You are on page 1of 245

1

Ayesha, El retorno de Ella


H. Rider Haggard

INTRODUCCIN

Rpido e imprevisto es como se presenta siempre lo inesperado. Si alguna persona haba de quien el editor de este libro no se acordara ni creyese volver a saber ms de ella, era seguramente de Ludovico Horacio Holly, sencillamente porque crea que ste haba muerto haca varios aos. Cuando recib la ltima carta de Holly, muchsimos aos antes, con el manuscrito que la acompaaba y que no era otro que la interesantsima narracin de ELLA, me anunciaba que l y su ahijado Leo Vincey, el bienamado de la divina Ayesha, partan para el Asia Central con la esperanza, segn creo, de que all se les volvera a aparecer ELLA, llena de dulces promesas. Muchas veces he pensado sobre la suerte que ambos corrieran. Despus de tantos aos llegu a suponer que habran muerto o ingresado en alguna de las comunidades de monjes tibetanos, o tal vez se hallasen estudiando y practicando la magia o la nigromancia, bajo la tutela de algn maestro oriental, esperando encontrar algn medio de acercarse a la adorada inmortal.

Ahora, cuando ya ni me acordaba de ellos ni pensaba. volver a saber ms, hete aqu que de improviso vuelven a aparecer en mi vida. Me encontr con un montn de manuscritos, sucios y medio quemados, acompaados de dos cartas. A pesar del tiempo transcurrido y de los muchos eventos que han trastornado mi cabeza en estos ltimos aos, conoc, en seguida, la escritura. Romp el sobre' y, efectivamente, al pie de la carta estaba la firma tan conocida para m de Ludovico H. Holly. Ni qu decir que devor su contenido. Deca as: Mi distinguido amigo: "Tengo la seguridad de que usted todava vive, y aunque le parezca extrao, tambin vivo yo, si bien mi fin se acerca. "Tan pronto como entr nuevamente en contacto con la civilizacin, cay en mis manos su libro ELLA, o mejor dicho, mi libro. Volv a leerlo con verdadera admiracin. La primera vez lo le en una traduccin a la lengua indostnica. Mi anfitrin, ministro de una secta religiosa, hombre de talento natural pero de prosaica inteligencia, se extraaba de que una "historia vulgar" absorbiera mi atencin en esa forma. Le contest que a menudo los hombres que han tenido una ruda experiencia de la vida se interesan por las aventuras que pueden ocurrir en una "historia vulgar". No s qu hubiera pensado si llega a saber que el protagonista de esa "historia vulgar" era yo. "He visto que ha hecho usted una fiel transcripcin de los hechos; por eso a usted, a quien hace veinte aos confi el principio de esta sin igual aventura, quiero confiarle tambin el fin. Fue usted el primero en saber de ELLA, quien debe ser obedecida, la que por centurias y centurias vivi sin perder nada de su belleza eterna en los sepulcros de Kor, esperando que su perdido amor reencarnara de nuevo en el mundo y que el Destino se lo devolviera para siempre; y es usted tambin el primero en saber fue Ayesha, Hesea y el Espritu del Monte del Fuego, la sacerdotisa que desde el tiempo de Alejandro Magno rein entre las llamas del Santuario de la Montaa del Fuego, era la encarnacin terrenal de la

diosa Isis, venerada por los egipcios, y tambin es usted el primero entre los hombres a quien revelo el mstico desarrollo de esta tragedia, que comenz en las cavernas de Kor. "Siento prximo mi fin. He consumido mis ltimas fuerzas en llegar a mi antigua casa, en la que deseo morir. He rogado al mdico que me asiste, que cuando todo haya acabado, le enve estas cuartillas, que milagrosamente se han salvado del fuego. Mi primera intencin fue quemarlas. Si llegan a sus manos, recibir tambin una caja conteniendo algunos croquis que creo pueden serle de alguna utilidad y un sistro 1, el instrumento usado en el culto de la Diosa Natura, por los egipcios. Se lo regalo por dos razones: una, como prueba de amistad y cario, y otra, como evidencia de que lo que en el manuscrito se cuenta es la estricta verdad. Fue ELLA quien me lo regal en el Santuario del Monte del Fuego. Tiene tambin sus virtudes. Encierra una parte del poder de Ayesha. Si llega a descubrirlas, tenga cuidado del uso que haga de ellas. "Las fuerzas me faltan para seguir escribiendo. Mis memorias hablarn por m mismo. Haga con ellas lo que quiera, cralas o no, segn su sentido le dicte. "Quin es Ayesha? Quin fue Ayesha? Una esencia encarnada? Lo soado? Lo cruel? Lo inmortal? Lo desconocido? Lo redimible nicamente por la Humanidad y su piadoso sacrificio? Quin sabe! Le deseo buena suerte y toda clase de venturas. Adis, y hasta la otra vida.

LUDOVICO HORACIO HOLLY." Dej la carta. Diversas emociones paralizaron por completo mi. pensamiento. Maquinalmente abr el segundo sobre, que contena la carta que transcribo, si bien tacho algunos prrafos, a ruego de la persona que me la dirigi. "Muy seor mo: Como mdico que ha asistido al seor Holly durante su enfermedad, cumplo con la promesa que hiciera a ste, antes de morir, de servir de intermediario entre l y usted, en la confianza de que mi nombre no ha de figurar para nada, como tampoco la localidad en la cual actualmente ejerzo mi profesin.
1

Sistro (sietrum). Letra de la diosa Alegra, smbolo de ta locura y la orga.

"Hace unos diez das fui llamado para visitar al seor Holly, en una antigua casa de las afueras, cerca del Cliff, y que por muchos aos haba estado deshabitada, al cuidado solamente de los caseros que atendan la limpieza. Esta casa perteneca al seor Holly, habiendo pasado a su propiedad a travs de generacin en generacin. La casera, que fue la que me llam, me inform que su seor, que haba regresado haca poco tiempo de un largo viaje por Asia, se hallaba muy enfermo, moribundo. "Encontr al seor Holly sentado en la cama. Era un hombre de fisonoma extraa, y si yo hubiera sido artista y hubiese deseado pintar un espritu superior y bueno, pero grotesco al mismo tiempo, lo hubiera tomado como modelo. "El seor Holly mostr su descontento por haber sido yo llamado sin su consentimiento, pero pronto nos franqueamos lo bastante para darme muestras de gratitud por el inters que le demostraba. En diferentes ocasiones charlamos largos ratos sobre los pases por los cuales haba viajado durante mucho tiempo, envuelto en cierta extraa aventura, de la que nunca me habl claramente. "Varias veces se vio acometido por delirios. Hablaba mucho, casi siempre en una lengua desconocida para m; no obstante, creo recordar haber odo frases de griego antiguo y rabe. Slo una vez habl en ingls, dirigindose, al parecer, a algn ser imaginario que era objeto de su veneracin. Lo que dijo, sin embargo, prefiero no repetirlo, pues entra en el secreto profesional. Un da en que se encontraba bastante animado, me seal esa caja construida en una madera desconocida para m, que le envo, y dndome su nombre y direccin, me hizo prometerle que sin falta se la remitiera, despus de su muerte, junto con el manuscrito adjunto. Ensendome las ltimas pginas que aparecen medio quemadas, me dijo textualmente: "En verdad, nada puede hacerse contra lo que est escrito. Intent destruir estas memorias por el fuego, cuando recib el mandato terminante de quien debe ser obedecida, dndome apenas tiempo para librarlo de las llamas... "Lo que el seor Holly quera decir con este mandato no lo s, pues no me volvi a hablar del particular.

"Paso, por ltimo, a los postreros momentos de su vida. Una noche, cerca de las once, y sabiendo que el fin del enfermo estaba prximo, fui a verlo. Antes de llegar me encontr a la casera, que, muy excitada, sala a mi encuentro. Preguntle si su seor haba muerto, y me contest que no; pero que se haba marchado de casa. Haba saltado del lecho, saliendo por la puerta del jardn, perdindose en la oscuridad. "Rogu a la casera que fuese a buscar a su marido para ayudarme, si algo desagradable hubiera ocurrido, mientras yo comenzaba la bsqueda del seor Holly. "La noche estaba iluminada por una brillante luna; la nieve cada horas antes reflejaba sus rayos, dando una claridad potica. Comenc a buscar entre las rocas las huellas del seor Holly, y no tard mucho en encontrar sus pasos. stos se extendan en la colina situada detrs de la casa. En lo alto de ella existe un antiguo monumento, formado por erectos monolitos, construido por los primitivos pobladores del pas. Este lugar es vulgarmente conocido por el nombre de "Anillo del Diablo". En realidad, es un "Stonehenge"2 en miniatura. Yo lo conoca ya, pues no hace mucho tiempo se habl y se discuti sobre l, en la conferencia de una sociedad arqueolgica. Todava recuerdo que un erudito y excntrico conferenciante, aseguraba que la piedra grande y vertical, de forma plana en la parte superior, del centro del Anillo, era una representacin de Isis, asegurando a su vez que en este lugar haba existido un templo de veneracin y culto a la diosa Natura. Ni qu decir que esta versin fue acogida por los oyentes como ridcula y absurda. Aseguraban que Isis no lleg a venerarse nunca en Inglaterra, aunque en mi humilde opinin no creo extrao que si los fenicios o los romanos adoptaron su culto en algunas de sus colonias, bien pudieron traer su veneracin hasta aqu. Record que el seor Holly conoca este lugar, pues el da anterior me habl sobre l, preguntndome si las piedras estaban todava igual que en los lejanos tiempos de su juventud, asegurndome que con mucho gusto morira entre aquellas piedras. El recuerdo de esta conversacin fue para m la clave, y sin preocuparme de seguir sus huellas, me dirig al Anillo, todava distante como una milla. Cuando llegu, efectivamente all estaba, de pie, descubierto y descalzo, vestido con su ropa de dormir solamente. Entre las piedras y en medio de la nieve presentaba la ms extraa figura que he visto en mi vida.
2

Monumento neoltico de Inglaterra, cerca de Salisbury.

"El crculo formado por las toscas piedras, de punta, semejando cuchillos emergiendo del suelo, la claridad de la noche, el cielo estrellado, el silencio, todo, todo contribua a dar un aspecto solemne y ttrico. El gran menhir, erecto en el Centro del crculo, proyectaba en la parte posterior una gigantesca sombra al recibir de lleno la luz de la luna; junto a l pude distinguir la figura blanca del seor Holly. Su cara, intensamente plida, reflejaba su prximo fin. Pareca estar bajo el influjo de cierta evocacin. De vez en cuando mova sus largos brazos, y en su mano derecha empuaba el sistro, que por expreso deseo suyo le envo a usted. "De lo que a continuacin aconteci, no quisiera que creyese que soy supersticioso al tomar por natural una cosa que es completamente absurda y sobrenatural, y la razn por la cual quiero ocultar mi identidad. De un dolmen central fue emergiendo una sombra que lentamente fue tomando la forma de una mujer, en cuya cabeza brillaba una luz, rodeada por un nimbo glorioso y brillante. Este espejismo, visin, o lo que fuera, .me dej sobrecogido y sin fuerzas para moverme del sitio en que me encontraba. Me di cuenta perfecta de que el seor Holly tambin lo vea. De repente lanz un grito salvaje de alegra, y dando unos pasos vacilantes, cay de bruces, al intentar estrechar al fantasma entre sus brazos. Cuando ya dueo de m, corr hacia l, la visin haba desaparecido. ste haba muerto. Tena los brazos fuertemente apretados y en la mano todava empuaba el sistro, mientras el tintineo de sus cascabeles se perda lgubremente en el silencio de la noche." El resto de la carta del mdico se refiere a varios detalles complementarios: del transporte del cuerpo del seor Holly y de los trabajos que le cost convencer a la polica de que no era necesario investigacin alguna, pues la muerte haba sido natural. La caja de la que me hablaba, lleg satisfactoriamente. De los dibujos no debo decir nada, y del sistro unas pocas palabras solamente. Tena la forma de crux ansata, o sea el emblema de la Vida, tan comn entre los egipcios. La empuadura y la cruz estaban combinadas en forma caprichosa; de los lados de la cruz caan alambres de oro, y engarzados en ellos haba gemas, diamantes, zafiros azul mar y rubes rojos como la sangre; de uno de ellos pendan cuatro cascabeles de oro, de suave y penetrante sonido.

Cuando lo tuve entre mis manos y lo sacud ligeramente, lleno de extraa emocin, los cascabeles produjeron una msica agradable y suave, parecida a la de las campanas odas .a lo lejos en el silencio de la noche. Cre sentir, pero no quiero asegurarlo, pues bien pudo ser ilusin, que una extraa sensacin se apoder de m; record las misteriosas virtudes que en el manuscrito se aluden, pero no he de hacer ningn comentario; los dejo al criterio de los lectores. Lo nico claro para m es que si Holly y Leo Vincey dicen verdad acerca de lo acontecido, todas las explicaciones sobre Ayesha y su personalidad no dan ninguna clave capaz de aclarar el misterio que la rodea. Yo, sin embargo, me inclino a creer, como el seor Holly, que ELLA, si as la seguimos llamando todava, coloca algunas de sus personalidades, tal como el vago mito de Isis y la admirable historia de la sacerdotisa de la Montaa del Fuego, como velos que ocultan la verdad, que slo la revela a aquellos que emprenden el viaje a las regiones eternas.

CAPTULO 1 EL DOBLE MENSAJE

DECA as el manuscrito de Holly: Veinte aos han pasado desde la noche en que Leo recibi el mensaje de la Inmortal. Quiz los ms arduos y rudos que ser humano haya pasado en el mundo. Veinte aos de busca y rebusca por el Asia en pos del ideal soado. Mi muerte est prxima. La siento llegar; pero no importa; me alegro, porque quiz en la otra vida hallar lo que me est prometido. Deseo conocer el fin de este drama espiritual, cuyas primeras pginas han sido escritas sobre la tierra. Yo, Ludovico Horacio Holly, he estado muy enfermo. He luchado entre la vida y la muerte. Las montaas que veo desde las ventanas de esta casa, en el norte de la India Inglesa, en vez de haberme dado salud y vida, han contribuido a ni prximo fin. Otro hombre, en mis circunstancias, hubiera muerto ya; pero quiz el destino reserv mi vida para que pudiera escribir estas memorias. Mi enfermedad todava me retendr aqu uno o dos meses, hasta que est lo suficientemente fuerte para poder emprender el regreso a la madre patria. Quiero morir donde nac. Mientras tanto, todava tengo fuerzas para escribir esta historia, o, al menos, las partes ms importantes de ella, a excepcin, claro est, de aquellas que nadie debe saber. No es mi idea hacer un libro extenso, si bien en mis notas hay materia para llenar varios tomos. Pero pasemos a explicar el mensaje que recibi Leo. Despus que l y yo regresamos de frica, en 1885, ansiosos de soledad y descanso, moralmente conmovidos por el terrible choque que habamos experimentado, nos dirigimos

a una antigua casa del Cumberland, que perteneci a mi familia durante varias generaciones. Esta casa, si alguien no se la ha apropiado creyndome muerto, es an ma y es all donde pienso morir. Algunos de los que esto lean, preguntarn: "Qu choque?" Como he dicho antes, soy Ludovico Horacio Holly, y mi compaero es mi entraable amigo, mi hijo adoptivo Leo Vincey. Nosotros somos aquellos viajeros que en el frica Central descubrimos en las cavernas de Kor a Aquella a quien buscbamos, a la Inmortal, a ELLA, a "quien debe ser obedecida". ELLA encontr en Leo su amor reencarnado, al espritu de Kalikrates, el sacerdote griego de Isis, a quien unos dos mil aos antes diera muerte en un arrebato de celos. En ELLA encontr yo el ser soado, la mujer amada, el ideal sublime. La divinidad suprema a quien adorar. En las cavernas de Kor encontramos a la mujer inmortal. All, ante los flamgeros destellos y vapores de la Fuente de la Vida, declar su mstico amor por Leo, y ante nuestros ojos desapareci entre las llamas, no sin antes decirnos: "No olvidarme; tened piedad de m! Yo no muero, yo volver, y volver ms bella an! Yo volver, os lo juro!.. ." Pero no es cosa de volver a describir las escenas que ya saben ustedes, y que se han publicado ya. En la actualidad son conocidas por el mundo entero. Yo las he ledo, primero, en una traduccin indostnica y despus en ingls, a mi llegada a Inglaterra. En nuestra casa de Cumberland pasamos un ao en espera de algn acontecimiento que nos pusiera en contacto con nuestra adorada Inmortal. All recobramos nuestras fuerzas y nuestra salud. Los cabellos de Leo, que se haban blanqueado de horror en las cavernas de Kor, crecan ahora dorados v abundantes. Su varonil belleza volvi a ser lo que fue, dejando impreso en su cara los pasados horrores un gesto de energa y voluntad. Todava recuerdo aquella noche. Estbamos descorazonados y sin esperanzas. La ausente permaneca muerta para nosotros, sin que ninguna contestacin obtuviramos a nuestras llamadas. Era una noche de agosto. Despus de comer dimos un paseo por la playa. Pasebamos en silencio. De repente, Leo, tomndome del brazo, me dijo:

10

-Esto no puede prolongarse ms, Horacio! -as me llamaba ahora-. Mi vida es un tormento: el deseo de ver a Ayesha martillea mi cerebro. Voy a volverme loco. Mi vida as no puede ser. Deseo la muerte y todava soy joven. Tengo que vivir an otros cincuenta aos! -Qu piensas hacer entonces? -pregunt. -Voy a tomar el camino ms corto para conocerlo todo o para no saber nada -me contest sordamente-. No soy inmortal, y morir, morir esta misma noche. Me volv rpidamente hacia l. Sus palabras me daban miedo. -Sabes lo que te digo, Leo? Que si tal haces eres, un cobarde! Es que no comparto yo todas tus penas? -T no sufres tanto como yo. Sabes que la amo y que sin ella no puedo vivir! Adems, t eres ms fuerte que yo, has vivido ms. No! No puedo, no quiero vivir ms! -Pero eso es un crimen! Es el insulto mayor que puedes hacer al Poder Divino que te ha creado. Es un crimen que te har acreedor al mayor castigo que cerebro humano pueda imaginar. Quiz la separacin eterna de ELLA! -Pero, tan gran delito es para un hombre torturado por el dolor, el que tome un cuchillo y con l se separe de una vida que ya no tiene objeto, con ansia loca de buscar el olvido? Es que no hallar merced tal ser humano? Yo te repito, Horacio, que morir esta noche! ELLA est muerta, y quiz en la muerte estar ms cerca de ELLA. -Pero, por qu crees eso, Leo? Quiz Ayesha viva! -No! Si viviera, estoy seguro que me hubiera enviado algn mensaje. Pero dejemos esta cuestin. No hablemos ms de ello. Dimos la vuelta, y nos dirigimos hacia casa, en silencio. Tena la seguridad de que Leo estaba loco. Aquel terrible choque moral haba destruido su razn. De otra forma no comprenda su mana del suicidio. Leo era un hombre muy religioso, y en su trato haba tenido ocasiones de conocer sus estrictas opiniones en tal materia. Me volv, y le dije:

11

-Leo, ser posible que hayas perdido el corazn hasta tal punto que no te importe dejarme solo? Es as como pagas todo el cario que siempre te he demostrado? Quieres mi .muerte! Haz esa locura, y mi sangre caer sobre tu cabeza! -Tu sangre? Por qu tu sangre, Horacio? -Porque el camino es ancho, y por l pueden caminar dos personas juntas. Juntos hemos vivido, y juntos moriremos. Si te matas, ten la seguridad de que morir, y sers t quien me haya matado. Leo exclam: -Est bien. Te prometo que no me matar esta noche. Daremos otra oportunidad a la vida. Llegbamos a la casa. Le contest solamente: -Est bien. Y sin cruzar palabra, me fui a mi cuarto, lleno de congoja, porque estaba seguro de que, una vez posedo del deseo del suicidio, ste llega a convertirse en una. obsesin tan fuerte, que la vida se hace imposible, acabando por matarse. En mi desesperacin, dirig mi alma a Ayesha, exclamando: "Si tienes algn poder, si de alguna forma puedes hacerlo, da una muestra de que todava vives, y no permitas que muera tu amado! Ten piedad de su pobre corazn dolorido! Sin esperanza, Leo no puede vivir, y sin l yo morir." Cansado ya, me dorm. De repente, me despert la voz de Leo, hablndome muy bajo, pero en tono muy excitado, a travs de la oscuridad. -Horacio -me dijo-, Horacio, amigo mo, escucha! ... Me incorpor en la cama, con todas las fibras de mi cuerpo en tensin. Por el tono de su voz, comprend que alguna cosa haba ocurrido, que iba a cambiar el destino de nuestra vida.

12

-Djame encender una luz, primero -contest. -Sin luz es mejor, Horacio; escucha! Me acost, y ya dormido, he tenido el sueo ms extrao y ms emocionante que imaginar se puede. Me parece que estaba en el cielo, entre las nubes. El cielo estaba muy negro y no haba una estrella que brillara en l. Un gran estremecimiento se apoder de todo mi ser. De repente, sub disparado millas y millas hacia el espacio. Vi entonces una pequea luz, y pens que sera una estrella que vena hacia m. La luz se agrand lentamente, como si fuera un globo de fuego. Descenda y descenda hasta que lleg a posarse sobre mi cabeza, tomando la forma de una lengua de fuego. A la altura de mi cabeza se detuvo y permaneci exttica, y a la luz que irradiaba, pude ver la figura de una mujer envuelta en la llama. El resplandor se atenu, y pude entonces ver claramente a la mujer. Y Horacio, amigo mo, era Ayesha! Ayesha misma, sus ojos, su cara, su cabello. Me miraba con reproche, como diciendo: "Por qu dudaste?" "Intent hablar, pero mis labios permanecieron mudos; trat de avanzar y abrazarla, pero mis brazos permanecieron quietos. Haba una barrera entre nosotros. ELLA, con la mano, me hizo sea de que la siguiera. "La segu. Mi espritu pareca haber huido de mi cuerpo, pero volvi a m para poder seguirla. Nos dirigimos velozmente hacia el oeste, pasando tierras y mares. En un punto se detuvo. A nuestros pies, brillando a la luz de la luna, aparecieron las ruinas del Palacio de Kor. Ms lejos se vea la cabeza del Etope, y entre las marismas vi a los rabes, nuestros compaeros de antao. Job estaba tambin entre ellos; levant la cabeza y me vio. "Cruzamos los mares de nuevo y los arenosos desiertos. Cruzamos ms mares. Vimos las costas de la India a nuestros pies. Y hacia el norte, siempre hacia el norte, vimos enormes macizos de montaas cubiertos de nieves eternas. Pasamos por encima de ellas y nos detuvimos un instante sobre una meseta. Haba un monasterio, vimos a los monjes orando sobre su terraza. Si lo volviera a ver, lo reconocera. Tena la forma de media luna, y, lo que es ms, a poca distancia se elevaba una gigantesca estatua de algn dios venerado en los desiertos. Yo creo que conocera esto. Cmo? No lo s. Estoy seguro que aquellas montaas pertenecan al Tibet. Ms montaas y un desierto. Ms montaas y picos nevados.

13

"Cerca del monasterio se elevaba una montaa de roca, solitaria y ms alta que las de sus contornos. Nos detuvimos sobre su nevada cresta. De repente, en otras montaas de los alrededores surgi una luz semejante a las que se cruzan los marinos en el mar. Nos dirigimos hacia all, atravesando una gran llanura, en la que haba varias aldeas y una ciudad situada sobre un despeadero.. Cuando llegamos al abrupto pico, vi que ste tena la forma de crux ansata, smbolo de la Vida en el pueblo egipcio, y que estaba formada por la superposicin de capas de lava, hasta alcanzar cerca de cien pies de altura. Vi tambin que el fuego que brillaba y que habamos visto desde lejos, proceda del crter de un volcn. Sobre la cresta de este pico permanecimos largo rato, hasta que la sombra de Ayesha, sealndome con la mano hacia el crter, desapareci de mi vista. Entonces despert. "Horacio! No hay duda, es un mensaje que me enva Ayesha. Su voz call en la oscuridad, pero yo permanec absorto por la extraa revelacin. Entonces, Leo, sacudindome por un brazo, me dijo: -Duermes? Habla, por Dios, habla! -No -le contest-; nunca he estado ms despierto; pero deja que reflexione. Me levant y me dirig hacia la ventana abierta, y descorriendo la cortina me puse a contemplar el cielo. ste era de un gris perla oscuro, teido de los primeros colores del amanecer. Leo vino hacia m, apoyndose en el alfizar. Tan junto estaba, que senta su cuerpo temblar, como si estuviera aterido. -Crees que es un mensaje? -le pregunt-. Yo creo que se trata simplemente de una pesadilla ... -No; estoy seguro! Fue un mensaje. Lo que he visto es lo que har. T, haz lo que quieras! Maana salgo para la India. Contigo, si quieres; si no, solo. -Por qu hablas as, Leo? -le dije-. Yo no he recibido ningn mensaje; pero, a pesar de ello, no puedo dejar solo a un hombre que hace unos momentos quera suicidarse, para que sea vctima de los peligros del Asia Central. Todo lo que nos queda por hacer es buscar una

14

montaa que tenga la cspide en forma de crux ansata. Pero t crees que Ayesha estar reencarnada en el Asia Central como sacerdotisa Gran Lama o algo as? -No he pensado en eso; pero, por qu no? Acurdate que en cierta escena de la caverna de Kor nos dijo que la Muerte y la Vida, y la Vida y la Muerte, eran lo mismo. Acurdate tambin que nos prometi que vendra de nuevo a este mundo. Y, cmo puede ser eso, sino por la reencarnacin, o, lo que es lo mismo, por la transmigracin de las almas? No supe qu contestar a este argumento; una terrible lucha interior se desarrollaba en m. -Ningn mensaje he recibido -dije-; y, sin embargo, he jugado un papel importantsimo en vuestro drama, y, lo que es ms, presiento que mi parte no ha acabado todava. Quedamos en silencio, sin saber qu decir, con los ojos fijos en la inmensidad del cielo. Amaneci. Las nubes, en fantsticas masas, avanzaban negras, presagiando un da de tormenta. Una de ellas, enorme, tena la forma de una formidable montaa; la mirbamos sin fijeza, cmo lentamente, a impulso del viento, cambiaba de apariencia; su cresta tom la forma de un crter, haciendo despus los jirones de nubes un pilar sobre l. Los dbiles rayos del sol dejaron pasar su luz, y el crter y el pilar quedaron blancos, como si fueran de nieve; entonces un trozo de nube, negra como el humo, sali por detrs de lo que figuraba el crter, como una enorme masa de humo... -Mira, Horacio -dijo Leo con voz temblorosa-. Esa es la forma de la montaa que vi en mi visin. All est el pilar, y tras l el fuego... Horacio! Horacio! El mensaje es para los dos, Horacio! Mir, como queriendo grabar su forma y sus contornos en mi cerebro, hasta que el viento lentamente continu su obra, cambiando la forma de las nubes. -Leo, hijo mo -exclam-; voy contigo al Asia Central!

15

CAPTULO 2 EL MONASTERIO

DIECISIS aos han pasado desde la noche en que recibimos el mensaje de la adorada Inmortal en nuestra casa de Cumberland, y desde entonces Leo y yo seguimos incansables viajando, y viajando con la esperanza de encontrar la montaa que tiene la cumbre igual a la de la visin de Leo. Nos encontramos ahora en un pas que, segn mis informes, no ha sido hollado todava por pie de europeo alguno. Es una parte del enorme Turquestn. A orillas del lago Balkash, a unas doscientas millas hacia el oeste del macizo de montaas sealado en los mapas con el nombre de ArkartyTau, en las cuales estuvimos un ao, y a unas quinientas millas al este de las montaas llamadas Chergas, de donde acabmos de regresar, despus de haber explorado las del Tau. Aqu es donde comienzan nuestras verdaderas aventuras. En uno de los picos de las imponentes Chergas, que no estn sealadas en los mapas, estuvimos a punto de morir de inanicin. El ltimo viajero que encontramos, cien millas al sur, nos dijo que entre estas montaas exista un monasterio habitado por lamas, de reconocido grado de santidad, que para alcanzar mritos moraban en esta tierra salvaje sin ms compaa que la de sus oraciones. No slo estbamos hambrientos, sino que en este spero terreno ni abrojos pudimos encontrar con los que hacer un fuego para reconfortar nuestros ateridos cuerpos. Viajbamos da y noche, llevando entre los dos al pobre yak, el ltimo que nos quedaba de la caravana. Era una noble bestia, y de la constitucin ms hermosa que he visto entre los de su especie.

16

Cruzbamos a travs de una meseta de nieve, dejando a nuestra derecha los picos de las Chergas, cuando el yak se detuvo. Nosotros nos detuvimos tambin, y arrojando nuestras pieles, nos sentamos sobre ellas en la nieve, a esperar la luz del da. -Tendremos que matar a este animal si no queremos morir de hambre -dije, compadeciendo al pobre yak, que se tumb pacientemente a nuestro lado. -Quiz podamos encontrar caza maana -dijo Leo con esperanza. -Y quiz no; en cuyo caso deberemos morir. -Bien; moriremos -contest-. ste es el ltimo recurso del fracaso; hemos hecho cuanto hemos podido. -Ciertamente, Leo: Hemos hecho cuanto hemos podido, si as se puede llamar a nuestros diecisiete aos de vida azarosa, persiguiendo la realizacin de aquel sueo de Cumberland. -Sabes que lo creo firmemente! -contest Leo. El silencio s hizo entre nosotros, porque contra esta razn todos los argumentos fracasaban. El da lleg, y con l su luz. Ansiosamente nos miramos el uno al otro, tratando de descubrir las fuerzas que nos quedaban. Al alumbrar los rayos del sol con su brillante luz los picos nevados, vi que los ojos de Leo expresaban admiracin. De repente se volvi hacia m y me mostr el confn del desierto. -Mira all -me dijo, sealndome una cima de enorme altura. Era una montaa a no ms de diez kilmetros de donde nos encontrbamos. De pronto, volviendo la espalda al desierto trep por una pequea colina que se elevaba a nuestras espaldas, y por la cual habamos pasado la noche anterior. El sol segua elevndose sobre nuestras cabezas, iluminando alegremente a su paso las desiertas llanuras. Al extremo de la colina, solamente en la inmensidad del desierto, se vean las

17

ruinas de un Buda de colosal tamao, y a sus espaldas, en piedra amarilla, la imponente masa de un monasterio budista. -Por fin! -grit Leo-. Gran Dios, por fin! Hincando las rodillas en tierra, murmur una oracin de gracias, y estoy seguro de que lo que dijo no hubiera querido que nadie en el mundo lo supiera. Le dej que diera rienda suelta a los impulsos de su corazn; yo tambin me encontraba emocionado; pero, reaccionando, me dirig al pobre yak que no haca ms que mirar aqu y all con hambrientos ojos. Cargu las pieles sobre su lomo, y, tomando de la mano a Leo, le dije, procurando dar a mi voz el mayor aplomo posible: -Ven; si en ese lugar vive gente, encontraremos comida y agua. Ven; la tormenta no tardar muchas horas en estallar. Sin decir una palabra, se levant, sacudindose la nieve de la cara y de la ropa, ayudndome a levantar el yak, pues tan dbil estaba el animal, que no poda hacerlo por s mismo. En la cara de Leo se haba operado una transformacin: una gran calma se haba apoderado de su espritu. Descendimos por la ladera de las montaas hasta el plano donde el monasterio estaba construido. Nadie pareca habitarlo; no haba ni una huella que nos pudiera indicar tal cosa. Seran solamente unas ruinas? Habamos encontrado tantos de esta forma! Esta tierra tan antigua est llena de antiguos monumentos que sirvieron de hogar y retiro a lamas, por cientos y miles de aos, antes de que la civilizacin occidental llegara aqu. Mi corazn, o, mejor dicho, mi estmago, que desfalleca, se sobresalt de gozo al contemplar una pequea columna de humo que se elevaba dbilmente por una chimenea. En el centro del edificio se elevaba una cpula, perteneciente, sin duda, al templo; y, enfrente de nosotros se vea una pequea puerta. A sta fue a la que llamamos, diciendo en voz alta: "Abrid, abrid, santos lamas! Extranjeros necesitan de vuestra caridad!" Detrs de la puerta omos pasos y a poco gir la puerta sobre sus goznes, apareciendo en su marco un hombre muy viejo, vestido con un traje amarillo.

18

-Quines sois? -dijo-. Quines sois, que vens a tan apartados lugares a turbar la paz de los santos lamas de la Montaa? -Viajeros, sagrado lama, que se encuentran demasiado solos -le contest en su propio dialecto, que en nuestra ruda marcha por el Tibet haba tenido ocasin de conocer a fondo-. Viajeros que morirn de hambre sin vuestra caridad -y aad-: Las leyes sagradas no os permiten negar hospitalidad. Nos mir a travs de sus anteojos, y, sin duda, nuestras caras nada le decan, pues pase su vista por nuestras ropas, que estaban destrozadas, y que en sus buenos tiempos debieron ser de la misma forma que las suyas. Eran como aquellas que usan los monjes tibetanos. Las adoptamos porque en aquellas regiones no era posible encontrarlas en otra forma. Dndose cuenta de ello, nos pregunt con duda: -Sois lamas? De qu monasterio? -Lamas somos -contest-, de un monasterio que se llama el Mundo, lo que no quita que estemos hambrientos. La contestacin pareci complacerle, porque, despus de un momento de duda, sacudiendo ligeramente la cabeza, contest: -No es nuestra costumbre admitir en esta casa a extranjeros que no pertenecen a nuestra fe, y estoy seguro que vosotros no pertenecis... -Es quiz contra vuestras leyes, santo Khubilgham -pues as se llaman los abades tibetanos-, dejar morir de hambre a los extranjeros? Le recit un pasaje de las doctrinas de Buda, que se refera a este punto. -Veo que habis ledo los libros sagrados -exclam con admiracin-. No puedo negaros asilo. Entrad, lamas del monasterio del Mundo; entrad, as como vuestro yak, que tambin necesita caridad.

19

Y dando un golpe en un gong, apareci otro hombre, ms viejo an que l, que nos contempl estupefacto. -Hermano -dijo el abad-; cerrad vuestra boca asombrada, no se introduzca un espritu maligno. Llevad a ese pobre yak al establo, y dadle de comer. Tomamos nuestros brtulos del lomo del yak, y el viejo lama, cuyo retumbante ttulo era de "Maestro del ganado", sali arrastrando el yak. Cuando se march, no sin haberle costado trabajo separar el animal de nuestro lado, pues se haba encariado con nosotros, el abad, cuyo nombre era Kou-en, nos llev al interior de la habitacin general, o, mejor dicho, de la cocina, pues para ambas cosas serva. All estaba el resto de la comunidad. Eran unos doce. Estaban sentados alrededor del fuego, cuyo humo habamos visto. Uno de ellos preparaba la comida matinal, mientras el resto se calentaba a su alrededor. Todos eran viejos. El ms joven no tendra menos de sesenta y cinco aos. Kou-en nos present a ellos como "hermanos del monasterio llamado el Mundo, que moran de hambre". El viejo abad no se dio cuenta de la pequea stira que encerraban mis palabras. Nos tendieron sus arrugadas manos, expresndonos el contento que nuestra llegada les produca. No era extrao, pues ramos las primeras caras nuevas que vean desde haca muchsimos aos. No se pararon en palabras; nos dieron en seguida agua caliente, con lo que nos lavamos, mientras dos de ellos nos preparaban una habitacin y nos proporcionaban nuevos vestidos y nuevo calzado. Nos condujeron a la habitacin de honor, donde nuestros deseos se vieron colmados por un reconfortante fuego encendido, dos blandos lechos y unos viejos vestidos, incluyendo ropa interior, que en aquella ocasin nos parecieron flamantes. Ya lavados y mudados, dimos un golpe al gong que haba en nuestra habitacin, apareciendo un monje, que nos condujo otra vez a la cocina, donde una frugal comida estaba servida. Terminada sta, recitamos una oracin de gracias budista, lo que impresion grandemente a nuestros anfitriones. -Sus vidas van por la Senda! Sus vidas van por la Senda! -replicaron ellos al unsono.

20

-S, santos lamas; por ella van nuestras vidas, desde hace diecisis aos de nuestra presente encarnacin. Pero nosotros somos nefitos. Vosotros, sagrados lamas, conocis cun ancha y cun larga es esta senda, mxime cuando no se est instruido en la forma recta de marchar por ella. Dirigidos por un sueo, hemos venido a turbar vuestra paz; vosotros, los ms piadosos, los ms santos, y ms sabios lamas de estos lugares. -Ciertamente -respondi el abad-, si se tiene en cuenta que no se encuentra otro monasterio en cinco meses de jornada a la redonda. Desgraciadamente, somos muy pocos... Despus de esta escena, pedimos permiso para retirarnos a nuestra habitacin a descansar; y dormimos veinticuatro horas seguidas, despertndonos fuertes y frescos como si nada hubiera pasado. Tal fue la forma como nos introducimos en el Monasterio de las Montaas, pues no tena otro nombre, y donde estbamos destinados a pasar seis meses de nuestra historia. Segn parece, muchsimos aos antes existi en este lugar un monasterio en el cual vivan varios cientos de lamas. As debi ser, pues de otra forma no se comprenda las enormes dimensiones del edificio, la mayor parte ruinoso, y, como demostraba la estatua del Buda, antiqusimo. La historia deca, segn el viejo abad, que los monjes, unos doscientos aos antes, fueron pasados a cuchillo por cierta tribu salvaje que viva al otro lado del desierto, detrs de las montaas, y los cuales suponan eran adoradores del Fuego. nicamente se salvaron unos cuantos lamas, llevando la infausta nueva a otros monasterios. Durante cinco generaciones este lugar estuvo deshabitado. Por fin, le fue revelado a nuestro amigo Kou-en, cuando joven, que l era la reencarnacin de un viejo monje que habit el monasterio, que se llamaba tambin Kou-en, y que era su misin en esta nueva vida volver a habitar el abandonado monasterio, ganando as mritos y recibiendo interesantes revelaciones. As, pues, reuniendo unos cuantos de sus compaeros, y con permiso de sus superiores, despus de seis meses de bsqueda ardua e infatigable, tomaron posesin del monasterio, reparndolo lo suficiente para sus necesidades.

21

Poco despus de nuestra llegada al monasterio, comenz el invierno con sus helados fros y sus tormentas de nieve. Pronto nos convencimos de que debamos permanecer all hasta la primavera. Hubiera sido una locura salir en cualquier direccin, con riesgo de perecer. Con alguna reserva le expusimos nuestra situacin al viejo abad, aadiendo que, para no ser gravosos, arreglaramos algunas de las habitaciones de la parte ruinosa, subviniendo a nuestras necesidades con pescado del vecino lago, y alguna caza que cayera en nuestras trampas, cortando el hielo del primero y colocando lazos en el pequeo bosque de pinos y abetos que creca a sus orillas. El buen abad ni nos quiso escuchar. -Habis sido enviados para ser nuestros huspedes, y podis permanecer cuanto tiempo queris. Nosotros estamos muy complacidos en or hablar del gran monasterio llamado del Mundo, donde los monjes estn tan harapientos de cuerpo como de alma. Aunque el tiempo transcurra en una situacin bastante confortable para nosotros, si la comparamos con las angustias pasadas, nuestros corazones se consuman en la impaciencia del deseo de proseguir nuestra busca. Sabamos que estbamos en la ruta verdadera; lo presentamos, y, sin embargo, estbamos imposibilitados de salir. En el desierto la nieve caa sin cesar y frecuentemente se desataban fuertes vientos que arrastraban la nieve como si fuera polvo, formando montaas. No obstante nuestra impaciencia, encontramos algo que la mitig. En una derruida habitacin del monasterio exista una biblioteca, compuesta de numerosos volmenes, y obtuvimos permiso para examinarlos libremente. Era verdaderamente la ms extraa coleccin y de valor ms inapreciable que figurarse puede. Lo ms interesante que hallamos fue una especie de diario, en muchos tomos, a cargo de los "Khubilgham" o abades del antiguo monasterio, y en los cuales, acontecimientos de gran importancia estaban expuestos con todo detalle. Pasando las pginas de uno de los tomos ms recientes, escrito, segn las apariencias, haca unos doscientos aos, encontramos unos pasajes interesantsimos, de los cuales no puedo acordarme de memoria. En substancia deca as: "En el verano de este ao, despus de una gran tormenta de arena, uno de nuestros hermanos (el nombre estaba, pero lo he olvidado) encontr en el desierto a un hombre,

22

habitante del pas por detrs de las montaas. El hombre viva, pero cerca de l encontramos los cuerpos de dos de sus compaeros, que haban muerto asfixiados por la sed y el polvo. El hombre no quiso decirnos cmo lleg al desierto, manifestndonos solamente que sigui el camino conocido por los ancianos de antes de que nuestras relaciones con el mundo cesasen. Despus nos dijo que sus compaeros, los muertos, haban cometido un crimen, por lo que fueron condenados a muerte, y que l los haba acompaado en su huida. Nos dijo que exista un delicioso pas detrs de las montaas, frtil, pero lleno de ruidos y terremotos. Ms tarde stos tuvieron lugar por nuestros contornos. La gente de aquel pas era guerrera, pero tambin cultivaba la tierra. Siempre haban vivido gobernados por Khanes, que eran descendientes de un griego llamado Alejandro, el cual conquist muchos territorios al sudoeste de la regin. Esto puede que fuera verdad, pues nuestro diario nos cuenta que unos dos mil aos antes un ejrcito invasor penetr por aquellas tierras, aunque de nuestras relaciones con ellos nada se dice. "El extranjero nos dijo que aquel pas adoraba a una sacerdotisa llamada Hes o Hesea, que reinaba eternamente, de generacin en generacin. Ella viva en una gran montaa aislada; era obedecida y acatada por todos, pero que no era la reina del pas, en el gobierno del cual no intervena. Era a ella, sin embargo, a quien se ofrecan los sacrificios, y quien incurra en su desagrado mora sin remedio. "Le contestamos que menta, cuando dijo que era una mujer inmortal, pues creo que era eso lo que quera decir. Nada hay inmortal! Nosotros nos remos de su poder! "Esto indign a nuestro hombre. Dijo que nuestro Buda no era tan poderoso como su sacerdotisa, y que ella lo demostrara castigndonos a nosotros. "Le dimos de comer, y se fue, no sin antes decirnos que cuando, volviera, veramos quin deca la verdad. "No sabemos qu fue de l, y no nos quiso decir cul era el camino para llegar a aquel pas que se extiende tras las montaas. "Yo creo que era un espritu maligno, enviado para tentarnos y hacernos pecar, pero se vio fracasado"

23

Un da, despus de este descubrimiento, rogamos al abad Kou-en que nos acompaara a la biblioteca, y leyndole el pasaje que he expuesto, le preguntamos si conoca algo sobre este asunto. Sacudi su inteligente cabeza, que siempre me recordaba la de una tortuga, y contest: -Un poco, muy poco, casi nada; y lo que s, se refiere al ejrcito del rey griego a quien ese escrito se refiere. Sorprendidos, le preguntamos cmo era que supiera algo de tan antiguos acontecimientos, a lo que Kou-en contest con calma. -En aquellos das, cuando la fe en Buda era todava joven, yo, que viva como un humilde hermano en este monasterio, que fue uno de los primeros que se construyeron, vi el paso del ejrcito del rey griego; eso es todo -pero aadi inmediatamente-: Eso pas... en mi quincuagsima encarnacin. No!, estoy equivocado con otro ejrcito: fue en mi septuagsima tercera encarnacin3. Al or esto, Leo no pudo menos de esbozar una carcajada, que evit a tiempo, hacindole una sea con el pie por debajo de la mesa. De otra forma hubiera sido incurrir en la irritacin terrible del fantico viejo. Me extra esto en Leo, pues nunca se ro de la gente que acepta la teora de la reencarnacin, que es el primer artculo de fe entre casi las tres cuartas partes de la raza humana. -Cmo puede ser esto? -pregunt ms dueo de m-. Quiero saberlo para mi progreso, sagrado lama. Siempre cre que la memoria desapareca con la muerte. -Ah! -contest-: as es, en efecto. Pero, hermano Holly, muchas veces sta vuelve otra vez para aquellos que estn avanzados en la senda que conduce a la Verdad. Por ejemplo, hasta que vosotros no lesteis este pasaje del diario, no se despert en mi mente el recuerdo del paso de este ejrcito. Ahora los veo pasar, estando yo entre otros monjes, al pie de la estatua de Buda, contemplando su marcha. No era un gran ejrcito; se encontraba muy diezmado; la mayor parte de sus soldados haban muerto o haban sido pasados a cuchillo por las tribus salvajes que los perseguan. Su general tena gran prisa en poner el desierto
3

Es comn entre los sacerdotes budistas, comprobar que recuerdan hechos ocurridos en sus anteriores vidas.

24

entre ellos. Era un hombre de altiva apostura. Quisiera recordar su nombre, pero no puedo. Lleg hasta nosotros y nos pidi una habitacin donde pudieran pasar la noche su mujer y sus hijos. Nos pidi provisiones, medicinas y guas. El abad de aquel entonces le contest que no era permitido por las leyes de las comunidades lamitas que ninguna mujer entrara bajo nuestro techo. l, soberbiamente, nos contest que si tal no hacamos, no necesitaramos ya nuestro techo, pues cortara nuestras cabezas a golpes de su yatagn. Para nosotros, los lamas, morir de muerte violenta representa reencarnar varias veces en el cuerpo de un animal, lo que es horrible; escogimos el menor mal, accediendo a los deseos del brbaro, obteniendo despus perdn para nuestra culpa, del gran Lama. Yo no llegu a ver a esta mujer, pero, sin embargo, vi a la sacerdotisa a quien estos extranjeros adoraban. Kou-en movi su cabeza tristemente, y call. -Qu pasa? -le pregunt, pues esta historia nos interesaba grandemente. -Oh! He podido olvidar al ejrcito, pero a la sacerdotisa, no! Y ha sido para m la rmora que me ha hecho caminar lentamente a travs de muchas encarnaciones, retardando mi marcha hacia el Otro Lado, a la Orilla de Salvacin. Yo era un humilde lama, y se me encarg de preparar las habitaciones que haba de ocupar. Cuando esto haca, ella entr en la habitacin, despojndose de sus velos. Dndose cuenta de que era un adolescente, me hizo muchas preguntas, entre ellas, si me gustaba ver una mujer de su hermosura. -Cmo, cmo era ella? -pregunt Leo, ansiosamente. -Que cmo era ella? Oh! Era la beldad en conjunto, era como la aurora sobre las nieves, como la estrella de la tarde; como la primera flor de la primavera. Hermanos, no preguntarme cmo era. No lo sabra decir. Es mi pecado, mi pecado! Su recuerdo dorma en mi mente, y vosotros lo habis trado para avergonzarme a la luz del da. Pero no, debo confesaros cun vil y malvado soy. Yo, a quien vosotros creais un santo, soy pecador como vosotros. Aquella mujer, si mujer era, encendi un fuego en mi corazn que no se apagar nunca, nunca! Kou-en se sent en el banco, llorando. Sus lgrimas de contricin le empaaban los anteojos, mientras deca, lentamente:

25

-Me hizo adorarla! Me hizo preguntas acerca de mi religin. Yo le contest, esperando que la Luz se hiciera en su corazn con mis palabras. Mas ella dijo: "-Vuestra Senda es la renunciacin, y vuestro Nirvana, la nada. En llegar hasta l empleis toda vuestra vida de sacrificios. Yo os ensear una senda ms agradable y una diosa ms poderosa a quien adorar. "-Qu senda y qu diosa? "-La Senda del Amor y de la Vida -contest-. Ella es la que ha hecho al mundo, y es la que os ha hecho a vosotros. La diosa soy yo. Adrame y rndeme homenaje! "Pobre de m, hermanos mos. Me postr de hinojos y bes sus pies. Despus, avergonzado de m mismo, sal con el corazn destrozado. Al ver que me alejaba, me dijo entre risas: "-Acurdate de m cuando alcances tu Devachan, siervo del Santo Buda. Yo no cambio, yo no muero, y siempre estoy con aquellos que me han rendido una vez homenaje. "Y as es, hermanos; aunque obtuve la absolucin para mi culpa y he sufrido mucho, hasta mi prxima encarnacin no podr olvidarla... Kou-en sollozaba con la cabeza entre las manos. Cuando se calmo, tratamos de obtener nuevos informes, pero nuestras preguntas se estrellaron, en lo que a la sacerdotisa se refera. Nos dijo solamente que no conoca a qu religin perteneca; que se fue a la maana siguiente con el ejrcito: que no volvi a or hablar nunca ms de ella, y que estuvo durante ocho das encerrado en su celda, para no seguirla. nicamente le dijo el abad, que la sacerdotisa era el verdadero jefe del ejrcito. Era por su voluntad por lo que marchaban hacia el norte, a travs del desierto, en busca de cierto pas tras las montaas, donde deseaba establecer el culto a su persona. Preguntamos si realmente exista algn pas tras las montaas, a lo que Kou-en nos contesto que as lo crea. Recordaba haber odo en sta, o en vidas anteriores, que estaba habitado por gente de fieras costumbres. Haca unos treinta aos, un lama que lleg hasta el pico ms alto, para pasar all varios das de solitaria meditacin, volvi diciendo que haba

26

visto un espectculo maravilloso: una columna de fuego ardiendo ms all de aquellas montaas, sin poder precisar si fue una visin o qu. Nos hizo observar que por aquel entonces se dejaron sentir por el pas fuertes terremotos. El recuerdo de toda esta aventura lleg hasta herir al afligido corazn del inocente Kou-en de tal forma, que sali de la habitacin llorando de dolor, y no se le volvi a ver por una semana. Nunca nos volvi a hablar ms de ello. Sin embargo, hubo algo poderoso que se clav en nuestra imaginacin, y era que debamos ascender inmediatamente la montaa donde medito aquel lama.

CAPTULO 3 LA CRUX ANSATA

UNA semana despus encontramos la oportunidad de efectuar la deseada ascensin. Estbamos a la mitad del invierno, y la tormenta haba cesado. Aprovechamos esta ocasin para decir a los monjes que bamos a cazar. Nos excusamos diciendo que necesitbamos hacer ejercicios, pues no podamos soportar por ms tiempo el confinamiento fsico a que durante todo el invierno habamos estado sometidos. Nuestros anfitriones nos dijeron que la aventura era peligrosa ya que el tiempo poda cambiar de un momento a otro, y que en las laderas de esa montaa exista una caverna natural, donde podamos refugiarnos en caso de necesidad. Uno de los monjes, el ms joven y ms activo de la comunidad, se ofreci a acompaarnos. Cargando nuestro yak, ahora en las mejores condiciones, con provisiones y pertrechos y la tienda de pieles que habamos hecho durante nuestros ocios, partimos un buen da al amanecer. Bajo la gua del monje, llegamos a la ladera norte de la montaa cerca del medioda. All hallamos la caverna cuya entrada estaba protegida por una roca. En ciertas ocasiones del ao estaba habitada por pjaros, que con sus excrementos cubran el suelo de una suave capa de estircol formando

27

una alfombra que protega contra el riguroso fro. El resto del da lo pasamos en levantar nuestra tienda en el interior de la caverna, en encender un agradable fuego, y en dar un pequeo paseo de exploracin por la ladera de la montaa. Cuando volvamos hacia la caverna, pasamos junto a un pequeo rebao de rebecos ocultos en un valle. Tuvimos la suerte de matar a dos, con gran alegra por nuestra parte, pues como la carne en aquellas temperaturas se conserva indefinidamente, con este nuevo concurso podamos extender nuestro viaje hasta quince das o ms sin temor a quedarnos sin provisiones. Despus de cenar nos metimos en la tienda, durmiendo todos juntos y bien apretados para conservar el calor natural, pues la temperatura deba de ser de varios grados bajo cero. El monje al poco rato se qued dormido, pero ni Leo ni yo pudimos cerrar los ojos pensando en la misteriosa luz que se vea desde la cumbre de la montaa. Al amanecer siguiente, haba calmado la tormenta de la noche, lo que aprovech el monje para volver al monasterio, asegurndole, al despedirnos, que dentro de uno o dos das estaramos de regreso. En cuanto estuvimos solos, sin perder un minuto comenzamos nuestra ascensin a la cumbre. Estaba sta a unos ochocientos metros de altura. En algunos sitios era completamente inaccesible, pero despus de varias tentativas, encontramos un camino bastante favorable, y sin grandes dificultades, al medioda alcanzbamos la cspide. La vista desde all era soberbia. A nuestros pies se estrechaba el desierto empequeecido, y tras l una enorme cadena de montaas coronadas de nieve se perda en el horizonte; todo, todo lo que nuestra vista poda abarcar, eran montaas y montaas... -Este es el mismo lugar que vi en mi sueo hace varios aos -dijo Leo. -Y dnde est la luz misteriosa? -pregunt. -All, me parece -dijo, sealando el norte. -Pues all no se ve nada -le respond-, y la verdad, este lugar es bastante fro para contemplar el panorama.

28

Como el descenso hubiera sido peligroso en la oscuridad, descendimos a la caverna antes que se hiciera de noche. Los cuatro das siguientes los empleamos en la misma forma. Todas las maanas subamos a la cumbre, para volver a descender a la puesta del sol. La cuarta noche de nuestra llegada, Leo, en vez de retirarse al interior de la tienda como habitualmente haca, sali y se sent a la entrada de la caverna. Le pregunt por qu haca eso, a pesar del fuerte fro reinante, y me contest que deseaba estar solo; as que lo dej. A medianoche, despertndome, me dijo: -Ven, Horacio, tengo que ensearte algo interesante. Sal de la tienda al momento, pues dormamos con todos nuestros vestidos encima. Llevndome a la puerta de la caverna, me seal un punto en el horizonte norte. Mir. La noche era muy oscura, pero a pesar de eso, lejos, muy lejos, se vea una luz como el reflejo de un fuego distante. -Qu piensas de eso? -me pregunt, ansiosamente. -Nada de particular; puede ser..., quiz la luna; no, no hay luna; quiz la aurora, pero no, es demasiado al norte, y no comienza hasta dentro de tres horas. Es algo que est ardiendo, puede que sea una cosa que se queme, o una pira funeraria..., qu puede ser aqu? -Creo que es un reflejo, y si estuviramos en la cumbre, veramos -de dnde procede esta luz -replic Leo, con calma., -S, pero en la oscuridad no podemos hacer tal cosa. -Entonces, Horacio, debemos pasar una noche all. -Que ser, seguramente, la ltima de nuestra presente encarnacin -respond, rindome-; moriramos congelados. -Debemos arriesgarnos, o si no, me arriesgar yo solo; pero mira, la luz ha desaparecido. Tena razn, la luz ya no estaba, y la oscuridad era completa en la noche.

29

Volviendo hacia la tienda, pues tena mucho sueo y me dominaba la incredulidad, dije a Leo: -Djalo, ya hablaremos maana sobre esto; vamos a dormir. Pero Leo, no obstante, se sent en la entrada de la caverna Al amanecer, cuando me despert, encontr el desayuno preparado. -Date prisa -me dijo-; debo partir en seguida. -Pero ests loco? -le dije-. Crees que podemos vivaquear en ese lugar? -No s; debo ir, e ir, Horacio. -Lo que quiere decir que debemos ir los dos. Pero, qu hacemos del yak? -Por donde vayamos nosotros podr ir l tambin -contest. Inmediatamente comenzamos a recoger los pertrechos, la tienda y buena provisin de carne cocida, y cargando todo sobre el lomo del yak comenzamos el ascenso. Fue difcil, sobre todo porque nos veamos obligados a hacer grandes desviaciones para evitar las laderas heladas, con objeto de que pudiera subir el animal. Llegados a la cumbre, comenzamos a excavar la nieve con objeto de instalar la tienda, apilndola a los lados, de forma que nos protegiera contra el aire y el fro. La oscuridad se iba haciendo rpidamente; nos metimos con el yak en la tienda, y devorando nuestra comida, esperamos. Haca un fro horrible. El cierzo soplaba fuertemente, e introducindose por los resquicios de la tienda, nos quemaba las caras como hierros candentes. Afortunadamente, tenamos el yak con nosotros, y el calor de su sucio cuerpo nos confortaba. Pasaron largas horas de vigilancia y espera: el sueo se apoderaba de nosotros, y tenamos que luchar contra l, pues el dormirse equivala a morir. En el horizonte no se vea ms que el resplandor de las estrellas. El silencio era completo, pues el aire no haca ruido

30

al deslizarse sobre la nieve. A pesar de estar acostumbrado a esta vida de montaa, mis sentidos comenzaban a embotarse, cuando de pronto Leo me dijo: -Mira tras esa estrella roja. Mir, y en el cielo vi un vivo resplandor, y en l una masa oscura. El fuego creci e hizo como una explosin para volver al mismo mortecino reflejo anterior. A la luz de sus llamas pudimos ver la misteriosa masa oscura, que se hizo perfectamente visible. Era un enorme pilar coronado por una especie de cruz. S, no haba duda. Se vio perfectamente, era la crux ansata, el smbolo de la Vida entre los egipcios. Al desaparecer el resplandor de la explosin, se desvaneci la oscura masa. Nuevamente otra explosin, produciendo los mismos efectos anteriores. A la tercera, el fuego brill con tal intensidad, que-ni un relmpago poda aventajarlo en res-' plandor. Todo el firmamento, de negro se convirti en rojo, as como las cimas de las montaas vecinas. En la cumbre de la nuestra, todo se vio repentinamente iluminado, como si un enorme faro pasara su haz de rayos por bu cspide. A su luz nos contemplamos las caras, plidas por la emocin, y un zorro salvaje, que al olor de las provisiones se haba acercado a nuestra tienda, huy aterrado. Lo mismo que los anteriores, i-u duracin fue solamente de unos segundos. Al desaparecer su resplandor, qued sumido en las sombras el picacho que llamamos del `.'Smbolo de la Vida". Permanecamos en silencio. Leo lo interrumpi, diciendo: -Te acuerdas, Horacio, cuando ELLA dijo, en la PeaRocosa, dirigindose a m, que un rayo de luz nos sera enviado para mostrarnos el camino, para huir de la senda que conduce a la muerte? Ahora, despus de esto, creo que esta luz es el rayo que nos indica dnde vive Ayesha y cul es el camino que debemos seguir para llegar al lugar de la Vida, que es donde ELLA habita. -Puede que sea as -contest, brevemente. Con la aurora se levant una fuerte brisa que nos azot horriblemente mientras descendamos por las laderas. Cada paso que dbamos en medio de aquella tempestad de nieve, para otros hubiera sido un paso de muerte, pero para nosotros, que tenamos la

31

confianza de que nuestras vidas eran sagradas, era un paso ms que nos conduca al objeto deseado. La tempestad azotaba con furia, arrastrando al yak; ciegos y sin poder ni hablarnos, llegamos despus de dura marcha, guiados solamente por nuestro instinto, a las puertas del monasterio. El viejo abad nos abraz lleno de jbilo, y los monjes elevaron sus plegarias de gracias. Haca poco haban cesado sus rezos de difuntos, pues nos crean ya muertos despus de la tempestad que se haba desarrollado, y que, a su juicio, no haba persona humana que hubiera podido resistir. Todava era mediado el invierno. No tenamos ms remedio que esperar en el monasterio, educando nuestros corazones en la paciencia, hasta que la nieve se deshiciera a los primeros rayos del sol primaveral. Por fin cesaron los rudos fros del Asia y la primavera lleg. Una tarde, el aire fue clido, y por la noche el fro descendi notablemente. La siguiente, las espesas nubes se deshicieron en lluvia que lentamente fundan la nieve, convirtiendo los declives en sonoros torrentes. Los monjes comenzaron a, preparar sus aperos de labranza, pues la estacin del trabajo haba llegado. Tres das estuvo lloviendo torrencialmente. Al cuarto, el desierto, antes blanco, era ahora de un color tierra, pero esto no fue por largo tiempo, pues en una semana estaba cubierto de flores. Entonces lleg para nosotros la hora de la gran partida. -Pero, por qu os marchis? A dnde vais? -nos pregunt el abad-. Es que no estis contentos aqu? Creis que no progresis en la Senda con nuestras oraciones y nuestras piadosas meditaciones? Todo lo que hay aqu, no es vuestro tambin? Oh! Por qu nos dejis? -Santo abad -le dije-; no hace mucho tiempo en la biblioteca nos hicisteis cierta confesin.. . -Oh, no me recordis esto! -exclam, alzando sus manos-. Por qu queris atormentarme? -Lejos eso de nosotros, querido y virtuoso amigo -contest-; pero da la casualidad que vuestra historia es la nuestra, en lo que se refiere a la divina sacerdotisa.

