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Histoire de l'astronomie

Le terme astronomie vient du grec et signifie loi des astres. L'astronomie est la science de l'observation des astres et cherche expliquer leur origine, leurs ventuelles volutions et aussi l'influence qu'ils ont sur la vie de tous les jours : mares, crue du Nil, canicule, etc. Cette influence se manifeste par certains phnomnes exceptionnels (les clipses, les comtes, les toiles filantes, etc.) qui pour certains taient des vnements majeurs dans le rythme de vie de la communaut comme les saisons et pour d'autres la possibilit de mieux faire avancer les connaissances au niveau de la comprhension de l'univers cleste. L'astronomie est peut-tre la plus ancienne des sciences. Certaines civilisations anciennes avaient dj compris le caractre priodique des quinoxes et sans doute leur relation avec le cycle des saisons, elles savaient galement reconnatre quelques dizaines de constellations. L'astronomie moderne doit son dveloppement celui des mathmatiques depuis l'Antiquit grecque et l'invention d'instruments d'observation la fin du Moyen ge. L'astronomie s'est pratique pendant plusieurs sicles paralllement l'astrologie, le sicle des Lumires et la redcouverte de la pense grecque ont vu natre la distinction entre la raison et la foi, si bien que l'astrologie n'est plus pratique par les astronomes de nos jours.

L'astronomie dans les civilisations anciennes


ses dbuts, l'astronomie consiste simplement en l'observation et la prdiction du mouvement des objets clestes visibles l'il nu : c'est l'astronomie pr-tlescopique. Ces observations ont donn de nombreux apports et dcouvertes.

L'astronomie gyptienne et msopotamienne


Pour les civilisations d'Afrique du Nord et du Proche-Orient, laspect du ciel a toujours revtu une signification mythologique et religieuse. Toutefois, les observations astronomiques n'avaient pas une finalit astrologique aussi prononce dans la civilisation gyptienne quen Msopotamie. En gypte La nuit commenait avec le crpuscule et se terminait avec le lever du Soleil. Suivant la division de l'anne gyptienne en 36 dcades, les gyptiens divisent le ciel en 36 dcans, de telle sorte que les toiles l'intrieur d'un dcan se lvent ou se couchent une heure aprs celles du dcan prcdent, heure variable suivant les saisons. Les douze toiles servant la division de la nuit en heures (les dcans) taient associes aux douze gardiens du ciel censs accompagner les pharaons dfunts dans leur voyage nocturne avec R, la divinit solaire. La plus ancienne reprsentation du ciel toil figurait sous les votes des chambres funraires des pyramides gyptiennes. mais les premires vritables reprsentations de constellations remontent la XIe dynastie gyptienne et figurent sur la planche infrieure d'un cercueil d'Assiout. Les principes astronomiques sont aussi l'uvre dans la disposition des btiments sacrs, notamment celle des pyramides. Dans le calendrier gyptien, Sirius joue un rle important, son lever hliaque ayant t mis en parallle avec la crue annuelle du Nil. Comme l'anne gyptienne fait 365 jours exactement, la date de la crue du Nil se dplace progressivement dans le calendrier, et le lever hliaque de Sirius ne revient plus qu'une fois tous les 1460 ans la mme date du calendrier gyptien. Mais lorigine, il semble que Sirius ait prsid la tenue des festivits de Thbes. Une rforme de 150 avant notre re tablit un calendrier amlior, avec une anne de 365,25 jours,

prservant ainsi la matrise des prtres sur le calendrier. En Msopotamie Les prdictions astrologiques et les signes clestes formaient la proccupation essentielle de lastronomie en Msopotamie. Les Babyloniens et les Assyriens archivaient et conservaient prcieusement les comptes rendus de leurs observations astronomiques remontant jusquau IIIe millnaire avant J.-C. Forts de leurs chroniques astronomiques, les astronomes babyloniens formrent les premires sries mathmatiques, qui leur servaient calculer les positions des astres et, par l-mme, prdire les prochains phnomnes clestes. Ds 1000 av. J.-C., ils taient en mesure de tirer des complexes chroniques de conjonction astrale les priodes individuelles de certains astres, et donc de prdire les temps de passage.

L'astronomie dans la Grce antique


L'hritage chalden La principale source sur les premires conceptions grecques des phnomnes clestes nous vient des odes potiques. Il n'est pas douteux que les penseurs grecs bnficirent des connaissances astronomiques et des mthodes d'observation chaldennes, trs en avance sur les leurs l'poque homrique. Cette transmission s'opra de manire progressive, mais les connaissances actuelles sur les dbuts de l'astronomie grecque sont lacunaires et lapprciation de ce qu'ils doivent aux Babyloniens demeure pour cette raison imprcise. Il est certain que la destruction des livres profanes aux premiers sicles de la Chrtient a fait disparatre un grand nombre d'crits astronomiques et nous a privs de trs nombreux renseignements en la matire. Il est attest, par exemple, que les Babyloniens disposaient dj de spcimens rudimentaires de sphre armillaire. Les Grecs utilisrent leur tour ces instruments et les perfectionnrent. Ils reprirent galement leur compte la division du zodiaque en 12 constellations. La plus grande part de l'hritage fut videmment transmise peu aprs les conqutes d'Alexandre. Philosophes et astronomes : Jusqu'au Ve sicle av. J.-C., les prsocratiques imaginrent diffrents modles astronomiques pour rendre compte des phnomnes clestes. Ils dcouvrirent entre autres des mthodes de mesure du temps de plus en plus prcises, comme les cadrans solaires, dont le principe leur vint certainement des Babyloniens. Anaximandre, contemporain et disciple de Thals, est parfois considr comme le fondateur de l'astronomie en tant qu'auteur de la premire thorie astronomique non mythologique. Il fit l'hypothse du gocentrisme : le premier, il donna lUnivers la forme d'une sphre, dont la Terre, cylindrique, occupe le centre. Les civilisations antrieures, elles, ne voyaient le ciel que comme un hmisphre surplombant une Terre plate, renvoyant des mythes l'explication de la disparition et de l'apparition des astres le soir et le matin. Anaximandre n'alla toutefois pas jusqu' assigner la Terre une forme sphrique. L'ide de cette sphricit apparut manifestement au Ve sicle. Elle est parfois attribue Pythagore, parfois Parmnide. Rien ne prouve cependant qu'elle revienne l'un ou l'autre. Il est certain en tout cas que cette ide tait largement admise la fin du Ve sicle ou au dbut du IVe, du moins dans les milieux instruits. La Grce classique fut la premire civilisation dtacher la pratique de l'astronomie des proccupations de calendrier, de divination ou de culte religieux, au profit d'une volont de fournir une explication thorique globale des phnomnes astronomiques. Elle apporte d'importantes contributions, notamment la dfinition du systme de magnitude. Autre invention essentielle pour le

dveloppement ultrieur de lastronomie dobservation, Aristote (384332 av. J.-C.) dcrivit le principe de la chambre noire. Mais c'est surtout l'poque alexandrine que l'astronomie connut un essor considrable. La mesure indirecte du diamtre terrestre par ratosthne, vers 220 av. J.-C., est reste clbre : la taille de la Terre tait calcule en mesurant la longueur de l'ombre porte au mme moment par le Soleil deux endroits diffrents, Alexandrie et Syne, villes dont on pouvait estimer la distance, en l'interprtant comme une diffrence de latitude le long d'un mridien de la sphre terrestre. Hipparque de Nice et d'autres perfectionnrent des instruments astronomiques qui demeurrent en usage jusqu linvention de la lunette astronomique, prs de deux mille ans. Tandis que les instruments d'observation se perfectionnaient, les Grecs de cette poque, comme l'avaient fait leurs prdcesseurs, tentrent d'laborer une thorie permettant d'expliquer les mouvements des astres. Ils restaient toutefois gnralement attachs certains prsupposs philosophiques (gocentrisme, fixit de la terre, mouvements circulaires et uniformes des astres). Comme les observations ne s'accordaient pas totalement ces principes, ils durent faire preuve d'ingniosit pour les concilier avec la thorie, qui se devait de sauver les apparences ( ). C'est ainsi que naquirent notamment la thorie des sphres homocentriques (Eudoxe de Cnide) et, surtout, la thorie des picycles, qui est un dveloppement des travaux d'Apollonius de Perg sur l'excentricit des orbites et qui doit trs probablement tre attribue Hipparque (-190 -120). Celui-ci propose donc cette thorie des picycles qui permet son tour l'tablissement de tables astronomiques trs prcises. Pour la ralisation des premires tables, il bnficie des observations msopotamiennes. Celles dont il dispose, remontant au VIIIe sicle, lui donnent un recul suffisant pour tablir notamment, en les joignant des observations personnelles, les vitesses de dplacement des astres. L'ensemble thorie-tables se rvlera largement fonctionnel, permettant par exemple de calculer pour la premire fois des clipses lunaires et solaires. On ignore s'il parvint a raliser effectivement de tels calculs, mais la mthode peut, sans aucun doute, lui tre attribue (Pour des dtails sur les conditions requises pour la ralisation de tels calculs et sur les mesures ralises, voir l'article Hipparque (astronome)). Les calculs d'clipses taient en tout cas possibles l'poque de Ptolme, selon la mthode expose dans l'Almageste. Au sein de l'cole d'Alexandrie, mais l'poque romaine, luvre de Ptolme (vers 150 de notre re) marque l'apoge de lastronomie antique : sur la base des connaissances et des thories de son poque (les picycles), ce savant labora le systme plantaire qui porte son nom, et qui fut accept dans les mondes occidentaux et arabes pendant plus de mille trois cents ans. Avec lAlmageste (en grec, , Le grand trait, transmis en arabe classique sous le titre dAl megistos, superlatif grec signifiant le trs grand ), il offrit l'astronomie une synthse cohrente des connaissances, dont des tables astronomiques trs labores. A la suite de Timocharis d'Alexandrie et d'Hipparque, il dressa un catalogue dtoiles et une liste de quarante-huit constellations, diffrent du systme moderne de constellations. Bien que ne couvrant pas toute la sphre cleste, ces catalogues serviront aux savants jusqu la Renaissance. Quant aux Romains proprement dits, s'ils rangeaient lastronomie au nombre des arts libraux, ils ne l'enrichirent gure : c'est qu'ils y voyaient surtout un outil de lastrologie, science divinatoire minente. Une large partie de la littrature spcialise fut prserve dans lEmpire romain dOrient jusqu' la chute de constantinople, mais les changes culturels avec les rudits de l'Occident latin se tarirent ds le Haut Moyen ge. Le gocentrisme en question : Il y eut dans l'Antiquit diverses alternatives au gocentrisme. Plusieurs pythagoriciens, notamment, taient d'avis que le centre de lUnivers est le sige d'un feu central, autour duquel orbitent la Terre, le Soleil et les plantes. Aristarque de Samos, ds le IIIe sicle av. J.-C., propose un systme

