principio, esto es, en ese momento .ndeterminado en que comenzaba a h

cielo y, aunque lo invent Hans Lippershey en Holanda, fue Galileo quien efectu las primeras observaciones astronmicas entre las que se cuenta, principalmente, el descubrimiento en 1610 de los satlites de Jpiter, los "satlites galileanos". El telescopio de Galileo era completamente rudimentario, casi como un juguete si se le compara con los actuales a los que el telescopio espacial Hubble llamado as en recuerdo del astrnomo Edwin Hubble, quien hizo notar que haba galaxias exteriores sennejantes a nuestra
Lanzamiento del cohete Altas-Centauro con la zonda

quea esfera de roca con un dimetro de 4 875 kilmetros y una superficie semejante a la de la Luna, a causa de sus crteres y "mares". La mayor parte de lo que se sabe de este planeta proviene de la nave espacial Mariner W, la cual ejecut tres vueltas alrededor de Mercurio, tom infinidad de fotografas y descubri que el calcio, el potasio, el sodio, el aluminio y el hierro son parte de su composicin. Por su cercana con el Sol, es difcil que pueda observarse desde la Tierra. Puede vrsele al amanecer y al anochecer por breve tiempo. Tras los vuelos alrededor de Mercurio, puede afirmarse que no es mucho lo que este astro revela. Se espera el anlisis de los datos de la nave espacial Messenger, que, desde 2009, se halla en la rbita de Mercurio para investigar la enorme cola de millones de kilmetros de largo que este planeta arrastra.

espacial Morir\er W.

Va Lctea gracias a sus investigaciones realizadas entre 1923 y 1924 ha sobrepasado en los ltimos aos. El Hubble rbita la Tierra un poco ms all de donde termina la atmsfera terrestre. Las sondas espaciales han visitado casi todos los planetas del Sistema Solar, han aterrizado en dos de ellos (Venus y Marte) y han quedado en rbita alrededor de Mercurio, Jpitery Saturno. Resulta normal que los cientficos estudien primero el Sistema Solar que, como es sabido, aloja a nuestra Tierra y est integrado por ocho planetas que giran alrededor de una estrella a la que llamamos Sol. Hasta hace pocos aos, el nmero de planetas era nueve, pero los astrnomos han desechado a Plutn considerndolo muy pequeo para contar como tal. Se le define como un "planetoide". Igual que a otro cuerpo celeste todava ms alejado de l, que tiene color rojizo y al que nombr Sedna, nombre de la diosa del mar entre los esquimales.

Venus
Venus es notable por la gran brillantez que muestra cuando es "estrella matutina" o "vespertina", definicin nada apropiada pues no es una estrella, sino un planeta, lo cual indica que slo refleja la luz del Sol. Para los mexicas, era el "gemelo divino" por sus dos apariciones (matutina y vespertina) que lo hacan parecer dos cuerpos celestes exactamente iguales. Asimismo, se le tena como una de las representaciones del dios Quetzalcatl. Es el ms cercano a la Tierra, tiene casi sus mismas dimensiones y, durante mucho tiempo, se le consider como un gemelo de sta y se pens que poda albergar vida. En las primeras dcadas del siglo XX, se descubri que lo que veamos no era su superficie, sino la densa capa de nubes que lo envuelve, El 15 de diciembre de 1970, la nave sovitica Venera 7 logr posarse en la superficie de Venus y pudo transmitir datos por slo 23 minutos. La informacin result frustrante abril-junio 2010

LOS PLANETAS

Mercurio
En orden a su progresivo alejamiento del Sol, el primer planeta es Mercurio. Su cercana con nuestra estrella ocasiona que la temperatura de su superficie alcance los 370 grados centgrados, aunque la media es de 130. Se le distingue como una pe701 UlC. Foro Multidisciplinario

para quienes lo crean un planeta habitable, puesto que registr una temperatura de 474 grados centgrados y una presin atmosfrica casi 90 veces superior a la terrestre. Ello lo vuelve totalmente inhabitable, pues ambas fuerzas destruyeron la nave espacial rpidamente. En 1982, el Venera 13 consigui sobrevivir durante 2 horas al infierno venusino y consigui enviar a la Tierra las primeras fotos en color de la superficie de ese planeta. Sondas estadunidenses ms modernas, como la Magallanes, han orbitado este planeta y, por medio de fotografa infrarroja y radar, que muestra el relieve, han cartografiado con gran detalle la superficie de este hostil planeta han descubierto que el bixido de carbono se presenta en casi toda su atmsfera, las nubes contienen cido sulfrico y que la superficie est integrada por roca volcnica. Adems, tarda 243 das terrestres en girar sobre su eje, es decir, eso dura un da de Venus, y lo hace rotando en sentido contrario al de la Tierra. No cabe duda de que se trata de un mundo extrao. Como la Tierra nos es muy conocida, o al menos eso pensamos, daremos aqu un salto de unos 500 millones de kilmetros para echar un vistazo a Marte.

