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Neue Lasertechnik schrt Angst vor geheimen Atomwaffen-Fabriken

Mit Lasern will die US-Firma General Electric Uran anreichern. Die Technologie knnte unentdeckt genutzt werden, um Atomwaffen zu bauen, sagen Kritiker. Dass irgendein Land der Welt unbemerkt Uran fr Atomwaffen anreichert, ist eine alte amerikanische Angst. Die Regierung der Vereinigten Staaten misstraut dabei einigen Lndern besonders stark. Zu Recht, sind sie doch dezidierte Gegner der USA (Iran), notorische Unruhestifter (Nordkorea) oder instabil und vom Terror bedroht wie der Verbndete Pakistan. Jetzt wird diese Angst verstrkt durch den Fortschritt auf einem heiklen Forschungsfeld: der Anreicherung von Uran mit Lasertechnik, statt mit der herkmmlichen Gaszentrifugation. Die neue Methode ist wesentlich unaufflliger und knnte so Geheimdiensten verborgen bleiben. Ausgerechnet eine US-Firma will diese Technik so weit entwickelt haben, dass sie nun industriell genutzt werden kann. Wie die New York Times berichtet, hat das Unternehmen General Electric beantragt, dafr nun eine entsprechende Anlage bauen zu drfen. Wenn heute eine Anlage zur Uran-Anreicherung gebaut wird, lsst sich das beobachten: "Man sieht auf Satellitenaufnahmen, dass Schmutz aufgewirbelt wird. Und eine Anlage braucht viel Energie, wir sehen entweder, wie Starkstromleitungen dorthin gelegt werden, oder wir knnen den Bau eines entsprechenden Kraftwerks sehen. Vielleicht wird es sogar glhen, sodass die Anlage von unseren InfrarotSensoren ausgemacht werden kann", sagte der Sprecher der US-Physiker-Gesellschaft (American Physical Society) APS, Francis Slakey, demNational Public Radio. Die Anreicherungsanlagen, die auf Lasertechnik basieren, seien jedoch 75 Prozent kleiner und wrden nicht mehr Energie verbrauchen als ein Dutzend Wohnhuser. Darber hinaus sind sie modular aufgebaut, was sie transportabler macht. Man wrde es schlicht nicht mitbekommen, wenn irgendwo auf der Welt eine solche Anlage gebaut wrde, meint der Physiker.

Uran-Anreicherung Ziel der Anreicherung ist es, aus dem Erz, das Minenarbeiter ausgraben, das seltene Uran zu extrahieren. Das fr den Kernbrennstoff erforderliche Isotop Uran-235 macht nur 0,7 Prozent des natrlichen Urans aus. Vorteil dieses Isotops ist, dass es sich vergleichsweise leicht spalten lsst und dabei eine relativ groe Energiemenge freiwird.

Wenn dieses Isotop auf vier Prozent angereichert wird, knnen damit Reaktoren betrieben werden. Eine Anreicherung auf 90 Prozent ist erforderlich, wenn daraus Atomwaffen hergestellt werden sollen.

In Deutschland Von den vier groen Betreibern von Atomkraftwerken, RWE, E.on, Vattenfall und EnBW heit es einhellig, dass man keine Lasertechnik zur Urananreicherung verwende und den Einsatz einer solchen Technologie auch nicht erforsche. Wegen des geplanten Atomausstiegs erforsche man auch keine Methoden, die eventuell effizienter seien knnten als bisherige, heit es seitens RWE. Auch die Firma Urenco Group, die deutscher Marktfhrer im Bereich UranAnreicherung ist, hat nach eigenen Angaben kein Interesse an der Technologie. Lasertechnologie sei wirtschaftlich zu komplex. Es wrde noch dauern, bis sie konkurrenzfhig sei. Aktuell stehe das Verfahren mit Zentrifugenkonkurrenzlos da. Diese werde weiterentwickelt, statt sich mit Lasertechnologie zu befassen. Das Karlsruher Institut fr Technologie (KIT) und das Fraunhofer Institut fr Lasertechnik (ILT Aachen) befassen sich zwar mit Lasertechnik, aber nicht im Zusammenhang mit Uran-Anreicherung. Im Bereich der industriellen Anwendung von Lasern, etwa in der Materialforschung, gilt Deutschland als fhrend.

