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El metabolismo es el conjunto de reacciones bioqumicas y procesos fsico-qumicos que ocurren en una clula y en el organismo.

1 stos complejos procesos interrelacionados son la base de la vida a escala molecular, y permiten las diversas actividades de las clulas: crecer, reproducirse, mantener sus estructuras, responder a estmulos, etc. El metabolismo se divide en dos procesos conjugados: catabolismo y anabolismo. Las reacciones catablicas liberan energa; un ejemplo es la gluclisis, un proceso de degradacin de compuestos como la glucosa, cuya reaccin resulta en la liberacin de la energa retenida en sus enlaces qumicos. Las reacciones anablicas, en cambio, utilizan esta energa liberada para recomponer enlaces qumicos y construir componentes de las clulas como lo son las protenas y los cidos nucleicos. El catabolismo y el anabolismo son procesos acoplados que hacen al metabolismo en conjunto, puesto que cada uno depende del otro. El catabolismo es el conjunto de procesos metablicos que liberan energa. Estos incluyen degradacin y oxidacin de molculas de alimento, as como reacciones que retienen la energa del Sol. El propsito de estas reacciones catablicas es proveer energa, poder reductor y componentes necesitados por reacciones anablicas. La naturaleza de estas reacciones catablicas difiere de organismo en organismo. Sin embargo, estas diferentes formas de catabolismo dependen de reacciones de reduccin-oxidacin que involucran transferencia de electrones de molculas donantes (como las molculas orgnicas, agua, amonaco, sulfuro de hidrgeno e iones ferrosos), a aceptores de dichos electrones como el oxgeno, el nitrato o el sulfato.37 En los animales, estas reacciones conllevan la degradacin de molculas orgnicas complejas a otras ms simples, como dixido de carbono y agua. En organismos fotosintticos como plantas y cianobacteria, estas transferencias de electrones no liberan energa, pero son usadas como un medio para almacenar energa solar.38 El anabolismo es el conjunto de procesos metablicos constructivos en donde la energa liberada por el catabolismo es utilizada para sintetizar molculas complejas. En general, las molculas complejas que dan lugar a estructuras celulares son construidas a partir de precursores simples. El anabolismo involucra tres facetas. Primero, la produccin de precursores como aminocidos, monosacridos, isoprenoides y nucletidos; segundo, su activacin en reactivos usando energa del ATP; y tercero, el conjunto de estos precursores en molculas ms complejas como protenas, polisacridos, lpidos y cidos nucleicos. Los organismos difieren en cuntas molculas pueden sintetizar por s mismos en sus clulas. Los organismos auttrofos, como las plantas, pueden construir molculas orgnicas complejas y protenas por s mismos a partir molculas simples como dixido de carbono y agua. Los organismos hetertrofos, en cambio, requieren de una fuente de sustancias ms complejas, como monosacridos y aminocidos, para producir estas molculas complejas. Los organismos pueden ser clasificados por su fuente de energa:

Fotoauttrofos y fotohetertrofos, que obtienen la energa del Sol. Quimiohetertrofos y quimioauttrofos, que obtienen la energa mediante reacciones oxidativas.