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Sara Donati

FAMILIA BONNER 1

EN TIERRAS LEJANAS

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Para Emmy y, como siempre, para Bill y Elisabeth.

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NDICE
PERSONAJES PRINCIPALES Error: Reference source not found PRIMERA PARTE Descubrir Paradise Error: Reference source not found Captulo 1 Error: Reference source not found Captulo 2 Error: Reference source not found Captulo 3 Error: Reference source not found Captulo 4 Error: Reference source not found Captulo 5 Error: Reference source not found Captulo 6 Error: Reference source not found Captulo 7 Error: Reference source not found Captulo 8 Error: Reference source not found Captulo 9 Error: Reference source not found Captulo 10 Error: Reference source not found Captulo 11 Error: Reference source not found Captulo 12 Error: Reference source not found Captulo 13 Error: Reference source not found Captulo 14 Error: Reference source not found Captulo 15 Error: Reference source not found Captulo 16 Error: Reference source not found Captulo 17 Error: Reference source not found Captulo 18 Error: Reference source not found Captulo 19 Error: Reference source not found Captulo 20 Error: Reference source not found Captulo 21 Error: Reference source not found Captulo 22 Error: Reference source not found SEGUNDA PARTE found Captulo 23 Captulo 24 Captulo 25 Captulo 26 Captulo 27 Captulo 28 Captulo 29 Captulo 30 Captulo 31 Captulo 32 Captulo 33 Captulo 34 Captulo 35 Captulo 36 Captulo 37 En la espesura Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Error: Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Reference Error: source source source source source source source source source source source source source source source Reference not not not not not not not not not not not not not not not found found found found found found found found found found found found found found found source not

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TERCERA PARTE Vendrs, muchacha, vendrs? Error: Reference source not found Captulo 43 Error: Reference source not found Captulo 44 Error: Reference source not found Captulo 45 Error: Reference source not found Captulo 46 Error: Reference source not found Captulo 47 Error: Reference source not found Captulo 48 Error: Reference source not found Captulo 49 Error: Reference source not found Captulo 50 Error: Reference source not found Captulo 51 Error: Reference source not found Captulo 52 Error: Reference source not found Captulo 53 Error: Reference source not found Captulo 54 Error: Reference source not found Captulo 55 Error: Reference source not found Captulo 56 Error: Reference source not found Captulo 57 Error: Reference source not found Captulo 58 Error: Reference source not found Captulo 59 Error: Reference source not found Captulo 60 Error: Reference source not found Captulo 61 Error: Reference source not found Captulo 62 Error: Reference source not found AGRADECIMIENTOS Error: Reference source not found Error: Reference source not found RESEA BIBLIOGRFICA

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PERSONAJES PRINCIPALES
RESIDENTES DE PARADISE
Los Middleton JUEZ ALFRED MIDDLETON, propietario. ELIZABETH, hija de Alfred. JULIN, hermano de Elizabeth. CURIOSITY FREEMAN, esclava liberada y ama de llaves. GALILEO FREEMAN, esclavo liberado, encargado de la granja y los terrenos, y esposo de Curiosity. DAISY, POLLY Y ALMANZO FREEMAN, hijos mayores de Galileo y Curiosity, empleados del juez Middleton. Los Booner DAN'L BONNER (tambin conocido como Ojo de Halcn), cazador y trampero. CHINGACHGOOK (tambin conocido como Gran Serpiente o Indio Juan), padre adoptivo de Dan'l, un sachem para el pueblo mohicano. CORA BONNER, esposa de Dan'l, oriunda de Escocia (ya fallecida). NATHANIEL BONNER (tambin conocido como Lobo Veloz o Entre dos Vidas), hijo de Cora y Dan'l, cazador y trampero. HANNAH (tambin conocida como Ardilla o Eran Dos), hija de Nathaniel. SARAH (tambin conocida como Canta los Libros), esposa de Nathaniel (ya fallecida). Los kahnyenkehaka (mohawk) ATARDECER, del clan Lobo, suegra de Nathaniel. MUCHAS PALOMAS (tambin conocida como Abigail), su hija. NUTRIA (tambin conocido como Benjamin), su hijo. HUYE DE LOS OSOS, del clan Tortuga. Aldeanos RICHARD TODD, mdico y terrateniente. REVERENDO JOSIAH WITHERSPOON, viudo. KATHERINE (KITTY) WITHERSPOON, hija del reverendo. ANNA HAUPTMANN, viuda, propietaria de la tienda. EPHRAIM Y HENRIETTA, hijos de Anna. AXEL METZLER, padre de Anna, viudo y propietario de la taberna. BILLY KIRBY, trampero, carpintero y leador. LIAM KIRBY, hermano menor de Billy. JED MCGARRITY, su esposa Nancy y sus hijos Ian, Rudy y la pequea Jane. MOSES SOUTHERN, trampero y cazador. MARTHA SOUTHERN, esposa de Moses, y sus hijos JEMIMA, ADAM y JEREMIAH. ASA PIERSE, herrero. JOHN GLOVE, propietario de un molino. Su esposa AGATHA, sus hijos HEZIBAH y RUTH; y sus esclavos BENJAMN y GEORGE.