Gngiges Verfahren Das gngigste Verfahren zur Uran-Anreicherung nutzt Gaszentrifugen. Wie die Bezeichnung schon nahelegt, verwenden diese Zentrifugen Gas, genauer: Uranhexafluorid (UF6). Natrlicherweise liegt Uran als Mineral vor, kann als solches aber nicht zur Anreicherung genutzt werden. Deswegen verwandelt man das zutage gefrderte Uran-Mineral in einer ganzen Reihe chemischer Prozesse in UF6, ein wei-kristallines Pulver, das leicht vom festen in den gasfrmigen Zustand bergeht. Als Gas wird es in die Zentrifugen geleitet und dort in starke Rotation versetzt. Die hohe Rotationsgeschwindigkeit bt eine grere Zentrifugalkraft auf die schwereren Uran-238-Isotope aus, als auf die leichteren Uran-235-Istotope. Deswegen sammeln sich die schwereren Isotope an der Auenwand, whrend die sich die bentigten, leichteren Uran-235-Istotopenher an der Rotorachse anreichern. Von dort werden sie abgesaugt.

Lasertechnik Details, wie genau das Laserverfahren funktioniert, sind nicht bekannt, da die Technologie der Geheimhaltung unterliegt. Bekannt ist, dass es auf dem Silex-Verfahren beruht, welches in den neunziger Jahren von den australischen Forschern Horst Struve und Michael Goldsworthy erfunden wurde.

2006 kaufte General Electric die Rechte an dieser Technologie. 2009 erzielte man damit erste Erfolge in der Anreicherung von Uran. Der aktuelle Antrag bildet den Abschluss einer offenbar erfolgreichen zweijhrigen Testphase.

Auerdem rechnet Slakey in einem Artikel im Fachmagazin Nature vor, dass die Technologie keinen echten Nutzen fr die zivile Kernenergie hat. Basierend auf der Annahme, dass sich Uran mit Lasertechnik doppelt so effizient anreichern liee und dadurch die Kosten halbiert wrden, stellt er fest: "Selbst wenn der komplette Gewinn an den Verbraucher weitergegeben wird, wrde der durchschnittliche Haushalt ungefhr 0,66 Dollar pro Monat sparen." Seiner Ansicht nach berwiegen die Gefahren der Technik bei Weitem den Nutzen. Deshalb hat die Physiker-Gesellschaft im vergangenen Jahr eine Petition bei der Atomaufsichtsbehrde (NRC) eingereicht. Die Wissenschaftler fordern, dass bei der Begutachtung des Antrags von General Electric auch das potenzielle Risiko zur Verbreitung von Atomwaffen bercksichtigt wird. Eine Nachprfung wrde darauf fokussieren, ob die Sicherheitsmanahmen der Firma ausreichend sind, um die Geheimnisse der Technologie zu beschtzen, sagte der Prsident der NRC Greg Jaczko dem National Public Radio. Dass wirklich keine Informationen zu dem Verfahren nach auen dringen, hlt Slakey fr utopisch. Alle bisherigen Technologien zur Uran-Anreicherung htten sich "trotz grter Bemhungen um Geheimhaltung verbreitet", sagt der Physiker, der ansonsten ein bekennender Befrworter der Kernenergie ist.

"Die Bedenken richten sich gegen die unentdeckte Erzeugung von waffenfhigem Uran", sagt Wolfgang Sandner, Prsident der Deutschen Physikalischen Gesellschaft, die sich obwohl sie sonst keine politischen Aussagen macht gegen Atomwaffen ausspricht. "In Deutschland ist Lasertechnik zur Urananreicherung nicht mehr Thema", sagt Sandner. Vor zwanzig Jahren habe man auch hierzulande daran geforscht, sogar mit Frderung des Bundesministeriums fr Bildung und Forschung. Die Technik habe sich als ineffizient erwiesen. Sandners Einschtzung nach drfte General Electric nun einen konomischen Weg zur Uran-Anreicherung mit Lasertechnik gefunden haben. Dass der Konzern eine Anlage plant, sei zumindest ein Indiz dafr. Der Petition schlossen sich in diesem Jahr Tausende Brger, Befrworter der Rstungsbeschrnkung, Atomexperten und Kongressmitglieder an, berichtet die New York Times. Eine Entscheidung wird im nchsten Jahr erwartet.