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PROCESOS DE FORMACION DEL SUELO. Introduccin Extractado de Durn et al. 1997. Cdigo 420. Facultad de Agronoma.

INTRODUCCION Las teoras sobre la gnesis del suelo reflejan el nivel alcanzado en el conocimiento cientfico de los suelos, en un momento dado, y en el fondo incluye el concepto mismo de suelo. Al aumentar el conocimiento de los suelos a lo largo del tiempo, han habido cambios en el concepto de suelo y en consecuencia, han cambiado tambin las teoras sobre su gnesis. Hasta hace un siglo, era comn considerar al suelo como roca desintegrada, mezclada con materia orgnica descompuesta. Esta idea fue reemplazada, primero en Rusia y luego en otros pases, por el concepto de que los suelos eran ms que roca meteorizada y que tenan perfiles, constituidos por horizontes relacionados genticamente. En consecuencia, la antigua teora sobre la formacin del suelo, basada en la meteorizacin exclusivamente, result insuficiente y se necesit una nueva teora para explicar la formacin del perfil del suelo y su diferenciacin en horizontes. La formacin del suelo pas a ser considerada como el producto de la meteorizacin, ms ciertos cambios adicionales que en Rusia se atribuyeron fundamentalmente, a la accin del clima y la vegetacin, aunque la importancia del material madre del suelo, el relieve y el tiempo, no fueron ignorados. Los estudios de Dokoutchaiev y sus discpulos y colegas se centraron fundamentalmente en grandes grupos, o tipos de suelos caractersticos, cada uno con una morfologa determinada. Los estudios edafolgicos en Europa Occidental y en Amrica inspirados en los conceptos rusos, siguieron naturalmente la misma orientacin. La consecuencia lgica fue que suelos muy diferentes en su morfologa y en sus propiedades fsicas, fisicoqumicas, qumicas y biolgicas deban originarse por procesos esencialmente diferentes, tanto en su naturaleza como en su intensidad. A estos procesos se les design con nombres derivados de los nombres de los suelos que originaban; a veces el nombre del proceso no se deriv del nombre del suelo, sino de alguna caracterstica prominente de l. La evolucin posterior de la ciencia del suelo, particularmente en las ltimas dcadas demostr que aquellas concepciones eran errneas a veces, pero sobre todo muy simplistas. La sistematizacin de los procesos de la edafognesis en compartimientos estancos result incongruente y francamente contradictoria con la distribucin y asociacin geogrfica de los suelos. A medida que progresaron los estudios de levantamiento y caracterizacin de suelos, se comprob que en todo el mundo eran comunes las formas transicionales entre tipos de suelos diferentes y que entre dos tipos cualesquiera, podan existir varios intergrados, constituyendo toda una gama entre los extremos. Si los suelos formaban pues un continum donde el pasaje gradual de unos a otros era lo normal los procesos que los originaban no podan tener lmites netos y rgidos. Actualmente se acepta que en los procesos de formacin y evolucin de los suelos intervienen una serie de procesos simples (en trminos relativos) que son comunes a