rante los inviernos y un astrnomo italiano, Giovanni Schiaparelli, al observar la superficie, advirti que estaba cruzada por infinidad de canales, lo cual investigaciones posteriores demostraron que era falsa. En ese tiempo, muchos creyeron que se trataba de canales artificales construidos por los habitantes de Marte. El planeta rojo siempre ha preocupado a la humanidad, tanto que su nombre es el del dios romano de la guerra y sus satlites, dos pequeas lunas irregulares, diminutas en la escala csmica, son denominados Deimos y Fobos, voces griegas que significan miedo y terror. Fuera de ios polos, los desiertos y llanuras inmensos as como los volcanes, todos teidos del color rojizo caracterstico del astro, que determinan el aspecto de la superficie de Marte, se localiza la que ha sido considerada como la montaa ms alta del Sistema Solar; el Monte Olimpo, que se eleva unos 27 kilmetros sobre la superficie del planeta, algo realmente increble si se piensa que la montaa ms elevada de la Tierra, el Monte Everest, mide 8 846 metros. Pese a estos inconvenientes, se ha estimado que Marte podra ser colonizado por seres humanos, aun cuando la temperatura media del lugar sea de -150 grados centgrados. Todava no se sabe si existe agua y hay un sinnmero de obstculos ms, pero los cientficos confan en que stos pueden subsanarse con la tcnica; no obstante, ello sera adelantar mucho en el futuro. Aparte dei fro intenso, otra dificultad para colonizar Marte es lo tenue de su atmsfera que no la protege de nada como s lo hace la nuestra. Muy recientemente, una nave espacial de India detect agua

Marte
Se dice que Marte es el planeta ms parecido a la Tierra, aunque las diferencias son considerables. Seguramente, tambin es el mundo ms estudiado, porque lo han visitado numerosas naves espaciales, han aterrizado en l pequeos vehculos para analizar la superficie y tratar de identificar la existencia de agua o alguna forma de vida. Se cuenta con infinidad de fotos y videos captados por estos vehculos, as recabados desde los satlites que han orbitado el planeta. Los astrnomos anteriores al siglo xx notaron que sus polos se tornaban blancos du3bril-junio2010

en ia Luna y en Marte. Un problema menos de los muchos que presenta su futura colonizacin por el hombre.

Los astrnomos analizan que podra contener 1 300 planetas del tamao del nuestro; Galileo se sorprendera al saber que a su alrededor orbitan no slo las cuatro lunas que localiz, se le han descubierto 63. Por si fuera poco, en 1664, el astrnomo Hooke hall en su superficie la Gran Mancha Roja, que en realidad es una tormenta de proporciones colosales, del tamao de la Tierra, cuya actividad no ha cesado hasta nuestros das. Se considera que, de haber tenido un tamao mayor, Jpiter se habra convertido en una estrella, no tan brillante como el Sol, pero visible desde la Tierra de manera semejante a la de nuestra Luna, aunque ms pequea debido a la distancia. Jpiter gira a gran velocidad, da una vuelta sobre su eje, es decir un da, en slo 10 horas, a pesar de que su ao dura casi 12 aos terrestres (11.88). A diferencia de los planetas interiores, la superficie de este gigante no es slida, sino gaseosa. Bajo las nubes que lo cubren, constituidas sobre todo por cristales de amoniaco y azufre, que le confiere sus colores tan bellos, yace la superficie, compuesta en su mayor parte por hidrgeno, el ms simple de los elementos qumicos, gas que la presin lica en el interior del astro. Se especula que posiblemente posea un ncleo slido. Los astrnomos han hallado que, a diferencia de la mayora de los planetas, irradia calor.