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CLAUDE DUBONNET (conocido tambin como Cuchillo Sucio), su esposa GERTRUDIS y sus hijos MARIE y PETER. CHARLIE LEBLANC, granjero y trampero. ISAAC CAMERON, su hija mayor, HITTY, y sus otros hijos: BENJAMIN, OBADIAH y ELIJAH. JACK MACGREGOR, cazador y trampero. ARCHIE CUNNINGHAM, su esposa GOODY y sus hijos BENDITO SEA y NOAH, el mayor. JAN KAES, MATILDA, su esposa, y sus hijas MOLLY y BECCA. HENRY SMYTHE, su esposa CONSTANCE y su hija DOLLY.

SARATOGA
General de divisin PHILIP SCHUYLER y su esposa, CATHERINE; sus hijos PHILIP, CATHERINE, CORNELIA, RENSSELAER, y tres nietos. ANTN MEERSCHAUM, su encargado. SALLY GERLACH, el ama de llaves. El reverendo LYDDEKER.

ALBANY
El juez VAN DER POOLE. SIMN DESJARDINS, aristcrata y comerciante francs. PIERRE PHAROUX, aristcrata y comerciante francs. SAMUEL HENCH, cuquero de Baltimore, primo de ELIZABETH MIDDLETON. LEENDERT BEEKMAN, comerciante holands. BALDWIN O'BRIEN, funcionario de Hacienda.

JOHNSTOWN
SEOR BENNETT, abogado y notario, y su esposa.

EN EL BOSQUE
ROBBIE MACLACHLAN, escocs, ex soldado, trampero y cazador. JACK LINGO, trampero y cazador. ALEMN TON, trampero y cazador. JOE, esclavo fugitivo.

BUENOS PASTOS (KAHEN'TIYO)


PARTEPIEDRAS, sachem. EL QUE SUEA, guardin de la fe. GRAN CORAZN, constructor de canoas. ZORRO MANCHADO, guerrero y buscador de pieles. TIRA LEJOS (tambin conocido como Samuel Todd). HECHA DE HUESOS, matriarca del clan Lobo. LUNA HENDIDA, hija de Hecha de Huesos. DOS SOLES, matriarca del clan Tortuga. LA QUE RECUERDA, matriarca del clan Oso.

RBOLES-EN-EL-AGUA (BARKTOWN)
HERIDA REDONDA DEL CIELO, sachem. PALABRAS AMARGAS, guardin de la fe.

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EN OAKMERE, INGLATERRA
AUGUSTA MERRIWEATHER, lady Crofton, ta de Elizabeth Middleton y hermana del juez Middleton. La prima AMANDA SPENCER y su esposo, WILLIAM SPENCER, vizconde de Durbeyfield

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PRIMERA PARTE Descubrir Paradise

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Captulo 1
Diciembre de 1972 Elizabeth Middleton, veintinueve aos, soltera, culta y excesivamente racional, capaz de distinguir el bien del mal y de alardear al respecto, despert sobre un colchn de pieles de marta y zorro con la visin de un guila que volaba en crculos sobre su cabeza; inmediatamente, se dio cuenta de que no deba de faltar mucho para llegar a Paradise. La rodeaba un mundo de intenso color verde y altas montaas blancas, una espesura sumida en un silencio profundo y grato, un esplendor que superaba lo imaginable. No era Inglaterra, estaba claro. Tampoco era el puerto de Nueva York, donde haba esperado durante meses el comienzo de aquel largo viaje hacia el norte, ni ninguno de los poblados que haba entre Nueva York y Albany. El viaje estaba a punto de terminar. Haban salido muy temprano de Johnstown, dejando atrs el valle Mohawk y continuando por el ro Sacandaga, al principio en direccin norte y despus hacia el oeste. Al medioda haban almorzado fiambres en el trineo mientras los caballos beban y descansaban. Por fin Elizabeth empezaba una nueva vida. Delante de ella, su padre y su hermano dorman profundamente bajo montones de mantas, colchas y pieles; slo delataba su presencia el pelo revuelto de Julin y las tibias nubes de vaho que lo envolvan. Adems de Elizabeth, la nica persona despierta era Galileo, el conductor que serva a su padre, acomodado en el pescante y envuelto en varias mantas hechas de recortes de tela, con el humo de la pipa elevndose en forma de espirales a su alrededor. Sintindose prcticamente sola, Elizabeth ri tontamente ante lo que la rodeaba, luchando con las pieles hasta que pudo sentarse erguida. Luego dej escapar un suspiro, impresionada por el fro que haca en Inglaterra nunca haba conocido temperaturas tan bajas, y por la belleza del lugar. Su padre, en los muchos aos transcurridos desde su ltima visita a Inglaterra, haba mencionado en sus cartas las propiedades que tena al norte del estado de Nueva York, pero sus descripciones se limitaban a los recursos de stas: mucha madera, caza, tierra cultivable y agua. Aunque nunca lo haba expresado, muchas veces pensaba que era caprichoso y tal vez hasta imprudente llamar Paradise a aquel lugar. Sin embargo, en aquel momento se daba cuenta de que haba estado equivocada. rboles de una variedad desconocida para ella cubran toda la extensin a travs de la que se desplazaban, suban del pie de las montaas a los picos ms altos sin pausa alguna. Segn avanzaban, encontraban menos claros; el camino serpenteaba, se estrechaba, se aproximaba al ro y caa de nuevo. A travs de los abedules y pinos, Elizabeth pudo observar una y otra vez el ro helado, el hielo que reflejaba el bosque y el cielo en un torbellino de azules y verdes. De pronto se encontr en un inesperado claro del bosque y pudo ver una curva cerrada del ro rodeada de acantilados. Una cascada surga de la superficie de