32

-Hablad! -exclam, intrigado. A grandes rasgos le cont nuestra historia. En todo el tiempo que dur sta, no hizo ms que mover con pesadumbre su cabeza, sin que una palabra despegase sus labios... -Ahora -aad-, alumbrad con la luz de vuestra sabidura la oscuridad de nuestro entendimiento. No encontris esta historia maravillosa, o creis que somos vulgares mistificadores?... -Hermanos del gran monasterio llamado el Mundo -contest el abad, con su acostumbrado latiguillo-; por qu he de dudar de las palabras de quienes desde el primer momento he credo personas honradas? Adems, por qu ha de ser vuestra historia maravillosa? Encontris la maravilla en conocer una verdad que nosotros conocemos hace miles de aos? Porque en una visin os ense este monasterio, y sealndoos un punto en el horizonte desapareci, creis que est reencarnada despus de verla morir? Por qu no? En esto no hay nada de asombroso para aquellos -que estn al tanto de la Verdad, aunque solamente la duracin de su ltima reencarnacin es contrario a lo que las experiencias nos dicen. Sin duda alguna la encontraris otra vez y, sin duda, su Rhama, o identidad, ser la misma que en la que en otra reencarnacin me hizo pecar para que arrastrara mi culpa a travs de muchas reencarnaciones. -El amor es la ley de la vida -contest Leo-; sin amor la vida no existe. Yo busco el amor para poder vivir. Yo creo que todos estos acontecimientos nos llevarn a un fin que desconozco, pero no temo; cumplir mi misin. -No es mi deseo apartaros del camino que habis trazado. Cada uno es dueo de su libre albedro; pero escuchadme: esa mujer, esa sacerdotisa, ha intervenido en tus anteriores reencarnaciones? S! Una vez segn creo haberos odo, en la persona de cierta diosa llamada Isis, a quien no quisisteis escuchar. La mujer os tent, pero supisteis resistir. Qu encontrsteis en ella? Una loca diosa vengadora que os asesin, y si no una diosa, una mujer que fue el instrumento de su venganza. Ahora bien; este instrumento, mujer o diablesa, se dio cuenta de que os amaba, y se neg a morir, esperando que en vuestra prxima reencarnacin os encontrara de nuevo. ELLA os encontr, y muri o aparent morir; ahora est reencarnada de nuevo, y con toda seguridad la encontraris, y otra vez

33

volver a morir. Creedme, hermanos mos: renunciad a la aventura, no crucis las montaas, quedaos conmigo, lamentando vuestro sino. -No -contest Leo-; hemos hecho una promesa y no faltaremos a nuestra palabra. -Entonces, hermano, id; cumplid vuestra promesa; pero cuando meditis sobre mis palabras, stas arrojarn la luz en vuestra mente y comprenderis la inmensa verdad que ellas encierran. Ah!, no me queris creer; sacuds vuestras cabezas y dudis; ya vendr un da, despus de muchas encarnaciones, en que, revolcndoos en el polvo y el fango, exclamaris: "Hermano Kou-en, vuestras palabras eran las de la prudencia y sabidura; las nuestras, las de la locura y la muerte". El viejo abad, con los ojos llenos de lgrimas, sali de la estancia. Nosotros nos dirigimos a nuestra habitacin, pues era ya bastante tarde, y nos acostamos. No pude dormir aquella noche. Las palabras de aquel hombre bueno, prudente y lleno de experiencia, con clara visin del futuro, me opriman el alma impidindome el sueo.

CAPTULO 4 EL ALUD

Dos das despus, la salida del sol nos sorprendi en nuestra marcha por el desierto. Todava veamos la ruinosa estatua del Buda, y, a travs del ntido amanecer, la figura del viejo abad contemplndonos hasta que nos perdimos de vista.

Por la tarde, cazamos un antlope y, haciendo un alto, levantamos nuestra tienda. Recogimos abrojos secos, con los que encendimos fuego. Nos faltaba agua. Sin embargo,

34

excavamos el suelo haciendo un pequeo pozo, al que afluy gota a gota la humedad de la tierra. Al poco rato y mezclada ton la nieve derretida, tenamos agua de calidad excelente. Aquella noche comimos opparamente. La carne del antlope era superior, y el t que an quedaba de nuestras agotadas provisiones, complet el banquete. La maana siguiente determinamos nuestra situacin geogrfica por los medios ms rudimentarios, y pudimos estimar, que habamos cruzado la cuarta parte del desierto. Segn nuestros clculos, para la tarde del cuarto da esperbamos encontrarnos al pie de las montaas. Como deca Leo, las cosas "marchaban a la hora". pero siempre pesimista, le record que un buen principio es, a menudo, presagio de un mal fin. No estaba equivocado. Era all donde, verdaderamente, fueron errneos, pues al cuarto da estbamos al pie de las montaas. stas eran terriblemente altas, y necesitbamos dos das para alcanzar sus laderas ms bajas. El calor del sol, provocando el deshielo, haca nuestra marcha trabajosa, pues nuestras piernas se hundan en la nieve hasta la rodilla, y aun acostumbrados como estbamos a marchas en estas condiciones, el reflejo de la sabana nos hera los ojos, haciendo ms dura nuestra jornada. La maana del sptimo da nos encontramos a la boca de un desfiladero que se extenda atravesando el corazn de las montaas. Como nos pareci la mejor ruta, nos internamos en l. A poco andar, descubrimos que all debi haber existido un gran camino, ancho como una carretera ordinaria, pues a travs de la marcha veamos la roca cortada, dejando ancho paso sobre el borde de los precipicios; el camino era todo plano. y dado aquel terreno tan abrupto, era imposible tal cualidad sin la intervencin de la mano del hombre. S; as era. En trozos no cubiertos por la nieve, an se vean huellas de herramientas que trabajaron aquellas rocas... Al llegar al dcimo da, nos encontrbamos al final del desfiladero, mas como la noche estaba encima, nos vimos obligados a acampar a la intemperie, en medio del fro ms espantoso. ;Siempre recordar aquellas horas terribles! No haba ni abrojos para encender un fuego con que preparar un miserable t para satisfacer nuestra sed. Nuestros ojos estaban tan hinchados que no podamos cerrarlos ni para dormir. El fro era tan intenso, que ni el calor del yak que metimos con nosotros en la tienda, poda impedir que nuestros dientes castaetearan sin cesar.

35

Por fin lleg el amanecer, y con l el sol. Salimos de la tienda, y recogindolo todo, nos pusimos en marcha hasta alcanzar una revuelta del camino, que, por su posicin geogrfica, reciba de lleno los dbiles rayos del sol. Leo, que marchaba a la cabeza, se detuvo, lanzando una exclamacin. Me dirig hacia l, por si algn accidente desagradable le haba ocurrido, y, loado sea Dios!, a nuestros pies se extenda la Tierra de Promisin ... Al fondo, a unos diez mil pies cuando menos, veamos una inmensa planicie bastante llana, formada por terrenos de aluvin y que, a nuestro juicio, en alguna remota edad fue el fondo de alguno de '.os numerosos lagos que existen en el Asia Central, y la mayora de los cuales estn hoy da en proceso de disecacin. Lo nico que alteraba la monotona de aquella vasta planicie era una gigantesca y singular montaa coronada de nieve, que, aunque a gran distancia de nosotros, podan verse sus contornos claramente detallados en el horizonte. Es ms, podamos ver su cresta engalanada por un espeso penacho de humo que se elevaba lentamente y que, sin duda alguna, proceda de un crter situado en la cspide de aquel coloso de roca. Al borde del crter haba un enorme pilar, que recordaba la forma del Smbolo de la Vida, tan venerado por los egipcios. Desde all divisbamos tambin una ciudad de blancos tejados situada sobre una loma y rodeada de rboles. A su lado se deslizaba un ancho ro, extendindose a lo largo de la llanura. Con la ayuda de unos anteojos, uno de los restos ms queridos de nuestro primitivo equipo, comprobamos que aquel pas deba tener una extensa poblacin, dedicada a la agricultura, pues se vean canales y lneas de rboles que marcaban los lmites de las propiedades. S, sa era, sin duda, la Tierra Prometida, y solamente tenamos que deslizarnos por la ladera para llegar hasta all. Repusimos nuestras mermadas fuerzas con un poco de nuestras provisiones secas, que ablandamos entre la nieve, y sin reposar siquiera, cargamos al yak y nos pusimos en marcha. El camino estaba marcado ahora por pilares de piedra, situados formando calle. En la ruta no se vean trazas del paso de seres humanos, pero s de los rebaos de carneros salvajes y zorros de los muchos que pueblan aquellas montaas.

36

Sus laderas eran ms penosas de lo que a primera vista cremos. A pesar de la rapidez de nuestra marcha, cuando las sombras de la noche se cernieron, an no habamos llegado al pie de la montaa. Tuvimos que interrumpir el descenso, vindonos obligados a pasar otra noche entre la nieve. Armamos nuestra tienda al abrigo de una roca, y nos dispusimos a descansar. Como habamos descendido varios millares de pies, el fro, afortunadamente para nosotros, haba disminuido bastante. Tambin aqu el calor del sol haba fundido la nieve en algunos sitios, dejando al descubierto los abrojos, lo cual nos permiti hacer un reconfortante t. El pobre yak tuvo suerte esta vez. A poca distancia haba una pequea pradera de musgo, que, a juzgar por la fruicin con que lo coma, era un excelente manjar para su pobre estmago. Pas la noche y vino la aurora con su rosado nimbo. Como tenamos prisa en descender, comimos, y nos pusimos en marcha inmediatamente. A medida que descendamos, la planicie y el volcn quedaban ocultos por una gigantesca roca, que pareca cortada a pico por una estrecha garganta, hacia la cual nos dirigimos, pues hacia all, segn marcaban los pilares, continuaba el camino. Al medioda, la roca pareca prxima a nosotros, y espoleados por la curiosidad, forzamos la marcha. En realidad, no era necesaria tal prisa, y una hora despus sabamos por qu. Entre nosotros y el otro lado de la ladera se abra un profundo precipicio que a primera vista tendra trescientos o cuatrocientos pies de profundidad. Desde el fondo llegaba hasta nosotros el sonido del agua, al deslizarse entre las rocas. En el otro extremo, y frente a nosotros, continuaba el camino, como as lo demostraba uno de los pilares situados sobre el borde del abismo. Cmo era posible la comunicacin entre los dos lados? -No crees -dijo Leo- que este precipicio se haya abierto despus de jalonado el camino? Pero no importa; hallaremos otro. -Esa es toda la dificultad: encontrarlo! -respond yo-. Y debemos buscarlo pronto, si no queremos detenernos aqu para siempre.

37

Volvimos hacia la derecha y marchamos a lo largo del precipicio ms o menos una milla, hasta que encontramos un pequeo glaciar. Este glaciar era la nica posibilidad de paso hacia el otro lado, por cuanto el precipicio se haca cada vez ms profundo. La mayor dificultad estribaba en que a nuestros pies la vertiente era completamente vertical, sin que hubiera medio humano de llegar hasta el fondo donde se encontraba el glaciar. Volvimos sobre nuestros pasos, y buscamos una nueva ruta hacia la izquierda. Aqu la montaa se elevaba enormemente, extendindose siempre ante nosotros la boca del horrible precipicio. Cuando el crepsculo lleg, divisamos como a una milla o ms de distancia, una enorme roca que se elevaba al borde del precipicio. Hacia ella nos dirigimos, con la intencin de ver si desde su cumbre podamos vislumbrar algn paso. Cuando despus de rudo escalo alcanzamos lo alto de la. roca, que estaba a unos ciento cincuenta pies, nos convencimos que lo mismo aqu que tras el glaciar, el precipicio era infinitamente ms profundo que donde se cortaba el camino, tan profundo, que era imposible distinguir el fondo. Mientras buscbamos el medio de continuar nuestra ruta, la noche se nos ech encima. La ascensin haba sido bastante ruda, dado lo abrupto de la gigantesca roca. As, pues, como estbamos bastante fatigados, resolvimos pasar la noche en un abrigo natural que exista en la parte superior de la superficie rocosa, ya que la diferencia de temperatura no era muy grande. Fue as como salvamos nuestras vidas, segn se ver a continuacin. Descargamos el yak y levantamos nuestra tienda, acabando aquella jornada con una racin de pescado seco, acompaado de un trozo de pan negro de centeno. Esto era lo ltimo que nos quedaba de las provisiones que trajimos del monasterio, y nos dbamos cuenta, con el natural dolor, que si no tenamos la suerte de cazar algo, nuestros recursos quedaban reducidos al pobre yak. Desechamos estos negros pensamientos, con la esperanza de un da mejor, y envolvindonos en las pieles, procuramos olvidar nuestras miserias en el sueo. No faltara mucho para el amanecer, cuando nos despertamos sobresaltados por un ruido espantoso, como el producido por la descarga de un can de gran calibre, acompaado de otro de fusilera.

38

-Gran Dios! Qu pasa? -exclam. De un salto estbamos fuera de la tienda, pero nada pudimos ver, pues todo, estaba envuelto en tinieblas. El yak muga aterrado, intentando escapar, presa del pnico. Nada pudimos ver, pero s or el ruido producido por los hielos al resquebrajarse como cristal. Este ruido ces por un momento, pero fue seguido por un sordo murmullo que creca en intensidad y que, sin saber por qu, nos hizo sobrecoger de terror. La intuicin nos deca que un secreto peligro nos amenazaba. El tiempo que durante la noche haba sido de una gran calma, ahora se vea interrumpido por una ventisca que nos azotaba con una violencia como pocas veces habamos sentido. No dur largo rato la incgnita. La aurora apareci, y con ella la luz del nuevo da rasg las sombras, mostrndonos el ms terrorfico y admirable espectculo que puede verse en las regiones heladas. La ladera de la montaa se deslizaba sobre s misma, en forma de un gigantesco alud, y lo que era ms terrible, se diriga a estrellarse contra la roca donde estbamos acampados. Como hipnotizados, contemplbamos paralizados por el terror este espectculo, cuando la primera ola de nieve choc contra nuestra roca, e hizo vacilar a la enorme mole, como lo hubiera hecho una ola marina con una ligera embarcacin. Nuestro terror fue grande, pues por un momento pensamos vernos precipitados en el abismo al mismo tiempo que la roca. Segundos despus, el alud se precipitaba contra nuestro reducto. Gracias a Dios, la roca era slida y resisti a la enorme masa que, detenida en su curso, se apil sobre s misma, alcanzando una altura de cerca de cincuenta pies sobre nuestras cabezas. A un lado y a otro de nosotros, la nieve, en millones y millones de toneladas, vena a acabar su Ioca carrera en la boca del precipicio, por donde desapareca, yendo a engrosar el caudal del torrente. Las rocas que, desplazadas de su punto de apoyo haban perdido la estabilidad, venan a estrellarse al pie de la nuestra, atravesando la nieve con la fuerza de un ariete. La. primera la movi ligeramente, quedando enterrada en la nieve; pero otras, con la velocidad de una bala, remontaban por la fuerza de la inercia el pequeo talud formado contra nuestra roca, y

39

saltando por encima de l, venan a caer sobre nosotros; aquello pareca un bombardeo, pero qu bombardeo! No sabamos qu hacer, replegados, reduciendo nuestros cuerpos a la mnima expresin, procurbamos adosarnos a las salientes de la roca, para protegernos de las piedras fatales. De vez en cuando, stas pasaban sobre nosotros, extrandonos a cada momento de hallarnos con vida. A esta escena tan rpida y fragorosa, sucedi una calma completa. Pareca como si la naturaleza, despus de haber puesto en juego todos sus recursos destructivos contra nosotros, quisiera la paz. Nos levantamos. El cielo era azul y el paisaje, en conjunto, alegre. Pareca imposible que la naturaleza se pudiese mostrar de tan diferentes aspectos. Dimos gracias al cielo por conservarnos la vida, pues de otra manera, sin intervencin divina, no era posible que hubiramos salido indemnes de una catstrofe semejante. Pero en lo que se refera al orden econmico, habamos salido maltrechos. Nuestra tienda haba desaparecido, as como los pertrechos que constituan los ltimos restos de nuestro equipaje, y que para nosotros representaban pequeos tesoros. Lo que ms dolor nos produjo, fue encontrar tras una brecha de la roca a nuestro fiel compaero, el pobre yak, muerto y con la cabeza destrozada. Contra nuestro refugio se haba formado, por la nieve detenida en su marcha al abismo, un enorme promontorio que alcanzaba muchos metros de altura sobre nosotros. Semejaba una enorme torre de nieve comprimida y moteada por los trozos de piedra incrustados en ella. El abismo, del que antes no veamos el fin, mostraba ahora, a muy poca distancia de su boca, un fondo formado por la nieve y lo.: detritus resbalados por la ladera de la montaa. Estbamos bloqueados, no podamos intentar el descenso de donde nos encontrbamos, pues equivala a enterrarnos vivos en la nieve. Adems, a lo largo del abismo, y con menos intensidad, se deslizaban masas de nieve faltas de cohesin que, si bien no eran de gran tamao, cualquiera de ellas hubiera podido enterrar un centenar de hombres. Estbamos prisioneros. No podamos salir hasta que cambiara el tiempo, lo cual equivala a esperar la muerte con toda paciencia en aquella isla de granito rodeada de un mar de nieve.

40

La situacin no poda ser ms desconsoladora. Hambrientos, ateridos, agotadas nuestras provisiones y sin poder encontrar unos tristes rastrojos con que poder calentarnos. Dirigimos nuestras miradas al pobre yak, que a pocos pasos yaca con la cabeza destrozada. -Le sacaremos la piel -dijo Leo-; nos ser necesaria, quiz, esta misma noche. As lo hicimos, no sin gran dolor, aunque ms doloroso hubiera sido para nosotros haber tenido que sacrificarlo. Lo cortamos en trozos, y lavndolos en la nieve, nos los comimos sin ms condimento. Era una carne de sabor desagradable, pero qu otra cosa podamos hacer en tales circunstancias?

CAPTULO 5 EL GLACIAR

LLEG la noche de aquel aciago da, y despus de unos cuantos biftecs crudos, pasamos la noche envueltos en la piel de nuestro pobre yak, pues nuestra tienda haba desaparecido. Esta vez dormimos con cierta tranquilidad, pues sabamos que por el momento no habra ms aludes que temer. La noche era de un fro riguroso, y a no ser por la piel del yak estoy seguro que hubiramos muerto de fro. Al despuntar el nuevo da, Leo me dijo, resueltamente: -Horacio, tenemos que salir de aqu. Si hemos de morir, prefiero que sea luchando. -Bien -le dije-; marchemos. Hicimos dos paquetes con las pieles y la carne que -tenamos enterrada en la nieve, comenzando el descenso.

41

Aunque la roca no tena ms que unos sesenta metros de altura, su base, afortunadamente para nosotros, era bastante ancha, apilndose una colosal cantidad de nieve entre la cspide y el nivel del suelo. Como nada se ganaba esperando, nos decidimos a salir de nuestros resguardos, marchando Leo a la cabeza, probando la resistencia del piso de nieve paso a paso, y yo tras l. Con gran alegra descubrimos que el fro de la noche haba endurecido aquella nieve, que nosotros supusimos blanda, lo suficiente para que, andando por su superficie, pudiera soportarnos. A medida que descendamos, el camino se haca mucho ms blando, hasta el punto que nos vimos obligados a tumbarnos sobre la nieve, para que el peso de nuestro cuerpo se repartiera por una superficie mayor, y de esta forma, poco a poco, tratar de llegar al pie del promontorio. Todo fue bien hasta que estuvimos a unos cincuenta pasos de la base. Debamos cruzar una pequea elevacin de nieve, o mejor dicho, de polvo de nieve, pues no poda llamarse de otra forma, aquello casi impalpable. Leo, comprendiendo el peligro que encerraba su paso, de un gil salto evit el peligro con maestra; pero yo, que le segua a un par de metros, al intentar tomar impulso para saltar, debido, sin duda, a la pesadez de mi cuerpo, cruji la nieve, hacindome erizar los cabellos. No tuve tiempo ni de proferir un grito. Me vi enterrado por completo en la blanca masa. Cualquier persona que se haya visto sumergida en agua fra a bastante profundidad, sabe que la sensacin que se experimenta no es de las ms agradables. Descendiendo entre la nieve, mis pies tropezaron contra algo duro, que deba ser una roca; en ella me apoy desesperadamente, y fue lo que me salv de desaparecer para siempre. De pronto, todo fue tinieblas a mi alrededor. La nieve, sin consistencia, haba cerrado el boquete que mi cuerpo hiciera al pasar por su superficie, e inmediatamente comenc a sentir los primeros sntomas de asfixia. Reuniendo toda mi sangre fra y toda mi calma, fui moviendo lentamente los brazos para no perder mi punto de apoyo, hasta llevarlos sobre mis hombros, procurando abrir un pequeo agujero sobre mi cabeza para que entrara el aire.

42

Siempre he tenido fama de tener los brazos excesivamente largos; esta vez trat de que me sirvieran para algo. Los saqu, y pude comprobar que no tena ms que un par de palmos de nieve sobre mi cabeza. Sacndolos an ms, trat de agarrarme a un cuerpo duro con que mis brazos tropezaron, y, asindome a l, procur elevarme a pulso. Tarea intil; la cantidad de nieve que tena sobre mis hombros, haca imposible la salida de aquel agujero. Todo esto fue cuestin de segundos. Viendo mis esperanzas fallidas de salir de aquel sitio, me prepar a morir. Los sentidos me abandonaban, y poco a poco perd la nocin de mi ser. De nuevo volv a ver la luz. La voz de Leo me grit: -Horacio; pronto, agrrate a la culata de mi rifle! Algo roz contra mi mano aterida; me agarr desesperadamente, y not que tiraban de m. Me vi izado, y mi cabeza sali de aquel maldito agujero. Al verme salir, Leo tir de m. Yo, como pude, me agarr de l, y trat de salir por completo. Tanto empuje pusimos, que no pudimos evitar que juntos cayramos rodando por la vertiente, hasta casi el borde del precipicio. Por fin, respir el aire puro. Qu delicia tan incomparable, cuando se ha estado a punto de morir por asfixia! -Cunto tiempo estuve all? -pregunt a Leo, que, sentado a mi lado, enjugaba el sudor de su frente. -No s, exactamente. Cerca de veinte minutos, me parece. -Veinte minutos! Me han parecido veinte siglos! Pero, cmo has podido sacarme? Te sera imposible sostenerte sobre ese polvo de nieve. -No; me he sostenido gracias a la piel de nuestro pobre yak. Al ver que no estabas junto a m, comprend lo que poda haber sucedido. Me dirig hacia donde te haba visto por ltima vez, y vi tus dedos, tan negros por el fro, que a los primeros momentos los tom por trozos de piedra. Se me ocurri entonces alcanzarte la culata del rifle, y, afortunadamente, todava tuviste vida suficiente para poderla agarrar. Lo dems ya lo sabes. Si no hubiramos sido los dos tan fuertes, nada hubiera podido hacerse.

43

-Gracias, muchacho -le dije, simplemente. -,Por qu me das las gracias? Crees que deseo continuar solo todo el resto del camino? Has estado durmiendo en una cama bastante fra. Vamos, necesitas ejercicio. Adems, fjate: estamos encantados de la vida, mi rifle se ha roto, y el tuyo se ha perdido en la nieve. Bien, esto nos ahorra el tener que llevar la carga de cartuchos. Diciendo esto, tir los cartuchos, y se ech a rer jovialmente. Comenzamos nuestra marcha, dirigindonos hacia donde el camino se vea cortado por el precipicio, pues marchar en sentido contrario nos pareca completamente intil. Llegamos al camino. All estaban nuestras huellas, as como las. del yak, impresas en la nieve. La vista de ellas me afect profundamente, pues me pareca mentira que hubiramos podido sobrevivir para verlas. Nos asomamos a la boca del precipicio. Era imposible intentar hacer nada por all. All fuimos, descendimos un poco su vertiente y examinamos el terreno. Apreciamos, como en el primer momento, que su profundidad era de unos trescientos pies, si bien no lo podamos determinar exactamente, pues la conformacin del terreno era tal, que a unos dos tercios la vertiente se meta hacia dentro tomando forma cncava. Adems, las rocas que sobresalan nos impedan la posibilidad de apreciar su profundidad. Era imposible intentar el paso por all. Subimos, y la ms negra desesperacin se apoder de nosotros. -Qu vamos a hacer? -pregunt-. Frente a nosotros la muerte; tras de nosotros, la muerte tambin; no podemos cruzar de nuevo esas montaas, sin vveres o rifles con qu poder proporcionrnoslos. Aqu est la muerte; espermosla con resignacin. Hermano Leo, hemos luchado y hemos fracasado. Nuestro fin ha llegado. nicamente un milagro puede salvarnos! -Un milagro! Qu otra cosa puede llamarse a lo que nos forz a permanecer en la cumbre del peasco, y que nos salv de morir aplastados por la avalancha? Qu otra cosa puede llamarse a todo lo que nos ha preservado durante diecisiete aos de peligros de los que pocos hombres hubieran podido salir indemnes? Ten la seguridad de que una fuerza oculta nos protege, y no moriremos hasta que nuestro destino se haya cumplido. Por qu

44

creer de que esta fuerza nos abandone en estos momentos? Por qu pensar que nuestro destino es venir a morir en estas soledades? Hizo una pausa y aadi, resueltamente: -Te digo, Horacio, que aunque no tengamos rifles, provisiones ni yaks, no volver hacia atrs sin considerarme un cobarde ante ELLA. Ir adelante! -Cmo? -pregunt. -Por aquel camino -me contest, sealndome el glaciar. -Ese es el camino de la muerte! -contest. -Bien. Quiz sea as, Horacio; pero en estos pases los hombres encuentran la vida en la muerte, o, al menos, as lo creen. Si morimos ahora, moriremos marchando hacia ELLA, y donde perezcamos ser all donde reencarnemos de nuevo y ser ms cerca de ELLA. Yo, por lo menos, as lo har; t puedes hacer lo que quieras. -Yo hace tiempo que he determinado lo que tengo que hacer. Juntos hemos comenzado esta aventura y juntos tenemos que llegar al fin. Quiz Ayesha sepa nuestra situacin y venga a ayudarnos -dije con una sonrisa irnica. Despus de hablar sobre las probabilidades de descenso, decidimos cortar la piel del yak en tiras, para hacer con ellas las veces de cuerdas. Despus nos envolvimos las rodillas y la cara con trozos de piel hasta la altura de los ojos, con objeto de protegerlos contra las salientes de las rocas. Hecho esto, hicimos un paquete con nuestras provisiones y nuestras ropas pesadas, y envolviendo en ellas unas piedras, las arrojamos por el precipicio, pues si llegbamos al fondo con vida, all las encontraramos, y si perecamos, ya no nos eran necesarias. Completos todos los preparativos, comenzamos uno de los ms peligrosos descensos llevados a cabo por seres humanos, sin ms ayuda que nuestra voluntad.

45

Comenzamos el descenso. Cuando ya habamos descendido la cuarta parte, nos detuvimos a descansar sobre una roca que sobresala, y volvindonos, miramos a nuestro alrededor. Verdaderamente, era un lugar horrible. Ms profunda de lo que nosotros cremos, la vertiente se vea cortada por la cavidad que antes mencion. Aquel lugar lgubre y desolador no era el ms a propsito para infundir nimos a los que, como nosotros, descendamos con tan pocos elementos de ayuda. Volvimos a emprender el descenso, concentrando nuestros sentidos en ello. Esta vez fue ms difcil, pues las salientes eran cada vez menores, y dos o tres veces tuvimos que desviarnos para alcanzarlas y poder descansar. Las correas que echbamos por las salientes de las rocas, dejando los dos extremos en nuestra mano, nos salvaron ms de una vez del desastre. Luego, para recobrarlas, no tenamos ms que tirar de uno de ellos cuando llegbamos a otra saliente que nos serva de punto de apoyo. Llegamos por fin a la cavidad. Era enorme; formara un arco de circunferencia de cerca de setenta y cinco metros de longitud. Aqu no haba salientes. nicamente algunas breas, en las que no podamos confiar nuestra seguridad. -Con cuidado -dijo Leo. Verdaderamente, era difcil intentar bajar ms sin saber qu era lo que haba en el fondo; lo mejor era descolgarse y explorar cul era la mejor manera de efectuar el descenso. Lemos nuestros propios pensamientos, y sin necesidad de ms palabras, hice los preparativos para bajar al fondo. -No -dijo Leo-. Yo soy ms joven y ms fuerte que t. Ven; aydame. Y comenz a fijar un extremo de la correa a una saliente de hielo. -Ahora, tame por las axilas. Pareca una locura, pero no se poda hacer otra cosa. Tom las correas, y mientras Leo descenda, yo iba sosteniendo el extremo libre, hasta que, poco a poco, se desvaneci en la sombra. No necesit Leo contarme lo que vio, porque yo lo vi momentos despus. Lo que

46

interesa es lo que sucedi, que fue tan rpido que no pude evitarlo. Seguramente que a Leo le fallara el pie en alguna de las salientes, porque, de pronto, sent todo el peso de su cuerpo en las manos. Tir de l instintivamente cuanto pude, y al hacer el apoyo me fall el pie. Quin sabe lo que pas! En mi terror solt las correas, obedeciendo al instinto de conservacin, que obliga a un hombre a cuidar egostamente de su propia vida. Si fue as, slo pido perdn. Las correas se quedaron tirantes y sujetas en la roca, prximas a romperse. El cuerpo de Leo deba de haber rodado por el abismo, destrozndose en las salientes. -Leo! -exclam aterrorizado-. Leo! O una voz, que crea deca: "Ven!" Oh! Leo viva! Me llamaba! Lo que realmente Leo quera decir era que no fuese, pero yo no oa nada. Yo solamente saba que Leo estaba herido, quiz agonizante, que necesitaba mi auxilio, e iba a prestrselo donde estuviera. En dos segundos llegu. Para salvarle no tena ms remedio que pasar por un lado de la vertiente, donde haba una franja de hielo y no poda agarrarme a las salientes. En mi loca carrera en busca de Leo, me dirig hacia all, pues la oscuridad en aquellos lugares era grande, y supona que Leo habra cado hacia aquel lado. Era tanta mi ceguera que no me detuve a seguir la direccin de las correas. Llamando a Leo a gritos, me dirig por la estrecha franja, agarrndome a las salientes. Mis ojos, poco a poco acostumbrados a la oscuridad, buscaban afanosos el cuerpo de mi amigo. De repente el suelo cedi a mis pies: el hielo se rompi como vidrio. Ansiosamente me agarr con las uas a unas salientes, mientras mis pies se fijaron en un estrecho margen que dej el hielo al romperse. Mi posicin no poda ser ms crtica. Mis uas, incrustadas en las piedras, sostenan el peso de mi cuerpo, y mis pies, sin poder soportarlo para no romper el punto en que se apoyaban, me obligaba a conservar la posicin de un crucificado. ;,Qu me importaba mi situacin? Cuando verdaderamente me estremec de terror fue cuando al levantar mis ojos vi el cuerpo de Leo balancendose en el espacio. Sujeto bajo las axilas por las correas, se vea imposibilitado de desasirse del terrible lazo. Mientras tanto, su cuerpo suavemente giraba. .. , giraba... ; en mi horror llegu a creer que eso no era ms que una terrible pesadilla. Una

47

angustia horrible se apoder de todo mi ser. Mi imprudencia me haba conducido hasta el extremo, no slo de destrozar mi vida, sino la de mi amigo. El sudor manaba copiosamente de mi frente en gruesas gotas. Ya mis ojos, acostumbrados a aquella oscuridad, vean hasta los ms mnimos detalles. La cara de Leo, congestionada por la presin que en su cuerpo haca la correa, me mir con unos ojos que helaron mi sangre. En su mano esgrima el cuchillo, y difcilmente y al azar intentaba cortar el lazo que lo mantena colgado sobre el abismo. Dos o tres veces, en sus ciegos golpes, su cuchillo hizo presa en la correa. Unos cuantos golpes ms, y su cuerpo se precipitara en el glaciar. Cada golpe que daba era un golpe que reciba yo en mi corazn, conmoviendo todo mi ser. No tena ni fuerzas para gritar a Leo que no consumase su suicida obra; la voz se quedaba muda en mi garganta, sin salir de mis labios. El cuchillo cort la ltima fibra que le sujetaba, y horror! ... Un desfallecimiento se apoder de m. Para qu quera ahora vivir? El nico lazo que me retena en la vida estara convertido en una informe masa de carne. Sus brazos estaran rotos, sus piernas deshechas y su cabeza destrozada. Horror!. No, no! No quera vivir. Mi dignidad humana me grit: "No debes vivir, pues tu compaero ha muerto destrozado por tu culpa; sigue su ruta ahora mismo, por tu propia voluntad!" Me solt de las salientes; este movimiento era el que me libertaba de todos mis remordimientos y de todas mis torturas. Por unos momentos me sostuve en equilibrio sobre mis pies. Fue un instante solamente, mientras murmuraba mi postrera oracin, diciendo: -Ya voy, Leo, junto a ti! -y con un impulso me precipit en la negra profundidad del glaciar.

48

CAPTULO 6 LA GRAN PUERTA

OH! Qu descenso por el espacio! Vi el fondo del glaciar acercrseme rpidamente, como si se precipitase sobre mi cuerpo para aniquilarme con su poderoso empuje. Un crujido. Qu ha pasado? Todava vivo. Estoy en el agua; voy descendiendo poco a poco hasta las diferentes temperaturas de sus profundidades. Creo que no voy a subir jams a la superficie. Pero voy subiendo, subiendo. Las ideas vienen a mi cerebro; recuerdo. Debo haber cado en el glaciar; el crujido fue, sin duda, la rotura de la superficie helada. As, pues, ahora, cuando salga a flote, encontrar el hielo otra vez. Oh, qu horror pensar que despus de haber sobrevivido a esta cada voy a morir asfixiado bajo una transparente capa helada de varios milmetros! Mis manos tocaron el hielo. Estaba sobre m. A travs de l se vea la luz del da. Dios sea loado. Mi cabeza ha roto la crcel que me aprisiona. Veo que no es sino una delgada capa, formada por el fro de la noche anterior. Rompo el hielo de mi alrededor, formando un espacio libre que me permita mantenerme a flote en la superficie. A unos siete u ocho metros ms abajo, albricias!, vi el rubio cabello de Leo. Leo viva! Rompiendo el hielo de su alrededor, intentaba llegar p tierra firme4. Al verme, sus ojos brillaron de alegra. Me grit: -Vivos los dos, y salvado el precipicio! No te deca que vamos guiados y que nuestras vidas son sagradas? -S. Pero adnde? -dije mientras nos dirigamos a la orilla prxima. En ella, dos figuras humanas estaban de pie contemplndonos: un hombre y una mujer. l era muy viejo, pero en sus ojos brillaba un fuego juvenil. Sus cabellos blancos como la
4

Segn supimos despus, e: glaciar en aquel lugar era de muy poca profundidad; nicamente en aquella ocasin, y debido a la avalancha de la noche anterior, haba subido de su nivel por haber engrosado el caudal del torrente con que comunicaba. De no haber sido as, hubiramos perecido estrellados contra el suelo. - L. H. H.

49

nieve, caan en mechones sobre sus hombros, y su cara, de sardnicos rasgos, era amarilla como la cera. Hubirase dicho tallada en marfil. Sus vestiduras parecan ser las de un monje oriental. Permaneca inmvil vindonos luchar por llegar a la orilla. La mujer, de muy alta estatura y singular belleza, nos seal con el dedo. En la orilla, o, mejor dicho, al borde de una de las rocas del torrente, no haba hielo; pero s remolinos que nos hicieron agarrarnos el uno al otro, para, los dos juntos, nadar con ms facilidad y ayudarnos mutuamente. Esto era muy necesario, pues a la entrada del torrente la fuerza de los remolinos era grande, y, sobre todo, la frialdad del agua traspasaba mi cuerpo, producindome calambres. Leo, con muy buena idea, me quit la pelliza de piel, para que pudiera nadar ms fcilmente. Despus aadi: -Toma el extremo de la correa. As lo hice, pues ya me quedaban pocas fuerzas. Leo en una de sus magnficas proezas, nadaba vigorosamente, remolcndome. Otro hombre cualquiera en sus condiciones, hubiera perecido. La corriente, a medida que nos acercbamos a la orilla, se haca ms impetuosa. Nuestras agotadas fuerzas no nos permitan casi luchar contra ella. A una indicacin que la bella desconocida hizo al anciano, ste, con una agilidad y fortaleza impropias de su edad, se dirigi a nosotros, y recogiendo del suelo un largo bastn en forma de bculo, salt por las rocas que bordeaban la orilla del torrente, y esperndonos en una pea ms saliente que las dems, no lejos de nosotros, nos hizo seas para que dirigiramos nuestra marcha hacia aquel lugar, a favor de la corriente. Comprendimos aquellas mudas indicaciones y hacia all fuimos. Al pasar Leo, se asi desesperadamente al bastn del viejo bienhechor, el cual tir hacia l, hasta llevarnos a un pequeo remanso, donde, despus de desesperados esfuerzos, pudimos salir a tierra. Antes nos haba sucedido un pequeo contratiempo. Al llevarnos hasta el remanso, tuvimos que cruzar otro lugar, donde la corriente era bastante fuerte. El pobre viejo, a pesar de sus buenos deseos, era incapaz de dominar la tuerza que nuestros cuerpos hacan al ser arrastrados por las aguas. En este momento, la mujer de majestuosa apariencia desterr aquella exttica contemplacin, y en un noble gesto fue en auxilio del viejo para impedir

50

nuestra segura muerte, pues el estado de agotamiento en que nos encontrbamos nos hubiera impedido luchar un momento ms. Minutos despus nos hallbamos sobre las rocas. La bella mujer, de pie ante nosotros, con los vestidos empapados, haba recobrado su aire de grave majestad. Sus ojos miraban extraamente la cara de Leo, desfigurado por la sangre que brotaba de una herida en la frente. Era una mujer verdaderamente hermosa. Su mirada era inteligente, y toda ella estaba envuelta en un aire de extraa superioridad. Despus, diciendo algo a su compaero, se march sin dirigirnos la palabra. El viejo nos contemplaba, escrutndonos con sus vivos ojillos. Nos habl en una lengua extraa, que no comprendimos. Entendindolo as, se dirigi, al parecer, en otra lengua, aunque con el mismo resultado negativo. Trat nuevamente de hacerse entender, empleando una lengua que, con gran alegra, comprendimos: era el griego. Claro que un griego mezclado con palabras de otras lenguas; pero en el centro de Asia no era posible pedir mayor perfeccin. -De qu conjuro mgico os habis valido para llegar a este pas? -De ninguno -contest, valindome de los conocimientos que adquir de griego en la Universidad-. De cualquiera de las formas hubiramos llegado aqu. No conocemos los obstculos. -Conocen la antigua lengua. Todo es tal como se nos avis desde la montaa -murmur en voz baja. Levantando la voz, nos pregunt: -Extranjeros, qu buscis aqu? Yo, como viejo, ms cauto, no contest, pues instintivamente vi en aquel viejo un enemigo. Leo, ms joven y embargado por la emocin, contest en griego psimo, mezclado con palabras de dialectos tibetanos. -Buscamos el pas donde est la Montaa del Fuego, cuya cumbre est coronada con el smbolo de la Vida. El viejo exclam:

51

-Entonces.

vosotros

conocis?...

-mas

reponindose

rpidamente,

agreg

desconfiado-: A quin buscis? Leo repiti, resueltamente: -A ELLA, a la reina. Creo que quera decir a la sacerdotisa; pero su escaso conocimiento del griego le impeda expresarse ms claramente o quiz porque crea que la mujer a quien buscbamos deba de ser la reina del pas. -;Oh! -dijo el viejo-. Buscis una reina? Entonces sois vosotros los que tenemos encargo de esperar? Cmo podis demostrarlo? -No es sta la ocasin de preguntar -respond bruscamente. deseoso de aclarar la situacin-. Decidme, quin sois vos? -Yo? Extranjeros: yo soy el guardin de la Gran Puerta, y la mujer que estaba conmigo es la Khania de Kaloon. Leo, agotadas sus fuerzas, desfalleca. Notndolo, el viejo me dijo: -Este hombre est muy enfermo; veamos, ahora que habis descansado, si entre los dos podemos llevarlo a mi recinto. Vamos. ayudadme! Tomamos a Leo, que penosamente arrastraba sus pies, y nos pusimos en marcha. A unos doscientos pasos se vea la Gran Puerta, de la que el viejo era guardin. Era una enorme pared de roca, que se encontraba horadada en extensin suficiente para dejar pasar varias personas juntas. Por all era por donde continuaba el camino interrumpido por el precipicio. Tras la puerta, a la derecha, exista una escalera toscamente tallada en la piedra, que comenzamos a subir. Las fuerzas de Leo lo haban abandonado por completo. Y yo, pobre de m!, senta que poco a poco me iba debilitando. En lo alto de la escalera apareci la mujer que nos haba salvado. Tras ella, dos servidores, vestidos con una especie de traje trtaro, permanecan inmviles. Sus ojos diminutos y sus caras amarillas no parecan conmoverse lo ms mnimo por la presencia de

52

seres extraos. A unas palabras de su ama, bajaron hasta nosotros, recogiendo el cuerpo de Leo. Buena falta haca, pues mis piernas se doblaban; agotadas mis fuerzas. Con ligereza subieron escaleras arriba, llevando la pesada carga. Apoyndome en el viejo, los segu torpemente. Llegamos a tuna habitacin hecha en la roca donde la mujer, a quien el viejo llamaba Khania, desapareci. Pasamos a travs de varias habitaciones, hasta llegar a una que pareca una especie de cocina. Un confortable fuego la caldeaba; a ella segua otra que deba servir de alcoba, a juzgar por los lechos y las pieles que all haba. En una cama depositaron el cuerpo de Leo. El viejo guardin, ayudado por uno de los servidores, despoj a Leo de los harapos que cubran su -cuerpo. Con un signo me indic que hiciera lo mismo. Lo hice con gran alegra, pues las ropas que llevaba, tras muchsimos das sin quitrmelas de encima, no eran ms que un montn de andrajos asquerosos. A nueva seal del viejo, el otro servidor apareci con una gran jarra de agua caliente, con la que me lav y lavaron el cuerpo de Leo. Despus nos untaron con una sustancia oleaginosa para curarnos las contusiones y heridas, y cubrindonos con mantas y pieles nos acomodaron en los lechos. Desapareci el viejo, volviendo al poco rato con un tazn de barro, hacindome beber parte de su contenido. Despus, entreabriendo la boca de Leo, le hizo ingerir. el resto. Instantneamente, un benfico calor se dej sentir por todo mi ser. Al mismo tiempo comenc a sudar copiosamente, y perd la nocin de todo lo que sucedi a mi alrededor. As pasaron das, sin que mi cerebro se diera cuenta de nada, atormentado por la fiebre. Una noche la lucidez pareci aclarar mi inteligencia. No s cundo fue. Slo recuerdo que era una noche plcida. La luna brillaba en un cielo limpio de nubes. Sus rayos, pasando por la ventana, caan sobre la cama de Leo. Vi aquella mujer desconocida que, sentada a su lado, velaba su sueo. Mi amigo, soando, murmuraba palabras, ora en ingls, ora en rabe, sin ilacin ni sentido alguno. Ella, interesada, no perda ninguna de las palabras, tratando, quiz, de hallar en ellas algn significado. Como movida por un resorte, se levant de su asiento, y de puntillas, lleg hasta m. Vindola venir, me hice el dormido para mejor observarla.

53

Yo estaba verdaderamente intrigado. Quin era esta mujer a quien el viejo guardin llamaba la Khania de Kaloon? Sera la reencarnacin de Ayesha? Por qu no? No; no poda ser. Si hubiese sido ELLA, estoy seguro que la hubiera reconocido inmediatamente. No; por ese punto no haba duda alguna. Me mir; y, al parecer, no hallando ninguna solucin a su aparente duda, volvise a sentar junto a Leo. Mi amigo, pasada su crisis, dorma profundamente. El silencio era completo, tanto, que hubieran podido orse las palpitaciones de su corazn. Fue esta vez ella quien comenz a monologar de manera extraa. Sus estancia me permita or, sin perder palabra. Se expresaba en el mismo griego bastardo con que antes nos entendimos con palabras eran apenas sordos murmullos; pero el silencio de la el viejo guardin, si bien mezclaba palabras monglicas, como en casi todos los dialectos del Asia Central. Su extrao monlogo no dej de inquietarme un poco. -Hombre soado! -murmuraba-. A qu has venido? Quin eres? Por qu Hesea me oblig a venir a tu encuentro? Guard silencio. Nuevamente comenz. -Duermes, estoy segura, aunque en el sueo los ojos estn a veces abiertos. Pero, contstame, te lo ruego, qu extrao lazo nos une? Por qu te he visto tantas veces en sueos? Por qu te conozco, extranjero? Por qu? La voz, que era dulce y melodiosa, se fue apagando dulcemente. Al inclinarse sobre Leo, sus bucles rozaron la cara de ste. Instintivamente se llev las manos a la parte rozada, y, sujetando el mechn de cabellos, dijo en ingls: -Dnde estoy? Oh! Ya recuerdo! Sus ojos miraron cuanto lo rodeaba, como buscndome. De pronto, dijo, en su psimo griego: -Ya recuerdo; vos sois la dama que nos salv de las aguas. Decidme: sois tambin esta reina a quien busco desde hace largo tiempo y a quien no puedo encontrar?

54

-No s -contest ella, con una voz dulce como la miel y ligeramente emocionada-. No s; pero yo soy la reina; s, reina es una Khania de Kaloon. -Entonces, dime, reina: te acuerdas de m? -Te he visto en sueos -contest-, y creo que nos hemos encontrado en un pasado que est muy lejos. S, lo present desde el primer momento que te vi en el ro. Extranjero, dime, te lo ruego: cul es tu nombre? -Leo Vincey.. Ella movi su cabeza, con desaliento. -No os conozco!, pero, sin embargo, yo os he visto antes de ahora. -Que me conocis? Cmo podis conocerme? -dijo Leo, agotando las ltimas fuerzas que momentneamente le reanimaban. Despus, no pudiendo resistir ms, su cabeza volvi a caer pesadamente. Ella lo miraba sin perder detalle. Sus ojos parecan como fascinados. La vi inclinarse sobre la cabeza de Leo, y dulcemente deposit un beso sobre sus labios. Entonces me descubri. Atnito, mudo y electrizado por la singular escena que acababa de ver, sin saber lo que haca, me haba incorporado en el lecho. S, me vio espiando su accin y tal furia se apoder de ella, que cre llegada mi ltima hora. -Maldito! Me has espiado! --dijo, entre dientes. En su mano brillaba un cuchillo, que destinaba, sin duda, para mi corazn. En ese momento de peligro, mi sangre fra volvi hacia m, y conforme avanz, alargu mi mano implorando. -Oh!, por compasin, por piedad, dadme de beber; la fiebre me quema; me abraso -mov los ojos, como aquel que busca algo que no ve y volv a repetir-: Por piedad, dadme

55

algo de beber. Oh, amigo mo! Vos a quien llaman el guardin de la Gran Puerta, dadme de beber! Reuniendo mis pocas dotes de actor, trgicamente me arroj como extenuado sobre mi lecho. Ella qued desarmada, por cuanto, tomando un jarro de leche que haba sobre una mesa prxima, llevlo a mis labios, mientras sus llameantes ojos, en los que reflejaba la rabia y la pasin, escrutaban mi cara, tratando de encontrar algn signo delator. -Temblis? -me dijo-. Los sueos no os dejan reposar? -S, hermana -contest-. As es. Los sueos del maldito precipicio no me dejan dormir. -Queris algo ms? -pregunt. -No, nada ms. Oh, qu jornada ms dura para encontrar una reina! -Para encontrar una reina? -replic, intrigada-. Qu queris decir? Estis seguro? Juradme que no sois! -Os lo juro! -dije-. Os lo juro por el smbolo de la Vida y la Montaa Sagrada, y hasta por vos misma, oh reina de los tiempos remotos! Simul entonces un desmayo, pues no me convena decir ni hacer nada ms. Cerr los ojos, y, entreabrindolos un poco, pude ver que su cara, antes rosada; se volva plida como la cera. Pareca que mis palabras la haban afectado profundamente. No s qu clase de pensamientos agitaban a aquella mujer pues, a pesar de esto, su mano empuaba todava la daga. Tras una pausa, hablando consigo misma, dijo: -Me alegro que suee, pues si algo hubiera odo, seria lo bastante para dictar su sentencia de muerte, y no quiero que un viajero que tanto ha pasado, que tanto ha luchado por llegar hasta aqu, tenga como todo funeral que servir de carnaza a los Mastines de la Muerte. Adems, aunque parece viejo y repugnante, tiene el aire de hombre prudente y discreto.

56

Aunque mucha satisfaccin me produjo su concepto, no dej de pensar en los Mastines de la Muerte. O los pasos del guardin en la escalera, y a los pocos momentos entr ste en la habitacin. -Cmo van esos enfermos, sobrina? -pregunt. -Estn desmayados los dos. -Es verdad? Yo crea que iban mejorando, me pareci haberlos odo hablar. -Qu es lo que has odo, Mago? -pregunt como picada por una vbora. -Yo? Nada! He odo solamente el ruido de una daga al salir de su funda y los lejanos aullidos de los Mastines de la Muerte. -Y qu es lo que has visto? -pregunt de nuevo. -Extraas cosas, Khania, sobrina ma; pero cuidado; estos hombres vuelven en s de su letargo. -Escucha -dijo ella-. Mientras ste duerme, lleva al viejo a otra habitacin, pues es conveniente este cambio. Adems, el ms joven necesita ms espacio y ms aire. El guardin, a quien ella llam Mago, sostena una lmpara en su mano. La luz daba de lleno en su cara, y pude observarla con el rabillo del ojo. Puso una expresin tan extraa, que no dej de alarmarme. Desde el principio desconfi de este hombre, que me pareci vengativo y rastrero. Ahora le tena miedo. -A qu aposento, Khania? -pregunt con cierto retintn. -Llvale -dijo ella, lentamente- a uno donde pronto recobre la salud. Este hombre debe ser prudente. Adems, conoce la existencia de la Montaa, y causarle algn dao podra ser peligroso. Pero por qu preguntis eso? -Te dije antes que o aullar a los Mastines de la Muerte. Haces bien: la abeja que busca el polen, debe libarlo antes de que las flores se marchiten; pero no olvides que hay mandatos contra los que es necio rebelarse, mxime si no podemos comprender nada de su significado.

57

Yendo hacia la puerta, sopl un silbato, e instantneamente se oyeron los pasos de los servidores. Les dio una orden, y tomndome entre los dos me llevaron a travs de sombros corredores, y, subiendo por unas escaleras, llegamos a una habitacin de la misma forma casi que la anterior, aunque no tan grande, donde me dejaron sobre un lecho. El viejo me escrutaba para ver si volva de mi desmayo. Me agarr una mano y me tom el pulso. El resultado del examen pareci extraarle, por cuanto no pudo evitar una exclamacin. Despus me dej. Cuando an oa sus pasos, me qued completamente dormido, debilitado por las emociones del da. Cuando despert, era un hermoso da. Mi imaginacin estaba despejada. Estaba contento como nunca. Ahora recuerdo que todo lo que so no era sino la influencia de las emociones anteriores. Yo haba visto y haba odo demasiado. Estaba en peligro; lo saba. Esta mujer llamada Khania sospechaba que yo la haba visto y odo. Aunque le haba hablado del Smbolo de la Vida y de la Montaa del Fuego, y desarmado con mi comedia, estoy seguro que me profesaba un odio tal que no dudaba que haba ordenado al viejo guardin darme muerte de una forma o de otra. Pero no s por qu me pareca que l no se mostraba muy propicio a obedecer la orden. Tengo la seguridad de que no me mat en aquellos instantes porque tena miedo de hacerlo. Creo que tambin en algo influy la curiosidad de saber qu era lo que yo saba. Lo principal era que todava viva; luego, los acontecimientos se encargaran de hablar. Era necesario obrar con prudencia, y, si era preciso, fingir una ignorancia completa. Siguiendo todas estas consideraciones, llegu en ellas hasta la escena que haba visto, y que tan a punto estuvo de ser la causa de mi muerte. Era esta mujer verdaderamente Ayesha? Quin, excepto Ayesha, poda conocer algo sobre la vida anterior de Leo? Nadie! Pero, por qu no? Y si lo que Kou-en y sus monjes crean era verdad? Si las almas de los seres humanos son inmortales, y su paso sobre la tierra no es sino una sucesin de cuerpos fsicos que cambian de forma, se reproducen y mueren, mientras el alma no muere, sino que reencarna nuevamente, y as, por millones y millones de aos. Por qu entonces no habra de conocer su existencia anterior ms que Ayesha? Por ejemplo, aquella hija del

58

Faran, llamada Amenartas, que hizo presa en el corazn de cierto Kalikrates, sacerdote de la diosa Isis, a quien los dioses protegan y los demonios prestaban obediencia. Oh! Ahora la luz pareca hacerse en mi cerebro. Amenartas y la Khania, esta mujer majestuosa, en la que la soberbia y el orgullo de estirpe pareca reflejarse en cada movimiento, no seran una misma mujer? Aquella que fue maga, y que con sus artes consigui hechizar al sacerdote hasta el punto de arrebatarlo del culto de la diosa, no sera la reina de este pas desconocido? Si esto era as, si ella era Amenartas reencarnada, no intentara otra vez hacerle renunciar a su extrao ideal? Solamente el pensar en el futuro me hizo estremecer de inquietud. La verdad la conoceramos; pero, cmo?... Sumido en estas reflexiones estaba, cuando la puerta se abri. En el marco apareci la amarillenta cara del viejo, a quien la Khania haba llamado mago. Avanz unos pasos, y se par ante m.

CAPTULO 7 LA PRIMERA PRUEBA

CORTSMENTE, me pregunt cmo me encontraba. -Mejor -contest-; bastante mejor. Pero decidme: cual es vuestro nombre? -Simbr -respondi-; y como os dije anteriormente, por herencia, soy el guardin de la Gran Puerta. Por profesin, soy el mdico real. -Queris decir mdico, o mago? -pregunt, imprudentemente. -He dicho mdico; y, gracias a mi arte, vos y vuestro compaero todava vivs. De no ser as, no hubirais resistido un solo da, dado el lastimoso estado en que os encontrbais. Pero decidme tambin: cmo os llamis?

59

-Holly -dije, simplemente. -Oh; husped Holly! Sois mi amigo, pues estis en mi casa. -Perdonad mis anteriores palabras al tomaros por mago. Mas si la memoria no me es infiel, recuerdo varias palabras que me hacen creer que vos y la bella Khania no os encontrbais en aquellos lugares ciertamente por el placer de pescar. -Eso es, extranjero. Estbamos a la pesca de hombres, y pescamos dos -respondi, riendo. -Por capricho? -pregunt. -No, por designio. Mis estudios de medicina incluyen tambin el estudio de los hechos futuros, pues he ledo vuestra llegada recientemente, os esperbamos con impaciencia. -Verdaderamente es extrao y curioso; as que aqu el mdico y el mago son una misma cosa? -Si as lo creis... Pero decidme: existe algn pas en que los extranjeros no tengan que admirarse de algo? -Oh! -contest-; quiz no sepis que nosotros somos infatigables viajeros, y que tambin hemos estudiado medicina ... -Cierto es; as lo creo; de otra forma, no hubiera sido posible cruzar las montaas en busca de. .. Decidme, qu es lo que buscis? Vuestro compaero habl de una reina, all en el torrente. -Qu habl? Qu . es lo que habl? No. Seguramente, al ver una mujer bellsima que nos salv de la muerte y a quien llamaban Khania, pens que deba ser una reina. -En efecto: una reina es. En nuestro pas, Khania quiere decir reina; aunque, amigo Holly, creo que un hombre de estudios como vos no poda ignorar estas cosas. Mas decidme, cmo habis llegado a aprender nuestra lengua?

60

-Fcilmente. La lengua que hablis es antiqusima. En mi pas he pasado muchos aos aprendindola y ensendola. Es el griego. Pero aunque todava se habla en el mundo, no comprendo cmo ha podido llegar hasta estas apartadas regiones. -Yo os lo dir: hace muchos aos, un gran conquistador, nacido en el pas donde se habla esta lengua, lleg hasta las tierras que se extienden al sur, tras esas montaas. Cuando ya se retiraba, uno de sus generales, que perteneca a otra raza, cruz las montaas, y triunfando sobre los naturales del pas, oblig a los habitantes a aceptar su lengua y su religin, sus costumbres y sus ciencias. Aqu estableci su dinasta, que todava rige; pero nuestra situacin geogrfica en medio del desierto, y encerrados entre las montaas, nos impide comunicarnos con el resto del mundo... -S, conozco algo sobre esta historia. El conquistador se llamaba Alejandro, no es eso? -Eso es! Y el general que lleg hasta aqu se llamaba Rassen, y era natural de Egipto, o, por lo menos, as lo dicen nuestros anales. Sus descendientes son los que siempre reinan, y la Khania lleva su sangre en las venas. -As, pues, la diosa a quien ellos adoraban se llamaba Isis? -dije, pasndome de listo. -No -contest-. S llamaba Hes! -Lo que es igual! -interrump-. Hes es uno de los nombres de Isis. Pero, decidme, su culto se profesa todava? Lo pregunto, porque en Egipto, que fue su cuna, se ha extinguido hace muchsimos aos. -Existe un templo en la montaa -contest, indiferentemente-. En l hay sacerdotes y sacerdotisas que practican el antiguo culto. Pero el verdadero dios de este pueblo, desde los das de Rassen, es el Fuego que arde en la misma montaa, que, de tiempo en tiempo, se enfurece y estalla, matando a muchos de sus adoradores. -Y es verdad que vive una diosa entre el Fuego? -pregunt, siempre imprudente. Me mir con sus ojillos, como queriendo sondear mi pensamiento, y me dijo:

61

-Extranjero, no conozco nada acerca de esta diosa. La Montaa es sagrada. Pretender conocer sus secretos, es morir. Por qu me lo preguntis? -Por nada! nicamente porque estudio las antiguas religiones. Viendo el Smbolo de la Vida sobre aquella cumbre, me intrigu. Llegu hasta aqu para, entre vosotros, estudiar vuestras tradiciones junto a los sabios del pas. -Entonces, abandonad este estudio, amigo Holly: vuestro camino se extiende entre los colmillos de los Mastines de la Muerte y las flechas de los salvajes. Adems, yo creo que realmente no haya nada que estudiar. -Mas decidme, amigo, qu son los Mastines de la Muerte? -Cierta raza de perros monstruosos. De acuerdo con nuestras costumbres, todos los que faltan a la ley o a la voluntad del Khan, son condenados a ser despedazados por ellos. -La voluntad del Khan? Vuestra Khania, entonces, es casada? -Efectivamente, con su primo, que reinaba en la mitad del pas. Ahora los dos, unidos, han constituido uno solo, mayor y ms poderoso. Pero habis hablado demasiado. Vine solamente a deciros que vuestra comida estaba lista. Me voy. Volvindome la espalda, march hacia la puerta. -Una pregunta solamente, amigo Simbr. Cmo vine a esta habitacin? Dnde est mi compaero? -Dormais cuando os trasladaron; as convena a vuestra salud, y veo que el cambio os ha mejorado. No recordis de nada? ... -De nada absolutamente -respond, presto-. Pero, y mi compaero? Decidme dnde est. -Va mejorando rpidamente; la Khania Atene cuida de l. -Atene? -dije-. Este es un antiguo nombre egipcio. Quiere decir Disco de Sol, una mujer que vivi hace muchos miles de aos y fue famosa por su belleza, se llam as.