El cinturn de asteroides
Al iniciarse el siglo xix, el 1 de enero de 1801, el astrnomo Giuseppe Piazzi descubri lo que catalog como un nuevo planeta queorbitaba entre Martey Jpiter al cual llam Ceres. Estudios posteriores calcularon sus dimensiones y determinaron que tena 960 kilmetros de dimetro, diminuto incluso para ser calificado como una luna. Poco a poco, se fueron descubriendo ms de estos "planetas diminutos" hasta ver que eran miles y que ninguno posea el tamao suficiente para ser definido como planeta. En la actualidad, se cree que hay alrededor de 200 millones de asteroides y que slo unos 100 mil de ellos alcanzan ms de 20 kilmetros de dimetro. Algunos estudiosos estiman que el cinturn de asteroides representa el material de un planeta que no lleg a formarse; otros, especulan que el planeta all formado hace millones de aos fue pulverizado por un choque catastrfico con otro cuerpo estelar desconocido que lo redujo a partculas. Cruzando el cinturn de asteroides, termina el espacio de los planetas interiores y se inicia el de ios gigantes exteriores: Jpiter, Saturno, Neptuno y Urano.

Saturno Jpiter
Debido a los bellos anillos que lo rodean, El planeta de mayor tamao del Sistema Solar tiene numerosas caractersticas que lo hacen nico. Por una parte, es uno de los astros ms brillantes del firmamento, slo superado por Venus y la estrella del Can Mayor, Sirio, lo cual lo vuelve fcilmente reconocible; adems, su masa es mayor que la de los dems planetas del Sistema Solar y sus dimensiones son diez u once veces mayores que las de la Tierra. 721 UlC. Foro Multidiscipiinario este hermoso planeta es el ms conocido, el ms fotografiado y el ms dibujado de todos. Galileo fue el primero que, con su rstico telescopio, localiz los anillos, pero le pareci que el planeta tena "orejas", o bien, asas como las de una taza. Ms tarde escribi que se trataba de un planeta triple. Transcurrieron muchos aos hasta que el astrnomo Christian Huyghens, en 1655, afirmara que Saturno poabril-junio 2010

sea un anillo. Cabe aadir que tambin le descubri una luna. Titn. Hoy en da, gracias al Hubble se ha encontrado que tiene aproximadamente 30 lunas; las ms notables: Mimas y Encelado. Titn es una luna de grandes dimensiones; su dimetro es de 5 150 kilmetros, slo un poco menor que Marte. La sonda espacial Huygens descendi en vuelo regulado hacia su superficie y obtuvo hermosas fotos de ella las cuales revelaron, para sorpresa de los astrnomos, que posee una atmsfera tal vez semejante a la terrestre, caso nico en el Sistema Solar. Por otro lado, las sondas espaciales confirmaron que pueden contarse por miles los anillos de Saturno, los cuales pueden agruparse en cuatro sistemas mayores y tres menores. Los forman rocas y cristales de hielo de grandes y pequeas dimensiones. Entre dos de los anillos principales, se ubica una gran divisin entre ellos, la denominada Divisin de Cassini en homenaje al astrnomo que la descubri. No es Saturno el nico planeta con anillos: todos los grandes planetas los tienen. Los de Jpiter son muy tenues y los mayores son los de Urano, slo visibles con un telescopio de alta definicin. Los astrnomos sealan que Saturno, al igual que Jpiter, est cubierto por densas nubes que adquieren un color caf claro y tormentas tan considerables como las de Jpiter azotan al planeta. La densidad de Saturno es menor que la del agua, asi, si hubiera un ocano capaz de contenerlo, flotara en l. Un da de Saturno dura aproximadamente 11 horas terrestres y su ao, 30 aos. mo de nuestro sistema. Debido a la distancia que lo separa del Sol, el ao de Urano dura 84 de los nuestros. En 1977, se divulg que este astro posee anillos semejantes a los de Saturno, slo que estn hechos de material muy opaco y, por ende, resultan muy difciles de observar. Urano no alcanza las dimensiones de Jpiter y de Saturno, pero es tres veces mayor que la Tierra y cuenta con unas 15 lunas. Titania y Obern son de las ms notables. La nave Voyager 2, que lo examin de cerca por primera vez en 1986, encontr un planeta sin nada trascendente, sin relieve alguno, de un color azul intenso y ninguna caracterstica distintiva a excepcin de los anillos. Desde antes se saba que una extraa particularidad de Urano es la inclinacin de su eje. En comparacin con la Tierra, es como si ei Polo Norte estuviera orientado un poco al sur del ecuador, distincin que lo hace nico entre los planetas conocidos. Se piensa que tal inclinacin puede deberse al choque Cabe a este planeta la distincin de haber sido el primero descubierto gracias al trabajo del astrnomo William Herschel, en 1781. Con anterioridad a ello, se crea que Saturno era el planeta ms lejano y el ltiabril-junio 2010 contra un gigantesco cuerpo celeste de dimensiones semejantes a las de la Tierra en una poca cercana a la de su formacin. Por supuesto, an queda mucho por descubrir de este lejano astro. IC. Foro Multidiscipiinario | 73