todos los suelos pero que segn las condiciones, se manifiestan con mayor o menor intensidad. De la combinacin particular de procesos simples o elementales existentes en un lugar dado, depender la naturaleza del suelo formado. Cada tipo de suelo no es pues el producto de un proceso especfico distinto en su naturaleza a los que originan otros tipos de suelo, sino que es el resultado de una combinacin particular de procesos simples que se caracteriza por la intensidad con que se manifiesta cada uno de estos ltimos. Cuanto mayores sean las diferencias entre dos tipos cualesquiera de suelos, mayores sern las diferencias en intensidad de los diversos procesos elementales que, actuando conjuntamente, les dieron origen a uno y otro. Este concepto, en apariencia simple, pero que es el resultado de anlisis de numerossimos estudios realizados en diversos pases, constituye la base del enfoque moderno de la interpretacin de los procesos de formacin del suelo. Ha sido elaborado, desarrollado y expuesto por autores de diferentes nacionalidades. Simonson (1959), lo expuso en su Esbozo de una Teora Generalizada de Gnesis del Suelo. Gaucher, G. (1968), se expres en trminos similares al sealar que la identificacin de un tipo de suelo se basa en el anlisis del proceso tipognico que le da origen; este ltimo se define por la asociacin de procesos elementales que lo constituyen. Wright y Bennema (1965), se han manifestado en trminos similares al analizar el concepto de renovabilidad del suelo como recurso natural. Cabe hacer aqu una acotacin importante, referida al rol e importancia de la meteorizacin de las rocas, y formacin y acumulacin del material parental de los suelos y su ubicacin en los procesos de edafognesis. Tambin aqu la concepcin tradicional resulta muy simplista. En efecto, ha sido habitual el considerar a la meteorizacin y la formacin del material parental como procesos geolgicos, diferentes y anteriores a los procesos edafolgicos de formacin del suelo. Modernamente, se ha visto que esto no es as, y que a veces es hasta imposible, segn las definiciones clsicas, la identificacin del material parental de ciertos suelos formados a partir de rocas gneas. Tal lo que demostr Brewer (1964), al estudiar un suelo sobre diorita; este autor concluy que la evaluacin cuantitativa de los cambios mineralgicos ocurridos durante la edafognesis slo era posible si se tomaba como material original del suelo a la roca fresca. Naturalmente que este concepto choca con la definicin clsica del material parental del suelo al que se consider como el material suelto producido por la alteracin de las rocas. En el caso de suelos formados sobre rocas gneas o metamrficas la duda se plantea acerca de cual es el grado de alteracin necesario para aceptar que la roca se ha transformado en material parental. Como normalmente hay una transicin gradual entre la roca fresca y el producto de alteracin, el material parental es indefinido, salvo que se acepte la sugerencia de Brewer y entones no cabe duda que la meteorizacin es parte de la formacin del suelo, ms an, si se tiene en cuenta, que an despus de formado el suelo puede continuar la alteracin de los minerales. Volviendo a la concepcin de Dokoutchaiev, que sigue siendo aceptada en la actualidad, sobre la importancia del clima, organismos vivos, roca madre, relieve y tiempo, en la formacin del suelo, cabe sin embargo hacer una puntualizacin. Estos factores son la causa ltima de la formacin y evolucin de los suelos; actuando simultneamente, en muy diversas y numerosas combinaciones, segn sus intensidades y caractersticas relativas, originan perfiles definidos por sus secuencias de horizontes y propiedades fsicas, qumicas y biolgicas de cada uno de estos horizontes. Pero, las causas inmediatas del desarrollo de una sucesin particular de horizontes en el suelo, se

encuentran en realidad en los procesos fsicos, qumicos y biolgicos que son operativos en ese perfil particular. Estos procesos dependen obviamente de los factores de formacin, pero stos establecen nicamente las condiciones en que aquellos van a actuar: los procesos son, en definitiva, los que producen el perfil del suelo. Segn los conceptos expuestos precedentemente, existen procesos simples o elementales, que se asocian para dar lugar a otros ms complejos, los procesos tipognicos. Los tipos de suelos que estos originan tienen una expresin geogrfica regional y constituyen las grandes zonas de suelos del mundo, caracterizadas generalmente no slo por sus suelos sino tambin por un clima y una vegetacin propias. As, la zona de suelos negros, oscurecidos por la materia orgnica con alto porcentaje de cationes bivalentes (fundamentalmente calcio), coincide con el rea bioclimtica de la estepa. Algo similar ocurre en Francia donde los suelos Pardos Lixiviados (diferenciados) son caractersticos de bosques de hoja caduca de la zona hmeda. Pero a su vez, dentro de estas zonas bioclimticas junto a los suelos tpicos, existen otros suelos, que difieren de aquellos en uno o ms rasgos importantes, debido a la accin preponderante de algn factor local; roca madre de composicin extrema, hidromorfismo muy acentuado, concentraciones elevadas de sales o lcalis. En consecuencia el estudio de los procesos de formacin del suelo puede analizarse a tres niveles, en el entendido de que esto no responde ms que a la necesidad de facilitar o simplificar la exposicin, sin que signifique una jerarquizacin de unos procesos en relacin a otros: 1. Procesos generales de formacin del suelo, tambin llamados simples o elementales, que son los que prescindiendo de la intensidad variable y las modalidades particulares que pueden adoptar alteran las rocas y minerales y originan el perfil del suelo con su secuencia de horizontes genticos. 2. Procesos regionales de formacin del suelo, tambin llamado tipognicos (Gaucher, G., 1968), que no constituyen sino una asociacin de procesos simples, caracterizada por la intensidad y modalidad particular que adopta cada componente elemental. Estos procesos producen los tipos o grandes grupos de suelos, que caracterizan las regiones principales de suelos del mundo, ms o menos coincidentes con zonas bioclimticas. 3. Procesos locales de formacin del suelo, debidos a la accin predominante de un factor edafogentico local, que originan dentro de una regin bioclimtica, suelos que an presentando numerosos caracteres en comn con los suelos caractersticos del rea, poseen algunas diferencias significativas con stos. Son suelos, por ejemplo, mal drenados de las reas deprimidas, o los suelos halomrficos desarrollados en condiciones que favorecen la acumulacin de sales o lcalis. Todos estos suelos ocupan por lo comn superficies restringidas dentro de la regin donde aparecen. De los tres procesos expuestos ms arriba, en este texto se tratar nicamente el que corresponde a Procesos Generales de Formacin del Suelo, los dems se tratarn en profundidad en otras publicaciones.