62

-Y bien; es que mi sobrina Atene no es un dechado de belleza? -Cmo puedo yo decroslo, amigo Simbr, si apenas conozco a vuestra sobrina? Sali de la habitacin, y los servidores, siempre silenciosos, me trajeron la comida. Ms tarde la puerta se volvi a abrir, y oh sorpresa!, dej paso a la Khania Atene, que cerr y corri el cerrojo tras de s. Esta medida no me tranquiliz; pero, sin embargo, incorporndome, la salud tan cortsmente como pude, aunque, a decir verdad, aquella mujer me daba miedo. Pareci leer mis pensamientos, por cuanto me dijo: -Tranquilizaos; no os movis. No temis. Decidme: qu es de vos ese hombre a quien llamis Leo? Es vuestro hijo? No. No puede ser. Perdonadme: la luz no nace de las tinieblas! -No es sa mi opinin, Khania, pues siempre he pensado lo contrario; pero tenis razn: no es sino mi hijo adoptivo, el hombre a quien ms quiero en el mundo. -Decidme, qu buscis en mi pas? -El camino que nos lleve hasta la montaa cuya cumbre est coronada por un nimbo de fuego. Su cara palideci al or estas palabras; pero, reponindose, aadi con voz segura: -All no hallaris sino la muerte. Es imposible llegar hasta la cumbre. Sus laderas estn llenas de salvajes que la guardan, y no caminaris largo 'trecho sin caer bajo sus mortferas flechas. All se encuentra el templo de Hesea. Violar este santuario representa la muerte para cualquier persona, y la muerte ms terrible que imaginarse puede: arrojados a las llamas del fuego que nunca se extingue en la cspide de la Montaa Sagrada. -Y quin es el sumo sacerdote de ese templo? -pregunt. -Una sacerdotisa a quien nunca he visto; es tan vieja que para evitar las miradas curiosas va siempre cubierta de espesos velos.

63

La sangre circul por mis venas con intensidad, y una extraa emocin se apoder de m. Record de otra sacerdotisa que era milenaria, y que se ocultaba con espesos velos de las miradas curiosas de los dems. -Sabis lo que os digo, Khania? Que velada o descubierta, queremos visitarla; tengo -la seguridad de que seremos bien recibidos. -No. No lo haris. Hacer eso, representa la muerte, y no quiero que vuestra sangre caiga sobre mi cabeza. -Quin es la ms fuerte, Khania? Vos o la sacerdotisa de la Montaa del Fuego? -Yo soy la ms fuerte, Holly. Mirad; si yo quisiera, a una seal ma sesenta mil hombres se lanzaran como uno solo, en feroz guerra, mientras que la sacerdotisa no tiene ms feudos que sus sacerdotes y unas cuantas tribus de salvajes que la rodean. -La fuerza no lo es todo en el mundo -contest-; mas decidme, Khania, visita frecuentemente la sacerdotisa el pas de Kaloon? -Nunca! Nunca! Existe un antiguo pacto, que se hizo despus de una terrible guerra entre las tribus de la montaa y los moradores del llano, y se convino en que el solo lecho de que ella cruzara el ro, significara el fin de la paz y el principio de la guerra. De la misma manera, a excepcin de los funerales de algn magnate o alguna ceremonia de alto relieve, ningn Khan o Khania de Kaloon subira a la montaa. -Pero, decidme de una vez: quin es el verdadero seor de este pas? El Khan de Kaloon, o la sacerdotisa del templo de Hesea? -En lo religioso, la sacerdotisa de Hesea, que es nuestro orculo y la voz del cielo. En los asuntos materiales y polticos, el Khan de Kaloon. -El Khan? Vos estis casada: no es as? -As es -contest-, y yo os dir lo que pronto sabris, si es que no lo sabis ya. Soy la mujer de un loco, que al mismo tiempo es el hombre a quien ms odio. -Lo ltimo ya lo saba yo, Khania.

64

Me mir con los ojos relampagueando. -Qu? Qu es lo que sabais? Os dijo algo mi to, el Gran Mago de la Corte? No. Vos visteis. Como me figur, me visteis. Hubiera sido mejor haberos dado muerte en el acto. Oh! Qu pensaris de m! No contest, pues, en realidad, no haba pensado sobre ella en este respecto. Ahora tena miedo de que estallara su clera y su venganza. -Yo! La que siempre odi a los hombres, la que, os juro, sus labios son tan puros como las nieves de la montaa; yo, la Khania de Kaloon, a quien llaman la del corazn de hielo, no soy sino una pobre mujer. Dicindome esto, se ech a llorar amargamente cubrindose la cara con las manos. -No! Por qu? Habr algunas razones. Explicadme. Quiz pueda seros til -le dije, procurando consolarla. -S; existen motivos que me impulsan a obrar como obr. Ya que tanto sabis, podis ya tambin saberlo todo. Yo, como mi marido, debo haber perdido la razn. Desde el primer momento que vi la cara de vuestro compaero, la locura se apoder de m. Yo, yo... -Vos... lo amis -le dije, tratando de acabar la frase-. Eso no tiene importancia; eso ha pasado tambin a otras personas, sin que hayan estado locas. -;Oh! Es algo ms que amor. Es pasin! Aquella noche no s lo que hice. Una fuerza oculta me empuj, me oblig a ello. S; no puedo negarlo. Soy suya, toda_ suya. Y l ser mo porque lo adoro, y de nadie ms. Con esta brutal declaracin, muy peligrosa en las circunstancias en que nos encontrbamos, sali de la habitacin, sin decirme ni adis. Tres das pasaron sin que volviera a ver a Khania. Simbr, que me visitaba todos los das, me inform que Atene haba regresado a la ciudad a preparar nuestro alojamiento. Trat de que me indicara la forma de poder ver a Leo, pero muy finamente me contest que mi amigo mejoraba, y que no necesitaba mis cuidados. Sospech que algo anormal pasaba,

65

aunque no supona lo que pudiera ser. En mi impaciencia de saber noticias suyas, trat de enviarle una carta escrita en una hoja de mi diario; pero el esclavo amarillo, hermtico como siempre, no quiso ni tocarlo. Simbr me pregunt luego qu quera yo que hiciera el pobre diablo con escritos que no poda leer. Por fin, la tercera noche, decid arriesgarme y jugar el todo por el todo para encontrar a Leo. Estaba fuerte, y poda andar con soltura, sin necesidad de apoyo. A medianoche, alumbrndome con la luz de la luna, salt de mi lecho, me vest, y, tomando un cuchillo, la nica arma que posea, sal de la habitacin. Cuando me sacaron de la cmara donde me encontraba con Leo, procur en lo que pude tomar nota del camino que hacamos. Recordaba exactamente los detalles, y pronto me hall frente a la habitacin de Leo. Por la puerta entreabierta vi que haba alguien all. Era Khania Atene! Mi primer pensamiento fue huir hacia mi cuarto, pero no lo hice; a pesar de que daba por seguro que sera descubierto. Determin afrontarlo todo, y si ella me vea, le hablara claramente y le dira que no poda estar ms tiempo sin saber cmo se encontraba Leo. Me pegu a la pared, y esper los acontecimientos, un tanto emocionado. La vi salir, cruzar el corredor, y comenzar a subir las escaleras. Dios mo! Qu hacer? Llegar hasta Leo era imposible; haba cerrado la puerta con la llave que llevaba con ella. Volver hacia atrs? No; la seguira hasta ver dnde iba, y si me descubra, le presentara la misma excusa! Saba que jugaba la vida; pero, qu importa? Adelante! Siguindola, me met en un laberinto de corredores y de escaleras de caracol que daban vueltas y vueltas. Por fin lleg a un descansillo en el que haba una puerta entreabierta. Era antiqusima; la luz se filtraba a travs de sus agrietadas roturas. En la habitacin se oa hablar a dos personas: a Simbr y a la Khania. -Has sabido algo, sobrina ma? -le o preguntar. -Poco, muy poco -contest ella.

66

Impulsado por la sed de conocer todo aquel misterio, y llevado por la osada, me aventur a mirar a travs de una de las grietas de la puerta. Frente a m, recibiendo de lleno la luz de la lmpara, ante la que Simbr se encontraba sentado, estaba Atene, de pie. Estaba verdaderamente bella. Sus ropas eran riqusimas, y en la cabeza luca una pequea corona de oro, bajo la cual sus cabellos se deslizaban hasta las caderas. Vindola, comprend en seguida que aquello obedeca a algn fin secreto, pues se haba arreglado con ese arte y gracia exquisita que sabe tener la mujer cuando trata de gustar a un hombre. Simbr la contemplaba con curiosidad retratada en sus pequeos ojillos. -Qu pas entre vosotros? -inquiri. -Le ped que me dijera claramente cules eran las razones que le impulsaron a venir hasta aqu. Segn pude deducir de sus vagas respuestas, vino en busca de cierta mujer de rara belleza... No me quiso decir nada ms. Le pregunt si era ms bella que yo. Muy cortsmente me respondi que sera difcil aventurar cul de las dos era la ms bella ... Entonces fue cuando le dije que, aunque no me gustaba hablar de estas cosas, no haba en todo el pas mujer que causara ms admiracin que yo. Adems, que era la reina, y que yo y no otra haba sido quien le haba salvado la vida. Le dije tambin que mi corazn me deca que yo era la mujer a quien l buscaba... -Qu ms? -pregunt Simbr, impacientemente. -Me dijo que quiz fuera as; ya que esta mujer haba reencarnado de nuevo; que me estudiara. Me pregunt tambin si haba pasado alguna vez a travs del fuego. Le contest que el nico fuego en el que mi alma se haba abrasado era en el que arda mi pecho ahora. Me dijo: "Enseadme vuestros cabellos"; puse en sus manos mis bucles. l desat los suyos, que cayeron hasta sus hombros, como una cascada de oro. Oh, Simbr!; eran los cabellos ms hermosos que en mi vida he visto: suaves como la seda, y brillaban con reflejos metlicos! En mi vida vi unos cabellos tan hermosos y tan fragantes como aqullos. "-Vuestros cabellos son hermosos -dijo-; pero ved, no son lo mismo que los mos. "-Sin embargo, no encontraris una mujer con una cabellera comparable a la vuestra. "-Quiz tengis razn; pero lo que yo busco es algo ms que a una mujer.

67

"Trat de sonsacarle algo ms, pero no pude: senta que un odio loco se apoderaba de mi corazn contra esta desconocida, y entonces, sin poder contenerme, me deshice en improperios que nunca debiera haber dicho. Ahora me arrepiento. Yo te ruego, Simbr que busques entre los libros que slo tu sabidura puede descifrar, y me digas quin es esa mujer a quien busca, y dnde est. Busca; busca pronto, que quiero encontrarla, y matarla si puedo! -Bien; ahora lo has dicho: si puedes! -dijo Simbr-, y si vive. Pero comencemos por el principio de esta extraa aventura: primero recibimos una carta del Templo de la Montaa, que el Sumo Pontfice, el sacerdote Oros, te envi hace algn tiempo; no es eso? Veamos esta carta. Uniendo la accin a la palabra, tom un legajo de entre un montn de pergaminos que haba sobre una mesa y se lo mostr a la Khania. -Lee; prefiero orlo de nuevo. Simbr ley: "-De Hesea, del Templo del Fuego, a Atene, Khania de Kaloon. "Hermana: He sido informada de que dos extranjeros de una raza occidental llegarn en breve a tu pas, en busca de mi orculo. El primer da de la prxima luna, te ordeno que t y tu to, el sabio Simbr, guardin de la Gran Puerta, vigilis el ro, en el glaciar formado al pie del antiguo eamino, pues por el l vienen los dos extranjeros. Aydalos en todo, y trelos sanos y salvos hasta la Montaa. De todo lo que les suceda, te exigir estrecha cuenta. Yo no voy a su encuentro, porque si tal hiciramos romperamos el pacto acordado, el cual dice que Hesea, la del Santuario de Fuego, no debe pisar el pas de Kaloon sin que se provoque la guerra." -Parece que no se trata de simples vagabundos -dijo Simbr-. Hesea conoce su llegada, y los espera. -No sern vagabundos o aventureros, pero mi corazn esperaba a uno de ellos.. No creo que Hesea es la mujer que buscan...

68

-Es que hay muchas mujeres en el santuario -dijo Simbr, framente-. Si es que, en realidad, interviene alguna mujer. -No me importa quin les espere. El hombre que amo no ir a la Montaa. -Sobrina ma, no olvides que Hesea es poderosa; que bajo las suaves palabras de su escrito se esconde una amenaza. Tiene servidores en la tierra y en el aire que le dan cuenta de todo lo que sucede. A estas horas ya sabr la llegada de estos hombres, y estar informada de que los retenemos en nuestro poder. Sabes que te odia a ti y a tu casta, los Rassen, desde hace muchas generaciones. Por eso no te aconsejo que te pongas frente a ella y desates su clera, pues es un espritu feroz y terrible. Si ella dice que estos hombres deben ir, djalos marchar en buena hora... -No ir! l no ir! Dejar marchar al otro, si quiere, pero a l no! -Atene, reflexiona. Qu vas a hacer con ese hombre a quien llamas Leo, si se enamorara de ti? -pregunt el mago. Mirndole duramente, le contest con frialdad: -Lo har mi marido! -Primero debe quererlo l, y segundo, cmo una mujer de nuestra raza puede tener dos maridos? -No tengo marido! T lo sabes tan bien como yo! Adems, por los lazos de familia que nos unen, no puedes abandonarme en el momento que ms necesito de ti para recobrar la libertad. -As, pues, pretendes estrechar estos lazos por medio de un asesinato? No! Atene, desecha esa idea! Ya tus culpas pesan demasiado sobre mi cabeza. Ests al borde del abismo. Consigue el amor de ese hombre por tus propios medios, o djale marchar, que creo es lo mejor. -No! No le dejar marchar, o poco he de poder! Lo amo, y odio a la mujer a quien el ama, que endurece. su corazn ante la ventura de mi amor eterno. Oh, Gran Mago! T que puedes leer el futuro y el pasado, dime por piedad, qu has ledo en las estrellas?

69

-He sabido, Atene, que tienes razn. Que un estrecho lazo os uni en otra existencia a este hombre y a ti. Que hoy entre vosotros se alza un poderoso obstculo, que mi ciencia no puede definir. .., y he sabido tambin que el fin de este hombre, de ti y de m, est muy prximo. -Mi fin est prximo? -exclam con soberbia-. Entonces llevar hasta el fin mis deseos! -Clmate! Medita que el poder de quien te he hablado antes puede seguirnos hasta ms all de la muerte. -Mejor -contest ella-. Los cegaremos con el polvo de la ilusin. Maana, al amanecer, enviars un mensajero, que llegar hasta el templo de la Montaa, y dir a Hesea que dos ancianos extranjeros han llegado. Fjate bien: he dicho ancianos. Le dirs que estn muy enfermos, que sus miembros se rompieron al caer al ro, y que cuando se repongan y estn fuertes se los enviar para que consulten su orculo. Esto ser dentro de unas tres lunas. Ella lo creer, y contenta, esperar su llegada. No hablemos ms; voy a acostarme, pues mi cabeza arde de fiebre. Yo me deslic escaleras abajo en la oscuridad, mientras senta que otra puerta se abra y cerraba tras de m. La Khania haba entrado en su aposento.

CAPTULO 8 LOS MASTINES DE LA MUERTE

DEBAN ser como las once de la maana del da siguiente, cuando Simbr entr en mi habitacin, preguntndome cmo haba pasado la noche. -He dormido como un tronco -contest.

70

-Sin embargo, parecis fatigado, amigo Holly. -Oh! Mis sueos me hacen pasar noches horribles; pero, amigo Simbr, parece que vos no habis dormido tampoco muy a gusto. Jams os vi con un aire tan fatigado. -Estoy fatigado. Es verdad; he pasado la noche estudiando sobre la Puerta. -Sobre qu puerta? Sobre la que pasamos cuando entramos en este pas? Esperis algn viajero? -No os chancis. He estudiado sobre la Puerta que abre paso al futuro y al pasado. Por un acaso, no marchis vos por un camino que es un pasado hacia un futuro que ignoris? -Pero los dos interesan? El pasado y el futuro? -inquir. -Quin sabe! Pero he venido solamente a deciros que dentro de una hora nos pondremos en marcha hacia la ciudad. Justamente la Khania acaba de partir a preparar vuestro alojamiento. -Est bien. Salvo que eso mismo me dijisteis hace varios das; lo que me interesa es saber cmo se encuentra mi hijo adoptivo. -Mejora, mejora. Pronto lo veris. sa es la voluntad de Khana. Aqu vienen los esclavos con vuestra ropa. Yo os dejo. Hasta luego. Cuando estuve listo, los servidores me llevaron a travs de aquel laberinto hasta la puerta que daba al camino. Con gran alegra encontr a Leo, que, aunque plido y desmejorado, se encontraba bastante repuesto de su enfermedad. Sus vestiduras eran de mejor calidad que las mas y le sentaban muy bien; ya que no le daban el aspecto grotesco que me daban a m. Me abraz y me hizo mil preguntas sobre lo que pudiera haberme sucedido desde nuestra separacin. Lo inform superficialmente, y le dije que ms tarde hablaramos. Ahora estbamos juntos, que era lo principal. Los criados llegaron trayendo palanquines, cada uno de los cuales era transportado por dos caballitos de raza pequea, tan comunes en el Asia. Uno de los palanquines estaba suspendido entre dos largos palos y fue en l donde nos acomoda-

71

mos Leo y yo. A una seal de Simbr, los esclavos pusieron en marcha a los caballos, llevndolos de la brida. Tras de nosotros quedaba la vieja Gran Puerta, por la cual habamos sido los primeros extranjeros, desde cientos de aos ha, que haban pasado bajo su arco milenario. El camino se deslizaba a lo largo de una estrecha garganta que daba vueltas y revueltas. En una de stas, la vista qued libre, y ante nosotros se extendi el pas de Kaloon en toda su belleza. A nuestros pies se extenda la frtil llanura de Kaloon, cubierta de esplendorosa verdura. Hacia el norte, y emergiendo del llano, con suaves declives a sus pies, se alzaba la montaa que nos haba servido de gua durante nuestra peregrinacin, y donde se hallaba el Templo del Fuego. Al ver nuevamente la cumbre donde haba brillado la luz de nuestras esperanzas, nuestro corazn palpit con fuerza, mxime cuando sabamos que la solucin y el fin de nuestra peregrinacin se encontraba a unas cuantas millas de nosotros. A su vista, todos los servidores reverenciaron su presencia inclinando la cerviz, postrndose de hinojos o cruzando el primer dedo de la mano derecha con el primero de la izquierda. Segn supe despus, para conjurar los malos espritus. Hasta Simbr, tan indiferente a todo lo que se refera a la Montaa, inclinaba su cabeza con una supersticin que no hubiera sospechado en l. Habis estado alguna vez en el santuario? -pregunt Leo. El viejo levant la cabeza, contestando evasivamente: -La gente del llano no sube nunca a la Montaa. Entre sus laderas y tras el ro que baa sus pies, se esconden hordas salvajes con las cuales sostenemos frecuentes guerras, pues viven hambrientas y se dedican al pillaje, roban nuestro ganado y devastan nuestros sembrados. Adems, a menudo se deslizan por las laderas rojas masas de lava ardiente, que deshacen al que se aventura a escalar su cumbre. -Y cuando tal acontece -pregunt Leo-, la ardiente lava cae sobre vuestro pas?

72

-As es. Cuando el espritu de la Montaa est ofendido! . -Quin es el espritu de la Montaa? -inquiri Leo, interrumpindole. -No lo s, seor. Puede acaso un hombre ver un espritu? -No sera extrao; vos veis ms de lo que realmente de birais -le contest Leo, con una mirada muy significativa. La cara del viejo perdi la fra calma que hasta entonces haba aparentado. Comprend que las palabras de Leo traan a su memoria alguna accin de la que tuviera que arrepentirse. -Me hacis un gran honor, seor mo; pero mi ciencia en la visin de los hechos futuros no llega a tal perfeccin. Pero ved; las barcazas llegan al embarcadero. El resto del viaje debemos hacerlo a lo largo del ro. Las barcazas eran grandes y cmodas. Sus quillas eran planas, y sus proas chatas. as como sus popas. Aunque no tena gran experiencia en materia nutica, comprend que estas barcazas estaban hechas para ser remolcadas y no para ser impulsadas a fuerza de remo. Leo y yo embarcamos en la ms grande de todas, dejndonos solos. Tras de nosotros se deslizaban por el ro otras barcazas, conduciendo los esclavos, servidores y algunos hombres que por su apariencia parecan soldados. Los palanquines fueron desmontados y los caballos embarcados y prestos para volver a transportarnos a nuestra llegada. Unos caballejos enganchados a los extremos de unos cabos, a un lado y a otro del ro, remolcaban nuestra caravana, cruzando puentes de madera, cuando canales o ros tributarios cortaban la uniformidad de la ribera. -Gracias a Dios que podemos estar juntos y solos! Te acuerdas, Horacio, cuando llegamos al pas de Kor? Fue tambin en barco. Ya ves: los hechos parece que se vuelven a repetir idnticos. -Lo que t quieras, puedo creer lo que gustes; pero la realidad es que somos dos mosquitos cazados en una tela de araa. Khania es la araa y el viejo Simbr guarda el nido. Pero no hablemos de cosas tristes. Cuntame qu ha sido de tu vida. Date prisa, porque no sabemos cunto tiempo estaremos juntos.

73

-Te acordars de nuestra llegada a la Gran Puerta despus de ser salvados por Khania y el viejo, de las aguas del glaciar. Pero, dnde estabas cuando me dejaste caer? Te llam y no me respondiste. Cre que, colgado de aquella correa, iba a volverme loco, y antes que eso prefera morir estrellado; por eso la cort. Dnde estabas t? -Tan pronto como caste, salt tras de ti. Si acabbamos juntos, quiz juntos podramos comenzar de nuevo. -Gracias, Holly, gracias -dijo, emocionado. -Bueno; no importa; lo pasado, pasado; tenas razn al decir que llegaramos hasta aqu. Cuntame lo que te haya sucedido. -Pues vers. Al despertarme, despus de uno de mis sueos febriles, vi a una bellsima mujer que me miraba, y que, inclinndose sobre m, me bes. Sabes de quin se trata? No s; quiz todo fuera un sueo. -No, no era sueo -contest yo-. Yo lo vi. -Siento mucho lo sucedido, lo siento. La Khania, pues era ella, vino varias veces despus a mi habitacin, hablndome en griego. Pero, oye, no es curioso que Ayesha hablase tambin el griego? -No slo hablaba el griego, sino que conoca varias lenguas orientales; pero lo mismo que ella pueden conocerlas otras personas. Sigue. -Me cuid cariosamente durante mi enfermedad; pero hasta la ltima noche no ocurri nada que me hiciera sentir desconfianza o prevencin contra ella: siempre tena el buen cuidado de no hablarle de nuestro pasado, que tanto la intrigaba. Siempre le contest que ramos exploradores, no sin dejar de preguntarle dnde te encontrabas, pues me haba olvidado de decirte que me di perfecta cuenta de nuestra separacin. Todo march bien hasta el otro da, en que la volv a ver de nuevo. Despus que el viejo Simbr me trajo la comida, la Khania entr sola en mi habitacin. Vena hermossima, y vestida como una reina. Pareca sacada de un cuento de hadas, con su corona de oro y con sus negros cabellos sueltos sobre la espalda. Comenz de manera refinada y discreta, empezando por decir que

74

desde que me vio comprendi que nuestras vidas se haban conocido en un pasado lejano, y suplicndome que no la abandonara y que no le negara su amistad. Trat de convencerla como pude de que sus temores eran infundados. Pero un hombre que como tal se tenga, puede permitir que una mujer bella le est halagando y hacindole toda clase de cumplimientos? "As, pues, puse fin. a esta escena, dicindole claramente que vena en busca de mi esposa, a quien haba perdido haca aos, pues despus de todo Ayesha es mi esposa. Contra lo que me supona, sonri, contestndome que no era necesario buscar muy lejos para encontrarla de nuevo, pues era ella, que haba venido a salvarme de la muerte, sacndome del ro. "Verdaderamente hablaba con tal convencimiento que casi me inclin a creerla, pues realmente Ayesha poda haber cambiado en su actual reencarnacin. "Ya estaba casi convencido, cuando me acord de la prueba del pelo, que es todo lo que ELLA nos dej. Desat mi pela, que cay sobre mi espalda, y a su vista, la Khania no pudo evitar una mirada envidiosa; supongo sera porque era ms largo que el suyo, no comprendo otra cosa. No se pudo contener, y tom un mechn con sus manos para probar, sin duda, su finura y suavidad. El contacto con mi pelo pareci actuar sobre su naturaleza como los cidos sobre los metales falsos. Todo su mal instinto y su maldad se puso de manifiesto: su voz se torn bronca, y su vista se nubl, tomando toda ella una expresin de ira vulgar y ruin, sin aquella terrible majestuosidad con que lo haca Ayesha cuando algn evento haca iracunda su plcida calma. "Qued convencido de que la Khania no haba sido nunca Ayesha. Eran tan diferentes, que nunca poda haber sido la misma persona en otra reencarnacin. Permanec callado, y la dej hablar, amenazar y hasta blasfemar; cansada y rabiosa contra mi hermtica y tranquila indiferencia, sali de la habitacin, cerrando la puerta con llave tras de s. "Esto es todo lo que tengo que contarte, y, lo que es ms todava, hablando sinceramente, no estoy tranquilo; no : lo que esta endiablada mujer quiere hacer conmigo. Le tengo miedo".

75

-S, es verdad; pero no te excites y hables demasiado alto; quiz el timonel sea un espa; he visto a Simbr varias veces con los ojos clavados en nosotros. Ahora escucha lo que voy a contarte, y no me interrumpas, pues el tiempo que nos queda de estar solos puede ser poco. Le cont todo lo que saba. Leo me escuchaba atnito. Cuando acab me dijo: -Gran Dios, qu historia! Pero dime: quin crees t que ser esa Hesea que escribi la carta desde la Montaa Sagrada? Quin ser la Khania entonces? -Quin te dice el instinto que pueda ser? -Amenartas? -dijo como dudando-. La mujer que fue mi esposa hace dos mil aos? Amenartas reencarnada? -Por. qu no? Acurdate que siempre te asegur que si llegbamos al fin de esta aventura encontraramos de nuevo a Amenartas o al espritu de Amenartas reencarnado. Ya ves cmo estaba en lo cierto. Si el viejo Kou-en y miles de monjes budistas recuerdan su pasado y juran que es verdad, por qu esta mujer, ayudada por la magia de su to Simbr, no ha de poder recordar su pasado? Te extraar entonces que esta mujer se vuelva loca de amor a la vista del hombre a quien no ha dejado de amar nunca? -Me convences. Si es as, slo siento el dao que mis palabras hayan podido haberle causado. De haberlo sabido... Nuestra conversacin se desliz sobre el temor y la esperanza que nos infunda aquella misteriosa Hesea que escribi el mensaje desde el Santuario de la Montaa, ordenando a la Khania y al viejo Simbr salir a nuestro encuentro y "que tena servidores en el aire y la tierra". . . Enfrascados en nuestros mutuos pensamientos, no nos dimos cuenta de que la barcaza haba atracado junto a la ribera, y que el viejo Simbr, saltando de la suya, se dispona a embarcar en la nuestra. As lo hizo, sentndose frente a nosotros, dicindonos framente que como la noche caa, deseaba hacernos compaa para protegernos en la oscuridad... -ste tiene miedo que nos escapemos saltando al agua -murmur Leo.

76

A una seal, los conductores fustigaron los caballos, y la nutica caravana psose en marcha nuevamente. -Mirad -dijo el mago-; mirad la ciudad en la que dormiris esta noche. Miramos hacia donde nos sealaba el viejo, y vimos una gran ciudad, formada por casas de tejados planos. Su posicin era bastante buena, pues, como supimos despus, estaba situada sobre una isla que formaba el ro al dividirse en dos ramas. A excepcin de un edificio con columnas y minaretes, y rodeado de jardines, no se vean grandes construcciones. -Cmo se llama la ciudad? -pregunt Leo. -Kaloon -contest el mago-; as se llamaban estas tierras cuando nuestros antecesores, hace dos mil aos, conquistaron este pas, y as llamaron a la ciudad que fundaron. Al territorio en que se extiende la Montaa lo llamaron Hes, porque, segn decan, la configuracin de su cumbre representa el smbolo de una diosa de este nombre, a quien adoraban. -Es verdad que viven sacerdotisas todava en ese templo? -pregunt Leo aprovechando la expansin del viejo, para sonsacarle la verdad. -S, y sacerdotes tambin. Un colegio de stos establecieron los conquistadores, que ms tarde fue reemplazado por otro de adoradores del Fuego Sagrado de la Montaa. stos consagraron a este culto el templo y el Santuario, y esta religin es la que profesa hoy da. el pueblo de Kaloon. -As, pues, a quin adoris ahora? -A la diosa Hesea, os he dicho; pero sabemos poco sobre la Montaa, pues sus habitantes son nuestros enemigos de raza. Nos asesinan, y pagamos con la misma moneda, asesinndolos tambin. Son demasiados celosos en su deber de custodiar la Montaa Sagrada, y nadie puede subir sin permiso a consultar el Orculo, a ofrecer plegarias y diezmos en tiempos de sequa, o cuando un Khan muere, o cuando el granizo o las desbordadas aguas del ro devastan nuestros sembrados, o mientras el hambre y la miseria

77

azotan el pas. Nosotros, si no somos atacados, no violamos la paz, aunque, en general, todos los hombres del pas van armados y estn dispuestos a luchar cuando sea necesario. A medida que iba cerrando la noche, el humo que coronaba la cumbre de la Montaa Sagrada se tornaba de negro en rojo. Al poco rato se converta en un penacho de llamas, que iluminaba el cielo varios kilmetros a la redonda. El enorme arco de la cumbre resaltaba como un fanal gigantesco, iluminando las cumbres vecinas. Un resplandor rojizo cubra de una rosada ptina los chatos tejados de la ciudad, coloreando sus torres y minaretes. El reflejo del paisaje y de la atmsfera era altamente pintoresco e impresionante. Los conductores de los caballos en la ribera y el timonel de nuestra barcaza comenzaron a lanzar en voz alta sus plegarias, dando muestras de un temor extrao. -Qu hacen estos hombres? -pregunt Leo a Simbr. -Rezan, porque dicen que el espritu de la Montaa est ofendido, y como pasan bajo el haz de luz que por el arco se filtra, llamado el camino de Hes, piden a la diosa su proteccin. -Es que no brilla siempre el fuego como ahora? -inquiri Leo. -No. La ltima vez fue hace tres meses; hasta entonces no haba brillado desde haca aos. Roguemos que no sea la seal del comienzo de una era de calamidades para Kaloon. Por algunos minutos continu la iluminacin. Poco a poco, la intensidad fue cediendo, desapareciendo el resplandor con la misma lentitud que haba venido, quedando nicamente un pequeo reflejo rojizo en lo alto de la Montaa. La luna brillaba, blanca como una enorme esfera; a sus rayos vimos cmo poco a poco nos acercbamos a la ciudad. Pero an nos deparaba el Destino algo que ver antes de entrar en ella. En el silencio de la noche rasgaron el aire los salvajes aullidos de una loca jaura. Los aullidos se acercaban ms y ms, creciendo de volumen hasta que llegaron a orse a pocos metros de nosotros. En un altozano, sobre los diques, apareci un jinete galopando

78

furiosamente sobre un blanco caballo. Pas frente a nosotros como una flecha, pero al pasar, volvi la cabeza, y a la luz de la luna que le daba en la cara, pudimos ver el terror y la agona en sus facciones. Se hundi entre las sombras, seguido de la escalofriante msica. Un enorme perro apareci, monstruoso, rojo, de alta talla y feroces movimientos. Parse un momento para orientarse, sin duda perturbado por nuestra presencia; pero pronto se rehizo, pues dando un aullido, se perdi en las sombras. Tras l aparecieron ms, una docena, ms. Ciento, todos horribles y espantosos, aullando sin cesar! ... -Los Mastines de la Muerte! -murmur Leo, impresionado, tomndome del brazo. -S; parece que van a la caza de ese pobre diablo. Pero, mira: aqu viene el cazador. Apareci un segundo personaje, esgrimiendo un ltigo, que restallaba secamente, en medio de la algaraba de los perros. Lo mismo que el anterior, al pasar frente a nosotros, volvi la cabeza, mostrando en la cara la viva expresin de una locura demonaca. No haba duda, aquella expresin salvaje ante la captura de un semejante, que haba de ser despedazado por aquellas fieras, no poda reflejarse en la cara de un hombre que gozara la plenitud de sus sentidos. Pas ante nosotros al galope del caballo, con los ojos inyectados y profiriendo exclamaciones y denuestos, ante la perspectiva de que el pobre fugitivo escapase con vida. -El Khan! El Khan! -dijo Simbr, estremecido por el terror. Tras l, seguan sus servidores. Seran unos ocho, llevando ltigos, con los que fustigaban a sus caballos exigiendo una veloz carrera que les permitiera seguir la loca marcha de su seor. -Qu quiere decir esto, amigo Simbr? -pregunt, as que el ruido de los cascos se apag en la distancia. -Quiere decir, amigo Holly -contest el viejo-, que el Khan hace sentir el peso de su justicia. Caza a muerte a aquel que ofendi su dignidad de Khan. -Qu crimen cometi? Quin es ese pobre hombre?

79

-Es un gran seor de este pas. Su crimen es el haber confesado su amor a la Khania, prometindole levantar el pas en guerra y dar muerte a su marido, y hacerla su esposa. Esto le costar el morir en las fauces de la hambrienta jaura, pues la Khania, que odia a los hombres, se lo dijo al Khan, para hacer con l castigo ejemplar. Esta es la historia! -Feliz este prncipe, que posee una esposa tan virtuosa! Me mir el mago, y meditando un momento sobre mis palabras, sacudi su cabeza como queriendo darles un alcance que estaba bien lejos de m. Al poco rato, volvironse a or los aullidos de la furiosa jaura. Nuevamente, el primer jinete reapareci en escena. l y el caballo parecan agotados por la fatiga. El jinete, viendo que era imposible todo escape, se dirigi hacia la ribera, con nimo, sin duda, de encontrar en el ro una muerte menos horrible que la que le esperaba. El rojo mastn, que pareca ser el gua de la feroz manada, le cort el camino, arrojndose sobre los flancos del caballo. Encabritse el pobre animal y relinchando de dolor cay al suelo. Antes de lo que se tarda en contarlo, la jaura entera haba hecho presa al jinete y caballo, muriendo ambos despedazados ante la salvaje y endemoniada carcajada del Khan.

CAPTULO 9 LA CORTE DE KALOON

HORRORIZADOS por lo que habamos visto, continuamos la marcha. Ahora no me extraaba que la Khania odiara a aquel loco desptico que era su marido. Si el Khan era un pobre desequilibrado, atormentado por los celos, la perspectiva que se- nos presentaba, si llegase a saber que la Khania estaba enamorada de mi amigo Leo, no era de las ms halageas. Bueno era saberlo para precaverse en el futuro.

80

Llegamos, por fin, al trmino de nuestra jornada. En una parte de la isla haba un desembarcadero, donde atracaron las barcazas, y saltamos a tierra. Una guardia de hombres armados, al mando de un intendente del palacio, nos esperaba para recibirnos. Nos condujo a lo largo de estrechas callejuelas, cuyo pavimento estaba formado por piedras planas, y cuya estrechez nos obligaba a marchar en fila. Aunque era de noche, observ que las casas no tenan estilo arquitectnico definido. Nuestra llegada, segn pude juzgar, era esperada, e intrigaba a los moradores de aquella tierra feliz. La gente, a nuestro paso, sala a los balcones, ventanas y puertas para vernos pasar. Cruzamos la calle, llegando a una especie de plaza. La cruzamos, y me di cuenta entonces que nuestra compaa haba engrosado con gran nmero de curiosos, que nos contemplaban y hacan comentarios sobre nuestras personas. Llegamos a una puerta, en la muralla de una fortificacin interior. El paso estaba cerrado, pero a una palabra de Simbr, se abrieron las puertas, encontrndonos en unos grandes jardines. Seguimos el camino central hasta llegar a una gran construccin que semejaba un palacio muy slidamente construido, de un deplorable estilo egipcio. Tras la puerta principal, encontramos una amplia sala. A esta cmara llegaban corredores, a travs de uno de los cuales nos condujo el oficial hasta un departamento, compuesto de una sala y dos dormitorios. Sus paredes estaban adornadas con trofeos y motivos egipcios. Unas as primitivas lmparas de aceite alumbraban la estancia. Simbr nos dej, dicindonos que el oficial esperara en la habitacin inmediata para conducirnos hasta el comedor tan pronto como estuviramos dispuestos. Entramos en las alcobas, donde encontramos los mismos esclavos, siempre hermticos, pero complacientes, que nos ayudaron a desnudarnos. Nos vestimos y salimos, avisando al intendente que ya estbamos dispuestos. Nos condujo a travs de varias habitaciones, grandes y deshabitadas, hasta una gran cmara, donde grandes lmparas colgadas de la pared y techo esparcan una gran claridad. "Un fuego caldeaba la habitacin, hacindola grata y confortable. En uno de los extremos haba una mesa larga y estrecha, cubierta con un tapiz y ostentando un rico servicio de repujada orfebrera.

81

Esperamos aqu hasta que unos servidores aparecieron para levantar las pesadas cortinas, abriendo paso a un personaje que golpeaba una campana de plata. Tras de l seguan una docena o ms de cortesanos, vestidos con trajes blancos, y acompaados de damas, algunas de ellas jvenes y hermosas. Nos hicieron una reverencia, y correspondimos a ella, a manera de presentacin y saludo. .Hubo una pausa mientras nos observbamos mutuamente. Apareci nuevamente la figura de aquel que podramos llamar "maestro de ceremonias", y con su campana de plata seal la entrada de algn nuevo personaje importante. Efectivamente, entre dos filas de esclavos, esplndidamente vestidos, avanzaban lentamente dos figuras de grave majestad, seguidas del mago Simbr y de otros gentileshombres de palacio. La Khania y el Khan de Kaloon entraron en seguida. El Khan pareca ahora un hombre pacfico, sin apariencias de loco. Su mirada era serena y sin expresin, como la de un ser de oscura inteligencia; hubirase dicho que aquel hombre era insensible a toda clase de emociones. La Khania estaba tan hermosa como cuando la vimos en el recinto de la Gran Puerta. Al vernos se turb un poco, pero rehacindose, avanz hacia nosotros, diciendo a su marido: -Seor; estos son los extranjeros de quienes te he hablado. Los ojos del Khan se fijaron primero en m. Pareca divertirle con mi apariencia, porque, echndose a rer brbaramente, habl en aquel griego mezclado con palabras del pas. -Oh, qu animal ms raro! Ja, ja! Es la primera vez que nos vemos, verdad? Ja, ja! -Perdonad, Gran Khan. Pero os he visto esta noche, antes de ahora, distrado con vuestra caza. Es se vuestro deporte favorito? Se ech a rer, diciendo, mientras frotaba sus manos: -S, eso es. La caza de esta noche nos ha hecho correr un poco; pero al fin, mis perritos lo cazaron y ham! ... Cerr la boca, e hizo ademn de comer.

82

-Cesa ya tu brutal conversacin -dijo la Khania con indignacin, y dirigindose hacia Leo, hizo ademn de presentrselo. El Khan, a la vista de aquel buen mozo, pareci quedar sorprendido. Dirigindose a Leo, le dijo: -Sois vos el amigo de la Khania a quien fue a ver a la Gran Puerta de las Montaas? Ahora comprendo por qu se tomaba tanto inters; pero tened cuidado, no sea que tenga que cazaros a vos tambin. Leo, indignado, hizo ademn de contestarle, pero sujetndole por el brazo, le dije en ingls: -Call, por Dios! No ves que este hombre est loco? -Borracho, dirs. Como me hable otra vez de la jaura, le rompo la nuca! La Khania interrumpi para invitar a Leo a sentarse junto a ella; al mismo tiempo que me indicaba sitio entre ella y su to, el viejo Simbr. El Khan sentse en un silln, a la cabecera de la mesa, entre dos de las ms hermosas damas de la reunin. La comida fue abundante, compuestos la mayora de los platos de pescado, carnero y confituras, todo ello presentado sobre bandejas de plata repujada. Como bebida, se sirvi una especie de alcohol destilado del grano del maz, de la cual los comensales beban ms de la cuenta. Despus de cruzar unas palabras conmigo respecto a nuestro viaje, la Khania se volvi hacia Leo, conversando con l casi todo el resto de la noche. Yo pas la velada hablando con el viejo Simbr. En sustancia, lo que supe de nuestra conversacin fue lo siguiente: Que Kaloon se encontraba aislado del resto del mundo por estar rodeado de montaas y haberse roto el nico puente que en la antigedad lo una al mundo exterior. Que el pas no era muy grande, y tena una poblacin muy densa. Que aunque existan minas de metales preciosos, que se trabajaban y se convertan en artculos de til uso, el dinero no se conoca. Todas las transacciones se efectuaban por medio del intercambio de productos.

83

Entre los diez mil aborgenes del pas de Kaloon, existan algunos que podramos llamar de sangre azul, o sea los descendientes de Alejandro Magno. Su sangre, sin embargo, se encontraba mezclada con la de los primitivos pobladores del pas. A juzgar por la apariencia de los descendientes, los antepasados debieron ser individuos pertenecientes a algunas de las ramas de la gran raza trtara. Que el gobierno, si as podamos llamarlo, era de la ms desptica constitucin, residiendo todo el poder en las manos del Khan, cuyo ttulo era hereditario, fuera mujer o varn el descendiente. Religiones existan dos: la del pueblo, que adoraba al espritu de la Montaa, y la de los aristcratas, que crean en la magia, la astrologa y la adivinacin. La Khania era la ltima descendiente directa del primer conquistador, y su marido y primo era descendiente de una manera indirecta; por este motivo, la Khania contaba con casi todos los habitantes del pas como partidarios suyos. Digo casi todos, porque haba algunos descontentos por la falta de descendiente, lo cual, a la muerte del Khan, haba de causar trastornos por la sucesin del trono. Por lo dems, la Khania era justa, equitativa y compasiva con los pobres, que eran numerosos en el pas, debido a la densidad de poblacin. -Verdaderamente. -dijo Simbr, mirndome de soslayo-, sera una gran cosa, como dice el pueblo, que el Khan, que tanto nos oprime y a quien odiamos, muriera, pudiendo entonces la Khania tomar otro esposo ahora que todava es joven y hermosa. Aunque est loco, l lo sabe, y por eso est siempre celoso de cualquier hombre que agrade a la Khania; eso, amigo Holly, ya lo habis visto esta noche. Cualquiera que gozara de este favor, dice Rassen, gozara tambin del de la muerte. -Quiz ame a su esposa -dije a Simbr. -Quiz! Pero si es as, ella no le ama ni a l ni a ninguno de estos cortesanos -contest, sealndome con la mirada a los que estaban en la sala.

84

Ciertamente, ninguno de ellos era capaz de inspirar una pasin. A esa hora, en su mayora estaban borrachos y hablaban entre s a grandes voces y rean estrepitosamente. Las mujeres haban bebido ms de lo suficiente, y ofrecan un lastimoso espectculo. El Khan, tumbado en el silln, comentaba, entre risas, los detalles de la lgubre caza. Atene, en aquel momento, mir a su marido, y con un gesto de amargura retratado en el bello semblante, o que deca a Leo: -Ved! Ved el compaero de mis das! No sabis lo que sufre la Khania de Kaloon! Mas, perdonadme, me encuentro muy fatigada, y deseo descansar. Maana nos veremos y hablaremos de nuevo. Llam a un intendente, ordenndole que nos acompaara a nuestras habitaciones, donde nos dormimos profundamente, pues estbamos muy fatigados. Al amanecer nos despertaron los aullidos de la jaura de la muerte, que deba estar no muy lejos de nosotros. Al da siguiente de nuestra llegada, la Khania Atene nos envi dos magnficos caballos blancos, ponindolos a nuestra disposicin. Al medioda salimos en su compaa escoltados por una guardia. Nos ense, primero, la jaula donde se guardaban-los Mastines de la Muerte. Era grande y con. gruesos barrotes entrecruzados. Unas pequeas puertas daban salida a los mastines cuando fatalmente era necesario. Nunca haba visto animales de tanta fiereza y de tan gran tamao. Los mastines vulgares del Tibet no eran sino simples falderos a su lado. El pel era corto y reluciente. Tan pronto como nos olfatearon, se arrojaron contra los barrotes, con furia, dando saltos y ladrando como desesperados. Estos perros estaban al cuidado de guardianes, cuyo cargo era trasmitido de padres a hijos desde haca muchas generaciones. Los mastines obedecan ciegamente las rdenes de stos, as como las del Khan, pero pobre del que se hubiera acercado a ellos. Estos feroces animales eran los verdugos del pas; todos los malhechores y asesinos de la ciudad servan de pieza a cobrar por la jaura en una lgubre caza, en la que el Khan era el montero mayor. Despus de ver los perros, seguimos a lo largo de la muralla hasta una gran avenida, donde al caer la tarde, los habitantes paseaban en sus ratos de ocio. Luego, con gran

85

contento por nuestra parte, cruzamos un primitivo puente de cuerdas y troncos, y nos lanzamos a travs de los campos. Aquella noche no comimos en el comedor real, sino en la habitacin que estaba junto a nuestros dormitorios. La Khania y su to vinieron a acompaarnos, colmndonos de atenciones. Cuando le presentamos nuestros cumplimientos y le dimos las gracias por su atencin, nos dijo que haba dispuesto que comiramos solos para no exponernos a recibir insultos y a presenciar espectculos desagradables. Las noches siguientes tampoco comimos en el comedor regio. Pasbamos las veladas en nuestras habitaciones, acompaados por la Khania, que haca que Leo le contase cosas de Inglaterra, aj como detalles y ancdotas de las costumbres y usos de los pueblos que haba visitado. Yo le cont la historia del rey Alejandro, el jefe del ejrcito a quien perteneca el general Rassen, su antepasado, el conquistador del pas de Kaloon. Le habl de Egipto, de sus curiosidades y de su vida, y as, gratamente charlando, estbamos hasta medianoche. Atene escuchndonos muy complacida y con los ojos puestos en Leo. Dos inquietudes atormentaban nuestras almas: el deseo de escapar y llegar al santuario, si era posible, y la Khania, aunque no haba vuelto a insinuarse con Leo, llegara un momento en que volvera a hablar de su amor, en cuyo caso no haba ms remedio que despejar la violenta situacin con todas sus consecuencias. Estaba seguro que su pasin, en vez de amenguarse, aumentaba da por da, pues aunque los labios nada decan, los ojos eran ms elocuentes que las palabras.

86

CAPTULO 10 EN LA CMARA DEL MAGO

UNA noche, Simbr nos rog que furamos a comer con l a su departamento, situado en la torre ms alta del palacio. Era all donde iba a tener lugar la escena decisiva de nuestra aventura en el pas de Kaloon. Al terminar de comer, Leo, que haba estado toda la velada pensativo y callado, dijo, de pronto: -Amigo Simbr. Deseo pediros un especial favor: quisiera que rogseis a la Khania nos permitiese seguir nuestro interrumpido camino. El mago, al or la demanda de Leo, palideci. -Creo -dijo, reponindose- que sera mejor que vos mismo pidirais eso a la Khania. A vos nada os sera negado. -Hablemos francamente, amigo Simbr, seamos sinceros. Parece que la Khania Atene no es feliz con su marido. No es cierto? -Veo que sois perspicaz. Pero eso no quiere decir que est enamorada de vos -dijo el viejo, tratando de aplastar a Leo. -Tenis razn! Pero, sin embargo, ha sido tan buena conmigo y he recibido tantas bondades de ella, que me han hecho creer... -Quiz queris decir que no habis olvidado lo, que un caballero debera no recordar... -No! Recuerdo cosas que ataen slo a vos y a la Khania. -Est bien; hablad! -Muy poco tengo que deciros. Solamente, que jams pas por mi imaginacin avergonzar a la primera dama de vuestro pas.

87

-Habis hablado noblemente, y esto os honra. Mas debo deciros que en este pas no nos admiramos por ciertas cosas. Pero, qu necesidad tenis de dar escndalo? Si, por ejemplo, la Khania se decidiese a tomar nuevo esposo, el pas entero se regocijara, porque ella es la ltima descendiente de sangre real ... -Pero cmo puede casarse nuevamente una mujer cuyo marido vive todava? -Desde luego! Es una cuestin que he tenido en cuenta, y creo que la solucin ms sencilla es que podra casarse si ese hombre, que es su marido, muriese. Nada tendra de extrao; el Khan ha bebido tanto en estos ltimos aos que.. . -Queris decir, si este hombre fuera asesinado? -dijo Leo, iracundo-. Pues bien; desde este momento os digo que no. No quiero saber nada de tal asesinato! Me entendis? Al decir esto Leo, o un ligero ruido tras de m; volv la cabeza, y la cortina que cerraba el paso al gabinete donde el mago guardaba sus instrumentos se descorri, dejando ver a la Khania que nos contemplaba en pie. -Quin hablaba de asesinatos? -dijo, framente-. Fuisteis vos, Leo? Levantndose de su asiento, Leo respondi serenamente. -Seora: me alegro de que hayis odo mis palabras, aunque stas hayan podido despertar vuestro enojo. -Por qu ha de enfadarme el saber que en mi corte hay hombres de honor que nada quieren saber de crmenes? No! Estas palabras os honran. Pero sabed que jams pasaron por mi mente esas ideas. Mas amigos mos: lo que est escrito, est escrito! -Pero decidme, Khania: qu es lo que est escrito? -pregunt Leo con ansiedad. -Simbr: dselo! Simbr se dirigi a su gabinete; trajo un papiro y ley: "Las estrellas han demostrado con sus signos infalibles que antes de la prxima luna nueva el Khan de Kaloon, Rassen, morir a manos del extranjero de rubia cabellera que lleg a este pas a travs de las montaas".

88

-Las estrellas mienten si tal cosa afirman! -grit Leo fuera de s. -Como queris -dijo Atene-; pero sabedlo: el Khan debe morir, no a mis manos ni a las de mis cortesanos: debe morir a las vuestras. -Pero por qu a mis manos? Por qu no a las de Horacio? Si as fuese, debera sufrir el castigo que el pueblo me impusiera! -grit Leo, desesperado. -Por qu os burlis de m, Leo Vincey? No comprendis lo que para m representa mi marido? -dijo la Khania, felinamente. Comprend que habamos llegado a la escena culminante, porque Leo, dominndose y mirndola cara a cara, le _dijo, framente: -Seora, hablad! Hablad, por lo que ms queris; quiz ser mejor para los dos! -Os obedecer, seor. Del principio de este drama espiritual mo, nada os hablar; lo que recuerdo se refiere a mi presente reencarnacin, en la que desde mi niez os he amado, sin conoceros en persona. La primera vez que os vi, en el ro, cuando os salvamos de las aguas, vuestra cara no me fue desconocida. Ya os conoca por haberos visto en sueos. S! Cuando era una nia, me qued dormida una maana de primavera, entre un macizo de flores de mi jardn ... y os vi! Os vi! Vuestra cara era la de un nio, pero rais vos. Preguntdselo a mi to; l sabe que es verdad lo que os digo. Despus os vi muchas veces. Siempre en sueos, y por ellos supe que vos rais mo, mo! Solamente mo! Pasaron largos aos. Yo saba que vos venais hacia m, poco a poco, yendo de un lado al otro, a travs de los pueblos del Asia, cruzando las heladas montaas, los verdes llanos y los desiertos arenosos, donde los rayos del sol calcinan las blancas osamentas de las caravanas perdidas. Siempre, siempre hacia m! Por fin llegsteis! Una noche, an no hace tres lunas, mientras estaba con mi to estudiando juntos la Senda que conduce al pasado y al presente, tuve una extraa revelacin. Perd el sentido en uno de esos dulces sueos en que parece que el espritu se separa del cuerpo y toma fuerzas para ver aquello que ha de suceder. Vi entonces que vos y vuestro compaero descendais por una saliente de hielo sobre el abismo. No miento, no! Est escrito aqu! rais vos el hombre de mis ensueos hecho carne; no poda ser otro!

89

Como conoca el lugar, hacia all nos dirigimos presurosos, temiendo que pudirais caer y perderse vuestra preciosa vida. "Cuando llegamos vimos que era verdad. Dos pequeas figuras se deslizaban por los hielos, por donde ningn hombre hubiera podido descender. Vimos cmo casteis y quedsteis colgado sobre el glaciar; vi tambin cmo, valientemente, Holly saltaba tras de vos, y vimos cmo cortando la cuerda que os aprisionaba, os precipitbais en el abismo. Pero yo estaba all, y fueron mis manos las que os salvaron de perecer en el torrente; de otra forma, hubirais muerto sin remedio, vos que sois para m la vida, mi sueo, el amor soado y esperado desde hace tantos aos. Vos y no otro, Leo Vincey. Fue este temor el que previ el peligro, y esta mano la que os salv la vida. Queris rechazarlos ahora, cuando la Khania de Kaloon os los ofrece? Qued callada, con los ojos fijos en el vaco, mientras sus labios temblaban ligeramente. -Seora -dijo Leo-. Me salvsteis la vida, y eso slo basta para que mi gratitud sea eterna, aun cuando quin sabe si hubiera sido mejor que me hubiseis dejado morir! Pero si toda esta historia es verdad, por qu os casasteis con el hombre que es hoy vuestro esposo? -Oh! No pensis mal de m, mi bien amado: fue un acto poltico el que me oblig a unirme a ese loco dspota a quien siempre odi. T lo sabes, to! El viejo Simbr movi afirmativamente la cabeza. -Este matrimonio fue necesario para poner fin a la guerra que ensangrentaba el pas entre las legiones de Rassen y mis fieles sbditos. Yo era la ltima descendiente de la verdadera raza; adems, siempre cre que mis sueos y visiones eran solamente fruto de mi cerebro enfermo. Lo hice solamente por el bien de mi pas! -Si as fuera, seora, vos serais la ms grande patriota y digna de admiracin -dijo Leo en un tono rpido, en el que trasluca el deseo de poner fin a esta escena-. No! No pienso mal de vos, Khania. Mas me extraa que deba ser yo el que tenga que cortar el yugo que os aprisiona a un marido que habis escogido por vuestra voluntad. Adems, me habis con-

90

tado la historia de la revelacin de las estrellas como la que os anunci nuestra llegada al pas, y debo deciros que es realmente falsa. Seora: vos estbais en el ro porque la poderosa Hesea, el Espritu de la Montaa del Fuego, as os lo haba mandado! -Cmo sabis esto? -dijo Atene como mordida por una vbora, mientras Simbr nos contemplaba estupefacto. -De la misma manera que conozco muchas cosas ms. Se ora: hubiera -sido mejor que hubirais dicho toda la verdad. Atene, blanca como la cera, respondi: -Quin os lo dijo? Fuiste t, mago maldito? Oh! Si es as, ten la seguridad de que lo sabr, y aunque llevas mi sangre en tus venas, la pisotear cuando ests en la agona. -Atene! Atene! -dijo Simbr, suplicante-. Bien sabes que no puede ser verdad! -Entonces fuisteis vos, vagabundo apestado, mensajero del espritu del mal? Oh, por qu no os mat desde el primer momento! Pero ese olvido tiene pronto remedio. -Seora -respond-, creis por ventura que soy adivino? -S; eso creo que sois... -Entonces, Khania, decidme: qu respuesta habis enviado a la poderosa Hesea sobre nuestra llegada al pas de Kaloon? -Escuchad -interrumpi Leo antes de que pudiera contestar-. Quiero ir a la Montaa Sagrada a consultar al orculo. Con vuestra complacencia o sin ella ir, y despus podris juzgar quin es ms fuerte, si la Khania de Kaloon o Hesea, la del Santuario del Fuego. Atene permaneci en silencio durante algunos segundos, quiz por no saber qu contestar a la inesperada resolucin de Leo. Despus, con una pequea sonrisa, aadi: =Es esta vuestra voluntad? Bien; pero creo que all no est lo que buscis... Como si un secreto pensamiento cruzase por su cerebro, un espasmo de pena se reflej en su cara; luego aadi, con aquella frialdad tan particular en ella:

91

-Viajero!, sabed que mientras yo viva no pondris los pies en esa montaa. Sabed tambin, Leo Vincey, que os he abierto mi corazn, y por vuestros labios he sabido que la mujer que buscis no soy yo, como en mi loca pasin llegu a creer. No os hago ningn ruego, ninguna splica; pero no olvidis que sabis demasiado... Sin embargo, pensadlo bien esta noche, y maana, a la puesta del sol, me contestaris. No me desdigo de mi ofrecimiento; maana me diris si me queris tomar por esposa cuando la ocasin llegue, y reinar en este tranquilo pas, gozando de la felicidad de mi amor; o morir en compaa de vuestro amigo. De pronto vi que la llama de la luz que iluminaba la estancia se movi, haciendo sombras. Comprend que algn cuerpo extrao haba alterado la tranquilidad del ambiente, penetrando en la estancia; con un temor instintivo mir a mi alrededor, y vi la sombra de un hombre que avanzaba silenciosamente. Al llegar dentro del crculo iluminado por la lmpara, prorrumpi en una salvaje carcajada. Era el Khan. Atene lo vio. Su mirada no expres miedo ni inquietud, como si lo que suceda fuera una cosa que de antemano supiera haba de suceder; sin embargo, lo que de esta nueva fase pudiera derivarse habra de ser fatal para Leo y para m. -Qu buscas aqu, Rassen? -pregunt Atene-. Vuelve a tu corte, y sigue con tus borrachos y tus mujeres. Pero Rassen rea, y su risa, como la de las hienas, nos sacudi las espaldas con rudos escalofros. -Qu has odo, que tanto te hace rer? -Que qu he odo?. -rugi Rassen-. Oh! Que la Khania, por cuyas venas corre pura la sangre de los conquistadores, la primera dama del pas de Kaloon, la princesa cuyas ropas se manchan al slo contacto con las damas de la corte, mi esposa, s, mi esposa, la que me rog que me casara con ella, y sabedlo, extranjeros, porque era su rival en el gobierno de todo el pas, pensando slo con ello aumentar su poder 'y riqueza, la he odo ofrecerse a un vagabundo aventurero de rubios cabellos, y he odo tambin a ste rechazarla. Ja, ja! He odo tambin, pero esto ya lo saba yo, que estoy loco; loco! Ja, ja! Pero sabed,

92

extranjeros, que estoy loco porque esa rata vieja -dijo sealando a Simbr- me dio a beber un filtro en la fiesta de nuestros desposorios para reducirme al lamentable estado en que hoy me encuentro. Lo hizo bien, a fe ma; pero la culpable verdadera de todos mis males no es ms que esa mujer, a quien odio con todas las fuerzas de mi alma, la Khania Atene. Solamente su contacto me pone enfermo; he intentado convivir con ella, pero envenena el aire el olor de embrujamiento que difunde. Todos estos rudos insultos, que en el fondo no deban quiz carecer de fundamento, los escuch la Khania Atene sin despegar los labios. De pronto, volvindose hacia nosotros con gran reverencia, nos dijo: -Seores, perdonad; habis llegado a una tierra corrupta por el vicio y atacada por los malos espritus, y aqu veis sus frutos. Khan Rassen: tu destino est escrito, y no he de hacer nada por impedirlo; durante el corto tiempo en que hemos estado juntos, no has sido para m ms que deshonra y corrupcin. La prxima copa no ser para enloquecerte, sino para hacer callar esa lengua vil que arroja todo el veneno de tu casta a la limpia y pura de la ltima descendiente de los conquistadores. To! Ven conmigo; dame tu brazo, pues me siento desfallecer de vergenza y de rabia. El mago avanz unos pasos, y al pasar junto al Khan, y mirndole con sus ojillos, que brillaban como carbunclos, detenindose, le dijo: -Rassen! Os he visto nacer; sois el hijo de una mujer maldita; nadie sabe quin es vuestro padre, sino yo. Yo os he elevado; a m me debis el ser lo que sois, no olvidis que puedo haceros caer. Ya os acordaris de m cuando llegue el ltimo instante de vuestra vida. Sus pasos se apagaron en el corredor, y el Khan, mirando furtivamente a su alrededor, pregunt, mientras se secaba con la manga el sudor que le corra por la frente: -Se ha ido ya ese viejo hechicero? De sus ojos haba desaparecido el brillo de la locura. Lo tranquilic en seguida, contestndole que ya se haba marchado.