Urano

Neptuno
Los investigadores del cielo siguen de manera rigurosa los movimientos de un astro, y pocos aos despus del descubrimiento de Urano se percataron de que este planeta no segua la rbita que haban trazado. Algo desconocido alteraba su movimiento. Se pens, entre otras muchas hiptesis, que tendra un satlite gigantesco, el cual ejerca un efecto gravitatorio sobre la elipse que traza su desplazamiento. Incluso, se ofreci un premio a quien descubriera la causa de tal alteracin. Urban le Verrire realiz clculos muy completos e indic que el desvo era provocado por la existencia de un nuevo planeta. Solicit permiso al Observatorio de Berln y el 23 de septiembre de 1846 descubri al nuevo planeta en una posicin muy cercana a la de sus clculos. Neptuno se convirti as en el primer planeta descubierto no por un astrnomo, sino por un matemtico. Este planeta se encontr tambin en la ruta del yoyager. El detector de rayos infrarrojos de la nave revel que, aun en escala menor a la de Jpiter, emite bastante calor, quiz debido a las reacciones del hidrgeno que contiene. Tormentas increbles recorren su superficie con vientos que alcanzan velocidades de 2 000 kilmetros por hora y cuenta, tambin, como Jpiter, con una tormenta gigantesca que ha sido denominada "La Gran Mancha Negra" y que ltimamente parece haber desaparecido. Aparte de sus anillos, Neptuno posee alrededor de 12 lunas, la principal de las cuales es Tritn, luna de grandes dimensiones, pues tiene 2 707 kilmetros de dimetro y una elevada actividad volcnica.

fuerza de gravedad del Sol y a donde llega, ya algo diluido, el viento solar. En esta vastedad, circula Plutn, descubierto por Clyde Tombaugh en 1930 y que por mucho tiempo fue clasificado como el noveno planeta hasta que, en fechas recientes, se le despoj de esa dignidad dejndosele en calidad de planetoide, como otros semejantes ubicados en el llamado Cinturn de Kuiper, en honor a quien propuso su existencia, el astrnomo Gerald Kuiper. Todava ms lejos, se piensa que existe la Nube de Oort, donde se cree tienen su origen los cometas. En este lejansimo sitio del espacio se detect un cuerpo celeste de extrao color rojizo al que se ha bautizado como Sedna, que, segn algunos astrnomos estiman, pertenece a otro sistema y fue atrado por la gravedad del nuestro; adems de un grupo difcil de estudiar por la distancia, denominado Los Centauros {el mayor de estos cuerpos lleva el nombre de Quirn, el centauro mitolgico que fue maestro de Aquiles). El Cinturn de Kuiper y la Nube de Oort determinan, hasta ahora, los lmites del Sistema Solar y hasta all ha llegado el ingenio humano con el paso del Voyager!. Ms all, se localiza la denominada Heliopausa, lugar donde termina la influencia de la gravedad solar y se inicia el espacio exterior. De la inmensidad de lo que sigue nos da una idea saber que la estrella ms cercana a la Tierra -Prxima, de la constelacin del Centauro- est a 4.22 aos luz de distancia de nuestro planeta. Tal vez algn da el hombre pueda recorrer esos abismos espaciales.

Marco Antonio Pulido Bentez. Licenciado

Ms all
Ms all de Neptuno se extiende una faja casi desconocida, pero an sujeta a la
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en Letras Espaolas por Id Universidad Nacional Autnoma de Mxico. Ex coordinador de la Coleccin La Ciencia para Todos, del Fondo de Cultura Econmica, Mxico.

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