PROCESOS GENERALES DE FORMACION DEL SUELO Crompton (1962) agrupa a los procesos de formacin del suelo en cuatro grupos: 1. Meteorizacin 2. Translocacin 3. Ciclo Orgnico 4. Erosin - Aporte Superficial Wright y Bennema (1965), consideran que estos procesos pertenecen a tres regmenes: 1. Descomposicin 2. Orgnico 3. Rejuvenecimiento El primero, incluye los procesos de Meteorizacin y Translocacin de Crompton, los otros dos corresponden al Ciclo Orgnico y a los procesos de Erosin - Aporte Superficial de Crompton. El enfoque de Wright y Bennema y el de Crompton son, pues, casi idnticos. Gaucher, G. (1968) distingue por una parte, los Procesos Elementales y los Procesos Tipognicos, y por otro distingue, dentro de la edafognesis, dos tiempos: la formacin y la evolucin del suelo. La formacin del suelo incluye: Desintegracin y descomposicin de la roca madre (meteorizacin). Acumulacin de materias minerales: aluvionamiento, coluvionamiento y aporte elico. Acumulacin de materia orgnica. La evolucin del suelo incluye: Migracin de materias orgnicas y minerales tanto solubles como coloidales, descendentes o ascendentes. Acumulacin de los productos de la migracin, ya sea en un horizonte profundo (B o C) o en la superficie. Tiempo atrs, Robinson (1960) hizo una sistematizacin de los procesos edafogenticos bastante similar. Separ la meteorizacin, de la formacin del suelo propiamente dicha, aunque seal lcidamente que la iniciacin del desarrollo del perfil

no detiene la meteorizacin, sino que los dos procesos pueden ser simultneos. Puntualiz adems que los procesos de meteorizacin slo cesan cuando el suelo cesa de contener minerales meteorizables y que en muchos suelos rocosos superficiales la formacin del suelo comienza con la meteorizacin. Dentro de los procesos de desarrollo del perfil, el mismo autor incluy la acumulacin de materia orgnica y los fenmenos de eluviacin (lavado de sustancias desde los horizontes superiores hacia los inferiores del perfil) e iluviacin (acumulacin de dichas sustancias). An distingui eluviacin mecnica que afecta a la arcilla, y eluviacin qumica, en la que estableci un orden de migracin para los distintos compuestos: sales solubles y medianamente solubles, bases intercambiables, sesquixidos de hierro y aluminio, materia orgnica y slice. Aunque Robinson no los llam expresamente procesos simples o elementales, parece evidente no obstante que los consider como tales y que los procesos complejos o tipognicos eran los que daban origen a los grupos de suelos. De acuerdo a lo expuesto por Crompton, Wright y Bennema, Robinson y Gaucher, los procesos elementales de formacin del perfil del suelo son los siguientes: 1. 2. 3. 4. Meteorizacin de las rocas y minerales. Acumulacin y evolucin de la materia orgnica. Translocacin de compuestos solubles o coloidales en el perfil. Rejuvenecimiento del suelo (aporte de material fresco) por distintas vas.

A estos se les podra agregar al desarrollo de la estructura del suelo, reconocido expresamente por Brewer (1964), como proceso de formacin del suelo.

OTROS PROCESOS GENERALES DE FORMACION DEL SUELO Aparte de la meteorizacin, existen otros procesos generales de formacin del suelo que ya fueron enumerados precedentemente y que sern considerados a lo largo del curso segn se indica a continuacin. La acumulacin y evolucin de la materia orgnica se considera ms adelante, junto a la identificacin y caracterizacin de los diferentes tipos de humus del suelo y de los compuestos orgnicos que los integran. El desarrollo de la estructura del suelo se tratar en el captulo dedicado a propiedades fsicas de los suelos. Finalmente, la translocacin de compuestos solubles o coloidales en el perfil y el rejuvenecimiento del suelo se considerarn al analizar los factores y procesos de la formacin del suelo.