93

-Creeris que soy un cobarde, y es verdad; tengo miedo de l y de ella, como vos lo tendris, rubio galn, cuando os llegue la ocasin. -Quiero huir, Khan! -le dijo Leo-. Ellos me han dicho que yo debo mataros; estad tranquilo; no busco vuestra muerte. Creis que intento robaros vuestra esposa, mas no son tales nuestros propsitos. Deseamos solamente escapar de esta ciudad, en la que estamos prisioneros, ya que sus puertas estn cerradas y vigiladas noche y da. Escuchad; vos y slo vois podis librarnos de esta prisin. Dadnos la libertad! El Khan nos mir sorprendido, exclamando: -Pero si os dejara libres, adnde irais? -Hacia la Montaa del Fuego. Rassen se qued atnito. -Soy yo el que est loco, o sois vos; pero..., queris ir a la Montaa del Fuego? Sin embargo, no me importa hacia dnde os dirijis; mas no creo que podis llegar hasta all... Pero si as fuera, podrais volver de nuevo con hombres para guerrear. Ah! Ya veo claro! Tenis la reina y deseis conquistar este frtil pas! Sois ambiciosos! No! No iris hacia all! -Escuchad, Khan. Sed consciente. Vuestros temores son infundados. No deseo vuestra esposa, ni un acre del suelo de estas tierras. Ayudadnos, y no volveremos a molestaros ni a intervenir en la vida de vuestro pas. El Khan permaneci pensativo, con sus largos brazos colgando a lo largo del cuerpo. De repente, alguna idea pas por su cerebro, por cuanto, estallando en una de sus brutales carcajadas, dijo: -Estoy pensando qu dira Atene si maana viese que sus pjaros haban volado. Ja! Ja! Pero... os buscara, y entonces quiz se enfadase conmigo, y saldra en vuestra busca, no parando hasta encontraros... -dijo, ponindose serio.

94

-Ms enojada de lo que est ahora? -repliqu-. Dejadnos marchar esta noche, favorecidos por la oscuridad, y maana, por mucho que busque, no nos encontrar. -Olvidis, extranjeros, que ella y su to tienen ciertos poderes secretos de qu valerse? Aquellos que supieron dnde tenan que encontraros, bien pueden saber dnde tienen que buscaros si escapis. Pero sera curioso ver su rabia al saber que habais huido. Oh, mi rubio doncel! Dnde ests? -dijo, imitando cmicamente la voz de Khania-. Volved, volved pronto; dejadme que derrita el hielo de vuestro corazn con la llama de mi amor! Ja! Ja! Sbitamente exclam: -Cundo podis estar listos para marchar? -En media hora -contest. -Ben. Id a vuestro cuarto y preparadlo todo. Dentro de unos segundos estar con vosotros.

CAPTULO 11 LA CAZA Y LA MUERTE

LLEGAMOS a nuestras habitaciones sin encontrar a nadie en el camino. Cambiamos nuestras lujosas ropas por aquellas que trajimos en el viaje desde la Gran Puerta a la ciudad. Recogimos las vituallas y tiles que pudieran servirnos en nuestra nueva aventura. Recogimos nuestros fuertes cuchillos de caza, y nos armamos con unas pequeas lanzas, que nos serviran para cazar o para defendernos, en caso necesario. -Quin sabe si ese loco no nos engaa o intenta matarnos! Pero nos defenderemos mientras nos quede un hlito de vida -dijo Leo.

95

-Tienes razn; no confo gran cosa en esa bestia con forma de hombre; aunque su deseo de vernos lejos de su mujer, tal vez nos sirva de ayuda... -S; pero no olvides que dijo que quin sabe si podramos volver para encender en guerra al pas. Mientras vivamos, podemos volver; los que mueren no vuelven nunca. -Pues Atene no piensa as -contest. -Y, sin embargo, esta noche habl de darnos muerte -contest Leo. -Su propia pasin la volvi loca. Se abri la puerta, dejando paso al Khan envuelto en un largo abrigo de viaje. -Si estis ya listos, vamos -nos dijo. Viendo lo que llevbamos, aadi-: Para qu necesitis estas cosas? Vamos, por ventura, a una cacera? -No -respond-; pero, quin nos puede decir que no podemos ser cazados? ... -Si creis que es mejor, quedaos donde estis hasta que la Khania quiera abriros sus puertas -respondi, mirndonos fijamente. -No; vamos. Nos pusimos en marcha, yendo l a la cabeza. Pasamos a travs de varios cuartos hasta que llegamos al gran recibidor; de all salimos al patio, donde, en voz baja, nos dijo que nos ocultsemos en la sombra. La luna brillaba aquella noche con tanta claridad, que a su plida luz poda verse; recuerdo el musgo que creca entre las losas del pavimento. Me preguntaba yo, en aquellos instantes, cmo nos las arreglaramos para salir por la puerta principal, cuya guardia haba sido doblada recientemente, por orden de Khania. Mas, con gran alegra ma, vi cmo la dejbamos a nuestra derecha y cmo Rassen nos conduca por un corredor hasta una puertecilla oculta tras un tapiz, y que abri con una llave que llevaba encima. Nos encontramos al fin fuera del recinto del palacio, y en el amurallado jardn, bordendolo, tuvimos que pasar por donde se encontraba la jaula de los mastines, que, siempre alerta y al olfatear nuestro paso, prorrumpieron en terrorficos ladridos. El Khan fue hacia ellos y consigui tranquilizarlos.

96

Cuando volvi a reunirse a nosotros, le expliqu los temores de que quiz hubiera alarmado a los guardianes. El Khan me tranquiliz, dicindome: -No; no hay cuidado; sus guardianes saben que estn hambrientos e inquietos porque maana ciertos criminales deben morir a sus fauces. Llegamos a las puertas de la muralla; el Khan, llevndonos hasta un templete, nos dijo que espersemos, pues volva en seguida. Leo y yo nos miramos, pues el mismo pensamiento haba cruzado por nuestra mente: el Khan deba haber ido a buscar a los asesinos que tenan que darnos muerte. Mas pensamos mal, por cuanto al poco rato omos pisadas de caballos sobre el piso, y el Khan volvi conduciendo de las bridas a los dos caballos blancos que Atene nos haba regalado. -Los ensill con mis propias manos -dijo-. Qu ms se puede hacer para que partis rpidamente? Ahora montad, y cubros la cara con el cuello de vuestros abrigos, como hago yo. Montamos, y l corri ante nosotros a pie, como hacan los maestros de ceremonias de Kaloon cuando acompaaban a sus amos. Dejando la calle principal a un lado, nos internamos por el barrio de peor reputacin de la ciudad, cruzando y recruzando el ddalo de sus tortuosas y lbregas callejas. Llegamos a la ribera; all, en un pequeo embarcadero, saltamos al interior de una barcaza que haba amarrada a uno de los pilotes. -Debis embarcar vuestros caballos y cruzar el ro -dijo Rassen-; los puentes estn guardados, y tendra que descubrir mi personalidad a los soldados para que os dejaran pasar. Algo contrariados, embarcamos rpidamente a los caballos, sujetndolos yo de las bridas, en tanto Leo empuaba los remos. -Adis, errantes aventureros! -grit el Khan, en cuanto nos separamos del muelle-. Rogad al espritu de la Montaa que el viejo hechicero y su sobrina, vuestra amante, rubio

97

doncel, no estn presenciando vuestra fuga reflejada en el espejo-mgico, porque entonces nos veremos de nuevo. La corriente tom de lleno a nuestra barcaza, llevndola hasta el medio del ro. Sobre el muelle, el Khan rea con aquella risa trgica que haca estremecer a los que la oan. Llamndonos todava, nos dijo: -Corred, corred, extranjeros, si queris salvar vuestra vida! La muerte os va siguiendo los pasos! Leo rem entonces con fuerza hacia la orilla, con nimo de desembarcar, pero la corriente impetuosa haca intiles sus heroicos esfuerzos. -Haramos mejor en desembarcar y matar a ese hombre, pues sus palabras encierran una amenaza. Me lo dijo en ingls; pero Rassen, por la modulacin de las frases, o por 1t que fuera, debi comprender el significado, por cuanto, dando un salto, ech a correr; y parndose de pronto, grit: -Demasiado tarde, locos! Con una carcajada se perdi en las oscuras sombras de la noche. -Crucemos; djalo -dije a Leo. Seguimos remando y divisamos un pequeo golfo, y hacia l nos dirigimos. Desembarcamos los animales, y sin preocuparnos de la barcaza, montamos nuestros caballos y emprendimos la ascensin hacia la cumbre donde se encontraba el Santuario del Fuego. Poco tiempo despus, la aurora ti con su prpura las nieves de las vecinas montaas, al mismo tiempo que se extenda una densa niebla que nos oblig a refrenar el galope de nuestros caballos, decidiendo hacer alto en nuestra marcha, en un pequeo trigal, hasta que la atmsfera se aclarase un poco, al mismo tiempo que se refrescaban los caballos.

98

El sol sali por fin tras la montaa cuya columna de humo era nuestra gua, convirtiendo en jirones la densa niebla que antes nos impeda el paso. Dimos de beber a nuestros caballos, y reemprendimos nuestra marcha hacia la cumbre. La maldita ciudad de Kaloon quedaba tras de nosotros, y con ella la Khania con toda su belleza y sus pasiones; con ella tambin quedaba su to con sus brujeras y adivinaciones, tan viejo en aos como en ocultos crmenes, y aquel Khan loco, mitad diablo mitad mrtir, pero siempre cobarde y cruel. Frente a nosotros arda el fuego en la nevada cumbre, con sus misterios que tantos aos de infructuosa busca nos haba costado. Ahora, o descubramos ste, o moriramos: todo antes que retroceder! A medioda la configuracin del terreno haba cambiado por completo: todo eran pequeas laderas escalonadas, que hacan, por consiguiente, imposible el regado artificial. Al anochecer nos pareci haber llegado al lmite del pas de Kaloon con el de las salvajes tribus. Altas y fuertes torres almenadas se elevaban, sin duda, para servir de refugio y defensa contra los ataques de los errantes invasores. Deban estar desmanteladas y sin soldados; por lo menos as nos pareci; probablemente eran vestigios de los das en que el pas tena que ser defendido de los ataques ambiciosos de conquistadores de otra raza predecesora de la del actual Khan. Dejamos esas torres tras de nosotros, y nos encontramos, ya bien anochecido, en una vasta llanura en la que no vimos ser viviente alguno. Decidimos dejar descansar nuestros caballos, para comenzar nuevamente la marcha a la luz de la luna. Sabiendo que la Khania quedaba atrs, toda la distancia entre nosotros y ella nos pareca poco. Nuestra fuga a estas horas ya se habra descubierto. Si queramos estar a salvo, tenamos que correr mucho; seguramente a estas horas un mensajero estara poniendo en guardia al pas para capturarnos, y los soldados seguiran nuestros pasos. Desensillamos los caballos y los dejamos libremente solazarse, revolcndose entre la seca hierba que cubra el suelo. No haba agua; pero no nos preocupamos, ya que nuestros caballos haban bebido poco antes en una charca encenagada. Acabamos con la escasa

99

comida que con nosotros habamos trado de palacio, y que sobriamente habamos repartido en nuestra marcha, a pesar de la noche sin descanso y de la larga jornada anterior. Tendidos sobre la hierba estbamos, cuando mi caballo, que se revolcaba con las patas atadas, se enred en tal forma, que le era imposible ponerse de pie; despus de varias tentativas intiles, en una de ellas dio toda una vuelta sobre s mismo, quedando con las patas al aire, junto a nosotros, que contemplbamos, riendo, sus intiles esfuerzos. -Por qu tiene los vasos tan rojos ese animal? Se habr herido? -dijo Leo, extraado. Me fij entonces en que, efectivamente, los vasos del animal estaban manchados de rojo, sin que en todo el da nos hubiramos dado cuenta de ese detalle. Me levant para verlo mejor, figurndome que seran manchas de barro rojo de algn fangal de los que habramos cruzado. Efectivamente, era rojo; pero lo que me extra fue que aquello no era barro, sino una substancia aromtica de olor penetrante y desagradable; hubirase dicho que era sangre mezclada con pimienta u otras especias. -Qu extrao es todo esto! -dije-. Veamos tu caballo, Leo. Como supona, el caballo de Leo tena los vasos embadurnados con la misma extraa substancia. -Quien sabe si esto no es algn tratamiento del pas para proteger los vasos -dijo Leo. Una terrible idea, fija, punzante, se clav en mi cerebro, obligndome a exclamar: -No perdamos el tiempo en indagar las razones. Montemos, y escapemos a galope. -Por qu? -murmur Leo. -Porque ese maldito Khan, que el diablo confunda, ha sido el que ha puesto as a nuestros caballos. -Para qu? Para que no puedan correr? -inquiri Leo. -No, Leo, para que dejen una huella de su paso sobre la tierra seca! Leo palideci; balbuciendo, me dijo:

100

-Quieres decir entonces... Los mastines!... Asent. Sin perder un minuto en comentarios, ensillamos los caballos con el propsito de comenzar una carrera fantstica. Justamente cuando acababa de cerrar la ltima hebilla de mi montura percib un ligero rumor que me hizo aguzar el odo. -Escucha, Leo. Nuevamente se dej sentir el rumor, esta vez ms claro, y sin dejar lugar a dudas respecto a su origen. Eran los ladridos de los Mastines de la Muerte! -Gran Dios, los perros! -exclam Leo. -S -contest con tranquilidad. Ante este evento tan sospechado por m, mis nervios se tornaron de acero y el temor desapareci por completo-. Parece que nuestro amigo el Khan va a hacer su deporte favorito a nuestra costa. Por eso rea tanto! -Qu hacer, Horacio? -pregunt Leo-. Abandonar los caballos? Mir hacia la cumbre; todava se encontraban a muchas millas de nosotros sus laderas ms cercanas. -Ya tendremos tiempo de hacerlo cuando nos veamos obligados a ello. No s si podremos llegar al pie de la Montaa antes de que los perros nos den caza. Vamos, pues, a luchar desenfrenadamente, a ver si podemos escapar. Forcemos los caballos. Es nuestra nica esperanza. Sujet al mo, y le hice dar una vuelta para poder ver lo que tras de m suceda. A la incierta luz del crepsculo pude ver una multitud de pequeas figurillas que corran, y entre las ltimas, un hombre al galope, jinete sobre un soberbio corcel, llevando de su mano las riendas de otro caballo. -Toda la jaura est suelta -dijo Leo, estremecindose-. Rassen viene tambin; pero para qu traer otro caballo? Ya s para qu nos servirn las lanzas, y ahora s que vas a ver cmo se cumple de verdad la profeca del mago. Al galope!

101

Partimos en la oscuridad, con los ojos fijos en la cumbre, cuyo humo se tornaba rosado. Slo tenamos la esperanza de poder alcanzar la vertiente de la Montaa, todava muchas millas distante, con la jaura pisndonos los talones, teniendo la esperanza de que los perros, cansados, se negasen a continuar la caza. La oscuridad se haca cada vez ms densa, ocultando con sus sombras las montaas vecinas, mientras los mastines se acercaban cada vez ms. Aunque marchbamos veloces, no podamos forzar ms nuestros caballos, pues podan caer y lastimarse, lo que sera fatal. De pronto el fuego de la Montaa brill en una explosin como la que vimos cuando llegamos a la ciudad de Kaloon. Brill intensamente, haciendo pasar un haz de luz por entre los arcos de la crux ansata, como si fuera un gigantesco faro. Nos. pareci que nos encontrbamos sumidos en una misteriosa luz fosforescente como aquella que irradia el mar en las noches calurosas del esto. Quiz esto fuera slo una refraccin de la luz al reflejar en las nubes y en las nieves de las cumbres vecinas. Este resplandor, aunque slo dur unos segundos, nos ayud bastante para orientarnos, mxime cuando el terreno era muy abrupto y rocoso. La luna se dej ver entre las nubes, justamente cuando el extrao resplandor desapareca. La jaura se nos acercaba cada vez ms. En el silencio de la noche sus infernales armonas alcanzaban un volumen terrorfico. Pude distinguir entre ellas los tonos que la componan. Especialmente uno profundo y penetrante como el sonido de una campana. Record que haba odo el sonido de este ladrido cuando, sentados en la barcaza sobre el ro, vimos a aquel pobre noble de la corte morir por el crimen de amar a la Khania. Cuando pas la jaura frente a nosotros, observ que el que as ladraba era una bestia enorme, roja y de negras orejas y patas como el bano, y al que el Khan llamaba "El Amo". Le llamaba as porque no haba perro en la jaura al que no hubiera vencido. Aseguraba que poda matar a un hombre armado, siempre que ste estuviera solo. Ahora sus ladridos sonaban trgicamente en mi cerebro. "El Amo" no estaba ni a media milla de distancia!

102

Galopamos tan veloces como pudimos, pues ahora el terreno haba cambiado, y la luz de la luna favoreca nuestra fuga. Si el terreno continuaba as, quiz en dos horas de marcha podramos escapar de la jaura. Las laderas de la Montaa quedaban todava a unas diez millas, cuando menos; pero las fuerzas de nuestros caballos tocaban a su fin; hacan cuantos esfuerzos podan por salvarnos y salvarse; pero la fuerza tiene sus lmites. Su galope se iba acortando poco a poco, y cre ms de una vez que iban a caer reventados. Cruzbamos un terreno lleno de matorrales y rocas, situado en una colina, en donde unas millas ms abajo naca el ro que regaba los enormes flancos de la Montaa del Fuego. A poco de marchar por esta colina, nos vimos obligados a dar vuelta para poder pasar entre dos masas rocosas que se abran ante nosotros. Al llegar all pudimos ver a la jaura. No eran muchos. Sin duda, algunos de ellos deban haber cado en la ruda marcha. No lejos, vena el Khan montado en el segundo caballo, que haba llevado de repuesto para cuando se cansara el otro. Nuestros caballos tambin los vieron, y se estremecieron de terror, pues intuitivamente comprendieron que estaban destinados a saciar el hambre de aquellas fieras. Decidimos marchar unas cuatro millas ms hacia el nacimiento del ro, de cuyas aguas omos el ruido, con objeto de poder refrescar los caballos. Apenas habamos andado doscientos metros, cuando los animales comenzaron a enloquecerse, sin que nuestros esfuerzos pudieran dominarlos. -Salta de tu caballo y escondmonos en un matorral! -grit Leo. As lo hicimos, y al poco rato los perros pasaron resoplando como a unos treinta metros de nosotros. Corran silenciosos. pues teniendo la presa ya cercana, crean intil desperdiciar fuerzas. -Corramos! -dije a Leo, tan pronto como pasaron-. No tardarn en volver! A unos ochenta metros de nosotros haba una roca que, afortunadamente, nos dara tiempo para escalarla antes que la jaura estuviese de vuelta. Vimos a nuestros dos pobres caballos corriendo frenticamente a travs de la llanura, por el mismo camino que habamos hecho anteriormente. Sin peso alguno, y espoleados por el terror, corran, llevando la de-

103

lantera a la jaura, aunque, desgraciadamente, sabamos que esto no poda ser por largo tiempo. El Khan haca esfuerzos desesperados para hacer abandonar a sus mastines la caza de los caballos; pero los perros, puestos ya sobre la presa y olfateando el festn en perspectiva, no obedecan. La juventud estaba ya lejos de m y no poda correr tan rpidamente como las circunstancias requeran; adems, con la tensin nerviosa de la loca carrera sobre los caballos, mis piernas se negaban a sostenerme. Un tobillo, torcido al dar un paso en falso, acab de inutilizarme por completo, dejndome tendido en el suelo. Implor a Leo que me levantara, pues a toda costa quera llegar al ro; una vez en l, si lo vadebamos o bien caminbamos por sus orillas con los pies en el agua, haramos perder la pista a los perros; de cualquier manera, el ro representaba para nosotros una oportunidad de escapar con vida. Los ladridos de los mastines, especialmente el de "El Amo", se volvieron a or cercanos. Seguramente, el Khan haba podido reorganizar la dispersa jaura, y volva sobre nuestra pista. No tenamos ms remedio que hacer frente al Destino. -Huye! Escapa! -dije a Leo-. Puedo detenerlos por unos minutos, los necesarios para ponerte a salvo. Tu vida es sagrada: Ayesha te espera; mi vida es vieja y me pesa; el morir no me asusta. -Calla, o nos oirn -dijo Leo, mientras me ayudaba a llegar al ro. Estbamos cerca; poda ver el reflejo de la luna en sus aguas trmulas. Pero los mastines se acercaban cada vez ms sobre nosotros; tanto, que omos claramente el ruido que hacan sus patas al correr sobre la seca tierra mezclado con el de .los cascos del caballo del Khan. Ya llegbamos a la orilla, cuando Leo dijo, de pronto: -Bien, no podemos ir ms all; hagamos frente; jugumonos el todo por el todo. Nos detuvimos, y nos dirigimos a una roca cercana, contra la que apoyamos nuestras espaldas y esperamos.

104

A unos sesenta metros, los mastines avanzaban hacia nosotros; pero, loado sea el cielo! Slo eran tres! El resto, seguramente, haba seguido tras los caballos, y estaran cebndose en ellos. nicamente tres y el Khan, cuya figura salvaje se destacaba claramente sobre su cabalgadura. Pero slo tres: "El Amo" y dos ms, muy semejantes a l en fiereza y tamao. -Ser mejor -dijo Leo- que hagas frente t a los perros mientras yo me las entiendo con el Khan. Preparando las lanzas, aguardamos firmes la acometida de las bestias, la lanza en la derecha y el cuchillo en la izquierda secndonos las manos hmedas del sudor. Los perros nos haban visto y venan ladrando rabiosamente. No tengo reparo en decir que sent miedo, pues los brutos parecan leones por su tamao y furor. Uno de ellos, el ms pequeo, separndose de los otros, se adelant, viniendo derecho hacia m. Por qu o cmo, no lo s; quiz fue un impulso repentino; pero el caso es que punte un poco la lanza; y el animal se arroj con toda su fuerza contra ella. La lanza le entr por el pecho, entre las patas delanteras, y tan rudo fue el choque que me vi lanzado contra la roca. Cuando me pude dar cuenta, el perro rodaba muerto por el suelo con un trozo de lanza clavado en el pecho, pues aqulla se haba partido en dos. Las otras dos bestias se haban lanzado sobre Leo, si bien no haban hecho presa, aunque uno de ellos llevaba en su boca un trozo de su abrigo. Nerviosamente tir su lanza contra ellos; pero con tan mala fortuna, que pas rozando a uno, yendo a clavarse contra el suelo. Estbamos desarmados! La vista del compaero muerto detuvo un instante la furia de los mastines, que se retiraron a corta distancia de nosotros, aullando frenticamente. El Khan haba saltado de su caballo, y se diriga hacia nosotros; su cara pareca la de un demonio; pens que tendra miedo de luchar con nosotros; pero me bast ver sus ojos para persuadirme de que no era as. Estaba loco de rabia y de celos, las peripecias de nuestra captura haban crispado sus nervios hasta el paroxismo; vena a matar o a morir.

105

Desenvain su daga, y llamando a los perros, me seal con ella. Los vi saltar hacia m, y l dirigirse hacia Leo. Quin podra decir exactamente lo que sucedi? Mi cuchillo se enterr en el pecho de un mastn, que rod por tierra, aullando de dolor. El otro. "El Amo", hizo presa de mi brazo derecho, por debajo del codo, producindome con sus colmillos un dolor tan agudo, que, enloquecido, dej caer el cuchillo que sostena con la mano izquierda. El perro me sacuda con fuerza, intentando arrastrarme para un lado y otro, a pesar de los puntapis que le daba yo en el estmago. Ca al suelo, y al caer, mi mano izquierda tropez con una gruesa piedra, que agarr desesperado, y ponindome de rodillas, le golpe la cabeza furiosamente con ella; pero ni aun as la feroz bestia me soltaba el brazo. Hoy creo fue mejor as, pues de otra forma la nueva dentellada me hubiera producido otra nueva herida. Rodamos por el suelo juntos hombre y perro. En una de las vueltas vi a Leo y al Khan que, abrazados, luchaban, rodando tambin sobre el suelo. A otra vi al Khan, no lejos, contemplando mi lucha con la bestia. Cruz por mi imaginacin la idea de que haba matado a Leo, y que ahora contemplaba mi muerte. Cuando me pareca que todo se pona negro, vi que algo se levantaba delante de m, y que el perro soltaba su presa, dejando libre mi brazo ensangrentado. Era Leo, que, agarrando al perro con sus hercleas fuerzas. lo levantaba como una pluma para estrellarlo contra el suelo. Bravo! En una de estas sacudidas haba estrellado los sesos del mastn contra la piedra, y su cabeza no era ms que una masa informe negra y roja. Leo, reanimndome, pues me encontraba aplanado por el tremendo choque nervioso, me dijo: -Bien; se cumpli la profeca del mago; vamos a asegurarnos. Como un autmata me llev hacia la roca donde estaba sentado el Khan, con vida, pero incapaz de moverse. La locura haba desaparecido de su cara, y nos miraba melanclicamente, con ojos de chiquillo enfermo.

106

-Sois valientes -dijo con voz apagada-, y sois fuertes; habis matado a esos mastines, y me habis roto la espalda; ha sido como profetiz el viejo Simbr. Despus de todo, yo a quien deba de haber matado era a Atene y no a vosotros; aunque vive ella y me vengar; no por m, sino por su propia ofensa. Rubio galn, ella viene en vuestra persecucin, con perros an ms feroces que los mos: los de su despechada pasin. Perdonadme, y huid a la Montaa, donde vive otra mujer ms fuerte y poderosa que Atene. La cabeza le cay sobre el pecho como tronchada. Estaba muerto.

CAPTULO 12 EL EMISARIO

-MUERTO! -murmur-. Bah! El mundo no ha perdido mucho con ello. -Pobre diablo! No hablemos ms de l -dijo Leo cayendo exhausto en tierra-. Quin sabe si no era un buen hombre antes de que lo volvieran loco! l ha tenido la culpa! No hubiera querido matarle! -Cmo te las has arreglado? -Hacindole caer la daga y agarrndole de tal forma que lo aplast contra la roca. Eso fue todo. Muy cruel, es verdad; pero se trataba de mi vida y de la tuya. Pero, dime, Horacio, ests muy herido? -Tengo el antebrazo completamente desgarrado; pero nada ms, creo. Vamos hacia el ro; tengo una sed abrasadora. Adems, tenemos que huir del resto de la jaura... -No creo que stos nos molesten por ahora; tienen nuestros caballos. Pobres bestias! Espera un minuto; ahora vuelvo.

107

Se levant y tom la daga del Khan, y de un solo golpe remat al perro que yo haba herido con mi cuchillo. Despus recogi las dos lanzas y mi cuchillo, diciendo que an podran sernos de gran utilidad. En seguida, sin ninguna dificultad, se apoder del caballo del Khan, que, a poca distancia, rebuscaba algn musgo para comer, indiferente a la desesperada lucha que se haba desarrollado. -Ahora -dijo Leo- monta, amigo mo; no te dejo que camines un paso ms. Con su ayuda, mont sobre la soberbia silla del Khan, y tomando Leo las riendas, llev al caballo hacia el ro, que, aunque slo estaba a unos trescientos metros de nosotros, me pareci un camino interminable, pues la fiebre me torturaba horriblemente. Por fin llegamos. Olvidando mis heridas, me tir del caballo, arrastrndome hacia el agua, que beb con ansia, y que ni por el ms delicioso nctar hubiera cambiado. Cuando qued ahito, met la cabeza en el agua, as como el brazo herido; su frescura pareci aliviarme un poco; Leo hizo lo mismo, y cuando se levant con la cabeza chorreando, me dijo: -Qu hacemos ahora? El ro parece ser bastante ancho; unos ochenta metros. No debe ser profundo; pero quin nos dice que en el centro no tenga ms profundidad? Qu hacemos? Intentar cruzar el ro, en cuyo caso estamos salvados, o esperar aqu a que lleguen los Mastines de la Muerte? -Si casi no puedo caminar! -murmur-. Cmo voy a intentar cruzar un ro que no conozco? En el- centro, a unos treinta metros de la orilla, haba una pequea isla, cubierta de matorrales y csped. -Quiz podamos llegar hasta ella -dijo Leo-. Vamos! Yo te llevar a babuchas. Probemos. Obedec con dificultad, y mont sobre l, mientras Leo usaba la lanza que nos quedaba entera como bastn y gua. El ro era, felizmente, poco profundo. Llegamos hasta la isla sin ningn tropiezo. Leo me dej en el suelo, mientras volva de nuevo a la orilla a recoger el

108

caballo y las armas que habamos dejado. Lo desensill y lo dej pacer mientras l, agotadas las fuerzas, caa rendido sobre la hierba. No obstante, tuvo fuerzas an para curarme las heridas. Aunque la manga de mi abrigo era bastante gruesa, no pudo evitar que la carne de mi antebrazo fuera destrozada por las dentelladas de "El Amo". Me pareci que el hueso tambin estaba roto. Leo recogi unas plantas acuticas, y con un pauelo me improvis una cura un poco primitiva, que aliviara los crecientes dolores que senta. Mientras esto haca, supongo que me qued dormido o desvanecido. De cualquier manera, fue el caso que no me di ms cuenta de nada. Cuando los agudos dolores de mi brazo me despertaron, estaba amaneciendo. Una ligera niebla envolva todo, y cerca de m dorma Leo profundamente. A poca distancia descubr al caballo que tranquilamente paca en el verde. Estaba recordando nuestras aventuras del da anterior y las vicisitudes que tuvimos que pasar hasta llegar donde nos encontrbamos, cuando, dominando el ruido de las aguas corrientes, o un murmullo que me estremeci; era un murmullo de voces. Me levant, y mir entre el ramaje, y all en la ribera, a travs de la niebla, distingu dos figuras a caballo: un hombre y una mujer. Sealaban al suelo, que examinaban con atencin como escudriando ciertas huellas en la arena. O al hombre decir algo sobre los mastines, que no queran entrar en el territorio de la Montaa. -Arriba, despierta! -dije a Leo, despertandolo- Nos persiguen! Se puso de pie de un salto, restregndose los ojos, y agarrando una lanza, se prepar a la defensa. -Bajad vuestras armas, amigos mos --lijo la voz-; no venimos en son de guerra. Era la voz de la Khania Atene, y el hombre que la acompaaba era el viejo Simbr. -Qu hacemos ahora? -pregunt Leo con gesto amargo; pues si en el mundo haba dos personas a quienes no quisiera volver a ver, eran sas. -Nosotros nada -contest-: es a ellos a quienes les corresponde hacer.

109

-Venid -dijo la Khania desde la orilla-: os juro que no venimos como enemigos. No vis que estamos solos? -No lo s -respondi Leo-; pero no os molestis: no nos moveremos de aqu, sino para continuar nuestra marcha. Atene dijo algo a Simbr. Qu le deca no lo pude or, pues hablaban en voz baja: por los gestos pareca persuadir al viejo de algo a que ste se opona. Decidida al parecer la discusin, ambos metieron sus caballos en el agua, dirigindose a nuestra isla. Al llegar desmontaron, y nos miramos- los unos a los otros. El viejo pareca estar rendido por las fatigas del viaje; pero Atene estaba fresca y hermosa, sin que el cansancio ni las contrariedades hubieran dejado huella alguna en su resplandeciente belleza. Fue ella quien rompi el silencio diciendo: -Mucho habis corrido, amigos mos; pero al fin os hemos encontrado. All, entre las rocas, hemos visto a un hombre muerto. Decidme cmo muri, si no tiene ninguna herida. -As -dijo Leo, haciendo ademn, con sus manos, de partir algo. -Lo s -dijo ella-: no os maldigo; estaba escrito que era a vuestras manos a las que tena que morir. El Destino se ha cumplido. Sin embargo, existe alguien a quien tenis que responder de vuestro acto; slo yo puedo protegeros contra ellos. -Entregadme a ellos si queris. Khania, qu buscis? -La respuesta que hace doce horas debais haberme dado. Antes de contestarme, recordad que puedo salvar vuestra vida y ceir a vuestras sienes la corona de ese pobre loco. -Encontraris mi respuesta all en la Montaa -dijo Leo sealando el pico, que se elevaba majestuoso entre las nubes-; donde yo busco la ma. Palideci la Khania y replic: -Lo que all encontraris es la muerte. Como os dije, la Montaa est guardada por salvajes tribus que no conocen la piedad.

110

-Quiz sea as; ser entonces la muerte la respuesta que buscamos. Horacio, vamos; prosigamos nuestro camino. -;Os juro -dijo la Khania- que all arriba no hay nada; que no est la mujer de vuestros ensueos! Yo soy esa mujer! Tan cierto como que vois sois el hombre de mis amores. -Est bien, seora; probadlo en la Montaa -contest Leo. -No existe ninguna mujer all arriba! -grit Atene fuera de s-; slo hay fuego y la voz del Orculo. -Qu voz? -La del Orculo, que habla desde el fuego: la voz del espritu, a quien jams hombre alguno vio ni lograr ver. -Vamos, Horacio -dijo Leo disponindose a ensillar el caballo. -Extranjeros -dijo el mago-. Queris escuchar la voz de la experiencia? Yo he visitado aquel lugar cuando, de acuerdo con nuestras costumbres, enterramos al padre de Atene, al anterior Khan, y os aconsejo, si no queris morir, que jams pongis los pies en ninguno de sus templos. -Os agradecemos el consejo, seor -dijo Leo. Despus, dirigindose a m, aadi-: Horacio, viglalos mientras ensillo el caballo; ser mejor que estemos prevenidos. Tom la lanza en la mano que tena til, y me puse en guardia; pero ellos no hicieron ningn movimiento sospechoso. Comenzaron a discutir en voz tan baja, que no poda or sino el murmullo de sus palabras. Por los gestos, me pareci que nuestra decisin los contrariaba sobremanera. En unos cuantos minutos el caballo estuvo listo, y con la ayuda de Leo, mont sobre l. -Vamos adonde debemos ir, sea cul sea la suerte que nos espera; pero antes de partir, quiero, Khania Atene, daros las gracias por vuestras bondades para conmigo y rogaros que me olvidis. Volved a vuestro pas, y gobernad sabiamente vuestro pueblo, y perdonadme si, involuntariamente, he turbado vuestra vida y la tranquilidad de vuestro pas. Adis, hasta nunca!

111

Atene lo escuch 'con la frente baja, y cuando hubo terminado exclam: -Agradezco vuestras palabras; pero, Leo Vincey, no nos podemos separar as tan fcilmente. Habis dicho que vais a la Montaa, y hasta la Montaa os seguir, pase lo que pase. All encontrar al Espritu de la Montaa, y con l enfrentar mi fuerza y mis poderes mgicos. Para la victoriosa ser la corona por la que tantos aos hemos luchado. Dando vuelta el caballo, se intern en el agua, seguida del viejo Simbr. La parte del ro comprendida entre la isla y la otra orilla era ms peligrosa y de corriente ms impetuosa que la que ya habamos cruzado. A pesar de ello, llegamos sin ningn accidente. En aquella ribera se extenda una tierra sucia y cenagosa. Cruzamos aquellas marismas tan rpidamente como el terreno nos lo permiti, pues tenamos miedo de que Khania, habiendo ido a recoger su escolta, llegase de un momento a otro y nos hiciera prisioneros. Dejamos la marisma, llegamos a una ligera pendiente que conduca al primer pliegue de la Montaa, que estaba an a unas cuatro millas de distancia. Despus nos internamos en un valle desprovisto de vegetacin, cuyo fondo estaba cubierto de lava y detritus provenientes de las lluvias y de las nieves derretidas en el verano. Este valle estaba en uno de sus lados limitado por una muralla natural de rocas cortadas a pico y de una altura de unos cincuenta metros, que veamos imposible de escalar. Nos internamos ms por el valle, con la esperanza de encontrar algn paso que nos permitiera salir de all. ste se haca cada vez ms angosto y oscuro, y a medida que nos internbamos, nos dimos cuenta que su fondo de lava se encontraba cubierto por multitud de objetos blancos. Vimos que uno de stos era un esqueleto humano, y que los dems eran restos de brazos, huesos, calaveras, etctera. Aquello era un verdadero valle de la muerte, haba miles y miles de ellos.

112

Fue entonces cuando experimentamos la primera extraa emocin en la Montaa. -Si no encontramos un camino para salir de este trgico valle creo que nuestros huesos van a hacerle compaa a los de los antiguos habitantes de Kaloon -dije, mirando a mi alrededor. Segn hablaba me pareci ver con el rabillo del ojo que un bulto blanco se mova. Mis cabellos se erizaron. S; aquel bulto se mova y poco a poco se pona de pie. Era una figura humana, aparentemente de mujer; de esto no poda estar seguro, pues iba cubierta de hombros a pies por un manto blanco y su cara velada por un lienzo, o, mejor dicho, por una mscara con agujeros para poder ver. Avanz hacia nosotros, mientras estbamos mudos y como pegados al suelo. El caballo, cuando la vio, se espant tan violentamente, que casi me echa al suelo. Cuando lleg a unos diez pasos de nosotros nos hizo un saludo con la mano, que tambin llevaba cubierta con un guante blanco. -Qu ser sois vos? -dijo Leo, y su voz son lgubremente entre aquellas rocas. La blanca figura no respondi. Leo avanz hacia ella con nimo de asegurarse de si aquel fantasma era real o todo era una alucinacin de nuestras mentes febriles. Tan pronto como Leo avanz, el fantasma retrocedi, subindose sobre un montn de huesos y quedando all de pie. Leo no se detuvo y continu avanzando. Antes de que Leo llegase hasta l, la visin o realidad levant su mano enguantada y seal primero la cima de la Montaa o el cielo, v despus a la muralla de roca que tenamos ante nosotros. Leo, volvindose a m, me pregunt: -Qu hacemos? -Seguirle, creo; debe ser un emisario enviado de arriba -dije, sealando la cima de la Montaa. -Est bien, pero te advierto que la presencia de este gua no es de las ms agradables. Con un gesto indic al fantasma que poda obrar. Aparentemente debi entenderle, por cuanto bajando de su altura avanz entre las piedras y esqueletos sin hacer ruido. Le seguimos sin cruzar palabra hasta llegar a una profunda hendidura en la roca: Esta hendidura

113

ya la habamos visto anteriormente, pero creyendo que era una grieta sin comunicacin alguna pasamos sin prestarle atencin. El fantasma se intern por ella, desvanecindose. -Debe ser una visin -dijo Leo, dudando todava. -Sea lo que sea, debemos seguirla. Adelante! -dije. Hicimos internarse al caballo por la hendidura, y cuando ya pareca que no poda seguir ms hondo, vimos que sta haca un recodo rpido y que el fantasma estaba esperndonos all. Sigui adelante, y nosotros tras l por una estrecha garganta que haca una pronunciada pendiente y que acababa en una caverna o galera trabajada en la roca. Aqu nuestro gua nos esper, aparentemente, con la intencin de agarrar al caballo por la rienda; pero ste, al notar la presencia de aquel extrao ser, si tal era, se encabrit de tal manera, que ms de una vez cre que iba a caer de espaldas. La blanca figura seal con su mano la cabeza del noble bruto, y ste comenz a sudar copiosamente, aterrorizado, sin hacer ninguna tentativa de desobediencia o fuga. Entonces, tomando la brida por un lado con su enguantada mano, mientras Leo sostena la otra, nos dispusimos a internarnos en el tnel. Salimos por fin del tnel, que, seguramente, nos haba evitado un gran retraso en nuestra marcha, encontrndonos por fin en la primera estribacin de la Montaa, que se elevaba millas y millas hacia arriba, hasta llegar a la blanca caperuza de nieve que coronaba la cumbre. Aqu encontramos seales de vida humana, pues la mayora de los campos estaban cultivados en parcelas y numerosas vacas y corderos se vean pastar en los campos lejanos. Nos internamos en un estrecho valle, siguiendo una senda que se extenda a lo largo de un torrente que saltaba ruidoso entre las peas del fondo. De pronto, omos un estridente alarido, y nos vimos rodeados de un grupo como de cincuenta hombres de salvaje apariencia, rostro fiero y ademanes bravos y resueltos, dando gritos y alaridos, y con intenciones evidentes de hacernos blanco de sus lanzazos. La mayora eran pelirrojos, aunque muchos de ellos eran de tez morena. Iban cubiertos con pieles y armados de lanzas y escudos.

114

-Vamos a ellos! -grit Leo sacando la daga-. Adis, Horacio! All nos veremos! -Adis, Leo! -contest, comprendiendo la verdad de lo que Khania y el mago nos haban dicho respecto a las tribus de la Montaa. Mientras tanto, nuestro fantasmagrico gua se haba desvanecido tras una roca. Sin duda, cumplida su misin, nos dejaba a merced de estos salvajes, que daran cuenta de nuestras miserables existencias. Pero fui injusto al pensar as; ,; pues cuando los salvajes estaban a unos cuantos metros de nosotros, apareci en lo alto de la roca, y levantando un brazo, sin pronunciar una sola palabra, paraliz por completo las ansias blicas de nuestros atacantes. A su vista, todos aquellos hombres de fiera apariencia quedaron suspensos y mudos, mientras que el que deba ser el capitn de aquella horda se adelant y, cayendo de rodillas, inclin su cabeza con aire de sumisin, como si fuera un perro castigado. El fantasma le hizo un signo, sealndonos primero a nosotros y despus a la alta cumbre, y cruzando y abriendo sus enfundados brazos, pero sin que pudiramos or una palabra que saliera de sus labios. El capitn debi entenderle rpidamente, pues, dirigindose a sus compaeros, les dijo algo en un lenguaje gutural, incomprensible para nosotros. Prorrumpieron en gritos de nuevo, y se alejaron a toda velocidad, sin darnos la ms pequea molestia. En unos minutos se desvanecieron tan rpidamente como haban aparecido. Nuestro gua nos hizo un signo para que le siguisemos, y comenzamos a ascender por la caada, como si nada hubiera sucedido. Cerca de dos horas dur aquella marcha, hasta desembocar en un suave declive cubierto de hierba y de apacible aspecto. Con gran sorpresa nuestra, encontramos un fuego ardiendo, y en l colgaba sobre un trpode una olla de barro, sin que aparentemente persona alguna cuidase de aquel fogn improvisado. Nuestro gua nos hizo sea de desmontar, y sealndonos el fuego, nos dio a entender que bamos :i comer el contenido de la olla, que, sin duda alguna, nos haba sido preparado de antemano, seguramente por los salvajes que horas antes se disponan a dar cuenta de nosotros. Nos pareci estar en el mejor de los mundos, y todo cambi de color, pues en aquellos momentos el hambre hincaba su ruda

115

zarpa en nuestro estmago, y, oh gente previsora!, el caballo tambin tena preparado, a corta distancia, un montn de pasto verde que lo resarcira de su abstinencia forzosa. Mientras Leo desensillaba y daba el pienso al caballo, tom un cuenco de barro que all haba, y dirigindome al torrente de la caada, lo llen de agua fresca, al paso que sumerga en ella mi dolorido brazo, con la esperanza de amenguar un poco el ardor de la herida. Llen el cuenco, y me dirig de nuevo adonde se encontraba Leo y nuestro portentoso gua. Al llegar al fogn se me ocurri una idea que pudiera darnos a conocer quin era nuestro desconocido protector. Con la esperanza de que se descubriese al beber, le ofrec un vaso de agua clara; pero, l, agradecindomelo con un gesto corts, as lo interpret, me volvi la espalda, dndome a entender que declinaba mi atencin. No quera o no poda beber. Tampoco quiso comer, pues, igualmente, rechaz el ofrecimiento que Leo hizo cuando nos dispusimos a hacerlo. Tan pronto como sacamos la olla del fuego y dejamos enfriar su contenido, nos dispusimos a devorar la extraa comida que nos haba sido preparada, pues estbamos materialmente desfallecidos por las largas jornadas y el escaso alimento. Despus de comer, Leo volvi a curarme el brazo, tan bien como nuestros pobres medios nos permitan. Todo el resto del da caminamos sobre laderas cubiertas de verdura, sin que viramos ningn ser humano, aun cuando algunas veces oamos aquel salvaje alarido, tan particular entre 'los moradores de Ja Montaa. A la llegada de la noche habamos dejado las vertientes bajas, y nos encontrbamos en el corazn de la Montaa. Pronto la ligera senda desapareci. Cruzamos por varios caminos intrincados, capaces de desorientar al mejor observador, hasta que por fin llegamos a un lugar que para mejor dar una idea podramos semejarle a un anfiteatro hecho por la naturaleza en la roca viva. En un rincn de este anfiteatro natural se vean unas cuantas casuchas de- piedras, construidas contra la pared de roca. La luna daba de lleno en aquel sitio, iluminando una curiosa e interesante escena. Formados en semicrculo haba unas ciento cincuenta personas entre

116

nios, ancianos, hombres y mujeres, entregados, al parecer, a la celebracin de algn extrao rito. Frente al semicrculo humano, un gigante pelirrojo, sin ms vestido que un minsculo taparrabos de piel, gesticulaba y gritaba en medio de las ms raras contorsiones que persona puede imaginar, mientras sobre su cabeza, y con el lomo arqueado, se sostena un gato completamente blanco. No lejos de donde los salvajes celebraban esa ceremonia, o lo que fuese, haba una gruesa roca de unos dos metros de altura, tras la cual nos ocultamos mientras nuestro gua se internaba en un bosquecillo de pinos, indicndonos que lo espersemos all. Atraves el bosquecillo, y se dirigi a un lugar donde, sin ser visto, poda perfectamente divisar lo que aconteca en el llano. Pareca perplejo y sorprendido por aquella escena, que pareca desconocer. Nuevamente nos hizo un signo indicndonos de que le espersemos, al mismo tiempo que nos manifestaba con otro expresivo ademn que guardsemos silencio. De pronto desapareci, sin que nos disemos cuenta de cmo. Sin saber qu hacer, esperamos all, mientras poco a poco nos interesbamos por lo que suceda en la plaza de aquel circo natural. Una vez que cesaron todas aquellas salvajes gesticulaciones y alaridos del gigante, siempre llevando el gato sobre su cabeza, una columna de humo se inici en la pira, indicando que sta haba sido encendida. A pocos pasos de distancia de ella haba, en el suelo, siete personas con las manos atadas a la espalda. Los siete estaban colocados en lnea, y todos parecan posedos de un extrao temor, por cuanto las piernas les temblequeaban, y una de las mujeres lloraba desesperadamente. Todos permanecan indiferentes a ellos y- concentraban su atencin -en el fuego, que en aquellos momentos tomaba toda su intensidad y fiereza, alumbrando todos los detalles de lo que a continuacin sucedi.

117

Cuando pareci que todo estaba listo, un hombre entreg al pelirrojo oficiante, que estaba sentado en un tosco asiento, una vara de madera, mientras depositaba el gato sobre sus rodillas. Tom la vara con las dos manos, y a una palabra suya, el gato salt sobre sus rodillas, yendo a quedar agarrado con el lomo en arco sobre la vara. En medio del ms intenso silencio comenz a entonar -una plegaria aparentemente al gato, mientras ste, sentado sobre la madera, lo miraba con sus ojos refulgentes. Despus, llevando siempre al felino sobre la vara, comenz a pasear por junto a la hilera formada por los prisioneros, aproximndose cada vez ms a ellos. Cuando ya estuvo bastante cerca, el gato salt sobre la espalda del ltimo, comenzando a arquear el lomo en felinos movimientos; despus pas a los hombros del otro, haciendo el mismo juego; despus al otro, hasta llegar al que haca el quinto, y que era una muchacha; al llegar a ella, el gato comenz a maullar, y con las orejas echadas hacia atrs y el pelo erizado, bufaba iracundo, mientras con sus pequeas zarpas trataba de araar la cara de la infeliz condenada, mientras ella exhalaba desesperados quejidos. Todos los espectadores prorrumpieron en una sola exclamacin, que ya habamos odo antes entre las gentes del pas de Kaloon: Bruja! Bruja! Bruja! Los verdugos se precipitaron sobre ella, arrastrndola hacia la pira, donde la muchacha estaba condenada a ser quemada. -No puedo permanecer impasible ante esto, Horacio -dijo Leo, desenvainando su daga. -Quiz ser mejor dejarlos que se arreglen solos -dije, mintiendo, por cuanto la sangre me herva en las venas. Si me oy o no me oy, no lo s. En un segundo vi a Leo lanzarse como un huracn, daga en mano, en medio de aquella batahola. Siguiendo su ejemplo hinqu las espuelas en las costillas del caballo, precipitadamente tras l. En unos segundos estuve a su lado. Al verme a m, los salvajes se quedaron de pronto silenciosos y suspensos, pues nos debieron tomar por apariciones. Los ejecutores del sacrificio estaban con su vctima bien sujeta, junto a la pira, donde los troncos resinosos elevaban enormes lenguas de fuego que iluminaban fantsticamente aquel aquelarre.

118

Leo, con un "Atrs, asesinos!", se precipit sobre los verdugos, hiriendo de un golpe de daga a uno de ellos, que sujetaba a la muchacha por la garganta. Con un grito de rabia y dolor, el hombre solt a su vctima, mientras sta se internaba en la oscuridad. Vi tambin al hechicero, sosteniendo an al gato entre sus brazos, dirigirse a Leo y espetarle un torrente de palabras ininteligibles que, a juzgar por el tono, no eran de cortesa precisamente. Leo, a todo esto, contestaba con una jerga de ingls, griego y rabe, que ni l mismo entenda, creo yo. Entonces, el gato, enfurecindose, salt de los brazos del hechicero a la cara de Leo; pero, atrapndolo ste en el aire, le hizo dar tres o cuatro vueltas, sostenindolo por la cola y lanzndolo a las llamas de la pira. A la vista de aquel espantoso sacrilegio -pues, para ellos, que adoraban a ese animal, el acto de Leo tena ese carcter- son un grito unnime, un grito de horror. Entonces, avanz lentamente aquella ola humana hacia nosotros. Un hombre se interpuso entre Leo y yo; pero de un lanzazo lo derrib. En un instante estuve junto a l; la masa humana nos empujaba hacia la hoguera. Leo luchaba contra todos ellos, con titnico empuje; los hombres caan bajo sus puos como simples muecos; Leo era hercleo en sus fuerzas, y sus atacantes estaban medio muertos de miedo. -Por qu no dejaste al gato en paz? -le recrimin, estpidamente, pues no saba lo que deca-. No ves que vamos a morir a manos de estos salvajes? Tanto empujaba la masa humana, que en unos segundos me encontr con el caballo casi encima del fuego; sent chamuscarse mi pelo y el del caballo, y vi que las rojas cavernas de fuego me esperaban para apoderarse de mi dolorido cuerpo. Triste fin a una vida de lucha y de ideal! De un brutal empujn de manos desconocidas ca del caballo y me encontr sentado sobre el suelo y... Frente al fuego, con su brazo levantado, estaba nuestro fantstico gua, apuntando con un ndice al gigantesco hechicero de la tribu. Pero no estaba solo: con l haba un grupo de hombres vestidos de blancas ropas, armados de dagas, ojos rasgados y negros, gesto de ascetas y caras y cabezas afeitadas, que brillaban al reflejo de las llamas en la oscuridad.

119

A la vista de estos nuevos personajes, los salvajes experimentaron un pnico indescriptible, emprendiendo una precipitada fuga en todas las direcciones.. El que pareca el jefe de aquellos monjes, un hombre alto, de apuesta presencia y de cara agradable, y ornada de una simptica sonrisa, dirigindose al hechicero le dijo algo que yo interpret as: -Perro -dijo en voz suave, pero tras la cual se traduca una terrible inflexin-; perro maldito! Qu ibas a hacer con los protegidos de la poderosa Madre de la Montaa? Es para eso para lo que se os ha concedido la merced de vivir, a ti y a los idlatras que te siguen? ... Contesta, aborto del averno, contesta si tienes algo que decir, porque te queda poco tiempo que vivir! Con el terror retratado en su rostro, el gigantesco hechicero cay de hinojos a los pies, no del jefe de los monjes, sino de nuestro fantstico gua, articulando, en guturales exclamaciones, demandas de pied DESPOSORIOS ad. -En vano -dijo el superior de los monjes-; ella es el Ministro que juzga y la Espada que ejecuta la sentencia. Yo soy el Odo y la Voz. Habla y dime. Por qu ibais a matar a estos hombres, a quien habais de dar hospitalidad y apoyo tal como se os estaba ordenado? Ibais a matarlos solamente porque arrancaron de vuestras manos. a esa pobre vctima y destruyeron el objeto de vuestra idolatra. Lo he visto todo. Y sabe que esto no ha sido sino una trampa puesta para probarte a ti, a quien tanta vida se te haba concedido. El pobre diablo segua postrado ante nuestro gua sin atreverse a levantar sus ojos del suelo. -Emisario -dijo el superior-: t tienes la Justicia. Dicta tu veredicto. Entonces nuestro gua, levantando su mano lentamente, apunt al fuego. De pronto, el hechicero palideci cayendo hacia atrs muerto, asesinado por su propio terror. La mayora de los concurrentes al extrao rito haba huido; no obstante, algunos curiosos quedaban contemplando atnitos la lgubre escena. El Superior los mand acercarse con autoritaria voz. Como perros temerosos se acercaron hasta llegar a pocos pasos de l.

120

-Mirad -dijo, sealando al cado-; mirad y temblad ante la Justicia de Hesea, la Madre. Esta suerte seguiris cada uno de vosotros que abandone su culto para dedicarse al crimen y a la idolatra. Llevaos a ese perro apestado que fue vuestro jefe! Algunos de los ms arriesgados se acercaron, levantando el cadver del suelo. -Ahora arrojadlo al lecho que habais preparado para sus vctimas. Los portadores de la fnebre carga se dirigieron haca la llameante pira, y arrojaron en ella el cuerpo del hechicero. -Escuchad -dijo el monje-, y sabris por qu este hombre ha sido castigado. Sabis por qu quera matar a esta muchacha a quien los extranjeros han arrebatado de sus garras? Porque el gato idolatrado la seal como bruja, pensaris vosotros. No! Yo os lo dir, y mi voz es la de la Verdad. No fue por eso: porque, siendo hermosa, la quera para s, como ha hecho con muchas otras, aun siendo casada y amando a su marido. Como ella le rechaz, en venganza quera hoy su muerte. Pero el Ojo ve, la Voz habla y el Emisario emite su veredicto. Ha sido cazado en sus propias redes, y as os suceder a cada uno de vosotros que se aparte del camino trazado para seguir el camino del mal. Tal es la justicia de Hesea, transmitida a m desde su trono entre los fuegos de la Montaa Sagrada.

CAPTULO 13 BAJO LAS ALAS PROTECTORAS DE LA DIVINIDAD

UNO tras otro, los salvajes fueron abandonando el trgico lugar. Cuando el ltimo hubo desaparecido, el Superior avanz saludando a Leo, ponindose una mano sobre la frente.

121

-Seor -dijo en la misma jerga griega que usaban los habitantes del llano-. No os pregunto si os encontris heridos, porque s que, desde el momento en que habis asentado vuestros pies en el ro que baa este pas, vos y vuestro compaero estis protegidos por una fuerza invisible, de tal forma, que no hay hombre ni ser sobrenatural que pueda produciros el menor dao. Sin embargo, manos viles e indignas han osado tocaros e intentado poner fin a vuestra preciosa existencia, y es el deseo de la Poderosa Madre y Seora a quien sirvo que, si tal es vuestra voluntad, todos esos hombres que os ofendieron, morirn ante vuestros ojos. Es ste vuestro deseo? -No! -dijo Leo-. Los perdono. No saban lo que hacan; estaban ciegos y locos; no quiero derramar una gota de sangre. Es el nico favor que os pido, amigo... -Me llamo Oros -contest. -Amigo Oros; ahora, si es tal vuestra bondad, nos proporcionarais una gran alegra indicndonos rpidamente el camino que conduce a la presencia de Aquella a quien llamis Madre, y cuyo Orculo hemos venido a consultar desde lejanas tierras. Con una inclinacin de cabeza, contest: -Vuestros alimentos y vuestros lechos estn ya preparados, y cuando hayis descansado, tengo orden de conduciros adonde deseis llegar. Queris seguirme? Ponindose en marcha, nos gui a un pequeo edificio, distante como unos cincuenta metros, construido contra la muralla de aquel anfiteatro natural. La casa ' estaba dividida en dos habitaciones: la primera era una especie de comedor, por el cual se llegaba a la segunda, que pareca ser un dormitorio. -Entrad -dijo-; necesitis lavaros y cambiaros. Y despus, dirigindose a m, agreg: -Y vos, debis curar ese brazo, al que las dentelladas del mastn han herido gravemente. -Cmo sabis eso? -pregunt. -El cmo no os interesa, pero lo s -respondi Oros, gravemente.

122

Me ayud a levantar el primitivo apsito, y me lav la herida cuidadosamente con agua caliente, en la que haba mezclado alguna sustancia, hacindolo todo con la experiencia de un profesional. -Los colmillos del animal han hecho heridas profundas; pero no tengis cuidado; estaris curado en pocos das. As que me cur, me ayud a lavarme y a despojarme de las ropas viejas, para sustituirlas por las limpias y nuevas que haba sobre el lecho, ponindome, una vez que estuve vestido, el brazo en cabestrillo. Mientras, Leo haba hecho lo mismo, y al poco rato dejamos la habitacin, completamente distintos a los astrosos y derrotados viajeros que entraron en el refugio momentos antes. En la otra habitacin encontramos la comida preparada, atacndola con furia merecedora de ms altas empresas; terminamos de comer sin haber cambiado una sola palabra. Despus, y sumidos en el sopor que es de suponer tras tanta fatiga, volvimos a la otra cmara, arrojndonos sobre los lechos, y despojndonos tan slo de nuestras prendas exteriores, camos en pocos minutos en un sueo profundo y reparador. De pronto, en medio de la noche me despert. Tena esa secreta intuicin que sobresalta el espritu cuando sabemos que ha entrado alguien en nuestra habitacin, sin que le hayamos visto ni odo. Aguc el odo cuanto pude, y percib un ligero rumor, y entonces, a la claridad un poco difusa de la luna que entraba por la ventana, vi la figura de nuestro gua fantasma aproximarse a la puerta. Ahora ms que nunca, aquella forma humana o espectral pareca un fantasma de los que describen las historias de aparecidos. Miraba hacia donde Leo se encontraba, o, al menos, as me pareci, pues hacia aquel lado tena dirigida su cabeza. Hubo algo de humano entonces, algo que solamente puede salir de los seres que sienten y padecen. El fantasma suspir, y aquel suspiro pareca salir de lo ms hondo de un alma. As, pues, no era tan fantasma como creamos, pues sufra y expresaba su dolor de una manera completamente humana. Pero..., qu hace? ... Extiende las manos hacia Leo, en

123

un ademn de ternura infinita! Parece que Leo siente tambin el influjo de la proximidad de aquel ser. Habla. Escucho. Habla tan bajo, que no puedo or lo que dice..., pero parece que habla en rabe ... Ya oigo, dice: -;Ayesha! Ayesha! La figura avanza y se detiene. Leo se sienta en el lecho, siempre bajo la influencia de su sueo, pues tiene los ojos cerrados. Extiende sus brazos como queriendo abrazar a alguien con quien suea, diciendo con voz apasionada: -Ayesha: a travs de la vida y la muerte te he buscado desde hace muchos aos. Ven, mi diosa! Mi esperada! La blanca forma se acerc an ms, y pude ver que temblaba, y que sus brazos se extendan tambin en muda contestacin a los de Leo. Se detuvo. Al mismo tiempo, Leo cay sobre el lecho. Las frazadas que cubran su cuerpo haban cado, dejando al descubierto su pecho, donde ocultaba el guardapelo de cuero que conservaba un rizo de Ayesha. Leo dorma profundamente, y los ojos de aquella extraa figura permanecan como atrados por aquella reliquia..., pero an hizo ms; con agilidad sorprendente, sus dedos enguantados abrieron el guardapelo, sacando el largo rizo de sedosos y brillantes cabellos. Los contempl un momento, volvindolos a colocar en su anterior lugar, que cerr cuidadosamente. Me pareci orla llorar. Mientras, Leo, que continuaba soando, sac los brazos lo mismo que antes, diciendo con voz apasionada: -Ven, amada ma! Ven a m! No me abandones! Al or esto, como haciendo un esfuerzo sobre s mismo, con un gil movimiento sali de la estancia el fantstico gua.