hliocentrique dans lequel le Soleil est fixe au centre du monde. Il suggre en outre (comme l'avait fait Hraclide du Pont au IVe sicle av. J.-C.) que l'axe de la Terre effectue une prcession quotidienne par rapport la sphre des fixes. Pourtant le gocentrisme, avec une Terre immobile autour de laquelle toutes les sphres tournent quotidiennement, demeura la thorie reue jusqu ladoption de la thorie de Copernic, lequel sest inspir des ides dAristarque. Les apports de l'astronomie grecque et latine antique : Les principaux enseignements des astronomes grecs peuvent se rsumer en gros ceci : la doctrine de la sphricit de la Terre par caractrisation de l'ombre porte sur la Lune lors des clipses ; vers 200 av. J.-C. premier calcul approch du diamtre terrestre par ratosthne dAlexandrie, en mesurant l'ombre porte par le Soleil au mme moment en diffrents lieux) ; le calcul de la position des astres sur leurs orbites et le calcul des dates d'occurrence des clipses (tables de Ptolme, reprenant et perfectionnant des tables antrieures. Les premires devraient remonter Hipparque) ; la discussion de systmes cosmologiques non gocentriques (Aristarque). Mais cet apport, suivi seulement par Sleucos de Sleucie, restera en sommeil jusque Copernic ; ltablissement des premiers grands catalogues d'toiles par Timocharis d'Alexandrie, Hipparque de Nice, Archimde et Ptolme (1 022 toiles); la dcouverte de la prcession circumpolaire de laxe de la Terre ou prcession des quinoxes par Hipparque (vers 150 av. J.-C.). Cette dcouverte expliquait la modification graduelle de l'aspect du ciel et des coordonnes quatoriales des toiles (ascension droite et dclinaison) sur de longues priodes de temps; Pline l'Ancien, qui composa vers l'an 60 une somme des connaissances scientifiques de son poque, considrait que lastronomie tait une connaissance du ciel, et relguait l'astrologie au rang de pratique divinatoire.

Hors du bassin mditerranen :


Lastronomie indienne : Vers le Ier millnaire av. J.-C., la culture de lIndus donna naissance une cosmologie labore avec une divinisation des puissances clestes : la Terre, le Soleil (vu comme une pierre incandescente), la Lune, le Feu et les huit demi-quadrants du ciel. C'est un uf cosmique (puruska) qui est l'origine du monde : sa coquille forme la Terre primitive et le ciel toil, et l'intrieur est rempli par de l'air. Comme lastronomie indienne ne nous a t transmise que sous forme allgorique par les pomes vdiques, il est difficile d'en donner une synthse ordonne en peu de mots. D'une manire gnrale, lastronomie vdique est trs proche de lastronomie babylonienne, ce qui, selon les interprtations et les datations, justifie ou dment la thse d'un hritage babylonien. Les historiens de l'astronomie continuent d'envisager les deux hypothses en parallle, mais le dveloppement autonome de l'astronomie indienne reste plausible, car certains traits communs entre les deux traditions, comme la division du zodiaque en 360 degrs et douze constellations peuvent trs bien s'expliquer par l'aspect des phnomnes naturels eux-mmes. Ainsi l'anne est arrondie 360 jours, avec douze mois comme en Occident. La dure du jour dpend des saisons ( Muhurtas de 9,6 heures 14,4

heures), les orbites plantaires s'talent entre le Soleil et ltoile polaire. Le Rig-Veda mentionne 27 constellations associes au mouvement du Soleil ainsi que les 13 divisions zodiacales du ciel. Il existe une correspondance remarquable avec la doctrine chrtienne de Teilhard de Chardin : Dieu est un esprit vivant du Monde, son fils contrle l'expansion de l'Univers. Vers le VIe sicle, lastronomie indienne reut une impulsion nouvelle avec les ides dryabhata, qui entre autres on attribue linvention du zro. Par la suite, le mahrja Jai Singh II fera difier cinq observatoires au dbut du XVIIIe sicle, entre autres Delhi et Jaipur. Le plus grand d'entre eux, le Jantar Mantar de Jaipur, comporte quatorze tours d'observation pour la mesure prcise des positions astrales. L'astronomie des Amrindiens : Mme si lon ne sait que peu de choses des considrations astronomiques des civilisations amrindiennes, leurs difices cultuels et leurs observatoires astronomiques fournissent de prcieuses informations. Si la plupart des crits et des codex aztques ont t dtruits par les conquistadores, on a conserv des traces des calendriers maya et aztque. Le comput et le calcul des conjonctions plantaires tait indubitablement trs perfectionn chez certains peuples, notamment les Toltques, les Zapotques et les Mayas : ainsi, sans aucun instrument optique, l'astronomie maya avait russi dcrire avec prcision les phases et clipses de Vnus. Les temps de rvolution des cinq plantes visibles l'poque n'taient connus qu'avec une imprcision de plusieurs minutes. La dure du mois concide avec les estimations actuelles 6 dcimales prs, ce qui ne reprsente sur un sicle qu'un cart d'une heure. L'astronomie chinoise L'harmonie du ciel, des hommes et de la terre forme une composante essentielle de la philosophie chinoise. Aussi est-ce sous cet angle que l'on envisageait les configurations du ciel. Selon la littrature contemporaine de Rpublique populaire de Chine, les Chinois s'efforaient de prvoir les perturbations possibles de cette harmonie et par l de prserver les croyances des ides trangres aux influences incalculables. Aussi les astronomes de la Chine impriale n'avaient-ils pas seulement s'occuper du calendrier, mais taient galement chargs de prvoir les phnomnes clestes inhabituels (par exemple les clipses de Soleil) et d'effectuer les pronostics astrologiques officiels. Ils connaissaient ds le dbut du IIe millnaire av. J.-C. le calendrier luni-solaire avec sa priode de 19 ans lie aux nuds lunaires (voir aussi cycle de saros ). Ctait un service scientifique dont les origines se perdent dans la nuit des temps mais que l'on peut sans problme faire remonter aux sicles prcdant l're chrtienne. Ce service persista jusqu'en 1911 avec quatre hauts responsables : l'Astronome imprial (Fenxiangshi), responsable du tirage des horoscopes, le premier astrologue (Baozhangshi), qui incombaient les chroniques astronomiques, le mtorologiste en Chef (Shijinshi) charg des prvisions mtorologiques et des clipses solaires, et le Gardien du Temps (Qiehushi), charg du comput. Encore aujourd'hui, les chroniques astronomiques de Chine ancienne passent pour fiables et relativement compltes. Cela s'explique en partie par le fait que les fonctionnaires chargs de ce travail en rpondaient sur leur vie. Ainsi on rapporte que l'astronome Hsi-Ho fut dcapit pour avoir manqu la prvision de l'clipse de Soleil du 3 octobre 2137 av. J.-C., mais cette assertion est trs certainement lgendaire. Au tournant de l're chrtienne, on se mit observer entre autres des taches solaires, ce qui peut tre accompli l'il nu au lever et au coucher du Soleil ; noter l'apparition de novae et de supernovae, appeles toiles invites ; et ds 613 av. J.-C. noter les passages de la comte de Halley.