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las rocas, una parte estaba helada y la otra caa formando un arco iris cristalino hacia una grieta que haba en el hielo. Exceptuando los ruidos del ro, el crujido de los arneses, el rtmico traqueteo de los cascos de los caballos y el roce de los patines de metal en la nieve, el mundo estaba en silencio. Entonces, en medio de los rboles, entre el trineo y el ro, Elizabeth vio que algo se mova. En la densa sombra, un ciervo grande se desplazaba con movimientos giles sobre la nieve en direccin al agua. En aquel mismo instante se oyeron ruidos que procedan del matorral del otro lado, a poca distancia de donde estaba el trineo; Elizabeth se volvi sobresaltada al ver a un grupo de perros de caza que salan de un refugio y a dos hombres que corran detrs, en silencio y a gran velocidad. Slo los pudo ver un momento, pero se dio cuenta de que llevaban ropas de ante y pieles, de que eran altos y corpulentos, de que uno pareca mayor que el otro y de que ambos llevaban largos rifles que apuntaban en la misma direccin. Los caballos se agitaron y Galileo les habl con aspereza cuando empezaron a encabritarse; como consecuencia del alboroto, el padre de Elizabeth se despert inmediatamente. Galileo!grit todava algo dormid. Galileo! Qu pasa? El juez Middleton se levant en el momento en que el trineo se detena. Elizabeth tambin se irgui tratando de ver hacia dnde iban los cazadores que se haban escabullido entre los rboles alineados cerca del ro. Debajo de las mantas y las pieles, Julin se desperez y bostez, hasta que por fin se irgui para observar por encima del pescante del conductor. En aquel mismo momento los cazadores salan de entre los rboles no muy lejos del trineo. Julin observ su marcha algo somnoliento y divertido. Salteadores de caminos en el estado de Nueva York? dijo rindose. Crea que habamos dejado esa clase de cosas atrs, en la carretera de Londres! Elizabeth dirigi a su hermano una sonrisa cnica. Por favor, no bromees. Sabes que esos hombres son cazadores; Nativos, supongo. El padre mantena una conversacin entrecortada con Galileo mientras inspeccionaba la parte delantera del trineo; luego se volvi hacia sus hijos con un revlver en la mano. Vamos, Lizzie dijo Julin disponindose a abandonar el trineo. Hay bandidos a la vista. Nos uniremos a la diversin. Tienes que aprender a mirar con ms atencin, hijo mo dijo el juez. No ves nada que merezca tu atencin adems de los cazadores? Mira hacia dnde nos dirigimos. All! En el prximo meandro del ro. Es el animal ms grande que he visto en los dos ltimos inviernos. Tengo un mosquete nuevo que espero que funcione bien. Lizzie! la llam Julin con urgencia, hacindole una sea; el juez, entretanto, negaba con la cabeza. Qudate junto al trineo le dijo a su hija mientras bajaba rpidamente seguido de cerca por Julin. Este mir a su hermana por encima del hombro, una mirada de comprensin que ella conoca muy bien, pero Julin no quera ser el gua de su hermana en sus objetivos menos elegantes. No se sorprendi porque la dejaran atrs; era lo que corresponda a las mujeres. Entonces record que no estaba en Inglaterra y que poda pedir y