124

La maana siguiente, los recuerdos eran ms borrosos, y los temores se haban disipado. Cuando despert, la luz del da entraba de lleno en la pieza, y Oros estaba de pie junto a mi cama. Me levant de un salto, y le pregunt qu hora era. Con una sonrisa, y hablando en voz baja, me respondi que faltaban dos horas para el medioda, aadiendo que haba venido con objeto de curarme el brazo. Me di cuenta entonces de que hablaba tan bajo porque Leo continuaba todava durmiendo. -Dejadlo descansar -dijo, mientras me desvendaba el brazo-. Ha sufrido mucho, y lo que es ms -agreg significativamente- puede sufrir ms todava. -Qu queris decir, amigo Oros? No dijisteis que en la Montaa nos encontrbamos a salvo de todo peligro? -Os dije solamente, amigo... -Holly es mi nombre. -...amigo Holly, que vuestros cuerpos estaban a salvo, pero no dije nada de lo dems... El hombre es algo. ms que una masa de sangre y carne, es alma y es sentimiento..., y sos pueden sufrir tambin... -Pero, quin puede hacerlos sufrir?. . . -Amigo -dijo, gravemente, el sacerdote-; vos y vuestro compaero habis llegado a estas tierras, no como simples aventureros a quienes el azar condujo hasta aqu, pues de ser as, hara ya tiempo que habrais perecido, sino con el propsito de descorrer el velo que cubre un misterio desde los ms remotos tiempos. Quin sabe si, al fin, conseguiris lograr vuestros propsitos! Pero, si lo consegus, quiz lleguis a conocer algo que hunda vuestras almas en la desesperacin y la locura ... Decid. .. , no temis el futuro? ... -Algo! -contest-. Pero, sin embargo, mi hijo adoptivo y yo hemos visto y vivido demasiado extraas cosas para sentir miedo de lo desconocido. Hemos visto la Luz de la Vida, hemos sido los huspedes de una mujer inmortal, y hemos visto a la muerte apoderarse de ella, mientras nosotros quedbamos inmunes. Creis que podemos sentirnos cobardes ahora? No! Llegaremos hasta el fin!

125

Ante estas palabras, Oros no experiment ni curiosidad ni sorpresa, como si lo que yo le deca lo conociera de antemano. -Bien! -respondi, sonriendo, al paso que haca una corts reverencia con su afeitada cabeza-. Dentro de una hora, marcharis adonde os conduce vuestro destino. Si he herido vuestra susceptibilidad, perdonadme... Si es preciso, presentar tambin mis excusas al seor... -dijo, mirando a Leo. -Leo Vincey -dije. -Leo Vincey; s, Leo Vincey -dijo repitiendo, como si aquel nombre le fuera familiar, pero que por el momento se hubiera borrado de su memoria-. Pero no habis contestado a mi pregunta: Es necesario que le presente mis excusas? -No, pero si tenis gran empeo, podis hacerlo cuando despierte. -No; pienso como vos; adems, sera malgastar el tiempo hablando intilmente, y perdonad la comparacin; de lo que el lobo viejo no huye, no huye tampoco el valeroso tigre. Pero mirad qu buen aspecto presentan las heridas de vuestro brazo; estn ya cicatrizando. Ahora os vendar de nuevo y dentro de unas semanas el brazo estar tan fuerte y sano como antes de encontrar al Khan Rassen cazando en el llano. Dentro de poco volveris a verlo, as como a su bella esposa. -Verlos de nuevo? As que, una vez muerto, viene a vivir a la Montaa? -pregunt, sorprendido. -No; viene para ser enterrado; es un antiguo privilegio de los reyes de Kaloon; pero creo que la Khania tiene tambin algo que preguntar al Orculo... -Qu es el Orculo? -dije, intrigado. -El Orculo -replic, vagamente -es una voz. Lo que siempre ha sido... -Algo he odo sobre ello a Atene; pero una voz necesita alguien que la emita. Es quiz por aquella a quien llamis Madre? -Quiz, amigo Holly.

126

-Y esta madre, es un espritu? -Es ste un punto sobre el que se ha discutido mucho. Un espritu os dijeron en el llano que era, no es eso? As lo creen tambin las tribus de la Montaa. Quiz sea razonable pensar as, puesto que todos los seres humanos son cuerpo y espritu. Pero vosotros formaris vuestra opinin, y despus podremos discutir... Ved vuestro brazo; ya est listo. Tened cuidado con moverlo o llevarlo colgado. Mirad! Vuestro compaero despierta. Una hora ms tarde comenzbamos de nuevo la ascensin; yo en el caballo del Khan y Leo a pie precedidos siempre por nuestro gua, a la vista de cuya figura las gentes se postraban de hinojos y as permanecan hasta que nos perdamos de vista. Uno de ellos, una mujer, levantndose y rompiendo nuestra escolta de sacerdotes, lleg hasta Leo, arrodillndose a sus pies y besando su mano. Era la muchacha cuya vida habamos salvado; tras ella estaba su marido con los brazos heridos por los golpes de la noche anterior. Nuestro gua pareci fijarse en este incidente, e hizo un signo al Superior, que ste interpret. Llamando a la muchacha le pregunt cmo se atreva a manchar con sus labios viles al extranjero. La muchacha le dijo que slo quera testimoniarle su gratitud eterna. Oros dijo que siendo sa la causa era perdonada, y que en compensacin a sus sufrimientos, quedaba nombrado su marido jefe de la tribu, segn los deseos y la orden de la Madre. Dicho lo cual sigui su camino, sin escuchar las palabras de agradecimiento de la mujer y la aclamacin de la tribu. Cuando hubimos salido de aquellos lugares y nos encaminbamos por el sendero abandonado la noche anterior, un murmullo de cnticos y oraciones se dej or. En una vuelta del camino nos encontramos con una procesin que avanzaba solemnemente- por el pequeo valle. A la cabeza marchaba la Khania, seguida de su to Simbr, el viejo mago, y tras ellos un gran nmero de rapados sacerdotes, vestidos de blanco, llevando unas parihuelas, en las que reposaba, con la cara descubierta, el cuerpo del difunto Khan. Iba cubierto de negros paos, y su cara, antes tan expresiva de maldad, haba tomado con la muerte la serena y digna expresin que le falt en vida.

127

Pronto lo alcanzamos. A la vista de las blancas vestiduras de nuestro gua fantasma, el caballo de la Khania se encabrit en forma tan violenta, que ms de una vez cre que iba a salir despedida de la montura. Pero buena amazona, domin al caballo, y dirigindose a nosotros, grit: -Quin es ese encubierto de blancas ropas que interrumpe la marcha por la montaa de la Khania Atene y su fallecido seor? Amigos mos; os encuentro en mala compaa, pues me parece que sois conducidos por un espritu . del mal hacia un fin peor! Cmo ser de horrible y repugnante que necesita taparse la cara! Si fuera una mujer que nada tuviera que temer, descubrira su rostro a las miradas de sus semejantes! El mago, nervioso, tom a la Khania por el brazo, mientras Oros, haciendo una discreta reverencia, le rog que cesase en aquellas necias palabras que podan llegar a odos de quien l no quisiera. Algn ser maligno actuaba sobre la Khania, pues, lejos de callar, se dirigi al gua, llamndole de "t" tratamiento que era muy usual en la Montaa, pero raro entre los cortesanos de Kaloon. -Djalas que el viento las lleve donde quiera -gritaba-. Bruja! Qutate esos trapos y ensanos tu cara de vil gusano! ;Mustranos cules son tus artes! Crees que me vas a asustar con esas vestiduras de aparecido? -;Callad, seora, callad! -dijo Oros, perdiendo un poco su imperturbable calma-. Ella es el Ministro y con ella va el Poder! -Pero sta nada puede contra Atene, Khania de Kaloon! -grit la Khania-. Me ro de su poder; djala que nos lo muestre! Si algn poder tiene, no ser de ella, sino de la hechicera de la Montaa, por quien quiere hacerse pasar. -Sobrina, calla, te lo ruego! -dijo el viejo Simbr, cuya cara estaba blanca por el terror. Oros, mientras, haba levantado las manos al cielo, como suplicando a alguna fuerza invisible, diciendo:

128

--Oh, t que todo lo ves y todo lo oyes! Perdona la locura de esta mujer que as la hace hablar, y no hagas que la sangre de un forastero manche las manos de tus siervos ante la ofensa a tu sagrado culto! As rogaba Oros; pero aunque sus manos estaban alzadas hacia el cielo, sus ojos estaban, como los nuestros, fijos en el gua. Mientras el sacerdote hablaba, vi que su mano se alzaba lentamente, lo mismo que cuando la levant para sentenciar al hechicero de la tribu. Pareci reflexionar, y su mano se detuvo apuntando a la Khania. Casi no se movi, no hizo el menor' ruido, nicamente seal, y los labios de Atene quedaron mudos, la furia desapareci de sus ojos y el color huy de sus mejillas, quedando silenciosa y plida como el cadver que tras ella conducan. Como magnetizada por esta fuerza invisible, espole el caballo con tanta dureza que el animal, pegando un salto y un relincho, sali desbocado por el camino que conduca a la ciudad. Cuando Simbr se dispona a seguir a la Khania, Oros, agarrando por las riendas al caballo que montaba, le dijo: -Mago; parece que no es sta la primera vez que nos encontramos; por ejemplo, cuando el entierro del padre de vuestra seora actual. Rogadle, pues, vos que conocis algo acerca del Poder y de la Verdad, que hable ms cortsmente sobre aquella que rige este pas! Decidle, adems, de mi parte, que de no haber sido nuestra husped en esta fnebre embajada, y por consiguiente inviolable, seguramente hubiera compartido las parihuelas de su esposo. Adis; maana hablaremos de nuevo. Soltando la brida, Oros sigui su camino. Tan pronto como dejamos atrs a aquella triste procesin, salimos del estrecho valle. Fue entonces cuando nos dimos cuenta de que nuestro gua haba desaparecido. -Habr ido a castigar a la Khania? -pregunt a Oros. -No -dijo con una ligera sonrisa-; creo ms bien que se nos ha adelantado para prevenir a Hesea que sus huspedes estn por llegar.

129

-Quiz -contest, examinando el estrecho valle donde ni una mosca hubiera podido pasar sin que la hubiramos visto. Quiz se nos habra adelantado, podra ser; pero lo que no poda comprender es cmo haba desaparecido. Como aquella parte de la montaa semejaba una colmena llena de galeras y de cuevas, supuse que nuestro gua podra haber desaparecido por una de ellas. Todo el resto del da continuamos nuestra marcha ascensional acercndonos cada vez ms a la blanca caperuza de nieve. Hacia el crepsculo pasamos a travs de campos cultivados como jardines, y llegamos a una pequea ciudad construida en la lava. Era aqu donde vivan los monjes, y cuya entrada estaba prohibida para los comunes mortales de las tribus, o para los extranjeros. Siguiendo la calle principal nos hallamos frente a una enorme ojiva cerrada por unas gigantescas y macizas puertas de hierro, fantsticamente trabajadas. Al llegar aqu, los hombres de nuestra escolta se retiraron, llevndose mi caballo y dejndonos solos con Oros. Traspusimos esa puerta y nos hallamos en un pequeo pasadizo que acababa en otras grandes puertas de hierro. stas se abrieron al llegar nosotros frente a ellas, quedando medio ciegos por el resplandor brillante que de su interior sala. Imagnese el lector la nave de la catedral ms grande que haya visto en su vida. Pues bien; figrese otra el doble o el triple, y quiz tenga una idea de la magnitud del templo en el que nos encontrbamos. Quiz en los remotos tiempos haba sido una caverna; pero ahora sus altas paredes se haban convertido en las ms formidables obras de arte que jams vieron los ojos de hombre al transformarse lentamente bajo el cincel de generaciones y generaciones de adoradores del fuego, desde miles de aos atrs. Toda descripcin resultara plida con la realidad. Era algo gigantesco, formidable, sobrehumano... Pero..., me preguntaris quiz, cmo estaba alumbrada una nave tan enorme? Seguramente no os lo podis suponer...; estaba alumbrada por la luz que despedan ardientes llamas de fuego, que brotaban del suelo a intervalos regulares. Lo admirable era la carencia de humo u olor, supongo que debido a las grandes chimeneas de la bveda, que establecan un fuerte tiraje, haciendo que las llamas adquiriesen la forma de inmensas columnas de fuego que se entraban en el techo.

130

El templo estaba completamente desierto, y salvo el ligero murmullo de la combustin del oxgeno, reinaba en la, inmensa nave un absoluto silencio. -Pero no se apagan nunca estas admirables luminarias? -pregunt Leo, mientras se pona una mano ante sus ojos, medio cegado por el resplandor. -Cmo podra ser? -dijo Oros, solemnemente- si proceden del eterno fuego que adoramos? As brillan desde hace miles de aos, y as brillarn por toda la eternidad, aunque si queremos, podemos apagarlas separadamente5. -Seguidme, tenis que ver cosas ms admirables an! Lo seguimos en silencio. Oh, cun nfimos y miserables nos sentamos en medio de la grandiosidad sublime de aquel templo iluminado de tan fantstica y dantesca manera! Llegamos por fin al otro extremo del templo, de donde, a derecha e izquierda, se elevaban gigantescas escaleras. Oros nos hizo seas de que nos detuviramos y prestramos atencin. Omos un suave rumor de cnticos graves y melodiosos, mientras dos procesiones de blancas figuras se adelantaban solemnemente desde el otro extremo del templo. Avanzaban como fantasmas con movimientos pausados y majestuosos. La procesin de la derecha estaba compuesta por sacerdotes, y la de la izquierda por sacerdotisas. Seran como unos cien en total. Los hombres se colocaron frente a nosotros, mientras las mujeres se colocaban detrs, y a una seal de Oros, entonaron un extico himno de modulaciones extraas y salvajes, mientras nosotros atravesbamos, precedidos del Sumo Sacerdote, una estrecha galera, cerrada al final con dobles puertas de madera. Tan pronto como nuestra procesin lleg hasta all, las puertas se abrieron, y ante nosotros qued el paso franco a una gran habitacin de forma elptica, en la que se elevaba un pequeo altar, tras el cual haba una cavidad que, segn pudimos ver cuando nos acercamos ms, tena en su entrada pesadas cortinas de tis de plata.

Segn pude comprobar tiempo despus, esto se efectuaba tapando los orificios por donde sala el fuego, con losas de piedra, que se movan por medio de cabrias, ingeniosamente construidas.

131

Sobre el altar haba una gran estatua de plata bruida, que al recibir el reflejo de las llamas resaltaba como ascua sobre la negra roca que le serva de fondo. La estatua en toda su belleza, era algo imposible de describir. La figura representaba una mujer de edad madura. Era alada, y su rostro era de puras y graciosas formas. Como protegiendo con sus alas recogidas se vea la imagen de un nio recostado sobre su pecho y sostenido por su mano izquierda, mientras con la derecha le sealaba el cielo... Cmo podra yo describir el alma de aquellas dos imgenes? ... La estatua en s no representaba ms que un nio atemorizado en los amorosos brazos de su madre... pero haba algo tan sublime, tan real y fascinador en su ejecucin, que la mente del observador como una quimera forjaba gestos y expresiones de aquella obra de algn genio desconocido, muerto puede ser haca miles de aos. Aun para el ms profano, se vea claramente que aquello era el smbolo de la humanidad salvada por la divinidad. Mientras permanecamos absortos en la contemplacin de aquella maravillosa obra de arte, los sacerdotes y las sacerdotisas habanse colocado en semicrculo, dejando en medio dos columnas de fuego que elevaban sus lenguas llameantes hasta la bveda del recinto. Tan grandes eran las mangas de fuego, que los hombres y mujeres juntos tenan que estar bastante separados los unos de, los otros para no quemarse. A nuestros ojos parecan gnomos vestidos de blanco, dada la grandiosidad de todo lo que nos rodeaba y sus cnticos interminables nos parecan el lejano murmullo que se oye surgir del fondo de un torrente. La vista de todo este conjunto era imponente y soberbia, y nuestro nimo estaba empequeecido ante tanta magnificencia. Nos sentamos anulados. Oros esper a que el ltimo sacerdote hubiese ocupado su lugar, y volvindose hacia nosotros, nos dijo, siempre. en aquel tono tan corts que le era particular: -Postraos de hinojos, oh, bienvenidos viajeros, y, ofreced vuestros respetos a la Madre! -Oros nos sealaba a la estatua. -Dnde est? -pregunt Leo en un susurro, pues la emocin anudaba su voz en la garganta-. No veo a nadie.

132

-Hesea est all detrs! -contest Oros; despus tomndonos de la mano, nos llev a travs de la inmensa nave, hasta cerca del altar. Oh, qu emocin! Conforme avanzbamos hacia l, los sacerdotes entonaron de nuevo sus cnticos que ahora y desde otro lugar, con sus notas recogidas y ampliadas por la acstica de la gigantesca nave, se reproducan como una sola nota de vibrantes tonos, como un canto triunfal de vida y amor mientras nosotros nos acercbamos, sobrecogidos, hacia el altar donde nuestro corazn nos deca que debamos encontrar el fin de nuestras aventuras. Al llegar junto al altar, Oros se puso de rodillas, inclinndose hasta tocar el suelo con la frente, en seal de sumisin y respeto. Despus se levant, colocndose tras de nosotros, con la cabeza baja y las manos entrecruzadas, quedando en silencio. Nosotros tambin quedamos suspensos y mudos, y el palpitar de nuestros corazones indicaba el temor y la esperanza, la alegra y la emocin que precede a lo desconocido...

CAPTULO 14 EL TRIBUNAL DE LA MUERTE

LAS cortinas se descorrieron dejando al descubierto la cavidad a que me he referido, en cuyo interior haba un trono, y en l, una figura de blancas vestiduras que, cubrindola de pies a cabeza, pareca, a las suaves tonalidades que reciba de las lenguas de fuego, una estatua de alabastro. Nada podamos ver, a excepcin del trono y de sus vestiduras, debido a la oscuridad de aquel agujero. Solamente percibimos que el Orculo tena en su mano un sistro en forma de crux ansata. Movidos por no s qu secreto impulso, quiz imitando la accin de Oros, nos postramos de hinojos, y as permanecimos. Despus omos un suave tintineo de cascabeles, y levantando la cabeza vimos que la enguantada mano que sostena el sistro nos sealaba

133

con l. Entonces, una clida voz, clara y suave nos habl (me pareci que temblaba un poco) en griego, pero en un griego ms puro y correcto que el que habamos odo hasta ese momento por aquellos lugares. -Yo os saludo, oh, viajeros, que de tan lejos vens a visitar el 'culto ms antiguo y esplendoroso que seres humanos vieron, y aunque, sin duda alguna, profesis otra fe distinta de la nuestra, no os avergonzis de reverenciar a este humilde ser que inmerecidamente goza la dicha de ser Orculo y guardin de sus misterios! Levantaos y no temis ningn dao. Acaso no he sido yo quien he enviado un Emisario y numerosos servidores para que os conduzcan a este Santuario? Nos levantamos lentamente, quedando en silencio, sin saber qu decir. -Bien venidos, ;oh viajeros! -repiti la voz-. Dime t -y el sistro seal a Leo-: cmo te llamas? -Leo Vincey -contest. -Leo Vincey! Bonito nombre. Y t, compaero de Leo Vincey, cmo te llamas? -Ludovico Horacio Holly. -Bien; decidme, Leo Vincey y Ludovico Horacio Holly, qu vens a buscar desde tan remotos pases? Nos miramos el uno al otro, emocionados; yo, reponindome, contest: -La historia es larga y extraa. Mas, decidme, cmo debemos llamaros? -Por el nombre con que aqu me llaman: Hesea. -Oh, Hesea!... -dije admirado al or aquel nombre que tantas veces habamos odo repetir. -Sin embargo -me interrumpi-, quisiera conocer esa historia -me pareci que la voz se haba tornado ligeramente opaca-. Pero no toda esta noche, slo nicamente algn pasaje de ella; comprendo que estaris fatigados. Cuntamela t, Leo, tan breve como quieras, dicindome la verdad, pues en presencia de la que Yo represento nada puede ocultarse.

134

-Sacerdotisa -dijo Leo-; os obedecer. Muchos aos ha, cuando yo era un muchacho, mi padre adoptivo y yo, siguiendo las huellas del pasado, llegamos a una tierra salvaje donde encontramos a cierta mujer milenaria de peregrina belleza, que haba conseguido detener la marcha del tiempo ... -Pero esa mujer debera ser viejsima y de horrible apariencia... -Os he dicho, sacerdotisa, que haba conseguido detener la marcha del tiempo. ste no ejerca la menor influencia sobre ella ni sobre su juventud. Era inmortal! No, no era horrible, era la personificacin de la belleza. -Pero t no adoraras a esa mujer slo. por su belleza como cualquier msero mortal. -No, no la ador. La am, que es otra cosa parecida, pero distinta. Oros, el sacerdote, te adora a ti, a quien llama Madre. Yo am a aquella mujer inmortal! -As, pues, la amars todava? Bien, muchas veces el amor es tambin inmortal.. . -La am y la amo aun cuando muri! -Cmo! Qu es eso? No decais que era inmortal? -Gracias al cielo, solamente fue una ficcin de muerte; ella cambia solamente, no muere. La perd, y lo que perd es lo que juntos buscamos desde hace muchos aos, da por da. -Por qu la buscis en mi Montaa? -Una visin fue quien me aconsej que viniera a consultar tu Orculo, pues slo aqu es donde espero encontrar indicios de mi perdido amor. -Y t, Horacio, amaste tambin a aquella mujer cuya vida pareca respetar la muerte? -Oh, seora! -contest-. Yo no hago sino seguir a mi hijo adoptivo. Donde l va, con l voy, y l va tras su bella inmortal... -Y t con l... As, pues, los dos segus a una mujer hermosa como hacen los hombres desde que el mundo es mundo, ciegos y locos tras de su ideal...

135

-No! -le contest-. No son los hombres tan ciegos desde el momento que pueden ver y admirar lo bello, y- tampoco locos, puesto que reconocen v aprecian la belleza. El conocimiento y los sentidos son ms propios de hombres prudentes que de ciegos y locos! -Me admira la precisin de tus respuestas, Holly ... Mas, dime, os acogi hospitalariamente mi sierva la Khania de Kaloon, proporcionndoos en seguida los medios para llegar hasta aqu, como le orden? -No sabamos que fuera vuestra sierva -respond-. Hospitalidad, s nos proporcion, aunque un poco interesada, y de la rapidez en ponernos en camino hacia tu Santuario se encargaron los Mastines de la Muerte, azuzados por el Khan, su esposo. Pero decidme, oh Hesea! Qu es lo que sabis acerca de nuestros largos aos de vagar incesante tras nuestro ideal? -Muy poco -contest suavemente-. Hace unas tres lunas mis vigas os vieron sobre las lejanas montaas, y acercndose a vosotros escucharon vuestra conversacin, enterndose as del objeto de vuestro viaje, lo que me fue comunicado inmediatamente. Al enterarme orden a la Khania Atene y a su to, el viejo mago, que es a la vez guardin de la Gran Puerta, ir al .antiguo camino de Kaloon a recibiros y conduciros con toda rapidez hasta aqu. Pero, sin embargo, para hombres que, como vosotros, ardais en deseos de conocer mi Orculo, la tardanza en llegar hasta aqu ha sido grande ... -Hemos venido tan rpidamente como nos ha sido posible, Hesea -dijo Leo-; y si vuestros guas han podido llegar hasta lugares inaccesibles para el hombre, ellos os podrn decir las circunstancias que nos impidieron llegar hasta aqu. No nos lo preguntis a nosotros! -No. Ser Atene la que tendr que contestar, la Khania misma. Oros, trae a mi presencia a la Khania. Rpido, te lo ruego! -Ahora -dijo en ingls Leo, nerviosamente en el silencio que sigui al salir Oros-. Ahora me parece que es cuando van a comenzar las verdaderas aventuras. Dara cualquier cosa por no hallarme aqu.

136

-Soy de tu opinin -contest-, pero creo que es lo mejor que poda suceder, porque ser la nica manera de poner en claro la verdad... Como si fuera una respuesta a mi contestacin a Leo, la voz dijo: -Eres prudente y discreto, Holly; tienes razn, es la mejor manera de poner en claro la verdad. La voz call, quedando yo mudo de estupefaccin. Las puertas se abrieron, dejando paso a una fnebre procesin de enlutadas figuras, seguidas del mago Simbr, que preceda a unas parihuelas, sostenidas por ocho sacerdotes, portadores del cadver del Khan. Tras ellos iba Atene, cubierta de negros velos, y cerrando la marcha, un grupo de sacerdotes. Al llegar frente al altar, los portadores de la fnebre carga se detuvieron, depositando las parihuelas en el suelo, y retirndose en seguida. Quedaron slo junto a l, Atene y el mago. -Qu b sea mi vasalla la Khania de Kaloon? -pregunt Hesea, framente. Atene avanz, arrodillndose en una forma que fcilmente demostraba cunto disgusto le produca realizar esa muestra de respeto. -Madre del Todo; yo te reverencio y saludo, oh Santa y Venerada Madre, como han hecho todos mis antepasados de generacin en generacin! -Haciendo nuevas reverencias continu-: Madre, el inanimado cuerpo de este hombre te pide por mi boca el derecho de sepultura en el eterno y sagrado fuego de la Montaa, tal como es costumbre hacer con los reales restos desde el principio de nuestra dinasta. -Cierto es -contest Hesea-, y si esta costumbre ha sido respetada por las anteriores sacerdotisas, no ser yo quien la altere esta vez, negando sepultura a tu difunto esposo, como lo har contigo cuando tu hora sea llegada, Atene. -Gracias, oh Hesea!, y yo te agradecera que esta merced fuera escrita en tus libros para recuerdo de las generaciones venideras, pues ya la nieve de los aos deposita sus

137

blancos copos sobre tu cabeza, y pronto nos dejars para siempre. Yo te ruego, Hesea, que escribas esta merced, para que la sacerdotisa que te suceda pueda cumplir esta promesa a su debido tiempo. -Calla! -exclam Hesea-. Cesa de arrojar tu veneno sobre aquella que te ordena acatamiento y reverencia. Pobre criatura loca, cesa en tu soberbia; no sabes que el da de maana el fuego destruir esa arrogante belleza que es hoy tu orgullo y tu esplendor? Calla de una vez tus odios, y dime cmo ha muerto ese hombre! -No es a m a quien debes preguntar, sino a esos vagabundos que fueron mis huspedes. La sangre de mi esposo ha manchado sus manos y heme aqu, Hesea, a tus pies, pidiendo venganza. -Yo lo mat en defensa propia, para salvar mi vida! -grit Leo, fuera de s-. Trat de despedazarnos con sus malditos perros; aqu estn, palpables, las pruebas de sus dientes -aadi, sealando mi brazo-. Oros lo sabe bien, puesto que es l quien ha curado las heridas de mi amigo. -Mi esposo estaba loco -contest, humildemente-, y se era su deporte favorito. -S? Y era celoso tu marido tambin? No! Calla esa mentira que va a salir de tus labios! Leo Vincey, contstame t. No, tampoco. No quiero obligarte a descubrir los secretos de una mujer que te ha ofrecido su amor. Habla t, Holly, y dime toda la verdad. -Esta es la verdad, Hesea: hace tiempo, la Khania y su to Simbr nos salvaron de la muerte en las aguas del ro que baa el pas de Kaloon. Despus estuvimos muy enfermos y fuimos tratados amablemente, pero la Khania se enamor de Leo Vincey... Al llegar aqu, me pareci ver que la velada figura se estremeca bajo sus blancos vestidos. -Y correspondi Leo Vincey a ese amor? Siendo un hombre, bien pudo suceder, porque la Khania es hermosa, sin objecin alguna ... -l puede contestar a eso, oh Hesea! Todo lo que yo s es que trat por todos los medios de huir de ella y que por ltimo la Khania le dio a elegir entre la muerte y el matri-

138

monio con ella, al morir su esposo. Ayudados un da por el Khan, que estaba celoso de l, huimos hacia estas montaas, que constituan el objeto de nuestro viaje. El Khan nos enga, azuzando a sus perros contra nosotros en nuestra huida. Lo matamos y, a despecho de esta seora, su esposa, y de su to, que queran evitar que llegramos hasta aqu, encontramos en un valle, que ms bien pareca un osario, un velado gua que nos condujo hasta el Santuario de la Montaa, salvndonos dos veces de la muerte. sta es toda la verdadera historia. -Mujer, qu tienes que decir a eso? -pregunt Hesea con voz autoritaria. -Muy poco -contest Atene, francamente-. Durante muchos aos he estado ligada a un bruto, y si me he dejado llevar por mi inclinacin hacia este hombre, no tengo la culpa. Despus, la naturaleza habl por nosotros. Eso es todo ... Luego, parece que tuvo miedo de la venganza de Rassen, o quiz Holly, a quien los perros deban haber despedazado, le hizo tener miedo. Pudieron escapar y sin rumbo alguno llegaron hasta tu Montaa. Pero Hesea, estoy fatigada; ten compasin de m, y no me preguntes ms; djame descansar hasta el oficio de maana. -Has dicho, Atene -dijo Hesea, sin hacer caso de la splica-, que la naturaleza habl por vosotros y que, por consiguiente, su corazn correspondi al tuyo. Despus, miedoso de la venganza de tu esposo, huy de ti. No tengo la impresin de que sea un cobarde. Dime entonces: es tambin, pues, tuyo el contenido de la bolsita que lleva en el pecho? -No s nada de esa bolsa -respondi Atene-. Sin duda te ha contado nuestros secretos, cosa que ningn hombre que por tal se tuviese se hubiera dejado arrancar del pecho. -Nada dije, Khania! -grit Leo, fuera de s. -No; t nada me dijiste, viajero; fueron mis espritus guardianes quienes me lo dijeron. ;Oh, pobre Atene que cree que puede ocultar la verdad a Hesea, que todo lo ve desde su Santuario de la Montaa! No me digas nada, pues todo lo s desde el principio. Perdono y olvido tu desobediencia, pero no puedo perdonarte que hayas querido obligar a Leo a que te amase, haber tenido prisioneros a mis huspedes y tus mentiras. Call por un momento, aadiendo despus con una voz glacial:

139

-Mujer: no slo has cometido graves faltas, sino que has acabado de perderte al mentirme en este Sagrado Santuario. -Y bien, te desafo! -contest la Khania; brutalmente-. Es que amas a este hombre? No. Sera monstruoso; la naturaleza entera clamara contra tal crimen! Oh, no tiembles de rabia, Hesea! Conozco tus malficos poderes, pero soy tu husped y estoy bajo la proteccin del Smbolo de la Vida, bajo el cual no -Puede derramarse sangre. Adems, t no puedes nada contra m, yo soy tu igual! -Atene -dijo la voz-; si lo quisiera podra hacerte desaparecer, a pesar de todas tus artes. Pero tienes razn, no puedo matarte aun cuando eres la ms infiel de todos mis siervos. Dime, no envi un mensaje a tu to el mago para que fuera al encuentro de estos viajeros y los trajera inmediatamente a la Montaa? Di, contesta, por qu desobedeciste? -Fue se mi deseo -contest Atene con una amarga voz, con la que intentaba ocultar la falsa de sus palabras-. Te desobedec, porque este hombre es mo y no tuyo, porque yo lo amo y le he amado desde anteriores reencarnaciones; porque desde mucho antes de que nuestras almas surgieran a la vida, yo lo amaba y l me corresponda. Mi corazn mismo me lo deca; mi to el mago tambin lo dijo, aunque cmo y dnde nos habamos amado no lo pudimos saber. Es por eso por lo que vengo a ti, Madre de los Misterios, Guardin de los secretos del pasado, a que me digas la verdad. No; t no puedes mentir, y en nombre de esos poderes que posees, de los que algn da tendrs que dar, cuenta, te ruego que me digas toda la verdad aqu y ahora mismo. Quin es este hombre a quien todo mi ser pertenece? Qu es lo que ha sido para m? Qu tiene que ver contigo? Habla, Orculo, te lo suplico! Pon de una vez en claro este terrible secreto! Habla, aunque despus de hablar me des la muerte, si es que realmente puedes! Habla, habla -dijo Leo-, pues estoy sumido en un terrible mar de dudas! Los recuerdos, las esperanzas y el temor tienen atenazada mi alma con sus crueles garras. Un tambin mi voz suplicante, y como todos, dije: -Habla! -Leo Vincey -pregunt Hesea, despus de una pausa-, quin crees que soy yo?

140

-Creo -dijo Leo, solemnemente- que eres esa Ayesha cuyas manos me dieron muerte hace miles de aos. Creo que eres esa Ayesha a quien no hace an veinte aos encontr y am con pasin en las mismas cavernas de Kor, y a quien vi perecer miserablemente, jurndome que volveramos a encontrarnos algn da. -Ved a qu estado llega la locura de este hombre -exclam Atene en tono triunfal-. Dice que no hace veinte aos os ha amado, cuando. yo s bien que hace ms de ochenta estos mi abuelo te vio en su juventud sentada en ese mismo trono. -Y quin crees t que soy yo, Holly? -pregunt la Madre sin hacer caso de las palabras de Atene. -Lo que Leo cree, es lo que creo yo. Los muertos vuelven a la vida, algunas veces. Sin embargo, t eres la nica que conoce la verdad y la nica que puedes revelarla. -Verdad es -dijo ella, y como un eco agreg-: Los muertos vuelven a la vida, algunas veces. . ., y en formas extraas. Cierto es, yo sola conozco la verdad. Maana, cuando sea subido ese cuerpo a la cumbre para su enterramiento, hablaremos de nuevo. Hasta tanto, preparaos para ver maana grandes y sorprendentes cosas. Cuando Hesea acab de hablar, las plateadas cortinas cayeron tan misteriosamente como antes se haban abierto. Como si esto fuera una seal, el cortejo de sacerdotes avanz. Haciendo un gran rodeo, la Khania y su to abandonaron el santuario. Segn pude ver, el viejo pareca abatidsimo por el miedo y la fatiga, pues, apoyado en el brazo de su sobrina, caminaba lentamente con los ojos bajos, como si todo. aquel extrao resplandor pareciera herrselos intensamente. Al salir, los sacerdotes y las sacerdotisas que, aunque cerca de nosotros no estaban lo bastante para que hubieran odo nuestra conversacin, se dividieron en dos grupos, y entonando sus cnticos de nuevo, partieron, dejndonos solos en cl Santuario con Oros y el yacente cuerpo del Khan. El Sumo Sacerdote nos indic que lo siguiramos y tras l partimos. Con gran alegra abandonamos aquel lugar, cuya extraa apariencia y las escenas que en l se haban desarrollado haban deprimido nuestros nervios.

141

Atravesando de nuevo la gran nave, llegamos a las puertas de hierro, y pasando a travs de la galera llegamos a las de madera, que se abrieron ante nosotros, encontrndonos, por fin, al aire libre que, por ser el alba, era fresco y fragante, acariciando suavemente nuestros rostros resecos por el fuego. Oros nos condujo a una casa bien construida y amueblada, como si furamos autmatas, pues nuestros sentidos estaban completamente embotados por los terribles choques nerviosos experimentados en los ltimos acontecimientos. Al llegar nos dio a beber un licor extrao que, indudablemente, contena alguna droga adormecedora, por cuanto, una vez bebida, se apoder de m una somnolencia tal que, a pesar de mis esfuerzos, los prpados se me cerraban y las fuerzas me fueron abandonando lentamente... Cuando despert, me encontr tendido en una cama y completamente repuesto. Me sorprendi grandemente ver que una lmpara luciera en la estancia, lo que me demostraba que todava era oscuro, y que, por consiguiente, no poda haber dormido largo rato. Salt de mi lecho, y vi que hacia m se diriga una figura humana. Era Oros, que traa una lmpara. -Habis dormido mucho, amigo Holly, y ha llegado la hora de subir y obrar. -Mucho? -pregunt sorprendido-. Cmo puede ser, si todava es de noche? -Porque, amigo mo, esta noche es la siguiente a la que os acostasteis. Habis dormido cerca de veinticuatro horas seguidas. Habis hecho bien en reposar todo lo que habis podido, por que quin sabe cundo podris descansar de nuevo! Vamos, tengo que curar vuestro brazo. -Mas, decidme... -inquir. -Nada, amigo Holly, no insistis; nada os dir, a excepcin de que dentro de breves minutos tendris que poneros en marcha para presenciar la ceremonia del entierro del difunto Khan, y, por consiguiente, para conocer la contestacin de vuestros enigmas. . . Diez minutos ms tarde me condujo al comedor de la casa, donde encontr a Leo ya vestido, pues Oros le haba despertado antes que a m, e indicado que se preparase para la

142

nueva jornada. Oros me dijo que Hesea no nos molestara hasta las ltimas horas de la noche, pero que el camino que tenamos que recorrer todava era largo. De nuevo pasamos por la gran nave, hasta llegar a la de forma elptica, donde estaba el altar. El lugar se hallaba completamente desierto; las plateadas cortinas estaban cadas, y el cuerpo yacente del Khan haba sido retirado. -La Madre ha marchado a honrar al difunto Khan, siguiendo la antigua costumbre de nuestros predecesores -nos dijo Oros. Llegamos hasta el altar y tras la estatua encontramos una disimulada puerta en la roca, y tras ella un pasadizo, al final del cual hallamos una especie de "hall", en el que haba puertas que conducan, como nos dijo Oros, a los departamentos de Hesea y sus servidores. Nos dijo, adems, que estas habitaciones daban sus ventanas hacia el lado de la Montaa, sobre jardines que purificaban y embalsamaban el aire ambiente. En este "hall" nos aguardaban seis sacerdotes, cada uno de los cuales conduca un haz de antorchas bajo su brazo y una lmpara en la mano. -Nuestro camino se extiende ahora en las tinieblas -dijo Oros-; si fuera de da, hubiramos subido por las nieves de la cumbre, pero por la noche, es peligroso y debemos adoptar este camino, que podramos llamar subterrneo. Tomando las antorchas, las encendi, dndonos una a cada uno. Seguidamente, nos pusimos en marcha. Subimos por una serie de galeras empinadas, interminables, trabajadas en la roca por generaciones de adoradores del fuego durante miles y miles de aos en el mismo corazn de la Montaa. Deban de tener estos corredores varios kilmetros, pues tardamos ms de una hora y media en llegar al pie de una escalera que se elevaba frente a nosotros. -Ahora, a descansar un poco, seor mo -dijo Oros, dirigindose a Leo, con la deferencia que hacia l haba demostrado desde el principio-; esta escalera es larga y pesada. Nos encontramos sobre la cima de la Montaa, y debemos llegar hasta el extremo del pilar que la corona.

143

Nos sentamos sobre los escalones, aspirando con fruicin el aire fresco que aflua a nosotros por la escalera desde el exterior. Buena falta nos haca, pues en aquellas galeras haca un calor insoportable que, unido a nuestra pesada marcha ascensional, nos haca sudar copiosamente. O entonces un lejano murmullo, y pregunt a Oros de dnde proceda. Me con-. test que aqu estbamos muy cerca del crter del volcn, y que el ruido que oamos a travs de la roca no era otra cosa que el continuo fragor de sus fuegos y explosiones eternas. Comenzamos la ascensin por la empinada escalera de piedra. A pesar de no ofrecer ningn peligro, era penosa y fatigante, pues cada tramo tendra unos seiscientos escalones. Descansando de vez en cuando subimos aquellos escalones, en los que el ms pequeo tendra unos treinta centmetros de altura. Llegamos a la cspide del pilar, y nos faltaba ahora llegar hasta el arco que lo coronaba. Hacia all fuimos, yendo Oros a la cabeza, con gran contento mo, porque dicho sea sin sonrojo, senta cierto temor a lo desconocido. Por fin, vimos luz ante nosotros. Unos veinte escalones ms, y nos encontraramos sobre una plataforma de roca. Vi que Oros y otro sacerdote agarraban precipitadamente a Leo, que caminaba delante de m y le preguntaban qu era lo que iba a hacer. -Nada -grit-; que si tardan unos segundos ms, me hubiera matado! Ten cuidado, Horacio! Dame la mano! Ahora que estaba fuera del tnel comprend que si no hubiera sido por la salvadora mano de mi amigo me hubiera precipitado desde la masa rocosa, pues tal era" el espectculo que se presenciaba, que paralizaba los sentidos. Nos encontrbamos sobre lo que podamos llamar arco superior de la crux ansata. Era un espacio llano, de roca, de unos setenta y dos metros de longitud por unos veintisiete metros de ancho, formado por la superposicin de capas de lava procedentes de las erupciones del volcn. Hacia el sur, unos seis kilmetros bajo nuestros pies, se extenda la llanu- ra de Kaloon, y hacia el este y oeste las blancas cumbres" nevadas de las montaas vecinas con sus grandes. laderas. Hacia el norte contemplbamos otra vista bien diferente de las dems, y superior a cuanto el cerebro humano pueda suponer. All, bajo nosotros,

144

pues el pilar tomaba forma cncava, estaba el enorme crter del volcn, y en su centro un ancho lago de fuego que burbujeaba, lanzando pequeas llamaradas intermitentes, mientras a su orilla la lquida lava saltaba sobre la roca con movimientos anlogos a los de las ondas del mar. De la superficie de este ardiente lago emergan humos y gases que se elevaban lentamente en el espacio, que contenan ardientes partculas formando una gigantesca nube luminosa. ste era el resplandor que de vez en cuando se vea desde Kaloon, y que fue el que habamos visto nosotros desde la cumbre de la montaa del lama solitario. Absortos por aquel terrorfico espectculo que pareca la visin real de un pasaje dantesco, permanecamos inmviles como fascinados, con aquella fascinacin que ofrece siempre el fuego. Me arroj al suelo, apoyndome sobre las manos las rodillas, indicando a Leo que hiciera lo mismo. Mir a mi alrededor y observe que largas filas de sacerdotes, cubiertos con largas capas, estaban de rodillas en actitud de orar, pero de Hesea, la Madre, o de Atene y de los restos del Khan, no se vea nada. Mientras me suma en un mar de suposiciones y pensamientos sobre dnde podran hallarse, Oros, sobre cuyos nervios aquel aterrador espectculo no pareca ejercer ninguna influencia, nos condujo por una senda que corra escalofriante a lo largo del borde mismo de la roca, hasta un refugio donde, con unos veinte pasos ms, nos encontramos en una gran hendidura hecha, indudablemente, por la man del hombre, y cubierta por completo por un techo de lava. Este refugio o cmara de roca, que era lo suficientemente grande para acoger bajo su techo un gran nmero de seres, estaba ya ocupado por otras personas. Sentada sobre un trono de roca estaba Hesea, cubierta con un manto de prpura que la envolva de pies a cabeza. Tambin estaba la Kharia y el viejo Simbr, que ofreca un aspecto deplorable; y, por ltimo, iluminado por las piras funerarias, en su fnebre catafalco, el cuerpo del Khan Rassen. Avanzamos hacia el trono, inclinndonos reverentemente ante Hesea. sta levant la cabeza, volvindola a dejar caer a su primitiva posicin, como correspondiendo a nuestro

145

saludo. Seguidamente se dirigi hacia Oros con ademn de hablarle. El silencio en aquel recinto de roca se hizo profundo. -Los has conducido a salvo hasta aqu, mi fiel servidor -dijo Hesea-, pues para los forasteros el camino que hasta aqu conduce es pavoroso y terrible. Extranjeros: que decs de los dominios de los Hijos de Hesea? -Nuestra fe dira que esto es el camino del infierno -dijo Leo-, ya que ese gigantesco crter parece ser la boca que hacia el conduce. -No, no es el infierno -contest Hesea-; infierno slo es el corto espacio de tiempo en cada vida, de los que en sus nuevas reencarnaciones viven alrededor de esta pequea estrella de fuego. Leo Vincey, el infierno est aqu, s, aqu! -dijo golpeando su pecho e inclinando la cabeza como baja el peso de un secreto dolor. As permaneci por unos momentos. De pronto, volvi a hablar, y dijo: -La medianoche ha pasado, y mucho ha de hacerse y mucho se ha de sufrir antes del alba. Las tinieblas han de convertirse en luz..., o quien sabe si la luz no se ha de convertir en tinieblas eternas. Mujer de real estirpe -dijo, dirigindose a Atene-: como es tu derecho, has de enterrar a tu seor en este lugar sagrado, donde las cenizas de sus antepasados han servido de pasto al eterno e idolatrado fuego. Oros, siervo mo, trae al acusador y al defensor, y deja que se abran los libros para que pueda dictar sentencia y llamar su alma a la vida, o dejar que es a se hunda por los siglos de los siglos en las profundidades del fuego. Sacerdotes! El tribunal de la Muerte est abierto!

146

CAPTULO 15 LA SEGUNDA PRUEBA

Osos hizo una reverencia y sali del lugar, indicndonos Hesea, con una seal, que nos colocsemos a su derecha, mientras sealaba a Atene un lugar a su izquierda. Por ambos lados, en nmero de unos cincuenta, se haban alineado contra las paredes los sacerdotes y las sacerdotisas. Penetraron en el recinto dos figuras cubiertas de pies a cabeza por negros mantos, llevando grandes libros, y se colocaron a uno y otro lado del catafalco del Khan, mientras Oros se paraba frente a Hesea. Cuando estuvieron todos ubicados, la Seora de la Montaa levant el sistro, y correspondiendo a esta seal, Oros dijo: -;Que los libros sean abiertos! A esta frase, el enmascarado acusador, que estaba a la derecha, rompi el sello del libro, lo abri y comenz a leer. Era la historia de las faltas y delitos cometidos en vida por el Khan, como si fuera la voz de la conciencia que, deseosa de verse libre de sus culpas, tomara vida y voz para hacerlos pblicos. En fros y horribles detalles, el acusador cont todo el infierno de la vida de Rassen, desde su niez, a travs de su juventud y sus aos maduros, hasta su muerte... Por fin, la larga historia termin con el relato de la muerte del noble cortesano sobre la ribera, el atentado contra nuestras vidas, la cruel caza con sus mastines por el llano y, por ltimo, su fin a manos de Leo. El acusador cerr su libro, y dejndolo sobre el suelo, dijo: -Tal es la historia, Madre. Tenla en cuenta cuando hagas justicia. Sin hablar, Hesea seal con el sistro al defensor que, rompiendo el sello de su libro, comenz a leerlo.

147

ste era la historia de todas las buenas obras que haba hecho, as como sus buenos actos; los planes que haba ideado para la seguridad y el bien de sus vasallos; las malas tentaciones a que haba resistido; el verdadero y puro amor que haba profesado hacia la mujer que fue su esposa, y de las plegarias y ofrendas que haba hecho en honor de Hesea. Sin hablar, Hesea seal con el sistro al defensor, la mujer, que era su esposa, lo odiaba; el porqu ella y su to el mago, que la haba cuidado y educado, pusieron en su camino a otras mujeres para distraerlo y aturdirlo, tenindolo as siempre fuera de su deber; de cmo los dos, en criminal complicidad, prepararon la pcima que haba de volverlo loco, encendiendo un infierno en su corazn, perdiendo de esta forma toda esperanza de recobrar el amor de aqulla, a quien todava amaba. Tambin relat el arrepentimiento que sus crmenes le producan, a los que haba sido llevado por su esposa, tratando de hacerlo odioso a los ojos y al corazn del pueblo. Relat tambin cmo los celos le arrastraban a cometer actos odiosos hasta el punto de obligarle a violar la ley de la hospitalidad, tratando de asesinar a los forasteros que se haban albergado bajo su morada, a manos de uno de los cuales pereci. Termin el defensor, y cerr el libro dejndolo sobre el suelo. En seguida dijo: -Tal es la historia, Madre, que debes tener en cuenta cuando hagas justicia. La Khania, que hasta aquel entonces haba permanecido de pie, impasible y glacial, se adelant para hablar con su to el mago Simbr. Pero antes que la palabra saliera de sus labios, Hesea levant el sistro, diciendo: -Tu hora no ha llegado todava; nada tenemos que escuchar de ti. Cuando t reposes donde l reposa ahora, los libros de tu vida sern ledos a aquella encargada de juzgar, y tu abogado ser quien responda por ti. -As sea -exclam Atene, desfallecida. Ahora haba llegado el turno del Sumo Sacerdote Oros. -Madre! -dijo-; t lo has odo. Pesa los actos buenos y los malos, y de acuerdo con tu sabidura, dicta sentencia. Debemos lanzar eso que fue Rassen, de pies en el ardiente lago,

148

para que de esta manera vuelva a caminar por la senda de la vida, o debemos, por el contrario, lanzarlo de cabeza y considerarlo muerto para siempre? Entonces, mientras nuestros pechos se deshacan de impaciencia, la gran sacerdotisa dict su veredicto. -He odo, he pesado y he tenido en cuenta, pero no puedo juzgar; no puedo, porque no tengo tal poder. Dejad que el Espritu que lo envi a la vida lo recoja otra vez y juzgue su alma. Este hombre pec mucho, pero ms fue obligado que de su voluntad. No es a este hombre a quien debemos pedir la responsabilidad de sus culpas y de sus faltas. Lanzadlo de pies, de manera que su nombre pueda llegar limpio de toda culpa a odos de las generaciones futuras y pueda volver a la vida en la fecha que le sea indicada. El acusador, tomando el libro que yaca a sus pies, avanz, lanzndolo al crter. Despus desapareci por una hendidura. El defensor, por el contrario, recogiendo su libro, lo entreg a oros para que fuese guardado en los archivos del Santuario por toda la Eternidad. Los sacerdotes, una vez hecho esto, comenzaron un litrgico canto funeral y solemne invocacin al poderoso Seor del Centro del Mundo, que recibira su espritu y que lo juzgara lo mismo que en la tierra haban sido juzgados por su ministro Hesea. El cortejo de sacerdotes, siempre cantando, se dirigi lentamente hacia donde reposaba el Khan en su catafalco, y tomndolo en brazos, lo llevaron hasta el borde del crter; entonces y a un signo de la Madre, lo dejaron caer de pie en el ardiente lago, mientras que, con miradas de ansiedad, observaban la forma de cada en el fuego. Segn sus reglas, si el cuerpo al Caer daba una vuelta en el aire, era seal de que el juicio de los mortales haba sido rechazado en el lugar de los inmortales. Si no daba ninguna vuelta y descenda recto como una flecha, era seal de asentimiento. El cuerpo del Khan se precipit recto y rpido en la roja lava, desapareciendo para siempre. Esto no era extrao, pues, como pude saber ms tarde, los pies haban sido cargados con pesos.

149

La ceremonia, si as podemos llamarla, acab. El Khan sigui el camino del libro de sus pecados a travs de aquel lcido mar de fuego, y ahora estara convertido en un puado de negro polvo. Pero si sus libros haban sido cerrados, los nuestros permanecan abiertos en uno de sus ms extraos captulos. Lo sabamos, y esperbamos el resultado con expectacin. Hesea volvi a sentarse en su trono de roca. ELLA tambin saba que nuestra hora haba llegado. A una palabra y un movimiento de su sistro, los sacerdotes y las sacerdotisas salieron, sin que los volvisemos a ver. Dos de ellos, sin embargo, quedaron: Oros y Papaya, una mujer joven de noble continente. -Escuchad, mis servidores -dijo Hesea-. Grandes y admirables cosas estn prximas a suceder, que estaban anunciadas para la llegada de estos extranjeros, a quienes he aguardado durante largos aos, como vos sabis. Nada puedo deciros de lo que 'suceder, pues, aunque mucho poder se me ha dado, el don de la visin futura no me ha sido concedido. Pudiera suceder, sin embargo, que este trono est pronto vaco y que esta carnal envoltura sea pasto de los fuegos eternos. Mas no apenaros, no; yo no muero, y si as acontece, mi espritu volver de nuevo. "Amada Papaya: t eres la elegida. A ti sola te he abierto todas las puertas de la sabidura. Si partiera, ahora o ms tarde, toma los antiguos poderes, ocupa mi lugar, y haz en todo de acuerdo con mis enseanzas, de forma que no se apague, en esta Montaa, la luz que alumbra el mundo. Adems, te ordeno, as como a ti, Oros, que cuando parta trates a estos extranjeros con todo afecto y hasta, si es posible, proporcionndoles una escolta que los conduzca a travs del pas hasta el camino que se extiende por el desierto y las montaas del noroeste. Si la Khania Atene tratase de detener, su marcha contra su voluntad, levanta en guerra las tribus de la Montaa, en nombre de Hesea, y cae sobre la tierra de Kaloon, destrona a la Khania, conquista el pas y gobirnalo. Escucha y obedece. -Madre, te escuchamos y te obedecemos -contestaron Oros y Papaya como una sola voz. Hesea levant su mano, haciendo un signo de que el asunto haba concluido; despus de una pausa, dijo, dirigindose a la Khania:

150

-Atene, anoche me preguntaste: "Por qu amas a ese hombre?" A esta pregunta puedo responder con una contestacin fcil: No es por ventura Leo Vincey un hombre que puede inspirar una ardiente pasin a una mujer como t? Pero tienes razn: tu corazn posee tambin un poco del poder mgico que tu to te ense, y el corazn te dice, y no te engaa, que antes que t vinieras a esta vida le habas amado. Yo he jurado a los que me confirieron los poderes que hoy poseo, descorrer la cortina que oculta el pasado y hacerte conocer la verdad. "Ha llegado tu hora! Obedezco tus deseos, no porque sean tus rdenes, sino porque es mi voluntad. Del . principio nada puedo decirte, pues soy todava ser humano y no diosa. No s por qu secreto destino estamos nosotros tres unidos tan ntimamente en esta serie de hechos... No conozco el fin de la jornada hacia la cual caminas durante miles de encarnaciones... Por eso comenzar la historia desde donde se conserva la luz en mi cerebro. Hesea hizo una pausa, y vimos su cuerpo estremecerse como bajo el influjo de un violento esfuerzo. -Mirad hacia atrs! -exclam, elevando sus manos al cielo. Volvimos la cabeza, y nada vimos de momento, salvo la cortina de fuego que se elevaba desde los abismos del volcn; mas a medida que nuestros ojos miraban ms y ms, tratando de penetrar la espesura de su rojizo velo, vimos reflejarse en ella una admirable visin, como en el mgico cristal de la redoma de los cuentos de hadas. Un templo se elevaba en medio de las amarillas arenas de un desierto y un ancho y caudaloso ro de orillas pobladas de exuberantes palmeras, corra no lejos del templo. El patio, de ornados pilares, era atravesado en aquel momento por una procesin de oficiantes... El patio qued vaco; pude ver reflejada en su amarillo suelo la sombra de las extendidas alas de un halcn vestido con las blancas ropas de sacerdote, afeitada la cabeza y descalzos los pies, entr en el patio por la puerta de granito en la cual estaba representada la escultura de una mujer, ornada de la doble corona de Egipto, con una flor de loto y empuando en su mano un sistro sagrado. De pronto, el extrao sacerdote, como sorprendido por algn rumor, se detuvo mirando hacia nosotros y, sobre todo hacia m;

151

pero... gran Dios! Qu vea! Su cara era la de mi hijo adoptivo, de Leo Vincey en su juventud. Era aquel Kalikrates cuyo cuerpo vimos haca aos en las cuevas de Kor! -Mira, mira! -dijo Leo, apretando mi brazo. No le contest; solamente mov la cabeza por toda contestacin. El hombre se puso en marcha nuevamente, y al llegar junto a la imagen, se arrodill ante ella, y abrazado a sus pies, elev sus plegarias. De pronto se abrieron las puertas del templo dejando paso a una procesin, al frente de la cual apareca una mujer de noble apariencia, cubierta de blancos velos, llevando ofrendas que deposit en la mesa situada para este objeto ante la imagen, doblando despus sus rodillas ante la efigie de la diosa. Hechas sus genuflexiones, se dispuso a marchar, no sin antes tocar con su mano la espalda del sacerdote, que, absorto, la sigui. Cuando todo el cortejo desfil y atraves las puertas del templo la velada sacerdotisa y su acompaante se dirigieron hacia uno de los pilares, y sealando el ro y las tierras que se extendan al otro lado de la orilla, murmur algo a su odo. El sacerdote pareci turbarse; dijo algo, y ella, despus de mirar sospechosamente a su alrededor, dej caer sus velos, e inclinndose le ofreci el nctar de sus labios, que su amante apur. Al retirar su cara, sta se volvi hacia nosotros, y aquella mujer era Atene. Sus negros cabellos estaban sujetos por la corona de oro que indicaba su rango real. Mir al afeitado sacerdote y ro con la alegra que da el triunfo; seal el sol poniente y el ro... , y la visin desapareci. . Aquella risa fue contestada con la de Atene en persona. porque ella rea tambin triunfante, y gritando al mago, dijo: -Buenos adivinadores fueron vuestros corazones; ved cmo mi vida estuvo ligada a la suya en el pasado. Entonces, como hielo en el fuego, cay la voz de Hesea, diciendo: -Calla y mira cmo lo perdiste despus!

152

La escena cambi: una mujer aparece durmiendo sobre una otomana de artstica forma y de ricos ornamentos. Sobre ella se inclina la sombra de la diosa que representa la grantica imagen del patio. La mujer despert de su sueo y mir a su alrededor y, oh sorpresa!, era la cara de Ayesha, tal como la vimos por primera vez al despojarse de sus velos en las cavernas de Kor... Su mirada se cruz con la nuestra; no sabra explicar qu singular emocin hizo palpitar aceleradamente nuestros corazones. Volvi a dormirse de nuevo. De nuevo tambin la sombra de la diosa se inclin sobre ella; le seal un punto en el vaco. Oh! Vease un tempestuoso mar, un barco luchando con la tormenta. En el barco, dos personas abrazadas: eran el sacerdote y la mujer de estirpe real. Sobre ellos, como el brazo de la venganza, la tormenta los azotaba implacablemente. Cambi de nuevo la escena. En la roja pantalla se reflejaron los granticos muros de una caverna, que recordbamos bien. Tendido en el suelo con sus largos y dorados cabellos que cubran ahora su afeitada cabeza yaca el sacerdote, con el cuerpo cubierto de sangre y los ojos inmviles, como fijos en una ignota regin del vaco. Dos mujeres estaban junto a l. Una empuaba una daga, y su cuerpo estaba desnudo completamente... ; su negro cabello la cubra como un manto. Bella, bella... como no es posible imaginar... La otra, cubierta de negras vestiduras, pareca invocar, por sus gestos y ademanes, el castigo del cielo para su rival. La mujer desnuda era aquella a quien la sombra de la diosa Isis avis la fuga del sacerdote. La otra era la mujer de estirpe real que lo bes bajo los arcos del templo. Lentamente, las figuras fueron perdiendo intensidad hasta que desaparecieron por completo. Hesea, que durante todo el tiempo haba estado de pie, cay en su trono rendida por el peso y el esfuerzo de su propia magia. Entonces Hesea habl con voz dulce al principio, que gradualmente fue cambiando de tono: -Est tu consulta contestada, Atene?

153

-Grandes cosas he visto, oh Madre, que me demuestran la perfeccin de tu magia! Pero cmo podemos saber que lo que hemos visto no es sino la reflexin sobre esos vapores de tu propio cerebro con objeto de rerte de nosotros?6. -Escucha, pues -dijo Hesea-, la interpretacin de las escrituras y no tientes mi paciencia con tus desdeosas dudas. Hace muchos aos, a poco de comenzar esta larga reencarnacin presente, Isis, la gran diosa de Egipto, tena su templo de veneracin en Behit, en el valle del Nilo. Ahora est en ruinas y la diosa Isis ha dejado Egipto para siempre, aunque bajo el poder que ha transformado su culto, reina todava sobre este mundo, porque ella es la naturaleza misma. De su santuario en Behit era Sumo Sacerdote un griego llamado Kalikrates, escogido para su servicio por la voluntad de la diosa, devoto de ella, y pertenecindole a ella solamente por un sagrado juramento que no deba ser roto sin incurrir en el castigo eterno. En las llamas viste al sacerdote que ahora, reencarnado, est junto a ti para que se cumpla su destino y el nuestro. All tambin viste a cierta hija de los Faraones, Amenartas, que puso sus ojos en Kalikrates, hacindole romper el voto de amor eterno a Isis, pues entonces lo mismo que ahora practicaba la magia, ;y esa Amenartas eras t, Atene de Kaloon! Por ltimo, all viva tambin cierta rabe llamada Ayesha, una mujer sabia que, a su sabidura, una su hermosura que en el vaco de su corazn haba buscado refugio en el amor de la Madre del Universo, pensando alcanzar la verdadera sabidura que iluminase para siempre su alma. A esta Ayesha que viste tambin, y a quien la diosa visit durante su sueo, le dio su omnipotente permiso para seguir a los perjuros, llevando con ella la venganza del cielo y prometindole como premio a su victoria el triunfo sobre la muerte y una belleza tal como mujer alguna pudiera poseer. "Los sigui hasta muy lejos. Donde ellos llegaban en busca de refugio y amparo, all los esperaba Ayesha. Guiada por un hombre que estaba a su servicio, llamado Noot -t, oh Holly!, eras ese hombre!-, encontr el manantial de la esencia de la vida en el cual baarse representaba la inmortalidad por los siglos de los siglos. Se ba en l exclamando: "Los matar a los dos tan pronto los encuentre. Los matar tal como se me ha ordenado".
6

Meditados despus framente todos los hechos, y despus de or a Ayesha, me inclino a creer que la versin de Atene era cierta, es decir: que todos aquellos cuadros que vimos, aunque eran sucesos acaecidos en el pasado, no eran sino vapores como los que arrojaba el crter del volcn, que bajo el influjo de una hipnotizadora creamos ver, como reales, cosas que no existan ms que en nuestra imaginacin. - L. H. H.