Selon la cosmogonie de la Chine impriale, il y a cinq rgions clestes, correspondant aux quatre points cardinaux et au centre de lUnivers, qui est la zone circumpolaire. chacun de ces cinq points est associ un palais cleste, tel Ziwei pour la zone circumpolaire ou Tianshi dans la constellation occidentale d'Ophiuchus. On utilisait des instruments semblables la sphre armillaire, sans que l'on sache s'il s'agit d'une technique venue des contacts avec le monde mditerranen ou islamique, ou d'une dcouverte originale du peuple chinois. On dispose en outre de vieilles cartes clestes dresses pour la navigation ocanique. partir de 1600, les missionnaires importrent dans le pays les connaissances astronomiques des Europens. C'est ainsi que les observatoires de la dynastie Qing taient traditionnellement dirigs par des jsuites comme Ignaz Kgler ou Anton Gogeisl.

L'astronomie mdivale :
Le savoir astronomique de lEurope mdivale :
Au Moyen ge, le savoir astronomique de lAntiquit restait vivace parmi les rudits hellnophones de lEmpire byzantin. Au contraire, jusqu'au XIIe sicle, l'Occident latin n'avait conserv que fort peu de textes scientifiques. Sil est vrai qu'on respectait toujours le canon traditionnel des arts libraux, o lastronomie forme une composante part entire du quadrivium, en pratique les coles des monastres du Haut Moyen ge n'enseignaient gnralement que le trivium, qui ignore les sciences mathmatiques. Avec les rformes politiques de Charlemagne, lastronomie retrouva son rang de discipline d'enseignement : lempereur ordonna toutes les glises cathdrales de crer des coles o lastronomie viendrait s'ajouter aux disciplines traditionnelles (gomtrie, arithmtique et musique) pour reformer le quadrivium, avec l'ide galement de former les clercs au calcul du comput, traditionnellement abandonn aux rabbins. Saint Bde le Vnrable au VIIIe sicle dveloppa en Occident les arts libraux (trivium et quadrivium). Il tablit les rgles du comput pour le calcul des ftes mobiles, et pour le calcul du temps, qui ncessitaient des lments d'astronomie. Gerbert d'Aurillac (Sylvestre II) les introduira en Occident avec dautres lments (notamment la philosophie d'Aristote), un peu avant l'an mille. Ces rformes n'eurent toutefois pas le succs durable escompt, de sorte que les connaissances astronomiques demeurrent en pratique rudimentaires. Cest en tout cas l'poque carolingienne que reparut une copie des Phnomena, pomes didactiques dAratos de Soles, sous la forme du manuscrit somptueusement enlumin des Aratea de Leyde, vraisemblablement une donation de Louis le Pieux. Ces pomes ont d tre rapports de Lotharingie par un certain Astronomus qu'on ne connat qu'au travers du titre de ses uvres. Les textes d'astronomie les plus rpandus jusqu' la fin du Moyen ge sont, outre les Phnomena dAratos, les descriptions de constellations dHygin dans son Poeticon Astronomicon. Toutes les connaissances de mythologie classique lies aux constellations provenaient essentiellement de ces deux ouvrages. Les enluminures sont d'une grande valeur artistique. En revanche, les positions donnes aux astres par les enlumineurs n'ont pratiquement rien voir avec la ralit de la sphre cleste ; elles ont t modifies pour mieux concider avec les reprsentations allgoriques des constellations. Les autres traits d'astronomie des auteurs de l'Antiquit ne furent recopis que par la suite, avec les dbuts de la scolastique au XIIe sicle : Grard de Crmone produisit la premire traduction en latin de l'Almageste partir d'une traduction arabe. Puis ces textes (essentiellement Ptolme et Aristote) furent de plus en plus comments. Quant les complter, les rectifier ou prouver leur contenu par de vritables observations des cieux, cela dpassait la conception que l'homme mdival se faisait de la Connaissance.

Lastronomie arabe :
Si au Bas-Empire on continuait d'enseigner l'astronomie, c'est d'une astronomie aux rsultats figs qu'il s'agissait. Article dtaill : Sciences et techniques dans l'empire byzantin. Le renouveau de la discipline se produisit avec la conqute islamique. Pour naviguer sur mer mais aussi sorienter dans le dsert, les civilisations arabes avaient besoin de donnes prcises. Drive de l'astronomie indienne, l'astronomie arabe sut tirer parti d'un systme de numration perfectionn. Chez les conqurants, les plus grands savants taient souvent Astronomes de cour, mathmaticiens ou mdecins. Les avances arabes concernent surtout lastromtrie : on effectua des observations prcises du ciel (dans un but essentiellement astrologique, mme si lislam voyait d'un mauvais il les tentatives de prdire l'avenir, et interdisait la pratique de lastrologie) et l'on dressa un nouveau catalogue d'toiles, dont les noms ont finalement supplant leurs prdcesseurs et sont toujours en usage : Aldbaran , Rigel , Deneb , Btelgeuse , etc. On perfectionna galement les instruments d'observation comme lastrolabe. partir du IXe sicle, l'astronomie devient florissante, en contraste avec le dclin occidental. Lastronome persan al-Farghani (805880) crit sur le mouvement des corps clestes. Il effectue une srie d'observations qui lui permettent de calculer l'obliquit de l'cliptique. Al-Kindi (801873), philosophe et scientifique encyclopdique, crit 16 ouvrages d'astronomie. Ds la fin du Xe sicle, un grand observatoire est construit prs de Thran par l'astronome AlKhujandi. Dpourvus de tlescope, les astronomes arabes n'taient gure en position d'enrichir les connaissances des Anciens de dcouvertes significatives. Malgr la traduction en arabe de l'ryabhata, qui prsente un systme mathmatique dans lequel on considre le mouvement des plantes par rapport au Soleil, on ignora gnralement l'hliocentrisme, les discussions, corrections ou amliorations du systme de Ptolme se limitant des points de dtail. En raison du temps considrable qui s'tait coul depuis la publication de ces tables, des erreurs s'taient accumules. Le divorce entre les modles cosmiques des Grecs et les observations n'taient que trop videntes pour les rudits arabes. Au XVIe sicle, alors que l'Europe voyait clore la rvolution copernicienne, les rudits arabes se dtournaient de plus en plus des doctrines de l'Antiquit. On ignore dans quelle mesure ces deux voies taient indpendantes l'une de l'autre, ou si Copernic fut en contact, indirectement, avec les ides arabes. Plusieurs progrs des astronomes arabes demeurrent sans lendemain, comme par exemple lobservatoire astronomique de Samarcande construit sur ordre dUlugh Beg au dbut du XVe sicle. Institution la plus moderne de son temps, elle tait dj dtruite une gnration seulement aprs le rgne dUlugh Beg et fut ds lors abandonne la ruine. D'autres observatoires connurent un destin analogue ; seul lobservatoire de Maragha difi en 1264 par Nasir ad-Din atTusi survcut prs de 14 ans son fondateur, avant de fermer ses portes entre 1304 et 1316. Bien que les astronomes arabes eussent reconnu les errements des thories de l'Antiquit et cherchassent les amliorer, leur apport essentiel consiste, rtrospectivement, dans la conservation, la traduction et parfois la gnralisation des connaissances des Anciens, ce que la culture europenne du Haut Moyen ge n'a pas t capable de faire. Avec la fin de lge d'or de la civilisation arabomusulmane au XVe sicle lastronomie arabe n'tait plus en mesure de communiquer aucun lan l'astronomie occidentale. Ses rsultats, rendus dsuets par la Renaissance europenne, sombrrent dans loubli. Le dveloppement de lastronomie arabe est aussi exemplaire pour lastronomie dautres

civilisations ayant atteint un niveau de dveloppement semblable, mais qui n'ont pu (faute de lunette astronomique) se dvelopper : c'est particulirement le cas des astronomies indienne ou vdiqpue, chinoise et prcolombienne. Toutes ces cultures disposaient du savoir accumul par plusieurs sicles d'observation, leur permettant de prdire les phnomnes priodiques du systme solaire.

changes culturels entre lEurope et le monde musulman :


Grce aux changes culturels avec le monde musulman, surtout aprs la cration des royaumes latins dOrient au XIIe sicle et la Reconquista en pninsule Ibrique, les uvres dAristote et de Ptolme finirent par tre connues de lOccident via leurs traductions arabes, leur tour traduites en latin, notamment par Grard de Crmone. Les diffrents systmes du monde, tels qu'on les dcouvrit alors dans les crits dAristote et de Ptolme, ou mme dans les crits dAl-Farghani, firent lobjet d'innombrables gloses et de dbats sur le nombre exact de sphres clestes ou sur la rotation relative de la Terre et de la sphre des fixes. La prfrence marque, ds le dbut du Moyen ge, pour les spculations mtaphysico-thologiques sur le cosmos ordonn au dtriment de lobservation du ciel, incitait naturellement les astronomes dEurope suivre d'abord cette direction. On ne remettait cependant toujours pas en cause les principes de la cosmologie des sphres, qui est un mlange des conceptions d'Aristote et de Ptolme. Le regain d'intrt pour lastronomie constitue donc un aspect significatif de la Renaissance du XIIe sicle. La naissance des universits : luniversit de Bologne (1158), dOxford (1167), de Padoue (1222), la Sorbonne (1253), et luniversit de Cambridge (1284) remet l'astronomie l'honneur, particulirement dans les facults de mdecine (les horoscopes et la thorie des climats reoivent en effet une certaine autorit en vertu de la thorie des humeurs et des correspondances). Centrs au dpart sur un commentaire du De Clo dAristote, les cours d'astronomie stoffent pour souvrir sur les lments de gomtrie de la sphre, et la thorie des picycles prsente dans l'oeuvre de Ptolme, mais faussement attribue celui-ci. Dans certaines universits, des cours de spcialit viennent en complment du cours dastronomie du quadrivium : les thoriques, les habitations, les Climats et lAstrologie. Ces deux derniers taient essentiellement utiles aux mdecins. Le terme de theoric dsigne un cours sur les modles gomtriques des mouvements des plantes. Le nom drive dun ouvrage attribu Clomde. Le terme latin dHabitationes est consacr aux phnomnes clestes perceptibles pour les habitants de diffrents lieux de la Terre, et particulirement les diffrences de dure du jour et de la nuit. Un professeur de la Sorbonne, Sacrobosco, compose avec le De sphaera mundi (vers 1230) le trait d'astronomie le plus diffus du Moyen ge. Il expose dans d'autres traits les principes de la numration de position arabe et le calcul du comput. La promotion de la numration de position, hrite des commerants levantins et des savants arabes, facilite l'introduction des tables numriques, particulirement des tables de trigonomtrie. Le roi Alphonse X de Castille ordonne aux plus grands astronomes de son royaume la construction de nouvelles tables astronomiques partir du systme de Ptolme ( tables alphonsines ) : ce travail gigantesque sera achev en 1252. Elles contiennent nombre d'informations sur le mouvement des astres mais sont encore influences en grande partie par des ides religieuses. Roger Bacon (12141292 ou 1294), s'inspirant d'Aristote, construisit les premiers instruments pour observer directement le Soleil dont une chambre noire et donna ds 1267 la description correcte du polissage d'une lentille. Puis au XVe sicle, le jeune astronome Regiomontanus publie ses propres traits, comme son Calendarium, qui est pour l'poque une espce de best-seller. En 1471, il fonde lobservatoire de

Nuremberg. En 1472, il ralisa la premire mesure du diamtre angulaire d'une comte ( peu prs au moment o l'on rigeait, dans l'Empire aztque, le calendrier appel Pierre du Soleil ). Regiomontanus se dmarque de la stricte obdience la tradition des Anciens. Ses propres observations, et leur comparaison avec les donnes des Anciens doivent, selon lui, rgnrer et aider lastronomie trouver la Vrit . Cette attitude fait de lui, aux cts de Nicolas de Cues, l'un des pionniers de la reprsentation copernicienne du monde.

Renaissance : du gocentrisme l'hliocentrisme :


Quelques dcennies avant la chute de Constantinople (1453), des rudits byzantins commenaient migrer vers Venise et les principauts italiennes, emportant avec eux quantit de manuscrits grecs. Avec les dbuts de l'imprimerie, les grandes uvres astronomiques connurent une diffusion nouvelle. L'approche humaniste des textes de l'Antiquit favorisait une lecture critique et rendait possible l'expression d'ides nouvelles, voire opposes aux doctrines des Anciens. La Renaissance marque l'apoge de lastronomie classique en tant que systme gomtrique du monde, doctrine qui toutefois ne s'intressait qu'aux causes physiques du mouvement des astres. Si, jusqu'au milieu de la Renaissance, astrologie et astronomie ne s'opposaient pas encore, elles ne se confondaient certainement dj plus : lastronomie classique ne se consacre qu'aux positions des toiles et des plantes et leur calcul, alors que l'astrologie s'intresse l'interprtation des positions relatives des astres pour les vnements terrestres. En ce sens, en dehors du comput pascal, les connaissances astronomiques ne constituaient qu'une technique auxiliaire de l'astrologie. Jusqu'au XVIIe sicle, plusieurs astronomes continuaient de tirer des horoscopes pour leurs protecteurs princiers, mais n'y voyaient plus leur activit principale. De 1519 1522, Ferno de Magalhes (Magellan) accomplit le premier voyage autour du monde, dcouvrant au passage le Dtroit de Magellan, les les Philippines, les Nuages de Magellan dans le ciel austral et la ligne de changement de date. Lastronomie europenne ne reprend son lan qu'aprs 1500 avec les travaux de Nicolas Copernic. Ses observations de la Lune se dtachant sur le fond du ciel toil le font douter du systme gocentrique et lamnent concevoir un systme o le Soleil serait le centre du cosmos : il est mourant lorsqu'en mai 1543 son livre De revolutionibus orbium coelestium parat Nuremberg, et dans lequel il dmontre mathmatiquement qu'outre le mouvement des plantes, les phnomnes clestes sont tous correctement dcrits avec un modle hliocentrique (certains savants grecs de l'Antiquit avaient en effet dj tabli la compatibilit du mouvement des seules plantes avec l'hliocentrisme). Daniele Barbaro amliora en 1568 la chambre noire en la dotant dune lentille ouvrant ainsi la voie aux gnrations postrieures dastronomes Ds les annes 1570, Tycho Brahe excuta les premiers tracs des trajectoires des comtes et en dduisit leur distance la Terre (1577) : par l, les grandes distances caractristiques de l'astronomie devenaient calculables. Cinq annes auparavant, Tycho avait tent d'estimer la distance de la Supernova 1572 par un calcul de parallaxe, et notait mticuleusement les positions successives de Mars. Ce travail d'observation, effectu par Tycho Brahe l'aide du quadrant mural qu'il avait fait construire dans son chteau dUraniborg, est une condition essentielle des dcouvertes ultrieures de son assistant, Johannes Kepler. Ce quadrant faisait de l'antique sphre armillaire un instrument de mesure universel.

L'ge de Raison :
Les princes europens favorisaient lastronomie dont ils faisaient un ornement de leur cour, donnant la recherche une impulsion autant financire qu'institutionnelle. Les souverains crrent des

observatoires royaux, tels lObservatoire royal de Greenwich ou lObservatoire de Paris. Par del la mission premire assigne ces institutions, savoir calculer des tables de marine et s'attaquer au problme des longitudes, elles effectuaient de la recherche fondamentale. L o les recherches des astronomes de cour se bornaient combler les demandes du prince, ces observatoires royaux surent dvelopper des traditions de recherche nationales, et devaient au dbut du XIXe sicle tirer la recherche scientifique dans tous les domaines.

La rvolution scientifique :
Aprs la publication par Bayer du premier catalogue d'toiles de l'poque moderne (Uranometria, 1603), Johannes Kepler donna en 1609 dans son livre Astronomia Nova l'nonc des deux premires lois qui portent son nom, relatives au mouvement des plantes autour du Soleil (ses uvres antrieures pouvant tre considres comme des travaux prparatoires l Astronomia Nova ). Ces lois fournissent la premire description satisfaisante du mouvement des plantes d'un point de vue hliocentrique. Elles tablissent le caractre elliptique des orbites plantaires et dcrivent mathmatiquement les vitesses des dites plantes en fonction de leur position orbitale. Linvention de la lunette astronomique au dbut du XVIIe sicle marque un tournant dcisif pour l'astronomie. Au dbut du XVIIe sicle, il devint possible dobserver le ciel laide de nouveaux instruments d'optique : la premire lunette d'approche fonctionnelle venait alors d'tre fabrique par Jacques Metius aux Pays-Bas. Grce une lunette d'approche, lastronome Simon Marius redcouvrit en 1612 la galaxie voisine dAndromde (elle avait t observe pour la premire fois par l'astronome persan Al-Sufi au Xe sicle). Ds 1610, Galile dcrivit dans son livre Sidereus Nuncius la lunette astronomique qu'il avait mise au point : au moyen de cet appareil, Galile avait dcouvert les phases de Vnus et les quatre plantes mdicennes orbitant autour de Jupiter. Le systme de Ptolme en fut durablement branl et il devenait clair que le systme de Copernic, aussi bien que le modle hliocentrique (concurrent) de Tycho Brahe taient cohrents avec les observations. Le Dialogue sur les deux grands systmes du monde de Galile, paru en 1632, dnonait les erreurs des Anciens (notamment les principes aristotliciens du mouvement et le gocentrisme de Ptolme) : attaqu par lInquisition, son auteur dut se rtracter et abjurer la doctrine hliocentrique le 22 juin 1633 ; il n'tait pas possible cette poque d'imposer une doctrine uniquement par la thorie ou l'observation. La controverse qui s'ensuivit avec lglise et qui se conclut par la victoire juridique de lInquisition sur Galile est l'origine des relations problmatiques de lglise avec les Sciences naturelles. Jean-Baptiste Cysat dcouvrit en 1619 de nouvelles toiles binaires orbitant l'une autour de l'autre : cette dcouverte relana les spculations sur l'existence d'autres systmes plantaires que le ntre, spculations que Giordano Bruno, cinquante ans plus tt, navait proposes que sur des bases philosophiques. Quatre annes aprs la publication par Giovanni Riccioli de la premire carte lunaire (1651), Christiaan Huygens et Giovanni Domenico Cassini annoncrent la dcouverte des anneaux de Saturne, de la lune Titan et de la nbuleuse d'Orion. Les contributions dIsaac Newton l'astronomie sont considrables : encore jeune gomtre, il imagina de concentrer la lumire avec un miroir parabolique en mtal poli au lieu de lentilles de verre : c'tait l'acte de naissance du tlescope (1668) ; il est galement l'un des pionniers de la thorie corpusculaire de la lumire ; dans les annes suivantes, il montra par le calcul quune certaine forme mathmatique d'action distance (la gravitation) permet de retrouver les trois lois de Kepler et publia l'ensemble de ses rsultats dans son chef-d'uvre, Philosophiae Naturalis Principia