154

;Fue el destino de Ayesha! Cuando encontr a aquel hombre, la que nunca conoci el amor, am al sacerdote con todas las fuerzas de su alma. Lo condujo al manantial de la vida, proporcionndole el conseguir los dos la inmortalidad y dejar morir a la mujer de estirpe real. l rehus, y un da Ayesha, loca de celos porque despreci su mortal hermosura por aquella de la mujer mortal que estaba a su lado, mat a aquel hombre mientras ella, oh desgracia!, quedaba inmortal. "Y fue el castigo de la diosa Isis el condenar a sus infieles siervos al horror como al sacerdote Kalikrates, a la soledad y miseria, como a Ayesha, y a los amargos celos durante todas sus generaciones como a la real Amenartas, deseando el da en que los cielos pusieran de nuevo en su camino a aquel a quien tanto ambas haban amado. Los aos han pasado, y ha llegado el da fijado para la inmortal. Ayesha, mientras, ha esperado por centurias y centurias al reencarnado deseado de su corazn. Espantado, l la vio perecer llena de miseria y de horrores, pero no pereci aunque la inmortal pareca morir. Pero no te dijo, oh Kalikrates!, que no poda morir? No te jur Ayesha, all en las cavernas de Kor, que ella volvera de nuevo? Leo Vincey t eres Kalikrates. La luz que brilla en este pinculo es la que despus de muchos aos de varias pesquisas te ha conducido hasta ella. Durante todos los das de estos aos, durante cada instante, su alma ha estado junto a ti, cuando dormas, cuando marchabas, previniendo y preservndote de todo peligro hasta que por fin la encuentras de nuevo. Hesea hizo una pausa, y como mirase a Leo, ste contest: -Del principio de esta extraa historia nada s, a excepcin de lo que en el escrito me legaron mis antepasados; de lo dems, sabemos que es verdad. Sin embargo, quiero hacerte una pregunta, porque a cada momento que pasa, la duda me tortura horriblemente y yo te ruego que tu respuesta sea pronta y breve. Dijiste que en esta hora de dicha encontrara a mi "adorada Ayesha. Dnde est, pues, Ayesha? No eres t por ventura? Si eres t por qu ha cambiado el timbre de tu voz, por qu eres de menor estatura que ella? Oh! Yo te ruego en el nombre del dios a quien adoras, que me digas: eres t Ayesha? -Yo soy Ayesha -contest la sacerdotisa, solemnemente-. Yo soy Ayesha, a quien t perteneces eternamente.

155

-Miente, miente! -grit Atene-. Yo te aseguro, esposo mo, pues as ha dicho ella que eras, que de aquella mujer a quien amaste no queda el menor vestigio de belleza. Yo te digo que no es otra que la vieja sacerdotisa que rige esta Montaa hace lo menos cien aos. Djala que se despoje de esos velos que ocultan su horrible fealdad! -Oros -dijo la Madre-, cuntale la historia de la sacerdotisa de quien habla la Khania. El sacerdote hizo una reverencia, y siempre con aquella fra calma, imperturbable, dijo como si se tratara de un suceso que acaeca todos los das y sin nimo de llevar el convencimiento a ningn espritu: -Dieciocho aos atrs, en la cuarta noche del primer mes de invierno del ao 2333 de la fundacin del templo de Hesea en esta Montaa, la sacerdotisa a quien la Khania Atene se refiere, muri bajo el peso de la edad, en mi presencia, a los ciento ocho aos de reinado. Tres horas despus tuvimos que llevarla del trono en el cual muri, con objeto de preparar su cuerpo para la ceremonia funeraria en el fuego de la Montaa, siguiendo la antigua costumbre. Mas, oh milagro!, viva de nuevo, muy cambiada, pero era la misma. "Pensando si sera la obra de un ser malfico, los sacerdotes y las sacerdotisas la rechazaron y quisieron arrojarla del trono; pero la Montaa comenz a rugir en espantosos truenos; las luces que alumbraban el templo se apagaron y el terror se apoder de nuestras almas. Entonces, y surgiendo de las tinieblas, tras-el altar donde est la imagen de la Madre de los Hombres, se oy una voz que deca: "Aceptad a quien he designado para reinar sobre vosotros, que mis juicios y mis propsitos se acaten y se cumplan". Lo voz ces, y las luminarias se encendieron de nuevo. Nos arrodillamos ante Hesea, y la llamamos Madre desde el fondo de nuestro corazn. sta es la historia que cientos de personas pueden daros fe de su verdad. -Ya lo has odo, Atene -dijo Hesea-. Dudas todava? -S -contest la Khania-; Oros tambin miente, y si no miente, delira o suea; adems, quin me dice que la voz que oyeron no era la tuya propia? Si t eres esa mujer inmortal, esa Ayesha, haz una prueba con estos dos hombres que te han conocido en tu vida pasada. Despjate de esos velos que guardan tan celosamente tus formas. Seguramente que tu

156

amante no habr olvidado tus encantos, seguramente que te reconocer e hincar su rodilla en tierra ante ti, diciendo: "T eres, oh, Ayesha, mi adorada inmortal a la que siempre he amado!" Entonces, y no hasta entonces, creer que t eres la mujer que pretendes ser, un espritu maligno con una inmortalidad manchada por el crimen, y que usa su demonaca belleza para hechizar las almas de los hombres que se prendan de tus encantos. Pareci contrariar a Hesea la proposicin de la Khania, pues, despus de permanecer pensativa unos momentos, dijo, restregando sus manos, como bajo el peso de un profundo dolor: -Kalikrates, es sa tu voluntad? Si es as, te obedecer. Sin embargo, te ruego que no me lo ordenes, puesto que la hora no ha llegado todava, la promesa tiene que cumplirse. Estoy algo cambiada, Kalikrates; sin embargo, yo soy quien te am y te bes, all en las cavernas de Kor. Leo mir en torno de s desesperadamente, hasta que sus ojos tropezaron con la irnica cara de Atene, que grit: -Ordnala que se despoje de sus velos, seor y dueo mo. Te juro que no tendr celos de ella. -S, te ordeno que te descubras; quiero saberlo todo, aunque sea mi desgracia! Todo, antes que vivir en esta ansiedad! Cualquiera que sea el cambio, si eres Ayesha te reconocer, y si ella es, slo a ella amar - dijo, dirigindose a Atene. -Oh, cmo me hieren tus palabras! -dijo Hesea-; pero desde lo ms hondo de mi corazn te agradezco tus frases de amor y de confianza a la que no conoces en su presente reencarnacin. Mas la Verdad debe ser conocida y nada puedo ya ocultarte. Has de saber que una vez despojada de estos velos que cubren mi cuerpo, est escrito que debers escoger, por ltima vez en la tierra, entre esa mujer, mi rival desde el comienzo del mundo, y la Ayesha a cuyas manos pereciste en las cavernas de Kor. Puedes repudiarme si quieres; ningn mal te provendr de ello; al contrario, bendiciones, poder, salud y amor. nicamente a cambio tendrs que borrar mi recuerdo de tu corazn y seguir tu marcha y cumplir tu destino solamente a merced de tu propio esfuerzo, hasta que llegue el trmino de

157

tu vida. Por fin, al cabo de los aos y en pago a vuestros sufrimientos y dolores conocers la verdad. "Ten cuidado, no es pequea la prueba a que te sometes, ten cuidado. Yo nada puedo prometerte, salvo amor, mucho amor, como nunca mujer pudo amar a hombre alguno, pero... est escrito que este amor no puede ser satisfecho sobre la tierra... Despus, volvindose hacia m, me dijo: -Oh, t, Holly! T el verdadero amigo, la verdadera esencia de la amistad; t, el ms prximo a mi bienamado; t, el de clara e inocente alma, el que posee la sabidura, dale el consejo que tu experiencia y tu saber te dictan; yo obedecer tus palabras y las suyas, y cualquiera que sean, las bendecir con toda mi alma, y cuando partamos de la tierra para marchar a habitar la sideral regin que se nos ha designado y donde las pasiones terrenales no tienen razn de ser, nos uniremos y viviremos juntos en una eterna y pura amistad gloriosa. -Ayesha -exclam-; te agradezco tus palabras. Con ellas y con tu promesa, yo, tu pobre amigo, pues nunca pens ser ms, estoy mil veces pagado por todas las inquietudes y sufrimientos pasados. He de decirte que yo creo eres ELLA, a quien perdimos, pues esos pensamientos y palabras slo son de nuestra adorada inmortal. As habl, sin saber lo que deca exactamente, mas slo s que embargaba mi alma una gran alegra interior, una calma y una satisfaccin inefables, que emanaban de mi corazn. Ahora saba que Ayesha me quera lo mismo que siempre haba sido querido por Leo; era una cadena de amistad que nunca podra romperse, cualquiera que fueran los acontecimientos. Qu ms poda desear? Hablamos Leo y yo, mientras Ayesha nos contemplaba en silencio. Lo que hablamos no lo recuerdo bien, pero a la postre, como dijo Hesea, Leo me rog que fuera yo el que juzgara y diera mi juicio de eleccin. Entonces en mi mente surgi una orden clara, terminante, concisa, emitida por mi propia conciencia o por otra voluntad ajena a m; quin lo puede decir? La orden era que debera mandar descubrirse a la velada Hesea y dejar que el destino cumpliera sus propios designios...

158

-Decide -dice Leo-, no puedo soportar mi duda. Quien quiera que sea esa mujer, suceda lo que suceda, nunca te maldecir, Horacio. -Bien; he decidido -respond, y dando un paso hacia adelante, dije-: Hemos tomado consejo, Hesea, y es nuestra voluntad el conocer la verdad hasta el final; as, pues, te rogamos que te despojes ante nosotros de esos velos que cubren tu cuerpo. -Os obedecer -contest la sacerdotisa con voz desfallecida-; nicamente lo que os pido es que tengis piedad y no os burlis de m; no echis la lea de vuestro desprecio al fuego interior que consume mi alma, pues soy lo que soy por ti solamente, Kalikrates. Yo tambin quiero conocer. estoy sedienta de verdad, pues aunque mucho, es mi saber y mi poder, an hay algo que permanece ignorado para m y es si el amor de un hombre puede realmente vivir a travs de los horrores y de la miseria. Levantse entonces Hesea y se dirigi lentamente hacia el espacio descubierto frente a la cmara rocosa, detenindose cerca del borde del precipicio en cuyo fondo estaba el lago de fuego. -Ven, Papaya, qutame los velos! -orden con voz dbil. Papaya avanz, y despus de Hacer una reverencia ante ella, comenz la tarea ordenada. Papaya no era una mujer de aventajada estatura y, sin embargo, tena que inclinarse para cumplir la tarea. Los primeros velos cayeron sin revelar nada. Cayeron otros, y ante nosotros apareci la figura fantasma que se nos apareci en el valle de las osamentas al llegar a la Montaa. As, pues, nuestro misterioso gua y la sacerdotisa Hesea eran un mismo ser. Ms velos fueron cayendo; parecan no tener fin. Aquel cuerpo deba ser pequesimo, desmesuradamente pequeo. ;Oh!, los ltimos velos caan y aparecieron dos esquelticos miembros que parecan ser dos manos. Despus los pies, pero ;qu pies! Como aquellos pies recordaba haber visto los de una momia real, una vez en Egipto, y por un extrao juego de recuerdos, vino a mi memoria el nombre de aquella momia que llamaban "La Bella". Todos los velos haban cado ya, a excepcin del ltimo ms espeso, y que la cubra de pies a cabeza. Hesea rechaz con un gesto a Papaya, que se arroj medio desfallecida al

159

suelo, tapndose los ojos con las manos. Luego la sacerdotisa solt el velo que la cubra y que cay a sus pequeos pies, y haciendo un esfuerzo supremo de desesperacin se volvi hacia nosotros. ;Oh! Era:.. No la describir, pero la conoc al instante. pues fue as cmo la vi a travs de la mscara de su inmortalidad, ante el Fuego de la Vida; era Ayesha, la forma de la cara, su aire de soberbio desafo.. De pie ante nosotros, la nube de llamas pona al descubierto todas sus lacras y miseria... Se hizo un silencio de muerte. Vi cmo los labios de Leo se tornaban de rojos en blancos; y cmo sus rodillas se doblaban sin fuerzas para sostenerlo; pero haciendo un esfuerzo sobrehumano se mantuvo firme como el cadver sostenido en pie por un soporte. Vi a Atene que volva la cabeza en una expresin de repugnancia y quiz de dolor. Hubiera querido ver a su rival humillada por su belleza; pero la vista de aquel horrible cuerpo pareci conmoverla. Pareca que aquella visin hubiera despertado una fibra sensible dormida en lo ms intimo de su femineidad. nicamente Simbr que pareca esperar lo sucedido, y Oros, permanecieron imperturbables.` Este ltimo, en medio de aquel silencio sepulcral, exclam: -;Ved en esa vieja lmpara la luz eterna que luce en ella, a travs de esa arrugada cscara el alma inextinguible que la anima! Aplaud desde mi corazn estas nobles palabras. Pensaba del mismo modo que Oros, ;pero gran Dios!, mi cerebro iba a estallar y yo deseaba que estallase de una vez para no or ni ver nada de lo que me rodeaba. Aquella visin de Ayesha momificada me espantaba. Al principio tuve esperanzas, pero stas murieron y la angustia y slo la angustia se apoder de mi corazn. Algo haba que hacer: esto no poda durar. Mis labios estaban resecos, mi garganta no poda articular palabra y mis pies se negaban a moverse.

160

Hubiera preferido mil veces yacer en las profundidades del crter donde posaban las cenizas del difunto Rassen, antes que vivir un minuto ms en esta angustiosa situacin. Atene, al fin, habl. Se dirigi al cuerpo momificado de Ayesha, e irguindose con toda la soberbia de su majestuosa belleza, exclam: -Leo Vincey o Kalikrates!, toma el nombre que quieras; pensars mal de m al creer que voy a mofarme de una rival en su desgracia. Nos ha contado una historia que, verdadera o falsa, quiz ms falsa que verdadera, me ha hecho conocer cmo seduje al sacerdote del santuario de una diosa, y cmo esta diosa, Ayesha misma, se veng de m asesinando al hombre a quien yo amaba. Deja a la diosa, si verdaderamente es tal, que haga lo que ms le plazca, que yo, mortal, quiero hacer la ma, hasta que la vida toque a su fin! Yo quiero ser tambin diosa! Oh, t, hombre! No tengo vergenza de decir que te amo delante de estos extraos; te amo, y, segn parece, esta mujer o diosa tambin te ama, ya que ahora mismo acaba de decirte que debes escoger entre ella o yo y ahora para siempre. Escoge, Leo Vincey, y pon fin a esta extraa historia. No quiero defenderme; t sabes quin soy, pero puedo darte amor v felicidad, y descendientes, que te seguirn a ti en el gobierno y administracin del pas. Qu es lo que puede ofrecerte esa hechicera? Nada, palabras dulces, visiones, obra de su magia en la pantalla de fuego, sabias mximas, historias del pasado y para cuando hayas muerto, la dicha, cuando esa terrible diosa a quien tan firmemente sirve haya perdonado y olvidado. He acabado, Leo Vincey, poro slo debo aadir una palabra. Oh, t por quien, segn Hesea, abandon y abjur de mi rango real para huir contigo y compartir los peligros de un mar tempestuoso! Oh, t a quien, aun a travs de las edades mi corazn ha seguido amando! ;Oh, t a quien no hace mucho tiempo salv de la muerte en el ro que baa el precipicio! Escoge, escoge! Toda esta alocucin tan moderada al parecer, pero tan cruel en el fondo, tan bien razonada y tan falsa, pareca escucharla la pobre Ayesha como si de ella dependiese el final de su inmortal existencia. Sin embargo, nada contest, ni una palabra, ni un movimiento. Pareca como si hubiera dicho todo lo que tena que decir y hecho todo lo que tena que hacer.

161

Mir a la plida cara de Leo. Lentamente se diriga hacia Atene atrado por el brillo de la pasin que emanaba de sus hermosos ojos negros. Mas de pronto, rehacindose, sacudi la cabeza y sus ojos brillaron con feliz alegra. -Despus de todo -dijo pensando ms que hablando-, nada tengo que hacer con respecto a pasados que desconozco y sucesos de mi vida anterior. Ayesha me ha esperado por cerca de dos mil aos. Atene se cas con un hombre a quien odiaba y lo envenen, como sera capaz quiz de envenenarme a m el da que de m se cansase. No s qu juramento hice a Amenartas, si tal mujer vivi. Recuerdo slo el juramento que hice a Ayesha. Si ahora rechazo a Ayesha, es que mi amor no puede resistir el paso del tiempo ni sobrevivir a la presencia de la muerte. No jur que tomara a Ayesha tal como fuera? El amor es inmortal. Por qu no retenerlo en nuestro corazn hasta que la muerte deje libres nuestras almas? Detenindose ante la forma de Ayesha, se arrodill ante ella besando sus pies. S, bes aquella forma humana tan horrorosa y creo que fue uno de los actos ms valerosos que hombre alguno pudiera hacer. -T lo has escogido -dijo Atene framente-; mas he de decirte, Leo Vincey, que tu eleccin te separa de m para siempre. Qudate con la esposa que t mismo has elegido! Ayesha no haba todava hecho ningn signo ni dicho palabra alguna hasta que, cayendo de hinojos, comenz a rezar en voz alta. Estas fueron las palabras de su oracin, tal como se las o, aunque no s exactamente a qu poder sobrenatural eran dirigidas; es ms, nunca lo llegu ni creo lo llegar a saber... -Oh, t, ministro de la Todopoderosa Voluntad, que esgrimes la espada de la ley, llamada naturaleza; t que te coronaste como reina de los egipcios con el nombre de Isis, pero que eres la diosa de todos los pases y de todas las edades; t que conduces al hombre; que das la vida al nio por el pecho de su madre, que das muerte a la vida, y que desde las negras profundidades de la muerte iluminas las tinieblas con la luz de tu risa; t que eres la abundancia sobre la tierra, que tu sonrisa es la primavera, que tu risa es el rumor del mar,

162

cuya placidez es el otoo y cuyo sueo es el glido invierno; oye las splicas de tu hija escogida y tu ministro! "Desde los ms remotos tiempos me diste la fuerza y el vigor para la inmortalidad, al mismo tiempo que me concedas la belleza suprema sobre todas las mujeres de la tierra, a cambio de centurias y centurias de glacial soledad en la ms horrorosa fealdad ante los ojos de mi amado. Yo te ruego desde el fondo de mi alma que cambies mi inmortalidad por mi anterior belleza y dejes que el verdadero amor endulce mis sufrimientos; y si esto no puede ser, da la muerte a esta pobre y humilde sierva tuya.

CAPTULO 16 LA TRANSFORMACIN

A esta oracin sigui una larga pausa. Leo y yo mirbamos desanimados a uno y otro lado, como esperando algo que sabamos que no haba de llegar. Esperbamos una respuesta. a esta admirable splica dirigida a la naturaleza, y lo que poda suceder no poda ser ms que un milagro. Algo sucedi... La rojiza pantalla fue apagndose lentamente; no nos admiramos mucho al principio, pues sabamos que a la llegada de la aurora el fuego del crter, que durante la noche brillaba con fuerza, perda intensidad, y ya el amanecer no deba estar lejos. Esto contribuy a hacer an ms terrorfica la escena, pues las sombras iban invadindolo todo lentamente... A los ltimos resplandores de la claridad, vimos avanzar a Ayesha unos pasos hacia una pequea lengua de roca que sobresala en el abismo, y por donde fue lanzado el cuerpo del Khan Rassen ... La vimos de pie, resaltando su raqutico cuerpo a los ltimos resplandores contra el negro humo que ascenda del fondo del crter.

163

Leo se lanz hacia ella, pues, sin duda, crea que iba a lanzarse a aquel infierno; as cre yo tambin que iba a hacer; pero Oros y Papaya, obedeciendo a alguna secreta orden que recibieron, sujetronlo por los brazos, obligndolo a retirarse de aquel lugar. Las tinieblas nos rodearon al fin. A travs de la oscuridad oamos el cntico de Ayesha, un himno entonado con voz pattica en una lengua desconocida para nosotros ... Una enorme lengua de fuego aislada, como otras que habamos visto aquella trgica noche perderse en el espacio, apareci elevndose del abismo... -Mira -me dijo Leo-; esa llama avanza contra el viento! -Quiz el viento haya cambiado -contest, aunque bien saba que no era as, sino que soplaba an ms fuerte en la misma direccin que antes. Poco a poco se fue acercando la lengua de llamas; eran dos, y algo oscuro se divisaba en ellas. Por fin llegaron al lugar donde estaba Ayesha. Las lenguas de fuego parecieron cubrir el cuerpo que all estaba implorante de la Divina gracia de sus protectores... La luz desapareci, y todo qued otra vez en tinieblas... Cunto tiempo pas, no lo s ... Recuerdo solamente que un cuerpo roz junto a m, y supuse que era el de Papaya; al instante volvi con la respiracin jadeando como la persona que es presa de gran terror... No haba duda; Ayesha se deba haber lanzado al abismo! La tragedia se haba consumado! De pronto se oy una msica admirable y melodiosa. Era algo sublime, enternecedor, sobrehumano... Pareca expresar todas las emociones humanas, la rabia, la pasin, la fuerza, la clera, sufrimientos, misterio, amor. Era el alma de Ayesha con toda la gama de caracteres que la formaban... Era la historia de la transformacin de un alma elegida y poderosa, era como las nubes de incienso que se esfuman lentamente en el espacio, as aquel melodioso cntico fue dulcemente alejndose en la estancia hasta que se perdi. Del Este surgi un rayo de luz diurna. -Comienza la aurora -dijo la voz tranquila de Oros.

164

Efectivamente, el dbil rayo del principio fue rasgando las tinieblas, inundando de luz todo lo que encontraba a su paso, yendo a detenerse, no en las rocosas paredes del crter, sino en el pequeo promontorio que formaba la lengua de roca sobre el abismo. Oh! All, cubierta con un manto de gloria, haba una forma celestial. Pareca dormida, pues sus ojos estaban cerrados. Estara muerta? Su cara plida pareca, al primer momento, la de un muerto. Oh! Abri los ojos asombrados como los de un nio; eran unos ojos negros, hermosos y aterciopelados. Se reanimaban. Sus cabellos flotaban al viento, que los enredaba caprichosamente alrededor de su torso. La dbil tnica que la cubra se ci, perfilando un cuerpo turgente y divino... Era una ilusin, o era la de Ayesha esa forma que veamos tal como la encontramos por primera vez en las cavernas de Kor? Sin poderlo evitar, camos de rodillas ante aquella visin, alargando los brazos implorantes... Mas al darnos cuenta de que aquello no era sino una feliz realidad, lanzamos un grito de feroz alegra, cayendo en un fuerte abrazo Leo y yo. Entonces una voz ms dulce que la miel y suave como el murmullo de un arroyuelo, habl cerca de nosotros, y sus palabras fueron las siguientes: -Ven hacia m, Kalikrates; quiero pagarte el beso de amor y de f e que hace un momento me diste! Leo, como un borracho, tambaleando, lleg hasta donde Ayesha estaba, cayendo a sus pies, que bes con pasin. -Levanta -dijo ella-; soy yo la que debo besarte -y as diciendo, tomlo de la mano, tratando de levantarlo del suelo. Leo no se movi, y entonces ella, poco a poco, se inclin sobre l, besndolo tiernamente en la frente. Despus me llam. Llegu hasta donde estaban y quise arrodillarme ante ella, pero no lo consinti: -No -dijo con su argentina voz-; he tenido muchos que me han rendido culto y adoracin; pero dnde podr encontrar un amigo tan bueno y tan leal como t, mi buen Holly? -y diciendo esto, me bes en la frente. Ayesha estaba fragante como las rosas al recibir los primeros rayos del sol naciente. Su cuerpo, en contraste con sus negros cabellos, daban a ste transparencia de perla y una

165

radiante aureola emerga de todo su ser. No haba escultor en la tierra que pudiese modelar unos brazos ms perfectos y maravillosos que aquellos que estaban ahora tendidos hacia m, ni estrella en el firmamento que brillase con ms pureza que aquellos ojos que me miraban... Recib su beso castamente. Qu ms poda desear? ... Tomando a Leo de la mano, Ayesha entr con l en la cmara de roca, y al entrar bajo el abrigo de sus paredes vi que se estremeca, como si notase el cambio -de temperatura ambiente.' Este hecho me produjo gran alegra, pues me demostraba que Ayesha era humana, y que como ser humano senta. El sacerdote y la sacerdotisa se haban postrado de rodillas ante la esplendorosa reencarnacin; pero ella los oblig a levantarse, poniendo su bella mano sobre sus cabezas. -Tengo fro -dijo-; dadme mi manto. Papaya le ech el manto rojo sobre sus hombros, dndole una apariencia majestuosa. -No ha sido mi perdida belleza lo que me has devuelto con tu beso de redencin, amado mo, sino mi espritu, que estaba preso en las amarguras de un secreto destino. Oh, amor mo! Los Poderes ofendidos no olvidan fcilmente, aun cuando conceden su perdn, y aunque a tus ojos nunca ms servir de burla ni de escarnio, no s el tiempo que se nos est concedido permanecer juntos en la tierra, aunque presumo que ste ser breve. Mas no te apenes, Leo mo; iremos a otros lugares ms gloriosos, donde beberemos la copa de dulce ambrosa que nos recompensar de los sorbos de amargura y dolor que hasta ahora llevamos apurados. Odio este lugar. Ha sido aqu donde he sufrido como mujer alguna pudo sufrir sobre la " tierra. "Lo odio, lo odio! ... Qu idea pasa ahora por tu mente, viejo mago? -dijo, volvindose de pronto hacia Simbr, que estaba no lejos, pensativo, con los brazos cruzados sobre el pecho. -Nada; nicamente que poseo el don de que t, a pesar de tu belleza y de tu sabidura, careces: el de la visin del futuro. Veo a un hombre muerto aqu ...

166

-Una palabra ms, y t sers ese hombre -contest con ira Ayesha-. Loco, no pienses siquiera en m, pues ahora soy lo bastante fuerte para darte -muerte con mis propias manos... Sus ojos, momentos antes tan tranquilos y plcidos, tomaban ahora reflejos metlicos... El viejo hechicero retrocedi unos pasos, atemorizado ante aquellas palabras, hasta tropezar con la pared de roca. -Oh, Ayesha, yo te saludo y reverencio! Ahora, como desde el principio, solamente conocemos la historia t y yo -respondi el mago-. Nada ms tengo que decir -continu-: la cara de ese hombre no la he visto. Solamente s que un hombre ungido aqu Khan de Kaloon era precipitado en el fuego como el que hace unas horas fue lanzado al abismo... -Sin duda alguna muchos Khanes de Kaloon sern ungidos aqu -respondi Ayesha, framente-; mas no tengo miedo, mago; mi- ira ha pasado: s prudente, sin embargo, y no profetices males a quienes tienen ms poder que t. Puedes marcharte. Sin soltar la mano a Leo, pas de la cmara rocosa a otra mayor, ubicada sobre el pilar, y desde el cual como un mirador se vea a la luz del sol naciente las montaas vecinas y el frtil pas de Kaloon inundado por los dorados rayos del sol. Mostrndoselo a Leo, dijo: -Este hermoso pas ser mi regalo de bodas. Atene, que hasta entonces haba estado silenciosa, dijo, de pronto: -Quieres decir, Hesea, si es verdad que Hesea eres y no un demonio surgido de las profundidades del infierno, que ofreces mis territorios a este hombre como una prueba de amor? Si es as, antes tendrs que conquistarlos! -Demasiado a prisa hemos quiz hablado t y yo -contest Ayesha-; sin embargo, olvido tus palabras, pero debo advertirte que yo tambin podr escarnecer a mi rival cuando llegue la hora de la victoria. Cuando t eras la ms hermosa bien le ofreciste estas tierras, pero quin es la ms bella ahora de las dos? Miradnos todos y juzgad! -dijo Ayesha sonriendo a Atene, y dirigindose a nosotros.

167

La Khania -como ya he dicho- era una mujer de extraordinaria hermosura; no haba visto mujer que pudiera compararse con. ella, pero cun burda y pobre resultaba su hermosura junto a la admirable y Celestial belleza de Ayesha reencarnada! La hermosura de sta no era humana: era algo superior. Estaba ahora an ms bella que cuando la vimos en las cavernas de Kor. Ahora era la belleza de un espritu hecho carne. La radiante aureola que emerga de su cuerpo, su amplio y bien formado torso, sus divinos ojos, que a veces adquiran el brillo de las estrellas y a veces pareca flotar en ellos la inmensidad azul del espacio, sus rojos labios, sus finos cabellos, relucientes como la seda, su esbelto continente, y, sobre todo aquella alma de la que Oros nos haba hablado, no contenida en una vil vasija, sino en un cuerpo grcil, juvenil y lleno de vida, hecho de alabastro, rosas y perlas... Ninguna de estas cualidades eran de ser humano. Atene, dndose cuenta de ello, respondi: -Yo no soy sino una mujer. Lo que t eres, t lo sabes mejor que yo: mi carne mortal no puede compararse con la gloria que te ha concedido el infierno en pago a tus servicios y homenajes al Seor del Mal. Sin embargo, como mujer soy tu igual; como espritu sers inferior a m,' cuando, desaparecidas todas esas bellezas que ahora son tu soberbia altivez, aparezcas desnuda y avergonzada ante el Tribunal de quienes has desertado y desafiado. Y ahora que ests con tu amado, no olvides que la carne y el espritu no pueden llegar a comprenderse. Atene call rechinando los dientes de rabia y de celos. Ayesha pareci inmutarse un poco ante aquellas palabras, y el carmn pareci huir de sus labios y oscurecerse y turbarse sus divinos ojos. Fue unos instantes solamente; la turbacin desapareci pronto, y con una voz vibrante como el sonido de una campana de plata dijo: -Por qu te estrellas en vano, Atene, como el arroyuelo formado en los valles en tiempo de lluvias contra las duras rocas del acantilado? Piensas, pobre flor de un da, destruir la roca de mi poder eterno con tus turbias y escasas aguas? Escucha. No busco tu pobre pas, pues si quisiera yo obtendra el imperio del mundo. Sin embargo, no olvides que

168

me perteneces, que dentro de poco tiempo ir a visitarte en tu ciudad. T puedes elegir entre la guerra y la paz! Quiero, por eso, Khania, que limpies tu corte de los viciosos y haraganes que ahora la pueblan, y moderes tus leyes para que cuando yo llegue a Kaloon pueda encontrar el contento y la alegra que ahora le falta, para poder confirmarte as en el gobierno del pas. Te aconsejo tambin que escojas a algn poderoso seor como esposo; djale ser como l quiera; escgelo a tu voluntad; solamente necesitas que sea justo y recto para poder servirte de gua y consejo en el gobierno de Kaloon. Venid, mis huspedes -nos dijo Ayesha, y nos condujo por el escalofriante camino que pasamos para asistir al Tribunal de la Muerte. Fue todo tan rpido e imprevisto, que hasta despus que estuvimos solos y cambiamos impresiones, no nos dimos cuenta exacta de lo que haba sucedido. Al pasar Ayesha junto a Atene, sta sac de pronto una daga, que en sus ropas llevaba oculta, y la hundi al parecer con todas sus fuerzas en la espalda de su rival. La daga cay al suelo, y la que deba de caer herida mortalmente qued indemne... Viendo sus propsitos fallidos, con una rapidez felina, Atene se arroj sobre Ayesha, con intencin de arrojarla al abismo; pero sus brazos quedaron paralizados, y no fue Ayesha, sino Atene la que caa al abismo, y a no ser por Ayesha, que asindola por los cabellos la levant como si se tratara de un nio, ponindola sin esfuerzo alguno en lugar seguro, hubiera perecido abrasada en el mar de fuego que haba a nuestros pies. -Necia, ms que necia. -dijo Ayesha en tono compasivo-. Tan desesperada estabas que queras perder esa graciosa forma que los cielos te han concedido? Seguramente ests loca, pues no creo que ignores en qu extraa forma volveras a reencarnar en la tierra de nuevo. No como reina seguramente, sino en una deforme criatura, horrible a la vista de todas, y que es el destino que aguarda a todos aquellos que a s mismo se han dado muerte. Tu forma sera la de una bestia, un gato, un perro, un tigre..., porque mirad -dijo, recogiendo la daga del suelo-, esta arma estaba envenenada. Qu hubiera sido de ti, pobre criatura, si llegas a herirte con ella?

169

Atene no pudo resistir ya tanta burla, y ms envenenada an que su propio acero, exclam: -Eres inmortal. Cmo podr vengarme de ti? Ruego al cielo que sea l que castigue tu maldad -y llorando amargamente, se arroj desfallecida sobre una roca. Leo, que estaba junto a ella, a la vista de aquella reina tan profundamente dolorida, pareci condolerse de su desgracia, y trat de prodigarle palabras que mitigasen un poco aquel dolor. Atene se apoy en el brazo de Leo; pero despus, deshacindose de l rudamente, fue a apoyarse en el de Simbr. -Veo -dijo Ayesha- que eres siempre corts y bondadoso con los dbiles; pero es su propio siervo quien debe cuidar de ella y conducirla; adems, puede que tenga an alguna daga oculta entre sus ropas. Vamos, el da se ha hecho, y necesitamos descansar.

CAPTULO 17 LOS DESPOSORIOS

DESCENDIMOS las interminables escaleras y los oscuros corredores perforados en la roca hasta llegar a la puerta de las habitaciones de la sacerdotisa, siendo conducidos a una sala del interior. Ayesha nos dej all, dicindonos que se encontraba muy fatigada por los acontecimientos de la pasada noche, no de cuerpo, sino de espritu. Su forma delicada semejaba la del lirio despus de la lluvia, y con ojos entornados y una voz dulce como un murmullo nos dijo: -Adis! Oros cuidar de vosotros y os conducir a m cuando llegue el momento. Descansad.

170

Cuando sali, el sacerdote nos condujo a una bella habitacin que daba sobre unos jardines. Nos encontrbamos tan extenuados, que apenas podamos hablar. -No puedo ms -dijo Leo a Oros-; quiero descansar! Con una reverencia, Oros se dispuso a conducirnos a nuestro dormitorio. Era ste una espaciosa habitacin con lechos en los que nos tumbamos, quedando dormidos en pocos segundos. Cuando despertamos, era ya el medioda. Nos levantamos y nos baamos, y diciendo que desebamos estar solos, nos dirigimos al jardn, que aun en aquellas horas y aun a fines del mes de agosto su ambiente era apacible y clido. Tras un macizo de campnulas y otro de flores haba un banco, en el cual nos sentamos. A sus pies corra un arroyuelo que serpenteaba por el jardn. -Qu tienes que decirme, Horacio? -pregunt Leo, ponindome un brazo sobre el hombro. -Decir? -pregunt-. Que las cosas que han pasado son de lo ms maravilloso. Que no hemos trabajado ni soado en vano. Que eres el ms afortunado de los mortales y que seguramente sers el ms feliz! Me mir de una manera extraa, que denotaba una gran preocupacin, y contest: -S, es muy hermosa, es verdad..., pero -y su voz se hizo como un soplo-, yo quisiera que Ayesha fuera un poco ms humana, como cuando la conoc en las cavernas de Kor. No estoy muy convencido de que sea de carne y hueso como nosotros... Cuando me bes, si beso queremos llamar a aquel soplo, no me toc la piel siquiera... Mas qu puede ser una persona que ha cambiado de forma en una hora escasa, sino un espritu? La carne y la sangre no pueden salir del fuego, Horacio. -Pero t crees que haya nacido del fuego? No crees ms bien que aquel ser horrible y momificado slo haya existido en nuestras mentes? Por qu no puede ser sta la misma Ayesha que en el lejano Egipto conocimos, transportada hasta aqu por algn agente misterioso?

171

-Quiz, Horacio! No lo s, y creo que no lo sabr nunca. Lo que s es que para m' esto es algo terrorfico. Me siento atrado por ella como por una fuerza magntica. Sus ojos incendian mi sangre, el contacto de su mano me embarga de emocin, y, sin embargo, a pesar de todo este amor, noto que hay algo que nos separa, una barrera invisible, algo que no acierto a descifrar; quiz sea solamente aprensin ma... Te has fijado, Horacio, que tiene miedo de la Khania? Con menos motivos que los que Atene ha dado en estos ltimos das, la hubiera matado y olvidado en una hora. Te acuerdas de Ustane? -Quiz se haya hecho menos cruel, Leo; quiz haya tenido, como nosotros, duras lecciones... Antes de que pudiera responderme, apareci Oros, y haciendo una reverencia con su caracterstica humildad ante Leo, dijo que la Hesea deseaba que estuvisemos presentes en el oficio que ese da se celebraba en el Santuario. Ante la perspectiva de ver a Ayesha, Leo se levant de un salto, dirigindose hacia nuestros aposentos. Aqu nos aguardaban los sacerdotes, afeitados de cabeza y barba, que nos asearon y vistieron. Despus nos calzaron con sandalias con adornos de oro, y cubriendo a Leo con un magnfico manto blanco, adornado de oro y prpura, y con una ropa similar, pero no de tanta riqueza, me ataviaron a m: por ltimo pusieron un cetro en la mano de Leo y en la ma un grueso bastn. El cetro tena la forma de bculo, lo que me indic en seguida la clase de ceremonia que estaba prxima a efectuarse. -El bculo de Osiris! -murmur a Leo. -Escucha, Horacio; yo no deseo encarnar la figura de ningn dios egipcio o mezclarme en estos odiosos actos de idolatra. Desde luego me opongo a ello. -Creo que es mejor ver lo que sucede; quiz sea solamente algn acto simblico. Pero Leo, que a pesar de todas las circunstancias extraas en que su vida se haba visto mezclada en los ltimos aos, conservaba en su corazn las ideas religiosas que yo le haba inculcado en la niez, se neg terminantemente a tomar parte en la ceremonia, sin saber

172

antes qu clase de acto era ste y qu intervencin tena que tener en l. Fue l mismo el que expuso el asunto a Oros. ste, al principio, se mostr muy sorprendido y confuso por la pregunta, diciendo al fin que se trataba solamente de una ceremonia de desposorio. Se nos condujo por largos pasadizos hasta una galera que desembocaba frente a las grandes puertas de madera que daban paso a la nave de la Madre de la Humanidad. Al notar nuestra proximidad se abrieron las puertas y entramos, yendo Oros a la cabeza, tras l Leo y despus yo. Siguindonos vena la procesin de sacerdotes. Tan pronto como nuestros ojos se habituaron a la claridad deslumbradora que iluminaba la nave, nos dimos cuenta de que se llevaba a cabo una gran ceremonia o rito en el templo. En el frente, ante la divina estatua de la Madre, haba largas filas de sacerdotes vestidos de blanco, en nmero de doscientos aproximadamente; frente a esta congregacin y un poco ms all de las dos columnas de llamas, estaba sentada Ayesha en un trono sobre una plataforma, con objeto de que pudiera ser vista por todos. A su derecha haba otro trono similar, y que pronto aventur quin habra de ocuparlo. Estaba descubierta, hermossimamente vestida; sus ropas ms parecan de una reina que de una sacerdotisa. Su cuello estaba rodeado de un magnfico collar de perlas que serva de sujecin al mismo tiempo a su esplndido manto de prpura. Este manto, abierto por delante, revelaba una tnica de seda blanca abierta por el pecho y sujeta por unos cordones de oro tal como aquella que usaba ELLA cuando la vimos en Kor; hubiera asegurado que era la misma. Sus manos, desnudas de ornamentos y joyas, tenan en la derecha un sistro adornado con gemas y cascabeles. Marchamos entre las filas de sacerdotes hasta que Oros se detuvo, dndonos cuenta entonces de que estbamos frente a Ayesha. Entonces ella, levantando su cetro, hizo cesar el cntico. En medio de un sepulcral silencio se levant del trono y descendiendo unos escalones lleg hasta donde se encontraba Leo, tocndole en la frente con el cetro, diciendo as con fuerte y dulce voz: -Bendito sea el escogido de Hesea! Como un trueno, todos los circunstantes exclamaron:

173

-Bendito sea el escogido de Hesea! Mientras que los sonidos de aquella voz general retumbaban y se apagaban por los mbitos de las paredes de roca, Ayesha me hizo un signo de que me detuviera, a la par que ella tomaba a Leo de la mano y lo atraa hacia s en forma que quedase de frente a los sacerdotes y sacerdotisas. Tenindole tomado de la mano, habl a los presentes: -Sacerdotes y sacerdotisas de Hesea, siervos con ella de la Divina Madre del Mundo, odme! Es hoy por la primera vez que aparezco ante vosotros tal como soy; vosotros, que slo de m conocis una mezquina figura cubierta siempre de espesos velos, sin conocer mi cara ni expresin, deseo que sepis ahora la causa que a ello me ha obligado durante tantos aos. Ved a este hombre a quien todos consideris un extranjero aventurero y que ha llegado ha poco a nuestros dominios; mas yo os dir que no es tal extranjero: l, en vidas pasadas, ha sido mi seor y dueo, y ahora viene de nuevo en busca de mi amor. No es as, Kalikrates? -As es -respondi Leo. -Sacerdotes y sacerdotisas de Hesea; como sabis, es costumbre ancestral para aquella que ocupe mi lugar el derecho de eleccin de esposo, es eso as? -As es, oh Hesea! -respondieron a coro los presentes. Hizo una pausa, y dirigiendo una mirada de infinita ternura a Leo, se arrodill lentamente quedando postrada ante l. -Di -dijo Ayesha, mirndolo con aquellos ojos tan admirables-; di ante los aqu presentes y ante las desconocidas fuerzas, que no puedes ver y que nos escuchan, me aceptas de nuevo por esposa? -S, mi adorada seora -contest Leo son voz temblorosa, pero pasional-; ahora y siempre! Entonces, ante las atnitas miradas de todos los presentes, Ayesha arroj al suelo su cetro abriendo sus brazos se los ofreci amorosamente a Leo.

174

ste se inclin tambin hacia ella, y hubiera querido besarla en sus labios; pero yo, que de cerca lo observaba, vi cmo al estar junto a ella su cara se tornaba blanca como la nieve, mientras que la extraa aureola que de ella emerga haca brillar como el oro los cabellos de Leo. Vi tambin que aquel hombre fuerte como un roble temblaba como un azogado entre los brazos de Ayesha, pareciendo que iba a desplomarse de un momento a otro. Creo que Ayesha tambin lo not, pues cuando iban a juntare sus labios se separ de l bruscamente, y aquella leve inquietud que se reflej en su rostro en la cama de roca volvi a aparecer en su bella cara. Fue todo cuestin de un instante. Separada de sus brazos, le tena fuertemente asido de una mano, como sostenindolo para evitar que se cayera. As estuvieron hasta que Leo pareci recobrar la firmeza de sus pies y las fuerzas de su cuerpo. Oros devolvile el cetro, y ella agreg: -Oh, amado mo!, ocupa el lugar preparado para ti, donde vivirs para siempre conmigo, porque conmigo misma te doy tambin ms de lo que puedas disponer; y para demostrrtelo, ahora vers. Sube a tu trono, oh, Prometido Hes, y recibe la adoracin de tus siervos! -No! -contest l, y sus palabras eran firmes y terminantes-. Aqu y ahora mismo he de decirte para siempre, que soy solamente un hombre, que nada conozco acerca de dioses extraos, de sus atributos y de sus ceremonias. No consentir que nadie hinque su rodilla ante m sobre la tierra; yo hincar la ma solamente ante ti, mi adorada Ayesha! Estas palabras, pronunciadas en medio de un silencio sepulcral, llegaron hasta los odos de los ms prximos, que, atnitos, se miraron unos a otros, murmurando entre s. Una voz exclam: -Ten cuidado, escogido, al furor de la Madre! Ayesha pareci turbarse un momento; pero despus, sonriendo, dijo dulcemente a Leo: -Y yo ser altamente complacida, mi adorado Leo; pero para ti ahora solamente ha sonado la hora de los desposorios.

175

Convencido por estas palabras, Leo, sin responder, subi al trono y, afortunadamente, si algn rito de semi-idolatra iba a celebrarse, Ayesha hall la manera de prevenir su celebracin, y el pequeo incidente fue prontamente olvidado por la atencin prestada a los cnticos de los sacerdotes y las suaves armonas de sus coros. Ayesha levant su cetro y los sacerdotes y sacerdotisas se formaron en tres filas y desfilaron ante la sacerdotisa, para salir por las grandes puertas de madera, que se cerraron tras ellos. Cuando todos hubieron salido, dejndonos solos al fin con Ayesha, Oros y Papaya, que era la que cuidaba de su seora, Ayesha pareci despertar como de un feliz sueo. Sonriendo, levantse del trono, y dijo: -Hermoso cntico y de antigua armona, no os parece? Es uno de los que se entonaban en las fiestas en honor de Isis y Osiris en Behit, en el lejano Egipto. Fue all donde lo .aprend, antes de ver por primera vez las tenebrosas cavernas de Kor. Mas ven, mi amado, dime cmo debo de llamarte. T eres Kalikrates, y todava ... -Llmame Leo, Ayesha -contest mi amigo, rpidamente-; he sido con ese nombre bautizado en la nica vida de la que tengo nocin. Llmame Leo en vez de Kalikrates; tengo ya bastantes amargos recuerdos de l desde aquella horrible noche que contempl su cuerpo en las cavernas de Kor. -Oh!, ya recuerdo -dijo Ayesha-. Te viste a ti mismo yacente en aquel estrecho catafalco y te cant aquel cantar, no fue as?, del pasado y del futuro. Solamente recuerdo dos lneas; el resto lo he olvidado: Siempre adelante, sin fatigarnos, cubiertos por el manto del esplendor. -Hasta que se cumpla nuestro destino y las sombras de la noche tiendan sus negras alas. S, mi querido Leo; ahora s que la noche tiende sus negras "alas", y ahora nuestro fin est prximo a _verse cumplido! Entonces verdaderamente llegar el da que nos cubramos con el manto del esplendor -y mirando a mi amigo tiernamente, le dijo-: Djame que te hable en rabe! Lo has olvidado t? -No.

176

-Entonces deja que sea nuestra lengua, pues la amo ms que ninguna. Ahora dejadme sola. Creo -y dijo esto ms bien hablando consigo misma- que hay alguien a quien debo conceder audiencia. Salimos del templo, suponiendo que Ayesha iba a recibir a alguna comisin de los principales jefes de tribus de la Montaa que vena a felicitarla por sus desposorios.

CAPTULO 18 LA TERCERA PRUEBA

UNA hora, dos... El tiempo pasaba, y aunque tendidos sobre nuestros lechos pretendamos descansar, sentamos cierta extraa opresin que nos impeda hacerlo. Era algo invisible e impalpable, pero que, sin embargo, pareca pesar como losa de plomo sobre nosotros, impidindonos descansar. -Por qu no viene Ayesha? -pregunt Leo al fin, rompiendo el silencio y comenzando a pasear de un lado a otro de la habitacin-. Deseo verla de nuevo; no puedo, es imposible para m separarme de esa mujer. Parece como si una fuerza misteriosa me empujara irremisiblemente a ella. -Cmo puedo yo contestarte, pobre de m? Por qu no le preguntas a Oros? Debe de estar fuera, en la puerta. Fue hacia all, y pregunt a Oros; pero ste se limit a sonrer, contestando que la Hesea no haba todava entrado en sus habitaciones y que, seguramente, estara todava en el Santuario. -Entonces voy a buscarla. Venid, Oros, y t tambin, Horacio!

177

Oros agradeci la. invitacin con una sonrisa, pero rehus acompaarnos, aadiendo que "aquel a quien todas las puertas tena abiertas" poda, si as lo deseaba, volver al Santuario. -Pienso bien, entonces -contest Leo-. Vienes t, Horacio, o ir sin ti? Dud un momento. El Santuario era en verdad un lugar pblico, pero all haba quedado Ayesha, y haca poco haba dicho que deseaba estar sola. Sin embargo, al ver que Leo se encoga de hombros y, sin decir palabra, se dispona a marchar, le dije: -No podrs encontrar solo el camino; te acompaar. Atravesamos largos corredores hasta que llegamos a la galera. Las puertas se hallaban cerradas, pero Leo consigui abrir una, y entramos. Debamos encontrarnos en el Santuario, y, aunque observamos de un lado a otro, nada pudimos ver, pues las tinieblas ms espesas nos envolvan. Tratamos de volver hacia atrs para salir, pero no encontramos las puertas de madera. Estbamos perdidos. Con el alma oprimida, evitamos toda conversacin. Anduvimos unos cuantos pasos y nos detuvimos de repente. Tenamos la seguridad de que no nos encontrbamos solos. Nos pareca hallarnos en medio de una multitud extraa, que no eran ni hombres ni mujeres. Eran ciertos seres que se opriman contra nosotros, sentamos sus ropas muy cerca, pero no podamos tocarlas; sentamos su respiracin, pero sta era glacial. Sentamos las tenues corrientes de aire que se movan de un lado a otro, dejando paso a seres que iban de aqu para all en una procesin interminable. Un estremecimiento de pnico sacudi nuestro cuerpo; mis sienes chorreaban sudor y los pelos de mi cabeza estaban erizados por el terror. Estbamos en medio de un mar de sombras del pasado! Por ltimo, una luz apareci a lo lejos, y vimos que sta emanaba de las dos columnas que brillaban a un lado y a otro del altar y que, repentinamente, haba comenzado a lucir. Reconocimos que estbamos en el Santuario, y no lejos de las puertas. Las dos columnas de fuego brillaban dbilmente en el suelo, y su luz era tan escasa que difcilmente podan rasgar las tinieblas que reinaban en el templo.

178

Pero si en ellas no podamos ser vistos, pudimos ver nosotros a travs de las sombras. Y qu vimos! All, en su trono, estaba Ayesha, sentada, envuelta en una majestad de muerte. Las luces azules que emanaban del suelo reflejaban su tenue claridad sobre ella, dejando ver en su plida cara el ms soberbio gesto de altiva soberbia que criatura humana pudiera adoptar. La fuerza pareca emerger de ella, s; emerga de aquellos dos grandes ojos negros,, como emergen las luces de las piedras preciosas al quebrarse el resplandor del sol en mltiples rayos por sus labradas facetas. Ayesha pareca una reina de la muerte recibiendo el homenaje de sus lgubres sbditos. Mas si ella reciba el homenaje de alguien, no s si eran muertos o vivos, pues vi una sombra levantarse ante el trono, e inclinarse de rodillas ante ella; tras ste sigui otro y otro, y otro... A cada vago ser que apareca y se inclinaba ante ella, Ayesha levantaba su cetro en seal de salutacin. Podamos or el distante tintineo de los cascabeles del sistro, el nico ruido que se perciba en aquel ttrico lugar. Veamos sus labios moverse, pero no oamos nada de lo que deca;... Seguramente estaba recibiendo la adoracin de los espritus de las generaciones pasadas! Instintivamente nos tomamos del brazo, y sin saber cmo, encontramos la puerta. A nuestro esfuerzo se abri, dejndonos el paso libre; sin indagar ms, salimos, encontrdonos en la galera. En unos minutos ms llegamos a nuestras habitaciones. A nuestra llegada, Oros permaneca en el mismo sitio en que le dejamos al salir. Fij sus ojos en nuestras caras plidas de terror, y sin decir nada se limit a sonrer. Entramos en nuestras habitaciones, sentndonos en nuestros lechos. -Quin es esa mujer? -pregunt Leo con voz roncaUn ngel? -O, al menos, aleo as -respond, aunque tena el pensamiento de que deban existir muchas clases de ngeles. -Pero qu hacan all aquellas sombras? -pregunt Leo de nuevo.

179

-Dndole felicitaciones despus de su transformacin -supongo-. Pero quiz no fueran sombras; puede que fueran sacerdotes con otras vestiduras que llevaban a cabo algn secreto ceremonial. Leo se encogi de hombros y no contest. Al poco rato, Oros entr diciendo que la Hesea ordenaba nuestra presencia en sus habitaciones. Oprimidos por el temor y la duda, pues lo que habamos visto era lo ms sorprendente de lo que hasta ahora nos haba sucedido, nos dirigimos al encuentro de Ayesha, que se encontraba sentada, descansando con aire fatigado. Con ella estaba la sacerdotisa Papaya, que haca unos momentos la haba despojado del rico manto real que luca en el Santuario. Ayesha atrajo a Leo hacia s, tomndolo de las manos tratando de leer en su cara con ojos no exentos de ansiedad. Me volv con el propsito de dejarlos solos, pero Ayesha me dijo, sonriendo: -Por qu quieres dejarnos solos, Holly? Para ir al Santuario de nuevo? -y me mir con doble intencin-. Tienes algo que preguntar a la estatua de la Madre, que tanto te atrae aquel lugar? Dicen que habla, dicindoles el futuro a aquellos que permanecen postrados de rodillas ante ella completamente solos una noche desde el crepsculo hasta el alba. Yo he hecho eso muchas veces, pero nunca me ha hablado, aunque bien es verdad que nunca he permanecido el tiempo que para ello es necesario. No respond nada a esto, si bien es verdad que ella tampoco pareci esperar la respuesta, pues, cambiando de conversacin, dijo: -Dejemos los solemnes pensamientos por ahora. Esta noche comeremos los tres juntos. Oros, puedes retirarte, y t Papava tambin; ya te llamar despus para que me desnudes. Hasta entonces, que no nos moleste nadie. Ayesha nos mostr una pequea rotonda con divanes y cojines alrededor de una mesa, sentndose e invitndonos a hacer lo mismo frente a ella. La comida era simple. Para nosotros sirvieron huevos cocidos y venado fro; para ella, leche con bizcochos y fresas de la Montaa.

180

Leo, antes de sentarse, se despoj de su purpreo manto y arroj sobre una silla el cetro que Oros, al dirigirnos a las habitaciones de Ayesha, haba puesto de nuevo entre sus manos. Ayesha, al ver esto, sonri y dijo: -Parece que haces poco aprecio de esos emblemas, amado mo. -Muy poco contest-. Ya oste mis palabras en el Santuario, Ayesha; as, pues, es mejor que hagamos un pacto. Tu religin no la comprendo, pues solamente entiendo lo que me ensearon en mi niez, y por nada del mundo, ni aun por ti misma, tomara parte en ningn acto de idolatra. Me pareci que estas palabras, un poco duras, excitaran la ira de Ayesha; pero se limit solamente a bajar la cabeza en seal de asentimiento, respondiendo: -Tu voluntad es la ma, Leo, aunque no ser fcil explicar satisfactoriamente tus completas ausencias en las ceremonias del templo. Sin embargo, tienes derecho a conservar tu religin, que es, sin duda alguna, tambin la ma. -Cmo puede ser eso? -pregunt Leo, sorprendido. -Porque todas las grandes religiones son la misma, cambiadas solamente en el exterior por las costumbres y los usos de los pueblos que la profesan. -S, Ayesha, pero Hesea o Isis es tu diosa, puesto que es a ella a quien diriges tus plegarias y con quien, segn nos contaste, has tenido comunicaciones. Quin es, pues, esa diosa Hesea? -Has de saber, Leo, que la que as llamo es el alma de la naturaleza; no divinidad, sino el secreto espritu del mundo; ella es la Madre Universal,- cuyo smbolo corona la cumbre de esta Montaa y en cuyos misterios se encierra toda la vida y conocimientos de la historia del mundo. Poniendo su brazo sobre la mesa, Ayesha le mir con ojos sombros y continu:

181

-En la fe que t profesas no tenis dos dioses, cada uno de los cuales tiene varios ministros, siendo uno el dios de lo bueno, y el otro el dios de lo malo, o sea: un Osiris y un Set? Leo movi afirmativamente la cabeza. -As lo supuse. No es el dios de la maldad fuerte y puede muchas veces adoptar la forma del bueno? Dime, pues, entonces, Leo, en este mundo de hoy da del cual desconozco muy poco, no has odo hablar alguna vez de pobres almas que por ciertas vanidades terrenas han vendido esa merced con amargura y angustia terrible para sus pobres almas doloridas? -Todos los seres de malos instintos hacen lo mismo, de una u otra forma -contest Leo. -Y si una vez vivi una mujer que tan loca estuvo y tan sedienta de vida, belleza, saber y amor que pudo, oh! ... -Venderse a ese dios llamado Set o a uno de sus aclitos? Ayesha, qu quieres decir? -y Leo, levantndose de su asiento, acab con la voz velada por el terror-. Qu t eras esa mujer? -Y si as fuera? -pregunt, incorporndose a su vez, y dirigindose lentamente hacia l. -Si as fuera -contest Leo, suspirando-, si as fuera creo que sera mejor que cumpliramos separados cada uno nuestro destino. . . -Ah! -dijo Ayesha con una mueca de tristeza pintada en el rostro-. Te marcharas entonces con Atene? He de decirte que no puedes dejarme; t lo sabes bien, pues una vez te di muerte. Pero t no te acuerdas de ello, pobre criatura de un da! ... Pero recurdalo bien, ya no te tendr conmigo muerto como antao, ahora te tendr vivo para siempre. Mira mi belleza, Leo, y ahora vete si puedes! Por qu te acercaste tanto a m? Leo, ste no es el camino de la liberacin! Pero no he de tentarte. Ve, si quieres, Leo, y si sa es tu voluntad. Vete, amado mo, y djame que sola sufra mi destino y mi dolor. Ahora como siempre, Atene te hospedar en su palacio hasta que llegue la primavera y puedas cruzar las

182

montaas y volver a tu mundo y a aquellas cosas de la vida comn que son tu vida y tu alegra. Mira, Leo, me cubrir con mis velos para que no pueda tentarte mi belleza. . . -diciendo esto se cubri la cabeza con la punta del manto, de manera que tapase totalmente su cara, y, de repente, espet la siguiente pregunta-: No volvisteis de nuevo al Santuario, Leo y t, despus de rogaros que me dejasis sola all? Me pareci veros en la puerta... -S, fuimos a buscarte, Ayesha -contest Leo. -Y encontrasteis a ms personas de las que buscabais, no es as? Menos mal que pude protegeros, aunque lo que visteis hubiera podido ser la causa de la muerte de otros. -Pero, qu hacas all sentada en el trono, y quines eran aquellas sombras que se prosternaban ante ti? -pregunt mi amigo, framente. -He reinado bajo muchas formas y en muchos pases. Eran antiguos compaeros y servidores mos que vinieron una vez ms a presentarme sus respetos y adhesiones. O quiz fueran solamente sombras, fruto de tu cerebro, como aquellas visiones sobre el fuego que te hice ver para poner en juego tu fuerza y tu constancia. Leo Vincey, debes conocer la verdad; todas las cosas son ilusiones, no existe el pasado ni el futuro: todo lo que ha sido y todo lo que ser es eterno. Has de saber que yo, Ayesha, soy una hechicera, cruel cuando me ves cruel, hermosa cuando me ves hermosa, como una piedra preciosa cuando en tus labios aparece para ella la alegra de tu sonrisa. Piensa en esa reina ante la cual esas fuerzas de la sombra reverenciaban y adoraban, porque sa soy yo. Piensa en ese ser horroroso, pobre pingajo humano que viste desnudo en la roca, porque se soy yo. Oh, quireme y adrame tal como soy, conociendo todo el mal que encierra mi espritu, porque sa soy yo! Ahora, Leo, sabes la verdad. Arrjame de tu corazn para siempre si se es tu deseo, y estars libre; o tmame, tmame tal como soy, y en pago a mis besos y a mi eterno amor, toma mi sino sobre tu cabeza ... No, Holly, no le digas nada, es l slo quien debe juzgar y decidir. Leo se volvi, y al principio cre que buscaba la puerta. Pero no; solamente se limit a pasear por la habitacin en actitud preocupada. Despus, llegando hasta donde estaba Ayesha se detuvo, hablando simplemente, con voz tranquila, tal como los hombres de su naturaleza hacen en los momentos de mayor emocin.