Mathematica (1687). Ces travaux amenaient peu peu la comprhension du cosmos sur un plan nouveau. Vers ce temps, Giovanni Domenico Cassini dcouvrit quatre nouveaux satellites de Saturne : Japet (1671), Rha (1672), Tthys et Dion (1684). De 1683 1686, il dcouvrit avec Nicolas Fatio de Duillier la lumire zodiacale, dont il proposa une interprtation. En reliant la dure d'occultation des satellites de Jupiter par leur plante mre, leur distance la Terre, Olaf Rmer tablit en 1676 que la vitesse de la lumire est finie. Grce sa mesure du temps de parcours de la lumire (22 min = 1 320 s) et la valeur du diamtre de l'orbite terrestre propose par Cassini (280 millions de km avec les units modernes), Christiaan Huygens put en 1678 estimer[36] la vitesse 213 000 km/s (la valeur reue de nos jours est c = 299 792,458 km/s). Edmond Halley fut le premier prdire exactement par le calcul le retour d'une comte en 1705. Il avait pour cela suppos que la comte de 1682 n'tait pas diffrente de celle qu'on avait observe en 1607 et encore auparavant en 1531 : cela l'amena proposer un nouveau passage en 1758. En 1718, il dtecta que les toiles dites fixes sont en ralit animes d'un mouvement propre quasi insensible.

Le sicle des Lumires :


Les dcouvertes accomplies depuis l'mergence de l'optique instrumentale ont boulevers la conception du ciel et de lUnivers, tant un certain crdit aux thories hrites de l'Antiquit. C'est pourquoi le public cultiv brle de partager les dcouvertes les plus rcentes, et veut comprendre les hypothses scientifiques en dbat, comme en tmoignent, entre autres, certaines pices de Molire[37]. Fontenelle est l'un des premiers rpondre cette attente : dans ses Entretiens sur la pluralit des mondes habits (1686), l'un des premiers ouvrages de vulgarisation scientifique, il expose le systme de Copernic et la cosmologie cartsienne des tourbillons. Huygens reprend son tour l'ide de Fontenelle de vulgariser l'astronomie lorsqu'il compose son Cosmotheoros (1698). Les ouvrages de ce genre se multiplient dsormais avec Voltaire et ses lments de la philosophie de Newton (1738) jusqu' Euler et ses Lettres une princesse d'Allemagne (crites en franais, de 1761 1762) : c'est ainsi quaujourd'hui, l'astronomie est l'une des sciences naturelles les plus richement dotes en ouvrage de vulgarisation. Emmanuel Kant, s'appuyant sur les rsultats des Principia de Newton, fut le premier (1755) tenter d'expliquer la formation du systme solaire par des considrations purement mcaniques[38]. Le 3 juin 1769, l'explorateur James Cook, mettant profit l'observation du transit de Vnus qu'il put effectuer Tahiti, procda la premire mesure directe des distances Terre-Vnus-Soleil, devanant l'infortun astronome franais Guillaume Le Gentil. Bien qu'elle soit encore visible lil nu par temps clair, du fait de sa marche apparente trs lente lie son loignement, les Anciens ne considraient pas Uranus comme une plante. John Flamsteed, qui fut le premier l'observer la lunette astronomique (23 dcembre 1690), la catalogua comme l'toile 34 Tauri[39]. Le 13 mars 1781, William Herschel, voyant que cet astre tait mobile par rapport aux autres toiles, reclassa 34 Tauri comme une comte. Lide qu'il existait une septime plante, inconnue des Anciens, revient Nevil Maskelyne. Pour les astronomes contemporains, cette dcouverte fut si importante que mme des dcennies plus tard, l'endroit o l'on avait dcouvert Uranus pour la premire fois restait marqu sur les cartes clestes. Herschel dcouvrit en 1787 les deux premiers satellites dUranus, Titania et Obron, comme il avait mis en vidence en 1783 le mouvement de translation propre du Soleil vers les constellations dHercule et de la Lyre. Ainsi, le Soleil n'tait plus qu'une toile parmi d'autres, en mouvement l'intrieur de la Voie lacte, perspective qui ouvrait de nouveaux horizons pour la connaissance du ciel.

poque contemporaine
On dcouvre que les toiles sont des objets trs lointains : l'toile la plus proche du systme solaire, Proxima du Centaure, est plus de 4 annes-lumire. La spectroscopie astronomique, ds son introduction, dmontre qu'elles sont similaires notre Soleil, mais dans une grande gamme de temprature, de masse et de taille. L'existence de notre Galaxie, en tant qu'ensemble distinct d'toiles, n'est prouve qu'au dbut du XXe sicle du fait de l'existence d'autres galaxies. Peu aprs, on dcouvre l'expansion de l'Univers, consquence de la loi de Hubble, tablissant une relation entre la vitesse d'loignement des autres galaxies par rapport au systme solaire et leur distance. La cosmologie fait de grands progrs durant le XXe sicle, notamment avec la thorie du Big Bang, largement supporte par l'astronomie et la physique, comme le rayonnement thermique cosmologique (ou rayonnement fossile), et les diffrentes thories de nuclosynthse expliquant l'abondance des lments chimiques et de leurs isotopes.

De la mcanique cleste la spectroscopie


Enhardis par le succs dHerschel, les astronomes se mirent en chasse de nouvelles plantes : c'est ainsi qu'ils tombrent sur la ceinture d'astrodes orbitant entre Mars et Jupiter. Alors qu'un sicle plus tt on avait pris Uranus pour une toile et non une plante, on disposa bientt de suffisamment de donnes observationnelles pour reconnatre l'irrgularit du mouvement de cet astre. Les irrgularits furent attribues l'attraction d'une plante voisine, encore inconnue, que Johann Gottfried Galle devait finalement dcouvrir en 1846 et que l'on baptisa Neptune[40]. Galile l'avait dj dessine le 27 dcembre 1612, mais n'y voyait qu'une toile[34]. cette poque, les dveloppements scientifiques concernent essentiellement les principes physiques de l'observation des cieux, c'est--dire loptique. William Herschel dcouvre la lumire infrarouge (1800), William Hyde Wollaston les raies dabsorption dans le spectre de la lumire solaire (1802). Indpendamment de Wollaston, Joseph von Fraunhofer dcrit les raies de Fraunhofer (1813) et, un an plus tard, invente le spectroscope. Grce aux travaux de Kirchhoff et de Bunsen, l'existence de ces raies d'absorption recevront ds 1859 une interprtation physique qui est la base des mthodes de lastrophysique. Un pas supplmentaire est accompli par la substitution de la photographie lil en tant qu'instrument d'observation du ciel. La premire reproduction par exposition la lumire a t dveloppe par Joseph Nicphore Nipce (1826). John William Draper prend la premire photographie de la Lune en 1840 au moyen d'un daguerrotype[41]. Dsormais, non seulement les observations astronomiques gagnaient en objectivit, mais il devenait possible, par une exposition de plusieurs heures, d'obtenir une luminosit suffisante pour rendre certains dtails visibles. L'un des premiers astronomes en faire usage fut le pre jsuite Angelo Secchi, directeur de lobservatoire du Vatican ; il est galement reconnu comme lun des pionniers de lanalyse spectrale. Reprenant des calculs de 1844, Friedrich Wilhelm Bessel dcouvrit en 1862 une toile compagnon de Sirius dans la constellation du Grand Chien (Sirius B), qui s'avra par la suite tre une toile naine de densit particulirement leve. Asaph Hall dcouvrit en 1877 les deux satellites de Mars et Schiaparelli les soi-disant canaux martiens qui par la suite donnrent crdit aux spculations sur l'existence d'un peuple de Martiens . Gustav Witt signala en 1898 la dcouverte de lastrode ros.

Angelo Secchi poursuivit dans la voie engage par Kirchhoff en rpertoriant les toiles selon leur spectre lumineux. Il tait en effet convaincu que les toiles se rpartissaient selon une gradation logique grande chelle. l'aide d'un spectrographe, Secchi classa ainsi les toiles en quatre catgories : toiles de type I, II, III et IV (classe spectrale). Cette division spectrale prit une importance accrue lorsque l'on s'aperut qu'elle correspondait la temprature superficielle des astres. Grce lanalyse spectrale, Secchi avait compil le premier catalogue spectral de lhistoire de lastronomie : sa tentative sera reprise en 1890, par un groupe dastronomes, parmi lesquels Williamina Fleming, Antonia Maury et Annie Jump Cannon. William Huggins, aprs avoir lu le mmoire de Kirchhoff sur lidentification des lments chimiques daprs leur spectre, dcida de se consacrer ce champ de recherche. Se servant prcisment d'un spectrographe, il commena ses recherches sur les autres astres : il isola dans les comtes des indices de prsence dhydrocarbures gazeux, et en 1866 il pointa son instrument sur une nova apparue dans la Couronne borale, sapercevant qu'il sy produisait une gigantesque ruption dhydrogne et dautres gaz. Il lana par l ltude des mcanismes des nov, dans lesquelles il voyait d'ailleurs la gense des toiles, ou des objets en mouvement rapide. Joseph Lockyer dcouvrit que le spectre solaire manifestait la prsence d'un lment inconnu, qu'il baptisa hlium. Sa dcouverte s'avra fondamentale pour lastronomie, car l'hlium est une substance clef du processus volutif des toiles. C'est en 1890, au cours d'un voyage en Grce, quobservant lorientation caractristique des temples grecs il constata que leur axe tait align dans la direction du lever et du coucher du Soleil. Il supposa alors que les temples gyptiens pouvaient aussi manifester une orientation caractristique. Il entreprit ainsi l'tude de quelques monuments, relevant notamment que sept temples gyptiens taient orients selon le lever de Sirius. Les dcouvertes de Lockyer firent rapidement sensation dans le monde savant. Il trouva ensuite lorientation du temple dAmon-R Karnak, et fit enfin porter ses recherches sur les alignements de Stonehenge, se risquant ainsi tablir la date de leur rection. Plus anecdotique, le nbulium est un lment cr pour expliquer des raies dans des nbuleuses gazeuses. Ira Sprague Bowen verra en 1927, quand la mcanique quantique est bien connue, qu'il s'agit en fait de raies de transitions interdites.

L'astronomie au XXe sicle


De la Belle poque lentre-deux-guerres Max Planck publia en 1900 la loi du rayonnement du corps noir, preuve de l'augmentation de l'entropie de lUnivers et premier pas vers la thorie des quanta. L'anne suivante, Charles Dillon Perrine dcrivit avec George Willis Ritchey un halo de gaz autour de ltoile Nova Persei 1901 anim d'une vitesse apparente suprieure celle de la lumire, puis dcouvrit deux nouveaux satellites naturels de Jupiter. Max Wolf dcouvrit en 1906 le premier astrode troyen (Achille) et peu prs simultanment, Johannes Franz Hartmann donna les premires preuves de l'existence d'un milieu interstellaire. Albert Einstein avec sa thorie de la relativit restreinte et gnrale a jet les bases de plusieurs thories de lastrophysique moderne. La fusion nuclaire est une consquence de lquivalence masse-nergie, certains objets extrmes comme les toiles neutrons et les trous noirs doivent leur existence thorique la thorie de la relativit ; la cosmologie elle-mme repose en grande partie sur cette thorie. Henry Norris Russell, reprenant les travaux antrieurs dEjnar Hertzsprung, imagina en 1913 le diagramme de Hertzsprung-Russell : il s'agit d'une mthode fonde sur l'analyse spectrale du rayonnement d'une toile pour dterminer son stade d'volution.

Le 30 juin 1908, se produisit la catastrophe du mtorite de la Toungouska (40 km2 dvasts), et on dcouvrit en 1920 la plus lourde sidrite de tous les temps (dans la Namibie, 60 t, 3 m 2,8 m 1,2 m). La comprhension du monde physique par l'astronomie est redevable Arthur Eddington de l'hypothse que la fusion nuclaire, mentionne plus haut, est la source dnergie des toiles (1920) ; Edwin Hubble, de la reconnaissance que les nbuleuses spirales sont des objets extragalactiques (1923) ainsi que de l'hypothse de lexpansion de lUnivers (1929), laquelle il parvint en rapportant l'loignement des galaxies leur vitesse d'loignement. L'hypothse d'un univers en expansion depuis le Big Bang initial est aujourd'hui gnralement admise. En 1923, Edwin Hubble parvint tablir que la galaxie d'Andromde (M 31) est situe largement en dehors de la Voie lacte, et donc qu'il existe d'autres galaxies que la ntre. Georges Lematre interprta en 1927 le dcalage vers le rouge des objets clestes lointains, dcouvert par Milton Humason, comme une expansion gnralise de lUnivers. Puis en 1929, Hubble dmontra de faon certaine que le dcalage vers le rouge du spectre des galaxies est proportionnel leur distance. Bien que ses calculs aient d tre corrigs depuis de multiples reprises, la constante fondamentale de la cosmologie continue de porter son nom (constante de Hubble). La dure qui se dduit par le calcul de la loi de Hubble permet de dater le dbut de l'expansion de lUnivers (Big Bang). Hubble luimme tait arriv 2 milliards dannes ; aujourd'hui, les chercheurs s'accordent sur une valeur de 14 milliards dannes. C'est en attribuant une huitime plante les dfauts d'ellipticit de la trajectoire dUranus quen 1846 on avait dcouvert Neptune. Pourtant aprs correction, les trajectoires de ces deux plantes prsentaient toujours des anomalies sensibles. C'est pour cette raison qu'on se mit en qute d'une neuvime plante, Transneptune [42]. Au cours de ces recherches, Percival Lowell (18551916) avait lui-mme photographi Pluton son insu ds 1915, mais il ne l'avait pas identifie comme une plante. Ce n'est que le 18 fvrier 1930 que Clyde Tombaugh la mit en vidence[43] dans lobservatoire Lowell fond par P. Lowell en comparant un certain nombre de plaques photographiques l'aide d'un comparateur clignotement. Jusqu' un pass rcent, on voyait encore en Pluton la neuvime plante du systme solaire. Dans le cadre de son travail l'observatoire du pic du Midi de Bigorre, Bernard Lyot dcouvrit que la surface de la Lune prsentait des traces caractristiques de cendres volcaniques et qu'il se produit des temptes de sable sur Mars. En 1931, Karl Jansky localisa la source radio Sagittarius A . Puis en 1933, Walter Baade et Fritz Zwicky mettent leur thorie de l'volution des supernovae en toiles neutrons, dont la densit avoisine celle du noyau d'un atome. Laprs-guerre et les dbuts de la radioastronomie Lidentification des phnomnes physiques qui prcdent cet effondrement en toile neutrons date de 1938, l'anne mme o Nicholson dcouvrit les 10e et 11e satellites de Jupiter, Lysitha et Carm ; elle est due aux physiciens Hans Bethe et Carl Friedrich von Weizscker, qui dcouvrirent la fusion dhydrogne en hlium via le cycle C-N (processus de fusion stellaire, dit cycle BetheWeizscker). On en dduisit que les toiles naissent et se maintiennent en activit par fusion continue d'hydrogne, jusqu' ce que leurs rserves d'hydrogne soient puises. Il s'ensuit un flash de l'hlium, o les noyaux d'hlium sont convertis par fusion en noyaux dlments plus lourds. En 1965, Kippenhahn, Thomas, et Weigert, avec d'autres astronomes et physiciens, mettent en vidence qu'il se produit mme des phnomnes de fusion d'hydrogne et d'hlium dans les toiles gantes (masse d'environ trois fois celle du Soleil). Le stade final de ces processus est la formation dun trou noir.