183

-Ayesha -dijo-; cuando te vi tal como eras, vieja y horrible, t lo sabes bien, me postr ante ti. Ahora, cuando me has contado el secreto de ese pacto impo, cuando mis ojos te han visto reinando como seora de espritus buenos y malos, vuelvo a postrarme ante ti. Deja que tu sino, grande o pequeo, cualquiera que fuera, sea tambin el mo. Cuando Ayesha oy esto, su manto cay a los pies, y por unos segundos pareci silenciosa, como sorprendida por las palabras que acababa de or; mas, reaccionando, rompi a llorar con ardientes lgrimas. Despus lleg hasta Leo, postrndose ante l hasta que su frente toc el suelo. Aquel poderoso ser que era ms que mortal, ante quien los sacerdotes se postraban de hinojos y que haca unos momentos haba aspirado el incienso del homenaje de los fantasmas o espritus, se arrojaba humildemente a los pies de aquel hombre. Con una exclamacin de terror a la vista de ese acto tan enternecedor, Leo asila de un brazo, obligndola a levantarse y a ocultar sus lgrimas en una otomana cargada de almohadones. -T no sabes lo que has hecho -dijo al fin Ayesha-. Deja que todo lo que viste en la cumbre de la Montaa o en el Santuario sean visiones de la noche; deja que la historia: de la diosa ofendida sea una fbula si t quieres; pero lo que debes creer, pues es verdad, es que t has sido la culpa de todos mis dolores y sufrimientos, que por ti compr la belleza infinita que transform mi cuerpo y que he pagado la deuda con intereses en escarnios y burlas que han amargado mi vida en estos ltimos tiempos ... Leo intent hablar, pero Ayesha le indic silencio. -Mira, Leo -continu-, por entre tres grandes peligros ha pasado tu cuerpo durante esta ltima jornada de tu vida junto a m: las montaas, los Mastines de la Muerte y el precipicio. Pues bien; has de saber que eso solamente fueron pruebas a que ha sido sometida tu alma. Lo mismo que descendiste por el precipicio del glaciar sin saber lo que haba en el fondo, as ahora, y por tu propia eleccin y por amor a m, te has hundido en un abismo que es an ms profundo, para compartir sus horrores con esta pobre alma ma. Has comprendido?

184

-Algo, no todo; pero... -contest Leo. -Seguramente te cubre un doble velo de ceguera -dijo Ayesha, impaciente-. Escucha de nuevo: t me rechazaste ayer escuchando el grito de la naturaleza, al verme en aquella triste forma, debiendo, por consiguiente, continuar representando mi papel de sacerdotisa de una fe olvidada. sta era la primera prueba, la prueba de tu carne. No, no era la primera!, la primera fue la tentacin de Atene con sus promesas y su amor. Pero t eres leal, y en el fondo de tus recuerdos mi amor, mi belleza y mi hermosura parecieron renacer... T me has rechazado esta noche: cuando as me fue ordenado, te mostr la visin del Santuario y te confes el negro crimen que mi alma encerraba; entonces, sin esperanza y humillado ante mi poderosa fuerza terrenal, estaba yo obligada a continuar mi marcha en las profundas y eternas sombras de la soledad ... sta era la tercera prueba que se te estaba designada, la prueba de tu espritu... Pero tu fortaleza ha sabido aflojar el yugo que el Destino tena ceido a mi cuello... Ahora ya estoy regenerada de ti, pudiendo esperar contigo otra vida ms feliz y verdadera en la cual reencarnars de nuevo. Sin embargo, si t sufrieras, si t sufrieras!. . . -Pues sufrira! -dijo Leo, serenamente-. Salvo algunas cosas, mi mente lo comprende todo, y creo que al fin resplandecer la justicia algn da para todos nosotros. Si he roto el yugo que oprima tu cuello, si te he salvado de algn mal espiritual que te amenazaba, tomando un riesgo sobre mi cabeza, bien! No he vivido, pero si es necesario tampoco morir en vano! As, pues, vamos a examinar esos problemas, o mejor, contstame primero a uno, Ayesha: cmo has podido transfigurarte sobre la cumbre de la Montaa? -Entre llamas te dej, y entre llamas vuelvo a ti de nuevo, y entre llamas puede ser que juntos partamos. Mas quin sabe si el cambio estaba solamente en vuestra vista y no en mi figura! Ya te he contestado. No pretendas saber ms. -Una sola cosa pretendo saber todava, Ayesha: nuestros desposorios se han realizado esta noche, cundo ser nuestro matrimonio? -Todava, no; todava, no -contest Ayesha con la voz entrecortada-. Leo: debes hacer desaparecer esa esperanza, por el momento, de tu cabeza hasta dentro de algunos meses, quiz un ao; mientras tanto tendrs que contentarte con ser mi prometido y mi amado.

185

-Por qu? -pregunt Leo, contrariado fuertemente por este obstculo inesperado-. Ayesha: yo he sido tu amigo y tu amado durante muchos aos da por da y hora por hora; va el tiempo pasando, y al contrario que t, voy envejeciendo.. . La vida vuela y hay veces que presiento que su fin se acerca... -No hables en esa forma, amado mo! -dijo Ayesha, saltando de la otomana y dando un fuerte golpe con su sandalia en el suelo, llena de una rabia, hija del miedo-. Sin embargo, dices verdad. T no ests prevenido contra los accidentes de la vida y del tiempo. Oh, horrible, horrible; me aterroriza el pensar que pudieras morir y dejarme a m viviendo todava! -Entonces, dame t vida, Ayesha. -Yo te la dara; pero t sabes lo que eso representa? ... En la primavera, cuando las nieves se derritan, nos pondremos en camino todos juntos hacia Libia, y all te baars en la Fuente de la Vida, de la cual un da tuviste miedo de beber. Despus te pertenecer. -Ocho meses hasta abril antes de que podamos ponernos en marcha, y despus..., cunto tiempo hasta cruzar las montaas y todo el vasto territorio que se extiende tras ellas..., los mares, y las llanuras de Kor? Dos aos al menos, Ayesha, han de transcurrir antes de que lleguemos a aquellos lugares. Leo call como pensando en el nuevo giro que presentaban los acontecimientos, y como esperando alguna frase de Ayesha que alegrase la tristeza de esta larga espera. Pero Ayesha nada dijo, nada, nada... Fue porque nada tena que decir? Fue por miedo? Lo cierto es que, levantndose, nos despidi porque deseaba descansar.

186

CAPTULO 19 LEO Y EL LEOPARDO

Leo deseaba estar continuamente junto a Ayesha, a pesar de que pasbamos todas las veladas junto a ella y la mayor parte del da, hasta que Ayesha se dio cuenta de que esta inactividad y la larga permanencia en lugares cerrados ejerca su influencia en mi amigo, que por tantos y largos aos haba vivido a la intemperie. Al reconocerlo as, y a pesar de que estaba influenciada por el terror de que peligrara la vida de su amado Leo, se dispuso a organizar caceras de carneros salvajes y de ibices, que en abundantes rebaos vivan por los riscos y vertientes de la montaa. En estos cinegticos ejercicios raramente acompaaba yo a mi amigo, pues el brazo me causaba fuertes dolores. Una vez ocurri un accidente. Estaba yo sentado con Ayesha en el jardn, y la contemplaba en silencio. Tena ella la cabeza apoyada en una mano, mientras su mirada, absorta, pareca contemplar sus propios pensamientos. Viendo as su belleza, inexpresiva y fascinadora como aquella hermosa Helena de la Ilada, se comprenda que aquella mujer, en su larga vida, podra haber sido la causa de sufrimientos sin cuento, si hubiera podido mostrarla en otros lugares del mundo menos apartados que aqul. En todas estas mudas reflexiones se torturaba mi cerebro, y mis ojos no cesaban de contemplarla, cuando de improviso se agit terriblemente, y sealando a una ladera de la montaa distante; exclam: -Mira! Mir, y nada vi, a excepcin de una interminable sabana de nieve. -Necio! Tan ciego ests que no puedes ver que mi bienamado est en peligro? -grit-. Oh!, he olvidado que eres ciego, mas toma de m la vista que te falta -diciendo esto, me agarr una mano y not que una extraa corriente circulaba por todo mi cuerpo, de la cabeza a los pies.

187

Instantneamente mis ojos se abrieron, pero no para contemplar el paisaje, sino para poder ver en el aire, a pocos pasos de m, a Leo rodando y luchando entrelazado con un leopardo de las nieves, mientras los jefes y los cazadores que lo acompaaban buscaban la oportunidad de exterminar al bruto con sus lanzas, 'pues Leo estaba desarmado. Ayesha, rgida por el terror, suspiraba a mi lado. El fin de esta escena lleg, pues vi que Leo extraa de entre sus ropas un largo cuchillo y lo sepultaba en el vientre del leopardo, que, despus de varias sacudidas agnicas, qued inmvil. Entonces Leo, levantndose, se ech a rer, sealando a su vctima y a sus desgarradas vestiduras. Uno de los cazadores se adelant, apresurndose a . vendar algunas heridas que en su mano se haba producido durante la lucha, con trozos de lienzo procedente de las ropas interiores de Leo. La visin se desvaneci tan repentinamente como haba venido, y not que Ayesha se apoyaba en mi hombro medio desvanecida por el miedo, como pudiera haberlo hecho cualquier mujer comn. -Este peligro ha pasado, pero cuntos han de venir an? Oh, pobre corazn mo! Cunto tienes que sufrir t todava! Su ira entonces fue a descargarse contra el jefe de los cazadores, enviando mensajeros con una litera, y- ungentos, ordenndoles traer a su seor Leo, as como a sus compaeros, a su presencia. -Has visto cmo son mis das, mi fiel Holly? Pues as han sido durante muchos aos -dijo Ayesha-; pero esos perros malditos me pagarn caros estos momentos de agona.

CUATRO horas ms tarde regresaba Leo, marchando tras la litera en la cual no iba l precisamente como se pens, sino un carnero de la montaa y la piel del leopardo de las nieves, que haba puesto all para ahorrar a los cazadores el trabajo de transportarla. Ayesha

188

salt hacia l y lo abraz con tierna solicitud, dirigindole toda clase de dulces reproches. Leo, que la escuchaba asombrado, pregunt: -Cmo sabes t lo que ha pasado? Todava no te he enseado la piel del leopardo! -Lo s porque lo vi -contest Ayesha La herida ms grave la tienes en el cuello. Te has puesto la untura que te envi? -No -dijo-. Pero si t no has dejado el Santuario, cmo lo has podido ver? Por tu magia? -Si t lo quieres as, s; yo te vi, como as tambin Holly, rodando por la nieve con ese fiero animal, mientras esos malditos te rodeaban temblando como criaturas. -Ya estoy cansado de tanta magia! -interrumpi Leo, firmemente-. Es que no puede un hombre estar solo en la montaa, aunque sea con un leopardo? Y respecto a esos bravos... En este momento entr Oros, y murmur algo que no pudimos entender. -Lo que respecto a esos "bravos", ya tratar yo con ellos... -dijo Ayesha con amargo nfasis; y cubrindose, pues nunca apareca descubierta ante la- gente de la Montaa, sali de la estancia. -Dnde ha ido, Horacio? -pregunt Leo-. A alguna de sus ceremonias en el Santuario? -No s! -contest-. Pero si es as, creo ms bien sea para celebrar los funerales del jefe de los cazadores. -Quieres decir?. .. - e inmediatamente sali tras de Ayesha. Un minuto o dos ms tarde cre conveniente seguirlos. En el Santuario se desarrollaba en aquellos momentos una curiosa escena. Ayesha estaba sentada frente a la estatua. Ante ella, empequeecidos por el terror y postrados de rodillas, un hercleo jefe, pelirrojo, as como sus cinco cazadores llevando todava sus lanzas de caza, aguardaban atemorizados el fin de aquella escena, de la que dependa su vida. Leo, que como supe despus, haba

189

intercedido en favor de aquellos hombres y obligado a guardar silencio, esperaba en pie, con los brazos cruzados, el resultado de la sentencia. A pequea distancia, en segundo trmino, haba una docena o ms de guardianes del templo, armados de espadas y temibles por su fortaleza y estatura. Ayesha, con su ms dulce voz, preguntaba a aquel hombre cmo el leopardo, cuya piel estaba a poca distancia, haba llegado a atacar a Leo. El jefe contest que ellos haban encontrado a la fiera entre los rocas; que uno de ellos la haba herido y que el animal, enfurecido, sali de su refugio saltando sobre el hombre que lo hiri, y que milagrosamente pudo ponerse a salvo, pero no as el seor Leo, al que el animal atac, cayendo los dos rodando en feroz abrazo hasta que al fin, el hombre, ms hbil, le dio muerte. Eso era todo. -No todo -respondi Ayesha-, pues olvidis contar, cobardes, que vosotros procurabais poneros en seguridad, abandonando a mi seor a la furia de la bestia. Bien. Conducidlos fuera de la Montaa, all donde moran las fieras, para que perezcan a sus fauces; as sabrn que aquel que les d comida o los cobije, muere. Comprendiendo que no haba lugar a piedad o excusa, el jefe y sus compaeros se levantaron y haciendo una reverencia se dispusieron a salir. -;Un momento, camaradas! -grit Leo-. Jefe, dame tu brazo; mis heridas parecen empeorar y no puedo ir muy a prisa. Acabaremos juntos esta cacera. -Qu vas a hacer? Ests loco? -pregunt Ayesha. -No s si estoy loco -repiti Leo-, pero lo que s s es que eres cruel e injusta. Mira estos hombres: no hay nadie ms bravo que ellos. Este hombre -y seal a uno, al que el leopardo haba derribado- ocup mi lugar y fue delante de m porque yo le orden que atacara a la fiera, y as fue herido. Como todo lo viste, tambin debiste ver eso. Despus me atac a m, y el resto de mis compaeros me rodeaban, acechando la ocasin 'de atacar, que no era fcil, pues estando la fiera y yo estrechamente abrazados, podan involuntariamente herirme a m. As estbamos, cuando uno de ellos, con las manos desnudas, puedes ver las seales de los dientes en ellas, agarr a la fiera, sin que, desgraciadamente, hubiera alcanzado un resultado positivo, hasta que yo mismo pude hundir mi cuchillo en su vientre.

190

As, pues, si ellos deben perecer en la Montaa, yo, que soy el culpable de todo, ir a morir junto con ellos! Mientras los cazadores le miraban con fervorosa gratitud, Ayesha, despus de reflexionar unos momentos, dijo sinceramente: -En verdad, mi dueo y seor, si yo hubiera conocido toda esa admirable historia, bien empleados me estaban los calificativos de injusta y cruel; pero, desgraciadamente, slo saba lo que haba visto, y ciertamente en aquellos momentos la conducta de estos hombres no era de lo ms admirable. Mis siervos, mi seor ha intercedido por vosotros, y estis perdonados; es ms, aquel a quien el leopardo derrib y aquel que lo agarr con sus manos sern recompensados; pero mal lo pasaris si otra vez pusierais en ocasin de peligro la vida de mi seor. Idos!

CUANDO dejamos el Santuario, y de nuevo estuvimos solos en el recibidor, la tormenta interior que la cara de Leo presagiaba, estall. Ayesha renov sus preguntas acerca de sus heridas, y deseaba que Oros llamara al mdico para curarlas, y como Leo se negara, ' ofreci curarlas ella misma, y l le pregunt, muy serio, si crea que era un nio de pecho para necesitar de tan tiernos cuidados. Ante esto, dicho tan en serio, no pude menos de soltar una carcajada. Leo ri a Ayesha, s, la ri! Deseaba saber qu quera decir con aquel espionaje mgico, que nunca haba querido y del que siempre haba desconfiado. Qu era aquella condena impuesta a aquellos valientes, sus buenos amigos, a una muerte tan indigna y tan cruel, y qu significaba aquella orden a los cazadores de que cuidaran de l como si se tratase de un pobre nio invlido, obligndolos a responder con su vida si l sufra la ms pequea herida; l, que en tiempos haba matado toda clase de caza mayor y pasado a travs de todos los peligros imaginables! As la maltrataba con sus duras palabras; pero lo ms admirable era que Ayesha, ese ser superhumano, escuchaba pacientemente toda aquella lluvia de reproches. Sin embargo, ningn hombre hubiera osado hablar a aquella mujer ni siquiera en forma ms suave que mi

191

amigo, pues seguramente sus frases y su vida hubieran tenido simultneamente el mismo fin, sabiendo yo como saba que poda matar a un hombre con el solo esfuerzo de su voluntad. Pero, en cambio, comenz a llorar. Gruesas lgrimas brotaban de sus hermosos ojos, rodando por sus mejillas de rosa -pues estaba inclinada hacia adelante- y caan al suelo como gruesas gotas de lluvia divina. A la vista de aquella palpable evidencia de humanidad, la ira de Leo pareci fundirse en su corazn de enamorado. Ahora era l el que humildemente peda perdn... Ella, entonces, le dio la mano en seal de perdn y olvido, dicindole: -Deja que los otros me hablen como ellos quieran; pero de ti, Leo, tus palabras me hacen sufrir atrozmente. Oh, eres cruel, cruel! En qu he podido ofenderte? Puede ofenderte que mi alma est siempre vigilndote sin que t lo sepas? As lo he hecho siempre, desde que partiste de la Fuente de la Vida! Puede ofenderte que me espante al ver que te rodean peligros que no puedo conjurar? Qu representa la vida de unos cuantos cazadores semisalvajes comparados con un solo suspiro de tu pecho? Si los hubiera matado, otros les hubieran substituido, ms valientes y cuidadosos de tu vida y seguridad. Ahora, como no les he matado, ellos o sus compaeros pueden conducirte a otros peligros que podan acarrear tu muerte. Ayesha pronunci con horror esta ltima palabra. -Escucha, amada ma -dijo Leo-. La vida del ms humilde de esos hombres es de tanto valor para l como es la ma para m, y t no tienes ms derecho a matar a esos hombres que el que tienes para matarme a m. Cunto dolor me causa el ver que tu excesivo cario por m puede conducirte a la crueldad y al crimen! Si tienes miedo por mi vida, cbreme entonces con tu inmortalidad, la cual, aun cuando la temo un poco, proviniendo de una no muy santa alianza y no permitida en la tierra por mi religin, la aceptara con gozo al saber que desde entonces estara junto a ti y que nunca partira de tu lado, y si, como t dices, esto no es posible todava, deja que tomemos lo que la fortuna nos depare y seamos felices. Todos los hombres deben morir; pero si yo he de hacerlo antes que t, djame ser feliz contigo hasta entonces.. . , aunque slo sea por una hora...

192

-Si pudiera ser, cmo no lo hara? -contest Ayesha con un piadoso movimiento de su mano-. Oh, no insistas ms, te lo ruego, Leo, porque si no, no podr al fin resistir y hars que te conduzca por un camino de muerte y desolacin! Leo, no has odo nunca hablar del amor que mata o del veneno que puede ocultar el sorbo de la copa de una felicidad demasiado perfecta? Y al decir esto, Ayesha, como si tuviera miedo de s misma, en un rpido e instintivo movimiento, sali de la estancia.

CAPTULO 20 LA ALQUIMIA DE AYESHA

Poco tiempo despus del incidente del leopardo, Ayesha comenz a discutir sobre los planes de nuestro poderoso futuro, aquella terrible herencia que nos haba prometido. Aqu debo explicar, si es que antes no lo hice, que, a pesar de mis negativas en aos anteriores, y de la preciosa oportunidad que se me ofreca, me sera concedida la merced de baar mi cuerpo en los fuegos de la vida eterna, aun cuando no saba de qu forma haba de salir de ellos. Por mucho que se lo pregunt a Ayesha, no me lo quiso revelar. Los planes de Ayesha eran grandes y terrorficos. Cuando llegamos a Kor, recuerdo que nos sorprendi en extremo el or decir a ELLA que tena la determinacin de apoderarse de Gran Bretaa, slo por el hecho de que nosotros pertenecamos a aquel pas. Ahora que sus poderes haban aumentado, sus ideas sufran el mismo parangn, y haba decidido hacer a Leo el soberano del mundo. -Y cmo -pregunt Leo con un suspiro ronco, pues esta visin de gobierno universal, pareca no ser de su agradopodrs t, Ayesha, llevar a cabo tales cosas?

193

-Se hara muy fcilmente. Yo puedo mandar un ejrcito que destruira los del mundo y hundira sus escuadras en las tenebrosidades del mar. S, yo, a quien los rayos y las fuerzas elementales de la naturaleza obedecen. Pero t, amado mo, te estremeces a la vista de la muerte, y crees todava que el cielo se enojar porque yo misma me convierto, o soy escogida, como instrumento del mismo cielo. As, pues, dejmoslo por ahora, pues tu voluntad es la ma, y puede ser que, mientras, encontremos un camino menos violento. -Y cmo llegars a convencer a los reyes de la tierra a que depositen sus coronas a tus pies? -pregunt, atnito. -Obligando a sus pueblos a que tal hagan! -contest Ayesha suavemente-. Ah, Holly, Holly, cun estrecha es tu mente, qu enrevesados son los pensamientos que pueblan tu imaginacin! Desecha las tinieblas que pueblan tu cerebro, y reflexiona. Cuando nosotros aparezcamos entre los hombres, arrojando el oro para que satisfagan sus necesidades, revestidos de un poder terrorfico, con una belleza deslumbradora y con nuestra vida inmortal, nos gritarn: "Sed nuestros monarcas y gobernadnos!" -Quiz -contest dudoso. Sin embargo, yo no tena la menor duda de que Ayesha era capaz de poner sus pensamientos en prctica y que stos nos haban de conducir a alguna conclusin sorprendente. Por qu no? La muerte no poda tocarla; haba triunfado sobre ella. Su belleza esplndida -aquella "copa de locura" de sus ojos, como una vez los llam delante de m- era capaz de convertir en esclavos incluso a los hombres ms indiferentes. Su prodigiosa inteligencia era capaz de inventar nuevos medios de lucha contra los cuales los ms poderosos ejrcitos a estrellaran y se destrozaran impotentes. Adems, no hay que olvidar que como ella deca, y como yo tambin tena la seguridad de ello, Ayesha poda disponer de las fuerzas de la Naturaleza, tal como los elementos y la electricidad, hacindola terriblemente temible.

194

Mientras estaba sumido en estas reflexiones con la esperanza de que Ayesha no se tomase la molestia de leer stas en mi pensamiento, me di cuenta de que Oros estaba postrado ante ella con la frente pegada en tierra. -Qu pasa, sacerdote? -pregunt vivamente, pues cuando estaba con Leo no quera ser por nada interrumpida. -Hesea, los espas han vuelto. -Por qu no los envas afuera de nuevo? -contest indiferente-. Qu necesidad tengo de tus espas? -Hesea, as me lo ordenaste. -Bien; cul es su informe? -Es gravsimo. El pueblo de Kaloon est desesperado porque la sequa ha destruido sus sembrados en tal forma, que el hambre hace presa ya en ellos. Ellos culpan de su desgracia a los extranjeros que han atravesado el pas y se han cobijado en tu Santuario. La Khania, por otra parte, est loca de rabia contra ti y contra nuestro Santo Colegio. Trabaja noche y da en la organizacin de dos grandes ejrcitos de cuarenta y veinte mil hombres, respectivamente, el ltimo de los cuales lo enva a luchar contra ti al mando de su to, el mago Simbr. En el caso de que resultaran derrotados, se propone permanecer con un segundo y ms poderoso ejrcito en los llanos que circundan Kaloon. -Interesantes nuevas en verdad -dijo Ayesha con una despreciativa sonrisa-. Habr su odio vuelto loca a esta mujer hasta tal punto de querer luchar contra m? Mi fiel Holly, hace unos momentos pasaba por tu imaginacin la idea de si estara yo loca al pensar en aquella forma. Pues bien, en unos cuantos das, seis no ms, podrs ver, aunque la experiencia ser pequesima, hasta qu punto puede llegar mi poder, y entonces no te quedar lugar a dudas. Esperad, mirar yo, pues temo que los espas puedan haber sido vctimas de sus propios temores o de la falsa de Atene.

195

Entonces la mirada de Ayesha se perdi a lo lejos, y sus facciones quedaron rgidas como las de un cadver; la aureola de luz perdi intensidad y sus grandes pupilas se contrajeron, perdiendo su color. Al poco rato, unos cinco minutos, pareci despertar como de un profundo sueo y pasando una mano por la frente con una suave languidez. -Es verdad -dijo- y debo ponerme pronto en accin, al menos que muchos de mis hombres sean asesinados. Mi Leo, querras t ver esta guerra? No; t debes permanecer en seguridad aqu, mientras yo voy a visitar a Atene como le promet... -Donde t vayas ir yo! -grit Leo rojo de vergenza. -Yo te ruego que no!' No, no vengas! -implor Ayesha, aunque en el fondo saba que su ruego era intil-. Ya hablaremos de eso ms tarde. Oros, en marcha. Enva el Fuego de Hesea cada jefe. De aqu a tres noches, a la salida. del sol, rene todas las tribus; no todas, unos veinte mi hombres sern bastante, y que el resto permanezca aqu guardando el Santuario y la Montaa. Que lleven. provisiones para quince das. Yo me reunir con ellos en la prxima aurora. Ve a cumplir mis rdenes! Oros se inclin y sali del aposento. Ayesha, como si nada hubiera pasado, continu hablando del tema que le interesaba tanto.

Fue en el transcurso de una velada similar a la de la noche anterior, cuando unas observaciones de Leo nos dieron ocasin de presenciar una maravillosa experiencia de los poderes de Ayesha. Leo, que todo el tiempo haba considerado y censurado sus planes de conquista tan eficazmente como pudo, dijo de pronto que al fin tendran que ser desechados, puesto que su ejecucin costara tan considerable cantidad de algn material de trueque que Ayesha misma se vera imposibilitada de procurarse.

196

Ella lo mir y echndose a rer, dijo: -Tienes razn, Leo, para ti, s; y para Holly aqu presente, a quien debo parecerle una muchacha loca, agitada por el viento y la fantasa y habitando en un palacio hecho de humo y vapores o de rayos de sol. Piensas que voy a disponerme a hacer la guerra, una mujer contra todo el mundo -y cuando as habl, su figura creci en grave majestad y sus ojos miraron de tal forma que helaron mi sangre en las venas- sin prepararme antes para sus exigencias? Por qu? Si lo previmos todo. Yo lo tengo en consideracin en mi memoria y ahora sabrs cmo sin costo alguno para aquellos a quienes gobernemos, yo llenar las arcas del tesoro de la Emperatriz de la Tierra. Te acuerdas, Leo, de cmo en Kor encontr un singular placer durante aquellos terribles aos de soledad, forzando a mi Madre la Naturaleza a depositar en m sus ms escogidos secretos? Seguidme los dos y veris lo que mortales ojos no han visto todava. -Qu es lo que vamos a ver? -pregunt dudoso, pues solamente tena nocin de los poderes de Ayesha como medios fsicos. -Lo que t sabrs, o lo que no sabrs, si te quedas aqu. Ven t, Leo, amor mo, y deja a ese sabio filsofo que descubra el enigma y se estrelle contra l. Atravesamos largos pasajes, por los que nunca habamos pasado hasta entonces, hasta llegar a una puerta que Leo abri a indicacin de ella. Estbamos en una caverna desde cuyo fondo sala un resplandor de luz. Como vimos en seguida, aquel lugar era su laboratorio, pues haba all grandes frascos de metal, as como instrumentos de rara forma. Adems, un horno, prcticamente concebido. Cuando entramos, dos sacerdotes estaban trabajando. Uno de ellos remova el contenido de una caldera con una gruesa barra de hierro, mientras el otro reciba su contenido en unos moldes de yeso. Se detuvieron para saludar a Ayesha, pero a una seal de ella continuaron su trabajo, mientras les preguntaba si todo marchaba bien.

197

-Muy bien, oh, Hesea! -contestaron. Despus pasamos a travs de esta caverna y de sombros corredores hasta una pequea habitacin cortada en la roca. All no haba lmpara ni luminaria alguna, y, sin embargo, el lugar estaba lleno de una suave luz que pareca emanar de la pared opuesta. -Qu hacan aquellos sacerdotes? -pregunt, ms que nada por romper el impresionante silencio. -Para qu gastar palabras en tan tontas preguntas? -contest-. Es que en tu pas no se funden tambin los metales? No has comprendido todava lo que estoy haciendo? Aunque sin verlo nunca lo creeras. Ven, ahora lo vers. Diciendo esto, nos seal dos extraos objetos, colgados de la pared, hechos de un material raro, mitad madera y mitad pao, provistos de unos cascos semejantes a las escafandras de los buzos. Bajo su direccin, Leo y yo nos embutimos en aquellas vestiduras, desde dentro de las cuales no podamos or ningn ruido ni ver la luz del exterior. -Estamos completamente en las tinieblas! -dije, pero nadie respondi. Tena la seguridad de que no estbamos solos, cosa que no hubiera deseado... -S, Holly -exclam burlona la voz de Ayesha-, en las tinieblas has estado siempre, pero en las profundas tinieblas de tu ignorancia y tu incredulidad. Bien, no te preocupes; ahora como siempre, te inundar de luz. Mientras. hablaba, percib a travs de mi escafandra el ruido sordo de algo que rodaba, supuse que era una puerta de piedra. All haba luz aun a travs de aquel aparato que nos protega contra la luz excesiva; era tal la abundancia de sta que casi nos cegaba. Vi que la pared opuesta a nosotros se haba abierto y que nos encontrbamos en el umbral de otra cmara. Al final de sta haba algo

198

como un pequeo altar de roca obscura y sobre este altar una masa del tamao de la cabeza de un nio, pero afectando la forma oblonga -supongo que por fantasa- del ojo humano. Fuera de este ojo se esparca aquella cegadora e intolerable luz que era reflejada por miles de pantallas de una piedra negruzca como de ladrillos quemados; es ms, la luz vena a caer y a centuplicarse en luminosos rayos en una masa de metal sostenida por un armazn de hierro. Qu rayos cruzaban el espacio! Si todos los diamantes de la tierra se colocaran juntos y tras una poderosa lmpara elctrica, la luz que despediran no podra ser ni la milsima parte de la que aqu brillaba. Mis ojos se irritaban y creo que senta resecar mi piel bajo su influencia. Ayesha permaneca all indiferente e insensible a toda influencia exterior. Despus, yendo hasta el fondo de la habitacin, retir su velo y se inclin sobre la masa que estaba sostenida por el armazn. Pareca a sus reflejos una mujer de acero lquido, cuyos huesos fueran visibles. -Esto est' listo, y algo ms pronto de lo que yo pensaba -dijo. Despus, aunque la masa representaba ser de un peso excesivo, la tom ligeramente con sus manos desnudas y trayndola hacia donde nos encontrbamos, nos dijo riendo: -Decidme ahora si habis visto u odo hablar alguna vez de una mejor alquimista que esta pobre sacerdotisa de una religin olvidada. Y tomando la incandescente substancia, la acerc a la mscara que me cubra la cara. Me volv y ech a correr o mejor dicho a tambalear, pues vestido de aquella manera no poda correr, hasta llegar a la pared frontera donde qued pegado contra ella, y all, con mis espaldas hacia Ayesha, protegindome la cabeza con las maros, pues firmemente crea que aquella ardiente masa me iba a ser aplicada a la cara. As estuve hasta or la risa irnica de Ayesha que se burlaba de mis espaldas, oyendo despus un ruido parecido al anterior, como si la puerta de piedra se cerrase. Despus, como un premio del fuego, la semiobscuridad rein en aquel lugar.

199

Nos quedamos mirando Leo y yo como los bhos a la luz del sol, mientras gruesas gotas de sudor corran por nuestra cara. -Ests ya satisfecho, mi querido Holly? -pregunt Ayesha. -Satisfecho con qu? -inquir malhumorado, pues el escozor que senta en los ojos me produca una molestia atroz-. Si te refieres a quemaduras y brujeras, ya estoy bien satisfecho! -Y yo tambin -dijo Leo, que no dejaba de jurar y perjurar en voz baja. Pero Ayesha se ech a rer, en una forma tan extraa, que pareca como si fuera la diosa de la risa sobre la tierra. Cuando dej de rer, pregunt: -Por qu esta ingratitud? T, mi querido Leo, no queras ver las admirables cosas en que trabajo? Y t, Holly, no has venido por t propia voluntad, puesto que te dije que eras libre de quedarte donde estabas si tal era tu gusto? Ahora, los dos estn enfadados, os mostris bruscos y lloris como los chiquillos cuando se queman un dedo. Toma esto -y me dio una pomada que haba sobre un estante-; frtate con ella lo., ojos y vers cmo quedas curado inmediatamente. As lo hice, y efectivamente, -el dolor desapareci, aunque hasta muchas horas despus tuve los ojos rojos como la sangre. -Y cules son esas admirables cosas? -pregunt-. Si quiere decir aquella espantosa brasa... -No quiero decir lo que est ardiendo en ella; en t ignorancia no sabes ni cul es el nombre de ese poderoso agente. Mira, ahora -y Ayesha me sealaba la metlica masa que haba tomado con las manos y que todava resplandeca, depositada en el fuego-. No, no est caliente. Crees que hubiera querido quemarme las manos para convertirlas en dos formas repugnantes? Toca, no temas, Holly! Pero a pesar de sus ruegos, no lo hice. Pensaba que muy bien poda estar Ayesha acostumbrada al contacto de aquellas gneas masas, como haba odo de ciertos pueblos del sur de Asia. Me qued mirando durante largo rato, sin decidirme a tocar.

200

-Bien, qu es esto, Holly? -Oro -respond; despus, corrigindome aad, cobre, pues la dura coloracin rojiza pareca ms la del cobre que la del oro. -No, no -contest-, es oro, oro puro! -El filn en este lugar debe de ser muy rico entonces -dijo Leo, incrdulo, al ver que yo no deca nada. -S, la mina de hierro es muy rica. -La mina de hierro? -pregunt Leo atnito. -Seguramente! -contest-. De qu mina podra sacarse el oro en tan grandes masas? Hierro, mi buen amado; hierro que mi alquimia convierte en oro, que pronto nos servir para llevar a cabo nuestros propsitos. Leo permaneca mudo por el estupor; pero yo no llegaba a creer que aquello fuera oro y mucho menos que ste fuera hecho del hierro. Entonces, leyendo mis pensamientos en uno de aquellos cambios de manera de ser, que le eran tan particulares, Ayesha grit: -Por la Naturaleza misma! Eres t, mi fiel Holly, quien se complace en mortificarme con su incredulidad? Si yo quisiera convertira en oro, al exponerla a los secretos rayos que poseo, hasta los huesos de t mano derecha. Pero, por qu he de ser vejado por ti que eres ciego y sordo? Pero no te apenes; t te persuadirs de que lo que te digo es cierto.Dejndonos, pas por el corredor, hasta donde se encontraban trabajando los sacerdotes en el taller. Despus volvi hacia nosotros. Al poco rato, los sacerdotes entraron llevando con ellos una especie de angarilla, entre las cuales haba depositado un lingote de hierro de gran peso, al parecer, pues a duras penas podan levantarlo entre los dos. -Ahora -dijo-, cmo quieres marcar esta masa, la cual, como vers, es slo un lingote de hierro? Con el signo de la Vida? Bien. - A una sea suya, un sacerdote, con un cortafros y un martillo, se dispuso a grabar el smbolo de la cruz egipcia, la crux ansata.

201

-Esto no es bastante -dijo, una vez que hubieron acabado-. Holly, dame t cuchillo, y maana te lo devolver, ms valioso todava. Saqu mi cuchillo de caza, hecho en la India, con un mango de hierro plateado, y se lo di. -T conoces bien sus marcas, no es eso? -y seal a las varias muescas y el nombre del fabricante estampado sobre la hoja. Mov la cabeza con duda. Entonces, ella orden a los sacerdotes colocarlo todo bajo la influencia de los secretos rayos de los cuales habamos desconfiado, indicndonos que furamos a la habitacin inmediata y all espersemos con nuestras caras contra el suelo. As lo hicimos, permaneciendo en esa forma hasta que algunos minutos ms tarde, Ayesha nos llam. Nos levantamos y volvimos a la cmara, donde encontramos a los sacerdotes, que se haban desposedo ya de las escafandras y ahora se untaban y frotaban los ojos con el ungento que anteriormente haba yo empleado; vimos tambin que el lingote de hierro y mi cuchillo haban desaparecido. Despus Ayesha les orden que colocasen el rojizo lingote de metal sobre las angarillas y que lo llevaran con ellos. Obedecieron, y al ponerse en marcha not que, aunque aquellos sacerdotes eran fuertes y robustos, respiraban trabajosamente bajo el peso de su carga. -Pero cmo puede ser que t -dijo Leo-, una mujer, levantes el peso que esos hombres a duras penas pueden transportar? -sta es una de las propiedades de esta fuerza que t llamas fuego -contest ella, dulcemente-, y que solamente pueden hacerlo los que han estado expuestos a la influencia del vapor de la vida. De otra forma, cmo yo, que soy tan dbil, podra con el peso de tan enorme bloque? -Ah, ya voy comprendiendo! -contest Leo. La urea masa fue depositada en una especie de cavidad en la roca, que estaba provista de una poterna de hierro, despus de lo cual, regresamos a las habitaciones de Ayesha.

202

-Todas las riquezas son tuyas, as como la fuerza -dijo Leo, pues yo estaba tan cortado ante las evidencias de Ayesha, que me daba vergenza despegar los labios. -As es, en efecto -dijo ella con voz fatigada-, desde hace muchsimos siglos poseo este secreto y no he querido usarlo hasta que t has llegado. Pero aqu, nuestro buen Holly, siempre pesimista, cree que todo esto es cosa de magia; sin embargo, yo puedo decirte que nada hay de esa ciencia y s nicamente del dominio de un secreto que he tenido la suerte de descubrir. -Desde luego -dijo Leo-, mirndolo desde cierto punto de vista, es decir, el tuyo, la cosa es bien simple. Creo que Leo hubiera querido agregar algo ms, pero no lo hizo. Despus continu: -Has pensado que ese descubrimiento tuyo conmocionara el mundo? Ese mundo que t has conocido en tus... -se detuvo. -Tus fugaces viajes -apunt ella. -S, en tus fugaces viajes, ha elevado como estandarte del poder y de la riqueza el oro. Se encuentra como tal en todas las civilizaciones. Haz a ste tan comn como t puedes hacerlo, y ste perder su valor. El crdito desaparecer y entonces, destruido el comercio y la industria, tendrn que volver como sus antepasados a suplirse ellos mismos sus necesidades como ahora hacen la gentes de Kaloon. -Por qu no? -pregunt Ayesha-. Esto sera ms sencillo y los conducira a aquellos remotos tiempos en que eran buenos y simples. -Lo que no impeda que unos a otros se atacasen con hachas de piedra... -aadi Leo. -Mientras ahora se destrozan el corazn con acero o con proyectiles de esos que hemos hablado antes. Oh, Leo!, cuando las naciones sean pobres porque su dinero haya perdido su anterior valor; cuando el usurero y el comerciante tiemblen y se vuelvan blancos de terror al ver que el vil metal que antes ansiaban no vale nada; cuando haya destruido todas las bolsas del mundo y mi burla y mi risa atraviesen las ruinas de los antiguos emporios del oro, por qu dudar de que entonces no vuelvan a su primitivo estado?. .. Por qu ha de

203

descorazonar esta idea a aquellos que como vosotros tenis un alto concepto del valor y de la virtud; a aquellos que creen, como el Profeta Hebreo dijo, que -antes pasar un camello por el ojo de una aguja que un rico en el Reino de los Cielos donde l habita? Por qu, si puedo probaros, locos!, que puedo hundir en oro hasta ahogarlos a aquellos magnates que slo ambicionan su vista y su contacto? Por qu ese mundo vuestro que tanto amis no ser ms feliz entonces? "Pero, mira, Holly est cansado y rendido por la visin de cosas tan admirables. Oh, Holly, t eres un duro crtico de la evidencia! Holly, no debes olvidar que a veces aquellos que rigen y crean, se impacientan por tan insignificantes dudas y cavilaciones. Pero no tengas miedo, mi viejo amigo, no tomes a mal mi enojo. Tu corazn, por s solo es ya de oro, pero del ms puro. Para qu entonces tenamos necesidad de convertir en este metal tus huesos?" Di las gracias a Ayesha por sus cumplidos, y me fui a dormir, pensando qu haba de verdad en el corazn de aquella mujer; si su ira o su bondad, o si ambas eran fingidas.. . La maana siguiente me levant con el convencimiento de que cualquier cosa que pudiera haber de falso en la conducta de Ayesha, nada impeda que sta fuera una formidable alquimista, la ms grande quiz que haya existido. Mas cuando creci mi admiracin fue al ver que aquellos sacerdotes que el da anterior haba visto trabajando en el laboratorio, entraban en mi habitacin llevando entre los dos una pesada carga cubierta con un pao, y que bajo la direccin de Oros colocaron en el suelo. -Qu es eso? -pregunt. -Una ofrenda de paz que os enva Hesea -respondi Oros-, con la cual, segn creo, habis tenido ayer un pequeo disgusto... Quitaron el pao y bajo l brillaba una enorme masa metlica, la misma que en presencia de Leo y ma fue marcada con el Smbolo de la Vida, que todava poda percibirse en su superficie. Lo admirable es que aquello no era hierro, sino oro puro. Mi cuchillo tambin estaba all y su mango. aunque no su hoja, haba sido transformado en oro.

204

Ayesha, que me rog despus que se lo enseara, pareci disgustarse al ver el resultado del experimento. Me ense unas estras formadas por las burbujas de oro al resbalar por la hoja de acero. Dijo que esto bien poda haber destemplado o debilitado el filo, pues slo haba sido su propsito dorar el mango. No poda menos de admirarme ante este nuevo milagro de Ayesha, preguntndome, extraado, de qu substancias , se compondran aquellos deslumbrantes rayos que le servan de tiles en aquel formidable trabajo, y no extrandome de que en aquella obra no interviniera el fuego inmortal de la Vida que brillaba en las cavernas de Kor. He credo seleccionar este incidente entre los muchos y muy admirables que callo, para demostrar cun grande y poderoso era el dominio de aquella sobrenatural mujer sobre las fuerzas de la Naturaleza. Ms tarde, tuvimos otra ocasin de presenciar un aterrador ejemplo de esta fuerza.

CAPTULO 21 LA PROFECA DE ATENE

EL da siguiente tuvo lugar en el Santuario una gran ceremonia a la que no asistimos, pero que, segn nos enteramos despus. era para consagrar la guerra. Por la noche, como de costumbre, pasamos la velada con Ayesha. Aquel da estaba de mal humor, pero su variabilidad era tal, que de la seriedad grave pasaba a la carcajada jovial e infantil. -Sabed -nos dijo-, que hoy ha habido Orculo; han venido todos los necios jefes de tribus a preguntar a Hesea cmo ser la batalla, cul de ellos morir y cul ganar honores... Yo, claro est, nada he podido decirles: los he despedido con palabras ambiguas, que bien

205

podan tomarse en un sentido o en otro. Qu cmo ser la batalla? Eso lo s yo muy bien, pues ser yo quien la dirigir; pero del futuro... Ah, de eso nada puedo decir! Despus, dirigindose a Leo, dijo: -Querrs escuchar mis ruegos y quedarte en el Santuario, o bien, salir a una partida de caza? Hazlo as y yo me quedar contigo; podemos mandar a Oros y a Holly a dirigir la batalla. -No quiero! -dijo Leo rotundamente, temblando de indignacin, pues la idea de que yo iba a ser enviado a combatir mientras l quedaba en el templo en seguridad, empujaba a un hombre valiente como l a la rabia y descontento. Aun cuando en teora desaprobaba esta batalla por tratarse de su ser amado, tomaba su causa como propia, llenndolo de coraje y ansias de lucha. -Te dije, Ayesha, que no hara tal cosa -repiti-; adems, que si t me dejases aqu, yo encontrara el camino para salir al encuentro de tus tribus. -Ven, si tal es tu deseo -contest Ayesha, vencida- y tu culpa caiga sobre tu cabeza. No, no sobre la tuya, amado mo, sobre la ma, sobre la ma... Despus de esta extraa reaccin qued como si fuera una nia riendo por todo y contndonos historias del lejano pasado. Nos habl de sus investigaciones acerca de la verdad; de cmo en busca del saber haba conocido todas las religiones de sus das y las haba rechazado una por una, de cmo haba predicado en Jerusaln y de cmo fue apedreada por los Doctores de la Ley; de cmo haba viajado por Arabia, siendo rechazada por su pueblo como una reformadora; de cmo haba viajado por el Egipto y en la corte de los Faraones encontrado un mago famoso, mitad charlatn y mitad vidente; que la instruy en este arte con tal perfeccin, que al poco tiempo era ella la maestra y lo obligaba a obedecerle ciegamente. Entonces, aunque pareca que Ayesha quera contarnos algo ms, pas de Egipto al pas de Kor. En eso estaba cuando entr Oros en la habitacin.

206

-Qu pasa ahora, Oros? Es qu nunca podr verme libre de ti aunque slo sea por una hora? -dijo Ayesha. -Perdn, oh Hesea! Es un escrito de la Khania Atene -dijo el sacerdote con humilde voz. -Rompe el sello y lee -dijo Ayesha sin preocuparse-. Quin sabe si se ha arrepentido de su locura y pide perdn. Oros ley: "A la Hesea del Santuario de la Montaa, conocida por Ayesha' sobre la tierra y en los dominios etreos con el nombre de Estrella-que-cay. -Un bonito nombre por cierto -interrumpi Ayesha-. Oh, pero Atene no ha visto elevarse a las estrellas aunque stas estn debajo de la tierra!... Sigue, Oros... " Saludos, oh Ayesha! T que eres la ms anciana, que mucho has aprendido en tu vida de largas centurias y que, ayudada por otras fuerzas, apareces como hermosa a los ojos de los hombres, ojos que antes has cegado con tus artes. A pesar de tus prodigios, una cosa te falta que yo poseo, y es el poder de la visin de los hechos futuros. Sepas, Ayesha, que yo y mi to, el gran vidente, hemos ledo en los ms sabios libros lo que est escrito que suceder al final de esta guerra. Y es lo siguiente: "Para m la muerte; mas no me apena, me regocija; para ti, una daga hundida en tu cuerpo por tu propia mano. Para el pas de Kaloon, sangre, miseria y ruina! - ATENE. Khania de Kaloon." Ayesha escuch en silencio, pero ni sus labios temblaron ni su cara expres la menor emocin. Slo dijo framente a Oros: -Di al emisario de Atene que he recibido su mensaje, y que dentro de poco le llevar la respuesta personalmente a su palacio de Kaloon. Ve, sacerdote, y no me molestes ms. Cuando Oros sali, Ayesha nos dijo:

207

-Este destino mo, desde largo tiempo escrito, se ha de cumplir. Como Amenartas profetiz, Atene profetiza, puesto que ambas son una misma persona. Bien; dejemos que la daga se hunda, si hundirla en mi pecho deber; no retroceder por ello, pues s que al fin he de triunfar. Quin sabe si la Khania no dice slo esto para atemorizarme! Mas, si es verdad, mi bienamado, debemos aceptarlo, pues has de saber que nadie puede escapar del influjo de su propio destino, como no puede deshacerse el lazo que nos une con el universo.

SERA el medioda de la siguiente jornada cuando descendamos por la ladera de la Montaa con las fieras tribus de apariencia salvaje. Los escuchas haban salido antes que nosotros en vanguardia. Detrs iba la caballera, jinetes en nerviosos caballos, mientras a la derecha, a la izquierda y por la retaguardia avanzaba la infantera, formada en regimientos, con sus jefes a la cabeza. Ayesha, velada ahora -pues no quera mostrar su hermosura a aquellas hordas salvajes-, marchaba en medio de los jinetes, sobre un caballo blanco. Con ella bamos Leo y yo. Leo, montado en el caballo negro del Khan, y yo en otro, no de tan fina estampa, pero ms fuerte y salvaje. Rodendonos iban un cuerpo de guardia de armados sacerdotes, y un regimiento de soldados escogidos, entre los que iban los cazadores que Leo haba salvado de la ira de Ayesha, y que ahora eran sus ms fieles y valientes compaeros. Ibamos todos contentos, pues con el fresco aire de la Montaa, entibiado un poco por los rayos del sol y perfumado por las mil esencias de la naturaleza, era capaz de hacer olvidar todos los temores y todos los recelos experimentados en aquellas cavernas de la Montaa. Adems, el movimiento de aquellos millares de hombres y sus preparativos de guerra excitaban nuestros nervios. Haca mucho tiempo que no haba visto a Leo tan rozagante y tan feliz. En los ltimos tiempos estaba plido y delgado; pero ahora, sus mejillas estaban rojas y sus ojos brillaban alegres. Ayesha tambin pareca contenta, pero su carcter era tan variable como el de la naturaleza misma, estando tan pronto alegre y risuea como un rayo de sol, como triste y melanclica como un rayo de luna.

208

-Demasiado tiempo -nos dijo riendo- he estado encerrada en "las entraas de esa Montaa, acompaada solamente por mudos salvajes o por melanclicos sacerdotes cantores; ahora me siento contenta y alegre de ver de nuevo el mundo. Creme, Leo; ms de veinte siglos hace que estoy sentada en mi trono y, como ves, no he olvidado la equitacin, aunque este animal no es tan fino como aquellos caballos rabes que mont en los extensos desiertos de la Arabia, galopando en son de guerra al lado de mi padre. Mira, all est la boca de la garganta donde vi el hechicero que idolatraba a su gato, y que os hubiera matado a los dos por haber lanzado su mascota al fuego. El general Alejandro, el primer Rassen debi ser quien trajo esa costumbre del Egipto. De este macedonio Alejandro puedo contarte muchas cosas, pues fue un contemporneo mo. Leo y yo la miramos admirados, y pudimos darnos cuenta de que ella nos observaba a travs de su tupido velo. Como siempre, era a m a quien ri, pues lea todos mis pensamientos. -T, Holly -dijo, rpidamente-, eres el hombre ms desconfiado e incrdulo que he visto; siempre piensas que te estoy engaando, y sabes que eso me disgusta. Protest, diciendo que solamente reflexionaba sobre las variaciones de dos ideas. -No hagas juegos de palabras -contest-; t, en el fondo de tu corazn, crees que soy una embustera, y eso me enoja. Has de saber, necio, que, cuando yo te dije alguna vez que el general macedonio vivi antes que yo, me refera a esta vida presente ma. En la existencia que precedi a sta, aunque viv treinta aos ms que l, nacimos los dos en el mismo verano, y lo conoca perfectamente, por ser yo el Orculo que l consultaba antes de acometer sus empresas, y es a mi saber a lo que debi sus victorias. Despus reimos, y lo abandon con Rassen. Desde aquel da, la buena estrella que brillaba para Alejandro se desvaneci. En medio de aquella agona aprensiva y desechando todas las crticas que por ello pudiera recibir, me aventur a decir. recordando las extraas historias del monje Kou-en: -Y recuerdas, Ayesha, todo lo sucedido en tus vidas pasadas?

209

-No; no todo -contest, meditando- nicamente los grandes sucesos y aquellos que he podido recordar con ayuda del estudio de las cosas secretas, y que t llamas videncia o magia. Por ejemplo, mi querido Holly, puedo recordar que en aquella vida vivas t. Creo recordar algo de un filsofo muy feo, vestido siempre con sucias ropas, siempre borracho, que disput un da con Alejandro hacindole montar en clera. No recuerdo su nombre. -Supongo que no sera uno llamado Digenes -dije con sorna, sospechando, no sin fundamento, que quiz Ayesha se estaba burlando de m. -No -respondi gravemente-. El Digenes de que t hablas era un hombre mucho ms famoso, uno de real y verdadera sabidura, aunque tampoco haca ascos al vino. Tengo pocos recuerdos de aquella vida; sin embargo, no menos que los que tienen algunos de los adeptos del profeta Buda, cuyas teoras estudi y de las cuales t, mi querido Holly, tanto me has hablado. Pero alto! La vanguardia ha entrado en combate! Efectivamente, un lejano ruido de combate se dej or, en ese momento, viendo despus un escuadrn de caballera que se diriga hacia nosotros. Era para decirnos que las avanzadas de Atene estaban en plena retirada. Un prisionero que acababan de tomar, al ser preguntado por un sacerdote, le contest que no eran los pensamiento de la Khania atacarnos en la Montaa, sino en la orilla del ro, teniendo as como defensa sus aguas, las cuales debamos cruzar, con lo que demostraba un perfecto sentido militar. Aquel da no hubo lucha. Toda la tarde la empleamos en descender las laderas de la Montaa ms rpidamente de lo que nos cost su subida, despus de nuestra azarosa fuga de la ciudad Kaloon. Antes de la puesta del sol, llegamos al campamento preparado de antemano; una amplia llanura en la ladera que acababa en la cresta del Valle de las Osamentas, donde das pasados encontramos al misterioso gua. Al valle, sin embargo, no llegamos, aunque bien podamos hacerlo atravesando l profundo tnel; pero, como dijo Ayesha, aquel pasaje era suficiente para un ejrcito. Doblando hacia la izquierda, se elevaba un enorme nmero de inaccesibles rocas, bajo las cuales pasaba el tnel, hasta que por fin pudimos llegar a la cresta de la oscura garganta, donde pensamos pernoctar, a salvo de todo ataque.

210

Aquella noche, Ayesha se sinti turbada por nuevos miedos en lo que antes no haba pensado. Por fin pareci vencerlos por un supremo esfuerzo de la voluntad, anuncindonos que iba a descansar para reconfortar as su alma -la nica parte de ella que necesitaba siempre descansar-. Sus ltimas palabras para nosotros fueron: -Dormid vosotros tambin, dormid y no os alarmis si os llamo durante la noche; quiz en mis sueos pueda encontrar nuevos consejos y necesite comunicarlos antes de que nos pongamos en marcha al despuntar el alba. As nos separamos, pero ah!, qu poco sospechbamos cmo y dnde nos habamos de encontrar de nuevo los tres! Estbamos cansados y pronto quedamos dormidos profundamente al lado de nuestro vivac, con la tranquilidad del que se sabe guardado por un ejrcito entero. Despus no recuerdo ms hasta que me sent despertado por un cuerno de caza, que, luego de una pausa, se dej or de nuevo, esta vez tocado por el oficial de nuestra guardia. Otra pausa, y un sacerdote haca una reverencia ante nosotros mientras el fuego de la hoguera se reflejaba en su afeitada cabeza. Me pareci reconocerlo. -Yo -me dijo un nombre que me era familiar, pero que he olvidado- soy enviado a vos, seores, por Oros, el cual me ordena deciros que Hesea quiere hablar con vosotros dos al instante. Leo, en este momento se despert, y alarmado pregunt de qu se trataba. Le cont lo que suceda, y malhumorado dijo que bien poda Ayesha haber esperado hasta el da; despus aadi: -Bien; qu le vamos a hacer. Vamos, Horacio -y se dispuso a seguir al mensajero. El sacerdote se inclin de nuevo, y dijo: -La orden de Hesea, seores mos, es que debis ir armados y escoltados por vuestra guardia.

211

-Para qu? -pregunt Leo-. Para qu protegernos por un paseo de cien metros a travs del corazn de un ejrcito? -Hesea ha dejado su tienda, y est en el Valle de las Osamentas estudiando las lneas de avance. Por eso, Hesea os ruega, seores mos, que llevis vuestra guardia con vosotros, pues ella se encuentra sola. -Estar loca -grit Leo-. Pasear por un lugar como se a medianoche! Record entonces que Ayesha nos dijo que quiz enviara por nosotros, y tena la seguridad de que si algn peligro no se sospechase, no nos hubiera rogado llevar nuestra escolta. As, pues, llamamos a nuestra escolta -unos doce en total-, tomamos nuestras lanzas y dagas y nos pusimos en marcha. Comenzamos a descender las pendientes del valle, con las que nuestro sacerdote gua pareca estar muy familiarizado, pues se deslizaba por ellas como si hubiera sido por las escaleras del templo. -Qu extrao lugar para una reunin en la noche -dijo Leo cuando estuvimos en el fondo, y vimos un bulto blanco que se paseaba baado por la luz de la luna al pie del valle; era la velada figura de Ayesha-. Mrala pasendose en ese macabro agujero como si se tratara del "Hyde Park". La figura se volvi y nos hizo seas de que la siguiramos, internndonos por el fondo del valle, donde velase rota la parda monotona de la lava rocosa por las blancas salpicaduras de las calcinadas osamentas. Llegamos hasta la vertiente opuesta que estaba en sombra, pues no llegaba hasta all la luz de la luna. Aqu, en las pocas lluviosas, corra un arroyuelo que haba cortado una senda en la roca en el transcurso de siglos y siglos, y los detritus que haba arrastrado su paso, los iba dejando a un lado y otro de su curso, de tal forma que casi todas las osamentas de que el fondo estaba sembrado se hallaban en su mayora enterradas en la arena. En un lugar donde los restos eran ms abundantes y numerosos, nos detuvimos. Los crneos, tibias y fmures se vean esparcidos por aqu y all, indicando los ltimos restos de fieros combatientes de una singular batalla.

212

Aqu Ayesha se detuvo a contemplar todos aquellos blancos despojos, como pensando en la necesidad de hacerlos revivir para emprender de nuevo la batalla decisiva. Llegamos cerca de ella, y el sacerdote que nos guiaba detuvo a los del cuerpo de guardia, dejndonos solos con ella, como si les estuviera prohibido el aproximarse a Hesea. Leo, que marchaba delante de m como unos cuatro o cinco metros, exclam al llegar junto a Ayesha: -Por qu te aventuras por tales lugares de noche, Ayesha? No temes una emboscada? -No -contest. -Se volvi hacia nosotros, y abriendo los brazos los dej caer de nuevo a ambos lados. Como si sta fuera una seal dirigida a las sombras que poblaban aquellos lugares, sucedi una cosa terrorfica. Por todos los lados vimos levantarse a los esqueletos de sus lechos de arena. Vi cmo blancas calaveras, brazos y piernas se ponan en movimiento y avanzaban hacia nosotros. El masacrado ejrcito volva de nuevo a la vida armado de lanzas y espadas. Horrible! Pens en seguida que aquello era la obra de un nuevo experimento mgico de Ayesha, que quera que fuese contemplado por nosotros, sacndonos para esto de nuestro tranquilo sueo. Confieso que tuve miedo. Es ms, reto al ms valiente de los hombres, aunque est libre de toda supersticin, a que no es capaz de evitar un estremecimiento de terror, si permaneciese en una iglesia vaca y a medianoche viera que los muertos salan de sus sepulcros. Tal era mi caso; an ms salvaje y terrorfico, por tratarse de aquel sombro lugar, deprimente de por s. -Qu nueva brujera es sta? -pregunt Leo con voz ronca. Ayesha no contest. O ruido tras de m y mir. Los esqueletos haban rodeado a nuestro cuerpo de guardia, que en su mayora, pobres diablos, estaban paralizados por el terror, y algunos haban arrojado sus armas al suelo, quedando de rodillas implorando merced. Los fantasmas los atacaron con sus lanzas, y vimos caer a sus golpes algunos de ellos. La velada figura, sealando a Leo, dijo: -Tomadlo, pero si le hers, me responderis con la vida. Horror! Era la voz de Atene!

213

Tarde entonces comprend la trampa en que habamos cado. -Traicin! -grit, pero antes de que las palabras acabaran de salir de mis labios un esqueleto me redujo al silencio de un violento golpe en la cabeza. Aunque no pude articular palabra, mis sentidos no me abandonaron por unos segundos. Vi a Leo luchando furiosamente con varios hombres, dos de los cuales yacan a sus pies. La sangre brotaba de su boca. Perd entonces la nocin de cuanto me rodeaba, y creyendo que era la muerte, me abandon a mi destino. Por qu no me mataron, no lo s; es probable que en su huida los disfrazados guerreros me creyeron muerto, y se evitaron as el golpe de gracia. Salvo la contusin en la cabeza no recib ninguna herida ms.