Le premier contact radar avec un astre fut tabli le 10 janvier 1946 (1er cho radar reu de la Lune, d'une dure de 2,4 secondes) ; il s'ensuivit la dcouverte en 1951 d'un rayonnement cosmique de 21 cm de longueur d'onde (mis par l'hydrogne interstellaire), puis d'un rayonnement de 2,6 mm (par le monoxyde de carbone) et mme en 1956 la premire rception d'un rayonnement cosmique par une dcharge lectrique dans l'atmosphre de Vnus, jusqu' la dcouverte en 1965 du fond diffus cosmologique 3 K (un cho du Big Bang) : c'tait l'acte de naissance de la radioastronomie. Les annes 1970 Le premier radiotlescope allemand a t mis en service le 12 mai 1971 Effelsberg, dans lEifel. Mais la recherche se poursuivait toujours dans le domaine de l'astronomie optique : James Van Allen entreprit en 1973 une inspection systmatique du ciel, rpertoriant par angle solide d'un degr carr (env. 10 4 stradian) jusqu' 31 600 toiles et 500 galaxies de luminosit suprieure +20m, soit 1,3 milliard dtoiles et 20 millions de galaxies, comportant chacune environ 200 milliards dtoiles. Entre-temps, en 1974, Stephen Hawking proposait sa thorie du rayonnement des trous noirs. Le 29 mars de la mme anne, exploitant l'effet de fronde gravitationnelle, la sonde Mariner 10 atteignit pour la premire fois la plante Mercure (passages ultrieurs : 21 septembre 1974, 16 mars 1975, etc. tous en 176 jours), la plus proche du Soleil (avec un passage au droit de Vnus le 5 fvrier 1974). La premire description des anneaux dUranus date du 10 mars 1977[44]. partir du milieu des annes 1970, plusieurs programmes de recherche en astronomie et de vol spatial s'attaquaient la question de recherches de mondes extraterrestres habits. La premire tentative relle de contact avec des civilisations extraterrestres fut entreprise le 16 novembre 1974 (mission d'un signal radio de 1 679 kB vers lamas globulaire M13 ; rception possible par la cible au XXVIIIe sicle). Deux ans plus tard (1976), Joachim Trmper capta un champ magntique stellaire de forte puissance (un rayonnement de plus de 58 keV d'un tourbillon d'lectrons dans HZ Herculis : 51012 gauss comparer avec le champ magntique naturel terrestre : peu prs 0,5 gauss !) et Charles Kowal dcouvrit en 1977 le premier Centauride, lastrode Chiron (un plantode loign, de 200 600 km de diamtre, et dont la trajectoire est de 8,5 18,9 ua) lanne mme o les vols spatiaux s'attaquaient lexploration en dehors du systme solaire : L'exploration du cosmos et les sondes spatiales Le 3 mars 1972, la NASA lana la sonde spatiale Pioneer 10 qui, le 3 dcembre 1973, tait la premire sonde croiser au large de Jupiter. Sa sur jumelle Pioneer 11 dcolla le 6 avril 1973, passa au large de Jupiter le 3 dcembre 1974 et le 1er septembre 1979 tait la premire sonde croiser au large de Saturne. Le 5 septembre 1977, la NASA lana la sonde spatiale Voyager 1, qui doubla Jupiter une distance de 675 millions de km le 5 mars 1979, puis dpassa Saturne en novembre 1980. Le 20 aot 1978, la sonde Voyager 2 prit son envol : exploitant au mieux l'effet de fronde gravitationnelle, cette sonde fut la premire quitter le systme solaire (passage au large de Jupiter le 9 juillet 1979, au large dUranus en janvier 1986, de Neptune en 1989), et lors mme que ce vol tait en cours, l'astronome amricain James W. Christy annona la dcouverte dun satellite de Pluton, Charon. On dcouvrit les premires molcules organiques du cosmos loign en 1977-78 dans les nuages interstellaires : notamment de lacide actique, de lactonitrile, de laminomthane, de la vapeur d'eau, de lthanol, etc., qui constituent autant d'indications radioastronomiques sur les origines de la vie, et les voyages inhabits atteignirent les limites de notre systme solaire (en 1979-1980 avec les sondes Pioneer 11, Voyager 2 : dcouvertes de nombreux satellites de Jupiter et de Saturne, premires photographies et explorations des anneaux de Saturne en 1984 ; avec Pioneer 10 : premier croisement de l'orbite de Pluton[45] onze ans aprs son envol).

Les annes 1980 et 1990 La sonde ISEE-3 fut la premire traverser la queue d'une comte : le 11 septembre 1985, elle put prlever et analyser chimiquement le sillage de la comte Giacobini-Zinner. Mais la sensation des annes 1980, pour le domaine de l'analyse stellaire, fut l'apparition de la supernova de 1987 dans le Grand Nuage de Magellan (LMC) le 24 fvrier : pour la premire fois, on enregistrait et photographiait ds le dbut l'explosion d'une supernova, les neutrinos mis ayant atteint la Terre avant que les premiers signaux optiques puissent tre dtects[46]. Si les instruments d'observation se sont sans cesse perfectionns, ce n'est qu'au dbut des annes 1990 qu'il devint possible d'effectuer des observations hors de l'atmosphre terrestre, en s'affranchissant des aberrations lies la turbulence de l'air : le 24 avril 1990, la NASA annona la mise sur orbite du tlescope spatial Hubble par la navette spatiale Discovery. Ce nouvel instrument a permis de prendre des clichs d'un point de vue diffrent, mais galement de disposer d'une rsolution indite. Le 6 aot 1993, on dcouvrit que Pluton tait recouvert d'une calotte d'azote solide (et non de mthane, comme on l'avait suppos). Le 27 dcembre 1999, on effectua la premire rparation de Hubble, ce qui participa (entre autres) la dcouverte et la photographie de la premire naine brune connue et de plantes supergantes situes en dehors de notre systme solaire. Les sondes servirent aussi explorer le systme solaire : Galileo rejoignit le plantode Ida le 28 aot 1991 et le 29 octobre 1991 passait proximit de Gaspra ; la sonde Ulysses survolait le ple sud du Soleil le 13 septembre 1994 et la capsule de Galileo traversait mme le 7 dcembre 1995 latmosphre de Jupiter : pour la premire fois, l'enveloppe d'une plante gazeuse pouvait tre tudie par spectroscopie. Alan Hale et Thomas Bopp publirent la dcouverte, au voisinage de la trajectoire de Jupiter, de la comte qui porte leur nom, le 22 juillet 1995. En mars 1997, cette comte s'illumina d'un clat de 1m (soit 130 fois l'clat de la comte de Halley). Des indices (contests) de vie extraterrestre auraient t dcels en 1996 dans lAntarctique sur la mtorite ALH 84001 (ge estim 3,6 milliards dannes) qui proviendrait de la plante Mars. Avec les dbuts de lexploration spatiale dans la seconde moiti du XXe sicle, l'astronomie a donc pu approcher certains de ses objets dtude par investigation directe dans notre systme solaire. Non moins important aura t l'affranchissement des limitations lies l'atmosphre terrestre : grce aux observatoires satelliss, lastronomie ultraviolette, lastronomie des rayons X et lastronomie de l'infrarouge ont permis dexplorer de nouvelles bandes spectrales et ont par l ouvert de nouvelles fentres sur lUnivers. Avec l'tude des neutrinos du Soleil et de la supernova 1987A, avec lobservation de particules grce au rayonnement cosmique et l'laboration de dtecteurs dondes gravitationnelles, lastronomie a pu tendre son champ d'investigation au-del du rayonnement lectromagntique traditionnel. Simultanment, de nouvelles possibilits d'observation se sont prsentes pour l'astronomie optique avec des instruments comme le tlescope spatial Hubble ou le Very Large Telescope . Dcouverte de plantes exognes Avec la dcouverte d'astres qui ne sont pas des toiles en dehors de notre systme solaire, lastronomie accomplit un grand pas dans la connaissance des exoplantes : le 12 dcembre 1984, Mc Carthy fut le premier annoncer la dcouverte d'un tel astre par infrarouges : il l'identifia comme une naine brune proche de ltoile Van Briesbroeck 8 (loignement de 21 anneslumire, ca. 3080 fois la masse de Jupiter). Au milieu des annes 1990, on dcouvrit pour la premire fois des exoplantes, cest--dire des plantes situes en dehors du systme solaire, d'abord orbitant autour d'un pulsar, puis en 1995 autour d'une toile de la squence principale. Depuis, le nombre d'exoplantes crot rgulirement.

Le XXIe sicle
La recherche actuelle poursuit les investigations sur les constituants de la matire cosmique et les objets loigns : ainsi, on a dcouvert plusieurs plantes extrasolaires (exoplantes, planemos[47]), si bien qu'en mai 2006 on dnombrait dj plus de 130 systmes plantaires. Il est exclu qu'une quelconque forme de vie analogue celle de notre plante, c'est--dire fonde sur la biochimie de l'eau, puisse se dvelopper sur l'une des plantes dj inventories ; mais il faut bien dire que la dcouverte de plantes de type terrestre est encore hors de porte de notre technologie. Cela dit, les astronomes ne dsesprent pas de pouvoir, grce des mthodes comme linterfromtrie, trouver des plantes de la taille de la Terre en orbite autour des toiles et, d'ici au plus tard une gnration, de pouvoir prospecter leur atmosphre par spectroscopie. Le 11 juin 2007, la NASA annonait un nouveau record : des chercheurs venaient de dcouvrir cinq plantes en orbite autour de l'toile 55 Cancri (une toile de la galaxie du Cancer, distante d'environ 41 annes-lumire). L'une de ces nouvelles plantes, dune masse de 45 fois celle de la Terre, orbite autour de 55 Cancri dans la zone habitable , c'est--dire une distance o l'eau peut tre liquide[48]. Pioneer 10, la sonde spatiale qui a dcoll en 1972, tait encore au 17 fvrier 1998 lartefact (objet fabriqu par l'homme) le plus loign de la Terre ; mais cette date, la distance au Soleil de la sonde Voyager 1, en direction approximative de l'apex, a gal celle de Pioneer 10 69,419 ua. Depuis, Voyager 1, dont la vitesse d'loignement dpasse celle de Pioneer 10 d'environ 1.016 ua par an, est lartefact le plus loign : sa distance est estime en fvrier 2009 15 heures-lumire, aux frontires prsumes de lhliosphre. La liste des objets transneptuniens de la rgion extrieure ( ceinture de Kuiper ) de notre systme solaire, dont la recherche a commenc il y a plus d'un sicle, sest entre-temps considrablement allonge.

Histoire des disciplines de l'astronomie


son dbut, durant l'Antiquit, l'astronomie consiste principalement en l'astromtrie, c'est--dire la mesure de la position dans le ciel des toiles et des plantes. Plus tard, des travaux de Kepler et de Newton nat la mcanique cleste qui permet la prvision mathmatique des mouvements des corps clestes sous l'action de la gravitation, en particulier les objets du systme solaire. De nos jours, la plus grande partie du travail dans ces deux disciplines (l'astromtrie et la mcanique cleste), auparavant effectue la main, est fortement automatise grce aux ordinateurs et aux capteurs CCD, au point que maintenant elles sont rarement considres comme des disciplines distinctes. Dornavant, le mouvement et la position des objets peuvent tre rapidement connus, si bien que l'astronomie moderne est beaucoup plus concerne par l'observation et la comprhension de la nature physique des objets clestes. Depuis le XXe sicle, l'astronomie professionnelle a tendance se sparer en deux disciplines : astronomie d'observation et astrophysique thorique.

Comme repres : quelques dates


Article dtaill : Chronologie de l'astronomie.

Observations prtlescopiques
XVe sicle av. J.-C. - LVe sicle av. J.-C. : premiers sites astronomiques Nabta Playa, Stonehenge, Carnac et Goseck. 927 : date estime de la fabrication du plus ancien astrolabe tant parvenu jusqu' nos jours. 1252 : fin de l'laboration des tables alphonsines (d'aprs le roi Alphonse X de Castille) par les plus grands astronomes de l'poque. Elles contiennent nombre d'informations sur le mouvement des astres mais sont encore influences en grande partie par des ides religieuses. 1420 : dbut de la construction de l'observatoire de Samarcande par le prince Ulugh Beg. Cet observatoire sera actif jusqu'en 1437 et permettra en particulier de raliser un catalogue de plus de 1 000 toiles, le premier depuis Ptolme et le plus complet jusqu' Tycho Brahe. 1471 : Johann Mller fonde l'observatoire de Nuremberg. 1574 : Tycho Brahe entreprend dans la petite le de Ven (ou Hveen) prs de Copenhague au Danemark, la construction du chteau et observatoire d'Uraniborg ( Palais d'Uranie ou Palais des Cieux ), qui peut tre considr comme le premier observatoire europen. Cependant, jusqu' l'invention de la lunette astronomique vers 1600, toutes les observations ont lieu l'il nu. 1584 : achvement de l'observatoire d'Uraniborg.

astronomie tlescopique
On dsigne en fait improprement sous ce titre l'observation des astres l'aide d'instruments optiques, qu'il s'agisse de lunettes ou de tlescopes. 1609 : Galile met au point le prototype de sa lunette astronomique (permettant de grossir six fois sans dformation) et commence ses travaux d'observation du systme solaire. 1672 : Isaac Newton prsente le premier tlescope, c'est--dire un systme d'observation form de miroirs, la Royal Society de Londres. Ses modles sont tous faits en mtal poli. 1724 : Le rja Jai Singh II termine le premier de ses cinq observatoires aux instruments monumentaux Delhi. 1774 : Ramsden met au point la monture quatoriale. Dornavant les instruments d'observation pourront compenser le mouvement de rotation de la Terre, ce qui facilitera grandement tous les travaux d'observation. 1845 : Foucault et Fizeau obtiennent le premier daguerrotype reprsentant le Soleil. Cette date peut donc tre considre comme le point de dpart de l'utilisation de la photographie en astronomie, pour la premire fois des observations peuvent tre directement conserves. 1846 : Johann Galle dcouvre la plante Neptune, en suivant les indications donnes par Urbain Le Verrier. XXe sicle La configuration tlescope prend dfinitivement le pas sur la lunette astronomique, dans le domaine des grands instruments, cause des problmes de flexion qui font apparatre trop d'aberrations optiques. 1909 : Aymar de La Baume Pluvinel est le premier photographier des surfaces plantaires (lumire monochromatique).

1917 : Mise en service du tlescope de 2,54 mtres de diamtre du mont Wilson, le plus grand du monde l'poque. 1928 : Humason met ses mthodes photographiques et spectromtriques au service des travaux de Hubble sur la distance des galaxies. 1930 : Invention du coronographe par Bernard Lyot et application aux observations solaires. Ce dispositif permet d'occulter la partie centrale d'un objet et ainsi d'observer uniquement son pourtour. 1930 : Bernhard Schmidt ralise un prototype de tlescope grand champ. 1935 : Lyot ralise le premier film montrant le mouvement des protubrances solaires. 1936 : invention de la camra lectronique par Andr Lallemand. 1936 : Grote Reber cre le premier modle de radiotlescope. 1948 : Harold et Horace Babcock effectuent les premires mesures du champ magntique solaire l'aide d'un magntophone qu'ils ont eux-mmes fabriqu. 1948 : mise en service du tlescope de 5,08 mtres de diamtre du mont Palomar, alors le plus grand du monde. 1957 : le premier satellite artificiel de l'histoire, Spoutnik 1, est lanc par l'Union sovitique, posant le premier jalon des futurs tlescopes spatiaux. 1959 : la face cache de la Lune est observe pour la premire fois par la sonde sovitique Luna 3. 1960 : Kuiper publie un atlas photographique de la Lune.

astronomie lectronique
Les annes 1960 voient le dveloppement massif des radiotlescopes, qui se prsentent sous la forme d'immenses antennes de mtal. Ils permettent d'avoir accs des rayonnements de longueur d'onde de l'ordre du millimtre et au-del. Des avances majeures de l'astrophysique sont accomplies grce ces tlescopes : la dcouverte du fond diffus cosmologique, des pulsars et des quasars. 1970 : le premier satellite d'observation dans le domaine X est lanc du Kenya. Il a pour nom Uhuru (ce qui signifie libert en swahili). La mission s'arrtera en 1973 et aura permis de raliser le premier balayage (survey) du ciel en X. 1972 : le satellite d'observation UV Copernicus est lanc. Il sera en opration jusqu'en 1981 et aura une trs grande influence sur la connaissance de la physique du milieu interstellaire. Il posera les bases des missions futures dans le domaine UV du spectre. 1976 : mise en service d'un tlescope de 6 mtres de diamtre l'observatoire de Zelenchouk (URSS). Il est alors le plus grand du monde. premires tentatives russies pour observer le rayonnement ultraviolet, elles se servent de fuses d'observation la dure de vie trs limite mais capables de quitter l'atmosphre terrestre. 1983 : exploration gnralise de l'infrarouge lointain avec le satellite IRAS (InfraRed Astronomical Satellite).

1986 : la premire tude dtaille d'une comte est ralise lors du passage de la comte de Halley dans le voisinage terrestre. Cinq sondes (dont la sonde europenne Giotto) l'approchent suffisamment pour obtenir les premires images de son noyau. 1989 : mise en orbite du tlescope spatial Hipparcos, dont l'objectif est la mesure prcise des positions et distances de trs nombreuses sources. La publication, aprs la fin de la mission en 1993, des deux catalogues obtenus permettra de redfinir la structuration de l'univers proche. gnralisation de la technologie CCD en ce qui concerne les dtecteurs, et abandon systmatique des plaques photo qui sont moins performantes. 1990 : mise en orbite du tlescope spatial Hubble, premier observer dans le domaine visible (ainsi qu'en infrarouge et ultraviolet), augmentant grandement la rsolution pouvant tre obtenue. Il est toujours en service actuellement (2006). 1999 : lancement par la navette spatiale Columbia de la NASA du satellite Chandra, un tlescope rayons X. Son nom vient de celui du physicien indien Subrahmanyan Chandrasekhar, mondialement connu pour avoir valu la masse limite ncessaire aux naines blanches pour devenir toiles neutrons. De manire aussi heureuse qu'adquate, le terme sanskrit de Chandra signifie lumineux (et dsigne la Lune).

Wikipedia : http://fr.wikipedia.org/wiki/Histoire_de_l%27astronomie