CAPTULO 22 LA PRDIDA DE LOS PODERES

CUANDO volv en m, era de da. Vi la cara plcida y tranquila de Oros, que, inclinado sobre m, verta sobre mis labios un lquido que pareci correr por mis venas, dndome nueva vida y descorriendo la oscura cortina que cerraba mi cerebro. Junto a m estaba Ayesha. -Habla, por tu vida, habla -dijo con voz terrible-. Qu es lo que ha sucedido? Si t vives, dnde est pues mi seor? Dmelo, o mueres! Esta era la visin que tuve cuando perd mis sentidos al quedar enterrado en la nieve de la avalancha. -Aten lo ha secuestrado!-contest.

214

-Lo ha secuestrado Atene y t vives? -No descargues tu ira sobre m -contest-; no es culpa ma. Y en pocas palabras le cont lo sucedido. Escuch; despus, mirando hacia donde yacan los cuerpos de los individuos de nuestra guardia con sus lanzas sin trazas de sangre, dijo: -Bien por los muertos! Ahora te convencers, Holly, de cul es el fruto de la piedad. Las vidas de aquellos que perdon son las que han conducido a mi seor a su desgracia. Despus se acerc al lugar donde fue Leo capturado. En el suelo haba una daga rota -aquella que perteneci al Khan-, y los cuerpos de dos hombres muertos. Ambos estaban vestidos con una especie de hbito negro, teniendo sus cabezas pintadas de blanco, as como otras partes del cuerpo imitando los calcinados huesos de los esqueletos humanos. -Buena treta para engaar a los nios -exclam Ayesha-. Bien has tramado la trampa, Atene... Pero dime, Holly: estaba Leo herido cuando t lo dejaste? Dime toda la verdad. Oh, es ma la culpa; su sangre caer sobre m! -No, clmate, Ayesha; sus heridas no eran graves, ninguna creo; slo unas gotas de sangre caan de sus labios. Mira, por aqu hay algunas. -Por cada una de ellas tomar cien vidas. Lo juro por m misma! -dijo Ayesha, ahogando un sollozo. Despus grit con voy vibrante-. Atrs y a caballo, tenemos muchas cosas que hacer en este da! T espera aqu, Holly; nosotros vamos por una senda ms corta, mientras el ejrcito atraviesa el valle. Oros, dale de comer y beber, y crale la herida que tiene en la cabeza. No es de gravedad, pues su sombrero y sus cabellos le han protegido de mal ms grave. Oros comenz a frotarme la cabeza con una locin desinfectante. Despus com y beb tanto como pude, pues aunque fue grande el golpe, no haba perdido el apetito. Cuando estuve listo, trajeron dos caballos para nosotros, y montando comenzamos a marchar por el seco curso de las aguas.

215

-Mira -dijo Ayesha, mostrndome huellas y trazos marcados en el suelo-. Haba un coche esperndolo, tirado por cuatro caballos. La idea de Atene fue bien planeada y llevada a cabo. Y yo que, descuidada y confiada, dorma profundamente! Aqu las tribus haban comenzado la ascensin antes del alba y todava continuaba. Esta colina haba sido remontada por cinco mil hombres, cada uno de los cuales llevaba un caballo de la rienda. Ayesha reuni a los jefes y capitanes de tribu, y les habl de esta forma: -Siervos de Hesea: el extranjero que era mi prometido y husped ha sido robado por una falsa sacerdotisa que se ha internado en nuestro campamento engaando a los guardianes. Es necesario capturarla antes que pueda hacerle mal alguno. Vamos, pues, a atacar al ejrcito de la Khania en sus mismas fronteras del ro. Cuando stas sean rotas, yo pasar por sus brechas con los jinetes, pues quiero dormir esta noche en el pas de Kaloon. Qu dices, Oros? Que un segundo y ms poderoso ejrcito defiende sus murallas? Ya lo s, y si es necesario destruir ese ejrcito! Jinetes, venid conmigo, yo os conducir a la victoria! Capitanes: seguidme, y maldito sea aquel que retroceda en la hora de la batalla; la muerte y la vergenza eterna sean su castigo, y la fortuna y el honor sean para aqullos que luchen bravamente, pues para ellos sern las hermosas tierras de Kaloon. Yo tomar el centro del ataque. Dejad que avancen los flancos. Los jefes, a esta arenga, contestaron con un alarido, pues eran hombres fieros y cuyos antecesores haban amado la guerra durante muchas generaciones. Adems, por loca que pareciera la empresa, ellos tenan fe ciega en su Orculo y en su Hesea, y como todos los pueblos conquistadores, fueron prontamente encendidos con la promesa del prximo botn.

UNA hora de marcha forzada condujo al ejrcito hasta el borde de las marismas. Por suerte, stas, por ser la estacin de gran sequa, estaban firmes y slidas, lo que contribua favorablemente para el ataque por el ro, cosa que anteriormente tuve miedo que fuera impracticable. A la orilla opuesta, sobre la ribera, se vean formados, en escuadrones de pie y a caballo, los regimientos de Atene.

216

Mientras la infantera de los flancos se desplegaba a derecha e izquierda, la caballera hizo alto en los pantanos, dejando que sus caballos se hartaran del verde, que all creca abundante, y del agua que haba en algunas charcas. Durante todo este tiempo, Ayesha estuvo en silencio, y desmontando dej que el caballo fuera a pacer con los otros. Por fin habl, diciendo: -Crees que sta es una loca aventura, Holly? Di, tienes miedo? -No; tenindote a ti por capitn, no. Sin embargo, aquel segundo ejrcito... -Desaparecer a mi voluntad como la niebla a la del viento. Despus -agreg con voz baja y temblorosa-, Holly te aseguro que vers cosas que jams hombre alguno vio sobre la tierra. Acurdate de lo que te digo cuando yo pierda mis poderes y t sigas el tremolento velo de Ayesha a travs de los destruidos escuadrones de Kaloon. Mas qu podremos hacer si Atene le ha dado muerte? Oh, si ella atacara siempre de frente!... -No te aflijas -le dije, pensando lo que querran decir aquellas palabras de prdida de los poderes-. Creo que lo ama demasiado para matarlo. -Agradezco tus palabras, Holly, pero temo que como l la ha rechazado y est loca de rabia y celos, todo esto se haya convertido en la fatal sentencia de mi amado. Si esto fuera as, de qu valdra entonces mi venganza? Bebe y come de nuevo, Holly; no, yo no como hasta que pueda hacerlo en Kaloon, y sujeta bien la cincha y la brida de tu caballo, pues tenemos que atacar en una salvaje carrera. Monta en el de Leo, que es rpido y seguro. Ayesha estaba ahora de pie, contemplando el cielo en tal forma que me era imposible ver su velada cara. Pareca como si toda su atencin y voluntad estuvieran concentradas en un objeto desconocido del espacio, pues su cuerpo temblaba como un dbil junco al impulso del viento. Era una extraa maana fra y clara; tena una rara pesadez el ambiente, como la que precede a las grandes cadas de nieve, aunque era todava pronto para las grandes nevadas. Una o dos veces en medio de esta calma, me pareci or como un ligero rumor que no era el ruido ordinario de los truenos, pues el cielo estaba tranquilo.

217

Como una contestacin a la esttica contemplacin de Ayesha, grandes masas de negras nubes fueron apareciendo una por una en el cielo sobre el pico de la Montaa... Viendo aquellas enormes y fantsticas nubes, me aventur a advertirle que pareca que el tiempo iba a cambiar; claro est que esto no era nada extraordinario, pero no s ni cmo lo dije. -S -contest--; esta noche el tiempo se agitar an ms furiosamente que mi corazn! No se elevar ms el grito de "agua" en Kaloon! Monta, Holly, monta! El ataque comienza! -y sin vacilar mont en la cabalgadura. que Oros haba preparado para ella. En medio del polvo levantado por los cinco mil jinetes, comenz el descenso al vado. Cuando llegamos a sus bordes vi que las dos divisiones de infantera estaban atravesando el ro como en una media milla a un lado y a otro. De lo que les sucedi a estas divisiones no me di cuenta en aquel momento, si bien ms tarde me enter de que haban conseguido romper el cerco con grandes prdidas por ambos lados. Frente a nosotros se extenda el principal cuerpo del ejrcito de la Khania, escalonado por regimientos en los diferentes bancales de la ribera. Pronto se encontraron con las furiosas hordas de nuestras tribus. Mientras esto suceda, Oros lleg hasta donde Ayesha estaba, dicindole que Leo, prisionero en un carruaje y acompaado de Atene, Simbr y una guardia,. haban pasado a travs del campo enemigo galopando furiosamente hacia Kaloon. -Ahorra tus palabras; lo s -contest Ayesha. Nuestros escuadrones ganaron la orilla opuesta, habiendo perdido la mayora de sus hombres entre las aguas, pues tan pronto asentaban su pie sobre la tierra firme, los enemigos atacaban, volvindoles otra vez al agua, diezmndolos impunemente. Tres veces atacaron y tres veces fueron rechazados en la misma forma. Ayesha estaba impaciente. -Necesitan un jefe; yo les dar uno -dijo-. Ven conmigo, mi fiel Holly. Y seguida por la mayora de los jinetes se intern en el ro y esper hasta que las rechazadas tropas llegaron hasta nosotros. Oros murmur a mi odo: -Es una locura, matarn a la Hesea!

218

-Lo creis as? -contest-. Antes moriremos nosotros que una herida le sea producida a Ayesha. Al or esto sonri Oros y se encogi de hombros. Oros era muy valiente y saba muy bien que su seora no poda ser herida. Creo que lo hizo para probarme. Ayesha levant su mano, en la cual no llevaba ningn arma, e hizo seal de avanzar. Un gran alarido contest a este signo de ataque, mientras ella deca algo a su caballo, que se internaba ms y ms en el agua. Dos minutos ms tarde las flechas y las lanzas pasaban sobre nuestras cabezas en tan grandes cantidades que parecan oscurecer el cielo. Vi caer a hombres y caballos a un lado y a otro, atravesados por las flechas, pero ninguna me toc a m ni a la figura cuyas blancas vestiduras flotaban a un metro o dos de distancia. A los cinco minutos ganamos la orilla opuesta, donde comenz la verdadera lucha. Era tal la bravura del ataque, que no se vio a la blanca figura de Ayesha retroceder ni un milmetro sobre sus pasos; adonde ella iba all se dirigan los furiosos ataques de las hordas. Estbamos sobre la ribera, y el enemigo nos rodeaba, pero lentamente bamos rompiendo su cerco e internndonos en el pas de Kaloon. Pasamos a travs del corazn del ejrcito enemigo mientras. las tribus se preocupaban de deshacer sus esparcidos fragmentos, que se retiraban en huda vergonzosa. Muchos de nuestros guerreros estaban heridos y muchos muertos, pero se haba dado orden de que todos aquellos que cayeran heridos deban dar su caballo a los compaeros para reemplazar a los cados. Nos rehicimos, y nos pusimos nuevamente en marcha; ramos unos tres mil, no ms, llevando como objetivo la ciudad de Kaloon. Marchbamos a un paso largo, que se convirti en trote y de trote en galope, pues cruzbamos una planicie sin fin, hasta que al medioda, o un poco despus, vimos a lo lejos la ciudad de Kaloon. Se orden hacer alto, pues aqu existan unas albercas en las cuales haba an bastante agua, y donde los caballos saciaron su sed, mientras los jinetes reparaban sus mermadas fuerzas con carne seca y pan de cebada. Aqu, dos espas ms se nos reunieron diciendo que

219

el gran ejrcito de Atene estaba apostado a la entrada de los grandes fuertes, y que atacarlos con nuestras escasas fuerzas era ir a una segura destruccin. Ayesha no quiso escuchar estas palabras ni prest casi atencin a ellas. nicamente orden que todos los caballos que estuvieran fatigados fueran sustituidos por los que se llevaban de refresco. Marchamos adelante hora tras hora, en perfecto silencio. Las formaciones nubosas se haban agrandado tanto y tan espesas se haban hecho, que todo el campo se vea envuelto en la sombra. Marchaban sobre nosotros como si fuera un ejrcito de los cielos, mientras de vez en cuando, se desgarraban jirones de nubes que se alargaban como puntas de gigantescas espadas... Bajo ellas reinaba una gran tranquilidad. Pareca como si la vida muriese bajo aquel palio bermejo. Nos aproximbamos cada vez ms a Kaloon. Las avanzadas del enemigo estaban cada vez ms prximas, y podamos ver cmo levantaban sus jabalinas, siendo contestadas sus frases de burla con estentreos ecos. Veamos los sedosos penachos de los jefes agitados por el viento y los escalonados destacamentos de caballera... Una embajada se acerca, y a una seal de la mano de Ayesha hicimos alto. Iba dirigida por un seor de la corte, cuya cara reconoc en seguida. Detuvo su caballo, y dijo, insolentemente: -Escucha, Hesea, las palabras de Atene. Tu amado extranjero est prisionero en su palacio. Avanza y te destruiremos a ti y a tu pobre ejrcito; pero si por algn milagro t alcanzas la victoria, l morir. Mrchate a tu Montaa, y la Khania te dar la paz y a tu pueblo sus vidas. Qu contestas a estas palabras de la Khania? Ayesha murmur algo a Oros, que dijo: -Nada hay que contestar. Mrchate de prisa si amas tu vida, porque la muerte pasa cerca de ti. Al or estas palabras se marcharon rpidamente. Por unos momentos Ayesha permaneci pensativa. Se volvi, y a travs de su fino velo pude ver que su faz estaba

220

blanca y tena un aspecto terrible, y que sus ojos brillaban como brillan los del len en la negrura de la noche. Me habl, y sus palabras silbaban por entre sus apretados dientes: -Holly, preprate a asomarte a la boca del infierno, quisiera poderlo evitar, te lo juro, pero mi corazn me obliga a ser cruel e impa y usar de todo mi secreto poder si quiero ver a Leo todava vivo. Te digo, Holly, que en estos momentos tratan de asesinarlo. Entonces, levantndose sobre su silla, grit: -Nada temis, capitanes; somos pocos, pero con nosotros va la fuerza de cien millones de hombres. Ahora seguid a Hesea, y, suceda lo que suceda, no desmayis. Repetid esto a los guerreros: que nada teman y que, suceda lo que suceda, sigan a la Hesea a travs del enemigo, de los puentes y de todos los obstculos hasta llegar a la ciudad de Kaloon. Los jefes hablaron unos y otros, y por un momento se arm una terrible algaraba; poco a poco se restableci el silencio y -se oy gritar: -Nosotros, los que te hemos seguido a travs de las aguas, te seguiremos tambin a travs de la llanura. Adelante, Hesea, que la noche se cierne sobre nosotros. Se dieron algunas rdenes, y las compaas se pusieron en marcha, afectando la forma de una gigantesca cua, siendo Ayesha el mismo vrtice del ngulo, pues aun cuando Oros y yo marchbamos junto a ella, nunca llegbamos a marchar con nuestras cabalgaduras ms all que la silla de su caballo. Frente a nosotros brill un blanco penacho, siguindole un torrente de negras sombras. Un alarido salvaje son, y como si fuera sa la seal convenida, escondidos de entre los rboles y todas las defensas naturales sali disparada hacia nosotros la caballera enemiga, mientras el centro del ejrcito se diriga a envolvernos, como si fuera una enorme ola coronada de metlica espuma. Eran muchos, muchos, incontables, como si fuera un verdadero mar de hombres que sembrasen la muerte.

221

Nuestro fin estaba prximo. Estbamos perdidos, o al menos, as pareca. Ayesha dej caer el velo que la cubra y que flot como un enorme penacho el empuje del viento. Densas y ms densas se tornaban las nubes sobre nuestras cabezas, mientras cada vez ms cercano se oa el fuerte galopar de los caballos en la tierra de los diez mil jinetes que, como una avalancha, se dirigan hacia nosotros. La cumbre de la Montaa comenz a vomitar bocanadas de fuego. La escena era terrible. Frente a nosotros se vean los planos tejados de Kaloon, iluminados rojizamente como si fuera por una monstruosa puesta de sol... Arriba, todo negro como si fuera un eclipse... A nuestro alrededor las tinieblas y la muerte al acecho... Los jinetes de Atene avanzaban, avanzaban; la destruccin de nuestro diminuto ejrcito era inevitable.

AYESHA dej caer las riendas de su caballo, y con sus manos agit el blanco velo que antes la cubra, como haciendo una seal a lo invisible. Instantneamente las negruras de la noche se vieron rasgadas por un relmpago que ilumin trgicamente el espacio... Ayesha dejaba sentir el peso de su poder sobre los hijos de Kaloon. El terror lleg en tal forma, como ojos humanos no lo vieron ni lo vern. Enormes corrientes de aire se desataron, que levantaban a su empuje pesadas piedras, llevando consigo rboles, tejados, casas... Todo iluminado por la ttrica luz de los relmpagos que en el cielo lanzaban sus destellos para estallar en horribles truenos que conmocionaban la mente... Todo era como ella lo haba previsto. Pareca que el infierno hubiera volcado todos sus males sobre la tierra, pero sin que stos nos perjudicasen en lo ms mnimo. Efectivamente, todas estas furias pasaban ante nosotros, dejndonos indemnes. Ni una jabalina se haba arrojado. El terrible cicln era el heraldo de nuestra llegada. Sus efectos eran nuestras

222

espadas y nuestras armas, y su sonido el terrible sonido de un milln de seres que gritaban: ";Guerra!", en un espantoso y cruel grito de lucha. Nuestros enemigos haban desaparecido. Aunque la oscuridad era grande, a la luz de los fieros relmpagos los vi correr de aqu para all aterrados, envueltos en el torbellino, espantados y aterrorizados por sus propios gritos de agona. Vi cmo los caballos rodaban en terrible confusin por el suelo los unos sobre los otros, y como si fueran hojarascas apiladas por el viento vi a montaas de hombres revueltos y hacinados por el cicln de una manera monstruosa. Vi en los bosques los rboles tronchados y arrancados de cuajo, y vi las altas murallas de Kaloon derrumbarse como un castillo de naipes, mientras las casas, con sus tejados incendiados, hundanse bajo la espantosa fuerza de la lluvia, y vi cmo enormes llamas de fuego se precipitaban por el aire sobre las pobres ruinas de Kaloon. Junto a m Ayesha grit, con voz clara y potente: -Te promet mal tiempo, Holly! Dime, no crees que ya es hora de abandonar estas aprisionadas fuerzas del Universo?

TODO pas. Sobre nosotros brillaba el cielo tranquilo, y ante nuestro camino se abra el amplio puente que daba paso a la ciudad de Kaloon, Pero, dnde estaban los ejrcitos de Atene? All, convertidos en informes masas de carne humana. Sin embargo, ni uno solo de nuestros jinetes haba sufrido el menor dao. Tras de nosotros galopaban temblorosos, plidos, como hombres que, cara a cara, han luchado con la vida, y han resultado triunfantes del azaroso encuentro. Al llegar a la entrada del puente, Ayesha detuvo su caballo y. esper que todos llegasen, descubrindoles su peregrina hermosura. A la vista de aquella extraa radiacin

223

que coronaba su cabeza y que sus tribus vean por primera. vez, los salvajes prorrumpieron en un grito al unsono: -La diosa! Adoremos la diosa! Ayesha,, volviendo la grupa a su caballo, se intern seguida de sus adictos, por las largas y estrechas calles de la incendiada ciudad, en direccin al palacio. Llegamos a su entrada principal. En el jardn todo era silencio; por todos los sitios, silencio, interrumpido nicamente por el crepitar de las hogueras y los aullidos de los Mastines de la Muerte presos en sus jaulas. Ayesha, saltando de su caballo y despidiendo a todos menos a Oros y a m, se intern por las desiertas salas del palacio. Todo estaba vaco: o haban muerto, o .haban huido. Sin embargo, Ayesha no pareci dudar mucho ante esta situacin, pues, internndose rpidamente, tan rpida, que apenas la podamos seguir, subi por la ancha escalera de piedra que conduca a la cmara alta de la torre. Por fin llegamos a la habitacin que serva para los estudios del viejo Simbr y de su sobrina Atene. Su puerta estaba cerrada, sus cerrojos echados; sin embargo, con la sola presencia de Ayesha los cerrojos y clavos saltaron como atrados por un formidable imn, cayendo la puerta por su propio peso y dejando libre el marco de su entrada. Sentado en un silln, plido, herido, pero con la mirada fiera y retadora, estaba Leo; inclinado sobre l y con una daga en la mano, pronta a ser sepultada en el cuerpo de su vctima, se hallaba el viejo Simbr, y sobre el duro suelo, mirando hacia arriba con sus hermosos ojos, yaca muerta, pero majestuosa hasta en la misma muerte, la Khania de Kaloon. Ayesha, con un leve movimiento de su mano, hizo caer el cuchillo de la mano de Simbr, que en unos instantes qued inmvil como si se hubiera convertido en piedra. Entonces, con rpido movimiento, tom la daga y de un solo golpe cort las ligaduras que sujetaban a Leo; despus, como rendida por el esfuerzo, cay sentada sobre un banco,

224

quedando en silencio. Leo se levant, mirando a su alrededor, extraado, como aqul que despierta de un pesado sueo; despus, con voz doliente, dijo: -Llegaste a tiempo, Ayesha; un segundo ms, y ese perro asesino -y seal a Simbrme hubiera dado muerte. Dime, cmo fue la batalla? Cmo pudiste llegar hasta aqu a travs del huracn? Oh, Horacio, gracias a Dios que al fin ests conmigo; pens que aquellos asesinos te haban matado! -La batalla fue bien para algunos -dijo Ayesha-. No -Vine a travs del huracn, sino en sus alas. Dime; Leo, qu ha sucedido desde que nos separamos? -Prisionero y herido me trajo hasta aqu, dicindome que te deba escribir ordenndote detener el avance, o morir; desde luego me negu obstinadamente a ello; despus... -y mir al cuerpo que yaca en el suelo. -Despus?... -repiti Ayesha. -Aquella tempestad tan horrible que pareci querer destruir la ciudad entera. Era espantoso sentir temblar al fuerte empuje del viento la mole del palacio, arrancando las piedras como si se tratara de seca hojarasca... ; despus los rayos que caan como si fuera una lluvia de fuego... -Ellos eran mis mensajeros. Los envi para salvarte dijo Ayesha, con sencillez. Leo la mir sorprendido, pero nada dijo, y despus de una pausa, como si hubiera estado pensando lo que haba odo, continu: -Algo de eso dijo Atene, pero no le cre. Pens sencillamente que haba llegado el fin del mundo. Bien; Atene, al ver todo aquello, se volvi ms loca de lo que ya estaba. Me dijo que su pueblo era destruido sin que pudiera luchar contra el poder del infierno. Pero que yo pagara todas las culpas, y se dispuso a darme muerte, tomando ese cuchillo. Yo le dije: "Puedes matarme"; pues saba que a cualquier lugar que yo fuera, t me seguiras, y estaba tan enfermo por la prdida de sangre de una herida que recib en la lucha, que me abandon a mis fuerzas. Cerr los ojos, esperando el golpe fatal; pero en vez de darme muerte not que sus labios se posaban en mi frente, y le o murmurar: "No, no har eso. No

225

te matar; cumple tu propio destino como yo cumplo el mo. Por esta vez, la suerte me es adversa..." Abr mis ojos y la mir sorprendido. Atene, ante m, estaba de pie con un vaso en la mano, se cuyos fragmentos estn junto a ella. "Vencida, pero yo soy quien gano! -grit-. Pues no hago sino marchar delante de ti para prepararte la senda que nos conducir, a ti y a m, por el Bajo-Mundo. Estoy destruida; los jinetes de mi enemiga estn en las calles de la ciudad envueltos en rayos, y a cuyo frente marcha la misma Ayesha gritando venganza" Bebi y cay muerta. No hace mucho. Mira su pecho, todava alienta. Despus, ese viejo quiso matarme; no pude luchar, pues estaba agarrotado; gracias al cielo, la puerta se abri y llegaste t. Perdnalo; es de su misma sangre y la quera. Leo volvi a caer de nuevo en el silln, donde lo hallamos herido, quedando sumido como en una especie de desmayo, y mirndonos con ojos angustiados. -T ests enfermo -grit Ayesha-. Oros, tus medicinas, la droga que te orden traer! Rpido, te lo suplico! El sacerdote hizo una reverencia, y sacando de un bolsillo interior de sus amplias ropas un frasco, se lo dio a Leo, diciendo: -Bebed, seor mo; esta bebida os devolver la salud y la fuerza. -Estoy sediento, pues nada he bebido desde la pasada noche, y la tormenta ha secado mi garganta de tal forma que parece de fuego. Con mano trmula tom la botella, y llevndosela a los labios vaci su contenido. Alguna virtud deba de tener aquella pocin, pues el efecto que en mi amigo produjo fue admirable. En unos minutos, sus ojos, antes mortecinos, brillaron intensamente, volviendo el color a sus plidas mejillas. -Muy admirable es la medicina de Oros -dijo Leo a Ayesha-; pero ms admirable para m es verte a ti de nuevo sana y salva junto a m, para expresarte todo el amor de mi alma, mi bien amada. All hay algo que comer -agreg, sealando una alacena en la que se vean varias viandas-. Di, puedo comer de ellas? Estoy desfallecido. -S, come; t, Horacio, tambin debes comer: estaris sin fuerzas.

226

As lo hicimos, s; aun en presencia de aquella mujer muerta, majestuosa aun en' su misma muerte; del viejo mago que all estaba impotente y quieto, como petrificado, y de Ayesha, aquel ser admirable que poda destruir un ejrcito con las temibles armas de que se serva a su voluntad. nicamente Oros nada comi. De pie, nos sonrea benignamente. Ayesha ni toc la comida.

CAPTULO 23 LA RENUNCIACIN DE AYESHA

CUANDO qued satisfecho, Leo todava continuaba comiendo, pues la prdida de sangre o los efectos nerviosos del tnico que Ayesha haba ordenado suministrarle parecan haberlo dejado extenuado. Mir su cara, sorprendido de observar en l un curioso cambio, no muy reciente, pues creo que ste se haba operado en l ms bien gradualmente, aunque era ahora cuando poda apreciarlo en todos sus detalles despus de nuestra breve separacin. A ms de aquella delgadez, de lo cual ya habl, haba en l cierto continente un poco etreo; sus ojos estaban llenos de reflejos de cosas que iban a suceder. Su aspecto me apen, no s por qu. No era aqul ni mucho menos el Leo que me era familiar, de amplio trax, erguido, jovial, cazador y hombre de lucha que tuvo la suerte de amar y ser amado por un ser espiritual reencarnado en el molde de la ms perfecta belleza femenina y dotada con todo el poder de la naturaleza misma. Todo esto viva an en l, verdad era; pero el hombre era distinto, y estoy seguro que tal cambio provena de la influencia de Ayesha.

227

Ella tambin lo miraba y sus pensamientos parecan ser los mismos que turbaban mi mente, hasta que al fin alguna idea cruz por su ser, pues vi cmo abra aquellos divinos ojos y el carmn tea sus mejillas en encendido rubor. S, la poderosa Ayesha, que slo por l haba conducido a la muerte a miles de hombres, temblaba ahora como una colegiala tmida al recibir el primer beso de su galn. Leo se levant de la mesa. -Hubiera querido estar junto a ti durante la batalla -dijo. -En el ro fue la verdadera lucha -contest ella-; despus no pas nada. Mis mensajeros de Fuego, Tierra y Aire lucharon por m; eso fue todo. Los hice despertar de su pesado sueo; a mi llamado acudieron a luchar por ti para salvarte. -Cuntas vidas perdidas por la de un solo hombre! -dijo Leo solemnemente, como si el recuerdo le produjese hondo dolor. -Y ms que hubieran sido necesarias las hubiera entregado, una por una. Su muerte no cae sobre tu cabeza, sino sobre la ma. Mejor dicho, en la de ella -y seal el yacente cuerpo de Atene-, que ha sido quien ha provocado esta guerra. Gracias debe darme, que ha emprendido el camino de las sombras acompaada de sus ms fieles guerreros... -Pero eso es terrible; solamente el pensar que ests tinta con la sangre de tantos crmenes me horroriza. -Por qu he de arrepentirme? -contest con orgullo-. Deja que su sangre lave -la sangre que una vez estas impas te hicieron derramar al darle muerte. -Pero quin soy yo para pedirte cuenta de ello -dijo Leo como hablando consigo mismo- cuando ayer mismo di muerte a dos hombres para salvar mi vida de la traicin? -No hablemos ms de eso -exclam Ayesha con sorda rabia-. Estuve en aquel sitio y Holly fue testigo de que jur que cien vidas sera el precio de cada gota de sangre tuya, y he cumplido mi promesa. Mira a ese hombre que est ah inmvil y por mi voluntad convertido en piedra: est muerto, pero, sin embargo, vive. Dime, qu es lo que intentaba hacer contigo cuando yo entr aqu?

228

-Tomar venganza en m por la derrota de su reina y de sus ejrcitos -contest Leo-. Pero dime, Ayesha, cmo conoces t que esa fuerza que es superior a tu propia voluntad consiente tamao castigo? Segn hablaba, una sombra de palidez se reflejaba en su cara, tal como debe producir el ala de la muerte al cernirse sobre su escogida vctima. En los ptreos ojos de Simbr pareca brillar una irnica sonrisa. Por unos momentos el rostro de Ayesha reflej el terror, pero ste desapareci tan rpido como vino. -No -dijo-, yo te digo que sto no suceder, pues salvo Uno que no nos oye, qu poder reina en este mundo que no obedezca mi voluntad? As habl y sus palabras reflejaban toda aquella magnfica soberbia que encerraba su alma -estaba admirable!- y mientras hablaba, mi cabeza pareca girar como loca sobre mis hombros. Hizo una pausa un momento; su pecho temblaba ligeramente y su cara pareca resplandecer con la presencia de un invisible esplendor. Despus se dirigi hacia un objeto que haba en el suelo, y que no era otra cosa que la corona que haba saltado de la cabeza de Atene al caer sta sobre el pavimento. Al llegar se detuvo y la recogi. Despus, dirigindose hacia Leo, la sostuvo con su mano sobre su cabeza, poco a poco la fue descendiendo hasta que la corona qued por unos momentos ceida sobre su frente. Entonces, con una voz gloriosa que pareca salir de la boca de ngel, tal era la meloda y suavidad de su tono y el acento de triunfo y de poder, dijo: -Por medio de este pobre signo terrenal te nombro Rey de la Tierra; s t su rey y el mo! De nuevo la corona fue levantada y de nuevo ceida sobre su cabeza. La voz de Ayesha susurr ms que habl.

229

-Por esta indestructible corona, te juro consagrarme a tu felicidad por todos los interminables das de mi vida. Vive mientras el mundo viva, y s su Seor y el mo. Por tercera vez la corona ci las sienes de Leo. -Por esta corona de oro, juro entregarte el Saber humano y las inmensas cantidades de oro que posea para que ellos te abran el camino que te ha de conducir al poder. Victoria! Victoria! Gozars de ella, marchando por su luminoso camino junto a m hasta que lleguemos al fin donde se levantan las gigantescas columnas de la Vida y la Muerte. Despus de esto, Ayesha arroj la corona sobre el pecho de la difunta Atene, dejndola all abandonada. -Ests satisfecho de mis bondades, amado mo? -pregunt. Leo la mir y sacudi tristemente la cabeza. -Qu ms quieres entonces? -pregunt Ayesha-; pide lo que quieras y ser tuyo. -T juras, juras; pero recordars tus juramentos? -S, te lo juro por m misma y por la fuerza que me alienta. Si te rechazara alguno de tus deseos, permitan los cielos que la destruccin caiga sobre m, para que sirva de satisfaccin al alma de Atene. Yo o todo esto y me pareci que no era yo solo; los vidriosos ojos de Simbr sonrean de nuevo. -Nada te pido que no puedas darme; Ayesha, yo te pido a ti, a ti toda, no dentro de mucho tiempo, cuando sea baado en la esencia de la vida, sino ahora. Ayesha retrocedi como si se fuera a desmayar. -Leo, yo esperaba deseos -.as superiores de ti. -Quiz, Ayesha, hubieras pensado peor de m si slo hubiera alentado el deseo del podero en la tierra y los otros mundos, lo cual ni deseo ni comprendo. Si yo te hubiera dicho: s t mi ngel y no mi mujer, divide el ocano en dos para que pueda pasarlo a pies

230

enjutos: divide en dos el Firmamento; dime los orgenes de la Vida y la Muerte; dame el dominio de las fuerzas para poder despertar el dormido huracn, y dame las riquezas del mundo para llenar mis deseos y amoldar las leyes de la Naturaleza a mi propsito, te hubiera pedido ser un dios, como t eres. Pero Ayesha, yo no quiero ser dios; yo soy un hombre que busca a una mujer a quien ama. Ayesha, renuncia a todo ese poder sobrenatural,. que se interpone entre t y yo y que nos separa. Slo, aunque slo sea por una noche, olvida esa ambicin que mina tu alma y yo olvidar tu grandeza para amarte como a una mujer, como a mi esposa! Ayesha no contest; nicamente le tendi una larga mirada y movi su cabeza haciendo que sus cabellos cayeran sobre su espalda como una cascada de oro. -Te niegas? --dijo Leo transido de dolor-. Ves? No haces lo que juraste! Ayesha, t me prometiste cumplir mis deseos y ahora faltas a ese juramento. Escchame: rechazo tus mercedes. No deseo ningn trono en el mundo, sino hacer bien a los hombres y no matarlos como son tus deseos. No ir a Kor, no me baar en la Esencia de la Vida. Marchar de tu lado, cruzar las montaas o perecer en ellas; ni aun con todas las fuerzas que posees podrs detenerme a tu lado, pues realmente para nada me necesitas. No durar ms este continuo tormento, el tormento de tu presencia, de tus palabras, de tus miradas, de tus promesas para el prximo ao!... Ayesha: cumple tu juramento o djame marchar! Ayesha qued de pie, en silencio; la cabeza cada sobre el pecho, conteniendo a duras penas la angustia que la ahogaba. Entonces Leo, llegando hasta ella, la tom con sus nervudos brazos y apretndola contra l, la bes. Ella se deshizo rpidamente del amoroso abrazo, no s cmo, pues cuando me di cuenta, estaba separada de l unos cuantos pasos. -No me admiro, Holly -murmur mirndome-: el fuego de la pasin humana comienza a encenderse en mi corazn... -Seamos felices, aunque slo sea por unos instantes... -S, Leo, pero por cunto tiempo? -Qu por cunto tiempo? Por una vida, por un ao, por un mes, por un minuto, no me importa, Ayesha, no tengo miedo, mientras t seas realidad para m...

231

-Ser posible? Aceptars el peligro? Nada puedo prometerte. Es tu vida la que peligra. Puedes morir! -Y qu me importa el morir? Nos separaremos? -No, no. eso nunca, no es posible! No podemos separarnos nunca, estoy segura de ello, as se me ha prometido. Pero en otras vidas, en otras esferas, nos obligaran aceptar una dura senda por donde caminar hasta encontrarnos. -Por qu temer al azar, Ayesha? Tu juramento, Ayesha, reclamo tu juramento!

COMENZ entonces en Ayesha el cambio ms misterioso y admirable de sus innumerables metamorfosis. Hasta aqu, aquella faz divina y hermosa me haba parecido como una soberbia montaa cubierta de nieve, cuya cumbre era difcil de escalar con el apoyo de los deseos, pues stos se deshacan entre los hielos glaciales que circundaban sus laderas. Ayesha jur a Leo que lo amaba, pero le prometa las dulzuras de su Nirvana al precio de la muerte. Un poco dud yo la existencia de una pasin en tal sentido; mas, cmo puede una estrella descender hasta una mariposa, aunque sta pueda llegar hasta aqulla? Aunque el hombre pueda adorar a una diosa, cmo la diosa puede descender desde el alto lugar donde se encuentra para amar al hombre? Pero ahora, en este instante, todo haba cambiado. Mirad, Ayesha se iba haciendo cada vez ms humana. Poda ver palpitar su corazn bajo su tnica y poda ver aquel divino reflejo que se esparca por su cara y. que es slo fruto del amor, del amor terrenal. Radiante, ms radiante, dulce, ms dulce. No era aquella velada ermitaa de las cavernas de Kor, ni el Orculo del Santuario, ni la Walkiria que corra bravamente en busca de la muerte en la batalla del ro. No. Era slo la ms amante y feliz desposada que jams contemplaron ojos de esposo alguno.

232

Poco habl Ayesha, pero en sus palabras dej traslucir la conquista de s misma. -Mira -grit mostrndole sus blancas vestiduras salpicadas por manchas de sangre y por el barro y l polvo de la batalla-. Mira cules son mis adornos de desposada, yo que deba presentarme ante ti adornada de las ms esplendorosas joyas que reina en el mundo posee! -Busco a la mujer, Ayesha, no busco sus adornos -dijo Leo fijando sus ojos en los de ella. -Buscar la mujer! Ah, hay aqu un enigma! Dime, Leo, qu soy yo: una mujer o un espritu? Dime, oh, amado mo, que soy una mujer, porque ahora la profeca de Atene pesa sobre mi alma como si fuera una losa de plomo! Lo mortal y lo inmortal no pueden nunca encontrarse. -No, Ayesha; debes ser una mujer, y no debes atormentarme como me has atormentado durante tanto tiempo. -Gracias por tus palabras, Leo; pero era realmente una mujer la que sembr la destruccin en el llano? Era a una mujer a quien la tempestad y los rayos obedecan y reverencindola decan: "Aqu estamos, mndanos y te obedeceremos?" Era a la voluntad de una mujer a la que esta puerta se quebr como si hubiera sido de cristal? Puede una mujer convertir en piedra a un hombre como yo he hecho con Simbr? " Oh, Leo, yo quisiera ser humana! Y he de decirte que arrojara todo el esplendor que me rodea en una ofrenda a tu cario si tuviera la seguridad de poder ser, aunque slo fuera por un corto ao, una mujer, slo una mujer; tu esposa feliz. Quiero poner fin a esta vida de sufrimientos y de dudas, y si de ello viene la muerte o la vida, la afrontaremos bravamente! Seremos el uno del otro, ahora mismo; pero, cmo? Holly nos unir las manos; quin otro podra ser? l que ha sido nuestro gua y nuestro amigo te arrojar en mis brazos y a m en los tuyos. Los vivos y los muertos sern nuestros testigos en la tierra y en el cielo. Esta ciudad humeante ser nuestro altar, y en lugar de ceremonia alguna juntar tus labios con los mos en un dulce beso de amor, y por toda msica te cantar una marcha nupcial llena de amor y de ternura tal como poeta alguno compuso, ni odos de amante alguno han

233

escuchado. Vamos, Holly, cumple tu cometido y da la felicidad que tanto ansa este hombre. Como un sonmbulo obedec la orden de aquel ser, tomando entre mis manos la de Ayesha y la de Leo. Segn las tuve conmigo -y digo verdad-, me pareci como si un fuego extrao circulase por mis venas, de l a ella... Con aquel fuego vinieron tambin extraas visiones y acordes de msicas gloriosas de amor y vida... Junt sus manos, no s cmo las un, pronunciando unas palabras extraas. Despus, lentamente, fui retrocediendo hasta tocar con la pared... Esto fue lo que vi: Con un abandono y una pasin tan intensa y esplndida que pareca algo ms que humana, con un salvaje grito de Esposo!, Ayesha se arroj en los brazos de Leo de tal forros, que sus cabezas al juntarse parecan haberse fundido en una misma al encenderse en un ardiente beso de amor. Cuando se separaron un poco pude ver que la gentil diadema que adornaba la frente de Ayesha se deslizaba de su frente a travs de sus ropas por todo su cuerpo. Con una sonrisa feliz se separ de Leo, dicindole: -As, Leo Vincey, as por segunda vez me doy a ti en esta carne y en esta alma. Todo te lo doy, todo es tuyo, lo mismo all en las cavernas de Kor que en el Palacio de Kaloon. Has de saberlo, Leo, venga lo que venga y suceda lo que suceda, no me separar nunca de ti. Mientras t vivas, yo vivir. cuando t mueras, yo morir; te seguir a travs de todos los mundos y de todos los firmamentos y no podrn cerrar el paso a nuestro amor todas las puertas de los cielos y de los infiernos. Cuando t duermas, contigo dormir yo, y ser mi voz la que sientas murmurar en tus sueos de vida o de muerte, y ser mi voz la que te despertar en la ltima hora a la naciente aurora, cuando se descorran para siempre las alas que nos llenan de sombras en esta vida de miserias. Escucha ahora atento mi cancin, pues en sus melodas conocers al fin la verdad que todava no poda revelarte. Conocers quin soy yo y quin y qu eres t. Conocers los altos destinos a que nuestro amor est

234

reservado, y conocers los motivos del odio de esta mujer y todo lo que te he enseado ya por medio de visiones y de parbolas. Escucha, amor mo, la Cancin del Destino. Ces de hablar y mir hacia el cielo como aguardando que de l llegase la divina inspiracin y nunca, nunca, ni aun en los fuegos de Kor, Ayesha pareci tan divina y hermosa como en estos momentos en que apuraba la dulce copa del amor. Mis ojos iban de ella a Leo, que de pie, plido, todava, e inmvil como la ptrea figura de Simbr, o como el fro cuerpo de la Khania que con sus ojos muy abiertos pareca interrogar mudamente al cielo. Qu pasaba por su cerebro? No lo s. Pareca absorto, mudo, hipnotizado por la radiante belleza que ante l estaba, en una silenciosa adoracin de todo su ser. Ayesha comienza, a cantar con dulce y perfecta voz llena de suaves notas que parecan punzar mi corazn deteniendo mi aliento: No exista el mundo, no exista el mundo, Las almas de los hombres dorman, Todo era silencio en el espacio, Pero t y yo ... De pronto se detuvo y su cara se cubri de una mscara de horror. Oh! Leo miraba con vista extraviada las paredes y como un borracho, dando traspis, con los brazos extendidos en un frentico deseo de estrecharla entre sus brazos, cay de espaldas contra el suelo, quedando tendido en l. Oh, qu espantoso grito dio Ayesha! Seguramente hubiera sido capaz de conmover los fros cuerpos de los guerreros del llano! Despus, silencio. Llegu hasta l; tronchado por el beso de Ayesha, muerto por el fuego de su amor, yaca el cuerpo de Leo, muerto!, muerto sobre el fro pecho de Atene!

235

CAPTULO 24 LA MUERTE DE AYESHA

AYESHA habl y sus palabras se clavaron en m como punzantes dardos, al comprender la forzada aceptacin de un hecho irremediable contra el cual se vea incapaz de poder luchar. -Parece que mi seor me deja por algn tiempo, mas pronto lo seguir -dijo. Despus no s lo que pas. Era tal el golpe recibido, que estaba inconsciente a todo cuanto me rodeaba. Aquel hombre era mi amigo, mi ser ms querido, mi hijo; su prdida me haba deshecho por completo. Pareca imposible que yo, viejo y agotado, hubiera de ver su muerte en el momento en que la gloria y la riqueza le sonrean como hombre alguno conoci. Creo que Ayesha y Oros intentaron volverlo a la vida de nuevo, sin resultado, pues contra lo irremediable no existen fuerzas capaces de poder luchar. Mi conviccin era que Leo haba muerto haca largo rato, aunque por un extrao fenmeno de inercia vital todava su cuerpo alent la vida. Creo firmemente que muri al abrazar a Ayesha y que fueron sus labios los que recibieron el postrer suspiro de mi amigo. Y creo tambin que cuando despus habl, era un muerto el que hablaba y que las contestaciones eran dirigidas a un espritu. Cuando poco a poco fui dndome cuenta de las cosas, o hablar a Ayesha con voz fra y tranquila -su cara no la pude ver, pues habase cubierto con el velo -ordenando a varios sacerdotes: "Sacar el cuerpo de aquella mujer maldita y enterrarla tal como le corresponda por su rango". Leo, con cara tranquila y feliz, yaca sobre una otomana con los brazos cruzados sobre el pecho. Cuando los sacerdotes recogieron el yacente cuerpo de Atene y salieron de la habitacin, Ayesha pareci despertar y, levantndose, dijo:

236

-Necesito un mensajero, pero no para una jornada ordinaria; debe llegar hasta el Pas de las Sombras. -Volvindose hacia Oros pareci mirarlo fijamente. Por primera vez vi que de la cara del sacerdote haba desaparecido aquella perenne sonrisa, y que su faz estaba plida y temblaba. -Tienes miedo? -dijo Ayesha-. Sosigate; no enviar a uno que tenga miedo; Holly, quieres ir por m y por l? -S -contest-; estoy cansado de la vida y no deseo sino su fin. nicamente te pido que ste sea rpido y sin sufrimiento. Medit un momento y dijo: -No; tu hora no ha llegado todava; an tienes mucho que hacer en esta vida. Vive todava, mi fiel Holly; la vida es slo un soplo. Entonces mir al viejo Simbr, el hombre convertido en piedra, que durante todo ese tiempo haba estado inmvil como una estatua, y grit: -Despierta! Instantneamente Simbr pareci volver a la vida; sus miembros se estremecieron; su pecho comenz a respirar y volvi a ser lo que siempre haba sido: un anciano de aviesa y malvola mirada. -Te. he odo, seora -dijo inclinndose como el hombre que se ve forzado a humillarse ante la fuerza de quien odia. -T lo has visto, Simbr -y le hizo un ademn. -Lo he visto. Todo ha sucedido como Atene y yo haba mos profetizado. Ved ah el cuerpo yerto del nuevo Khan de Kaloon. Despus seal a la corona de oro que Ayesha haba ceido en la frente de Leo y una sonrisa irnica se dibuj en los finos labios del viejo. -Has rechazado mis profecas -continu el mago- que podan haberte prevenido de lo que iba a suceder, pero fue tu gusto rechazarlas y recin ahora comprendes la verdad que

237

ellas encerraban. Oh, Hesea!, te has lanzado de lo alto del Pinculo, cuya cspide has tardado miles de aos en alcanzar. Mira qu es lo que has adquirido al precio de vidas sin cuento que ahora ante el trono de la Justicia lanzarn sus acusaciones contra ti y pedirn que sta caiga en todo su peso sobre tu cabeza. -Lo siento por ellos. Sin embargo, Simbr, bien empleadas han estado esas vidas -contest Ayesha reflexivamente-. T, Simbr, has de recibir un honor mo. T sers mi mensajero, y ten cuidado, ten cuidado, te digo!, de cmo cumples tu cometido, pues de cada slaba tendrs que rendir cuenta. Ve all, a las oscuras sendas de la Muerte, pues hoy mi pensamiento no puede llegar hasta donde l duerme. Ve all, te digo, bscalo y dile que los pasos de su esposa Ayesha marchan -de prisa tras de l. Dile que no tenga miedo de m, que en este ltimo dolor he pagado con creces todas mis culpas, y el beso que me dio me ha regenerado. Dile que as estaba escrito, y que as es mejor, pues de esta forma es como realmente se ha sumergido en la llama eterna de la vida. Dile que me espere en la Puerta de la Muerte, donde est escrito que he de reunirme con l. Has odo? -He odo, oh, Reina y Poderosa Madre! -Un mensaje ms. Di a Atene que la perdono. Su corazn era grande y ha jugado en esta existencia su parte noblemente. All, en la Puerta, saldaremos nuestras deudas. Has odo? -He odo, oh Estrella Eterna que ha conquistado la Noche! -Entonces, ve! A la orden recibida de Ayesha, Simbr dio unos cuantos pasos vacilantes, como si quisiera detener ' el alma que se escapaba de su cuerpo, yendo a caer contra la mesa donde Leo y yo habamos comido. ELLA le contempl unos momentos, dicindome despus: -Mira, aunque siempre me odi este mago que conoci a Ayesha desde el principio, rinde fiel homenaje a mi antigua majestad. No hace mucho o el nombre que su fenecida seora me daba. La Estrella que cay, mas este nombre no era correcto; me deba llamar

238

mejor Estrella que logr cautivar la Noche y que siempre brillar con resplandor inmortal. Bien; l ha partido. Est fatigado, mi fiel Holly; ye a descansar. Maana por la tarde emprenderemos el regreso al Santuario, donde se celebrarn las exequias. Entr en la habitacin de al lado, que haba sido la de Simbr, y ca extenuado sobre el lecho; pero era tanta mi preocupacin, que a pesar del cansancio no poda cerrar los ojos. La puerta estaba abierta, y al resplandor de los lejanos incendios pude ver, a travs de su marco, a Ayesha en muda contemplacin de su adorado muerto. Hora tras hora permaneci as con la cabeza apoyada sobre su mano, silenciosa, exttica. No lloraba, ni un suspiro de dolor se escapaba de su pecho; se limitaba a mirarle fijamente con ternura, como mira la madre el dormido cuerpo de su niito, sabiendo que slo duerme y que se ha de despertar con el nuevo da. De su cara haba desaparecido el velo que la cubra. Toda expresin de soberbia y de rabia haba desaparecido de ella; estaba serena, llena d confianza y sosiego. Se levant y entr en mi habitacin. -Crees que estoy cada y te apenas por m, mi fiel Holly -dijo con voz cantarina-. Conociendo mis crmenes, tienes miedo de que stos caigan sobre mi seor? -S, Ayesha, temo por ti y por m tambin. -Ahorra tu piedad, buen Holly. Aunque mientras ha sido ser humano, tu amigo se ha visto ligado a m, no debes olvidar que su espritu, a su muerte, se ligar a mi como lo ha estado siempre, an ms firmemente. Ahora, tarde lo comprendo, en mi altanero reto de la Ley Universal, no he conseguido sino destruir nuestra propia felicidad. Tres veces he luchado con, el ngel y tres veces me ha derrotado, pero esta noche ha murmurado a mis odos frases de esperanza y consuelo. Estas fueron sus palabras: "La muerte del hombre amado te redime; desde la tumba negra emerge un amor glorioso y puro, que reinar en ti para siempre". Al or esto sequ mis lgrimas y me revest de paz nuevamente, alentando la esperanza de reunirme a aqul a quien he perdido all donde nos espera; est escrito que he de ser yo quien vaya a su encuentro. Mas me olvido de que ests fatigado y necesitas descansar. Duerme, mi fiel amigo, yo velar tu sueo.

239

Me qued dormido pensando en la extraa revelacin que recibi Ayesha y que tanto consuelo le proporcionaba. No s si fue real o slo una alucinacin suya. Puedo suponer, sin embargo, que alguna nueva luz se haba hecho en su alma, al suponer, como ella deca, que la muerte de su bien amado Leo haba puesto un fin de redencin a sus incontables culpas. Cuando despert, era de da, pero me qued dormido de nuevo. Era el anochecer cuando me despert Ayesha, que estaba junto a m. -Todo est preparado -me dijo-. Despierta y disponte a partir.

***

Nos pusimos en marcha escoltados por un millar de jinetes. Frente a nosotros iba el cuerpo de Leo conducido por sacerdotes; tras l iba Ayesha, y yo a su lado. Qu extrao contraste entre nuestra llegada y nuestra partida! Antes, los escuadrones entrando como una avalancha arrasndolo todo a su paso; ahora, un cuerpo envuelto en blancas ropas; la lenta marcha de los caballos, los guerreros con sus lanzas apuntando hacia el suelo... las mujeres de Kaloon enterrando sus innumerables muertos... Y Ayesha, que ayer, cual Walkiria coronada por un nimbo de fuego, atacaba fieramente guerrera, hoy, cual humilde mujer llena de dolor que segua con su esposo el camino de la tumba.

***

240

Era de noche. En el mismo sitio donde fue depositado el cuerpo del Khan, a quien dio muerte, el cuerpo de Leo permaneci en el Santuario ante la estatua de la Divinidad, cuyos ojos inmviles parecan mirar su tranquila faz. En su trono estaba sentada Hesea, dando rdenes a los sacerdotes y sacerdotisas. -Estoy cansada -dijo- y debo dejaros para siempre; voy tras las montaas. Quiz tarde un ao o mil en volver, quin lo sabe! Si es as, que Papaya con Oros como esposo y consejero, ocupe mi puesto hasta que yo regrese. Sacerdotes y sacerdotisas del Santuario de Hesea: He puesto mi mano sobre nuevos territorios; tomadlos como una herencia ma y gobernadlos con justicia y equidad. De ahora en adelante, la Hesea de la Montaa ser tambin la Khania de Kaloon. Sacerdotes y sacerdotisas de nuestra venerada fe: No comeremos siempre el pan de la amargura ni beberemos el agua de nuestras lgrimas. Tras la noche resplandece el sol y el arco iris aparece despus de la lluvia. Estas vidas que parecen escapar de nosotros, como escapa de nuestras manos la nieve derretida, sern algn da inmortales fuera de las pasiones y esperanzas humanas, donde brillan las estrellas con ms intensidad. Hizo una pausa y con su mano esboz un saludo al tiempo que deca: -Este hombre es el fiel amigo de mi bien amado, y husped. Es mi voluntad que lo atendis y cuidis aqu hasta que cese el invierno, y cuando llegue el verano y sus calores derritan las nieves, le acompaaris y prepararis su camino a travs de las montaas, de forma que pueda llegar a su pas sano y salvo. No lo olvidis, y tened la seguridad de que tendris que rendirme cuentas de lo que a l le suceda. El alba se acercaba y solamente permanecamos en la lengua rocosa sobre el abismo nosotros cuatro: Ayesha, Oros, Papava y yo. Los sacerdotes que trajeron el cuerpo de mi amigo haban sido despedidos por Ayesha. La cortina de fuego se alzaba ante nosotros como un rojo penacho perdindose por la inmensidad del espacio en aisladas nubes bermejas.

241

Ayesha habl: -Las tinieblas se acercan a m, querido Holly, esas profundas tinieblas a las que sigue el alegre amanecer de la gloria. No lo olvides cuando te sientas morir; llmame, yo acudir a ti. Mas no me llames antes ni nada hables de ello, pues no es tar ya mucho tiempo junto a ti y no podr guardarte como hasta ahora. Tu imprudencia podra serte fatal. No pienses que estoy vencida, pues mi nombre es ahora Victoria! No pienses que la historia de Ayesha ha acabado, pues lo que has visto no es sino una pgina solamente. No creas que en esta noche ttrica el temor hinca sus crueles garras en mi espritu, no! Regocjate ahora; mi alma y la de mi amado se han fundido en una sola. Hizo una pausa y aadi: -Fiel amigo, toma este cetro como recuerdo mo; mas ten cuidado en cmo lo usas, pues servir para que a sus argentinos sonidos acuda yo junto a ti. Tiene sus virtudes, no lo olvides-. Diciendo esto me dio el enjoyado sistro, que an poseo. Despus aadi-Ahora besa su frente, y retrate y sufre con paciencia la cruel separacin de tu amigo.

***

AHORA, como en otra ocasin, la obscuridad se hizo cada vez ms profunda y el solemne silencio se vio interrumpido por el leve susurro que produjeron unas alas de llamas, como antao sucediera en la transformacin de Ayesha, aproximndose poco a poco hasta posarse sobre la lengua de roca donde yaca el cuerpo de Leo y el de Ayesha que lo acompaaba. Mas, oh! Qu ha sucedido? El lugar ha quedado desierto. Al desaparecer las aladas llamas han desaparecido Leo y Ayesha la imperial, la divina...

242

A dnde fueron? No lo s. Pero me pareci, al fugaz resplandor de una explosin del crter, ver dos formas gloriosas flotando en el espacio y que eran las de Leo y Ayesha...

***

DURANTE los largos meses que siguieron a nuestra cruel separacin, mientras paseaba errante por el templo entre las nieves de la Montaa, una pregunta martillaba mi cerebro. A dnde fueron? -preguntaba mi corazn a la inmensidad del cielo, al espritu de Lelo, que a menudo llegaba junto a m... Mas nunca obtuve respuesta... Slo ansiaba que llegara mi hora para poder juntarme a ellos como se me haba prometido. Entonces sabra qu es lo que ella iba a revelarle a Leo cuando ste muri y cules eran los propsitos de aquellos dos seres locos de amor. As, pues, deba de aguardar con paciencia; con paciencia, s, pues no tendra mucho que aguardar. Mi corazn estaba roto y mi vida no poda durar mucho... Oros y los dems sacerdotes fueron muy buenos para conmigo. Los meses pasaron rpidos, y por fin se aproxim el verano, que deba derretir las nieves que me tenan prisionero. Entonces habl de mi marcha. Me dieron piedras preciosas, parte de su tesoro, porque iba a necesitar dinero para mi viaje, y el oro que Ayesha me haba dado pesaba tanto que haca imposible su transporte por un hombre solo. Me condujeron a travs del llano de Kaloon, donde los hombres que haban escapado a la muerte comenzaban la construccin de sus derruidos hogares. Entre aquel montn de ruinas calcinadas se ergua inclume el palacio de Atene. No quise entrar... tena para m tan tristes recuerdos! ... Acamp fuera de las murallas, junto al ro y cerca del sitio por donde Leo y yo lo cruzamos al dejarnos libres el Khan loco.

243

Al da siguiente embarcamos y pocas horas despus llegamos a la casa de la Gran Puerta. Aqu fue donde me ech sobre un lado, pues no puede otra cosa llamarse a aquel intento de reposo. rame imposible descansar. La maana siguiente baj hasta el barranco y vi con sorpresa que sobre el rpido torrente haba sido tendido un tosco puente, y que en previsin a mi llegada largas y fuertes escaleras haban sido levantadas con objeto de alcanzar la cima del despeadero opuesto. Al pie de stas fue donde me desped de Oros, el cual, por toda despedida, me sonri benignamente como el da en que nos encontramos por vez primera. -Muchas cosas extraas hemos visto juntos, amigo Oros -dije al fin. -Muy extraas -contest. -Y que al fin se han convertido en vuestra recompensa: habis heredado un manto real. -Estoy envuelto en un manto real prestado y que algn da ser necesario desgarrar. -Queris decir que la Gran Hesea no ha muerto? -Quiero decir que Hesea no muere nunca. Cambia, eso es todo. Como el viento, va de aqu para all. Quin puede decir a qu ignoto punto de la tierra ir a reposar? Recordad las extraas cosas que habis visto. Acordaos de la partida del mago Simbr llevando el mensaje de ella. Acordaos de la transformacin de Hesea, ms extraa an que si maana saliera el Sol por el Poniente. Ella volver de nuevo, y yo envuelto en este real manto, que no me pertenece, esperar su regreso.

***

244

ACOMPAADO por veinte hombres, escogidos soldados, escal con bastante agilidad la enorme altura que ante nosotros nos cerraba el paso. Esta vez con abundante comida y abrigo, cruc las montaas sin ningn contratiempo. Los hombres me escoltaron hasta llegar al desierto, donde, a la vista del gigantesco Buda, me desped de ellos siguiendo solo mi jornada. Acamp aquella noche en el desierto. La maana siguiente, cuando me despert, tom mis pertrechos y me dirig a la lamasera, donde llegu antes de la puesta del sol. A la puerta, la figura de un viejo, envuelto en un roto manto pareca abstrado en la contemplacin del espacio. Era el viejo Kou-en. Ajustndose sus espejuelos sobre la nariz, me dijo mirndome: -Esperndote estaba, hermano del Monasterio llamado el Mundo. -Despus aadi: -Tan hambriento ests que tienes que volver de nuevo a este msero lugar? -S, hermano Kou-en -contest-; hambriento de descanso. -Ser tu servidor por todos los das de mi presente encarnacin. Mas dime, dnde est tu otro hermano? -Muerto! -contest. -Y, por consiguiente, reencarnado de nuevo o quien sabe si reposando en el Devachan para siempre. No te apenes, volveremos a reunirnos de nuevo. Entra, come y despus me contars vuestra historia. Com. Aquella noche le cont todas nuestras aventuras. Kou-en escuch con atencin y, por admirable que fuera la historia, no pareci sorprenderse gran cosa por lo que acababa de or. Despus trat de explicarme aquellas extraas cosas con ayuda de maravillosas teoras de reencarnacin, pero al fin qued an ms sumido en el terrible mar de la duda. -Al fin -dije medio dormido-, todo nos hace suponer que nosotros estamos ganando mritos en el antepenltimo plano de nuestra existencia ... -Efectivamente, hermano del Monasterio llamado el Mundo; sin duda alguna todos estamos ganando mritos; pero he de advertirte que la mujer, o, mejor dicho, la hechicera,

245

progresa muy lentamente. S, esa mujer que me has dicho que se llama "Ella", "Hesea", "Ayesha" sobre la tierra y que en el Avitchi recibe el nombre de Estrella que cay.

(Aqu qued trunco el manuscrito de Holly. Las hojas que faltan se quemaron al arrojarlo al fuego en su casa de Cumberland.)

FIN