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hacer cosas que all se consideraran impropias. Galileo grit. Podramos adelantarnos un poco para ver lo que pasa? Podra ser peligroso, seorita contest el hombre en el interior de sus abrigos y mantas. El juez ya no tiene habilidad con el mosquete. Qu? Elizabeth se ri con ganas. Crees que nos disparara? No a propsito, seorita. Galileo volvi a acomodarse en el pescante. Pero no tengo mucha fe en su puntera. Cuando estuvo claro que el hombre estaba completamente convencido de sus palabras y que no tena la menor intencin de ir hacia el lugar del tiroteo, Elizabeth comenz a recogerse la falda. Bueno, entonces ir a pie dijo con firmeza. Mantuvo el equilibrio cuando se puso en el borde del trineo para saltar al suelo, pero hizo una pausa cuando se oy un disparo de arma que reson en todo el valle y al que siguieron ladridos de perros. Le han dado al ciervo? Galileo se haba levantado de nuevo para calmar a los caballos y mir en direccin al lugar de los disparos. A alguien le ha pasado algo dijo con lentitud. Elizabeth salt tan rpido como pudo, pero la gruesa capa de nieve le lleg a la parte alta de las botas y la falda empapada le pesaba demasiado. En el momento en que se aproximaba a los hombres estaba roja y acalorada; apartaba hacia sus hombros la capucha de franela y seda para sentir el aire fresco en la cabeza cuando distingui la voz de su hermano por encima del ruido del agua que caa de la cascada. Reconoci el tono que reservaba para los sirvientes y gru para s. Al mismo tiempo, aunque no supo exactamente por qu, temi por l. Los hombres se sentaron en silencio mientras ella se aproximaba. Incluso los perros se acomodaron inmediatamente al lado de los cazadores. Elizabeth, querida dijo el juez. Creo que estaras ms cmoda en el trineo. Elizabeth pas de la expresin amable pero distrada de su padre a la de su hermano, llena de enfado, y luego se fij en la de los cazadores, que no se volvieron para saludarla. Esta falta de amabilidad la interpret como una seal de que no aprobaban su presencia, pero no estaba dispuesta a permitir que la enviaran al trineo como si fuera una criatura. Le has dado al ciervo, padre? El juez neg con la cabeza. No, me temo que no. Ojo de Halcn, el seor Bonner, mat al animal y yo..., bueno, tendra que haber escuchado a Galileo. La mayor parte de mis disparos fallaron, pero me temo que una bala dio en el blanco... Al or eso, los dos extraos miraron a Elizabeth. Sorprendida, vio que, a pesar de que iban vestidos como nativos y llevaban plumas en los sombreros, ninguno de los dos era indio. Entonces, en medio de una sensacin de desagrado que la sobresalt, Elizabeth vio lo que su padre haba hecho. Una mancha de sangre asomaba en el hombro derecho del ms joven. Elizabeth se puso delante de l, pero ste dio un paso atrs con rapidez para evitarla; sorprendida, vio las marcas que tena en la cara. Vio lneas y planos tan ntidos que le hicieron pensar en una escultura de piedra, unas cejas muy oscuras por encima de unos ojos color avellana y una frente alta y arrugada,

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de dolor?, de clera? Lleg a la conclusin de que aquel extrao, aquel hombre, estaba furioso y al mismo tiempo era dueo de s, y que su atencin estaba dirigida, exclusiva y absolutamente, hacia ella. Media hora ms tarde, ya de nuevo en camino, Elizabeth se encontr sentada frente a dos hombres que le haban presentado de la manera ms breve y poco usual: Dan'l Bonner, al que el juez llamaba Ojo de Halcn, era el centro de atencin de su hermano. Su hijo, Nathaniel, guardaba absoluto silencio. En la parte trasera del trineo, envuelto rpidamente y atravesado sobre los bultos del equipaje, se encontraba el ciervo; Nathaniel Bonner slo haba accedido a ir hasta el pueblo para recibir atenciones mdicas despus de que el juez, pese a las protestas de Julin, admitiera que los Bonner tenan derecho a reclamar la pieza. En aquel momento Julin volva a discutir, unas veces con su padre, otras con Ojo de Halcn. Nathaniel no participaba en la polmica, pero tampoco se perda una sola palabra. Elizabeth estaba segura de eso. Se descubri observando a Nathaniel mucho ms de lo que era conveniente y adecuado, y sin duda tambin se percat de que l la miraba. Cada vez que esto suceda, Elizabeth desviaba la mirada a lo lejos y se obligaba a no volver a mirar, pero no poda dominar la curiosidad: se trataba de un hombre blanco vestido como un indio, con un largo pendiente de plata repujada colgando de una oreja; lo haba odo dirigirse a su padre en un lenguaje que deba de ser el nativo; era alto y delgado y tan amenazador como un ltigo; con una mano apretaba el can del largo rifle de un modo que pareca a la vez casual y deliberado. Tena una herida grave en el hombro, que haba sido tapada rpidamente con el pauelo de su padre y la propia bufanda de Elizabeth, pero pareca que no le importaba en absoluto; estaba decidido a mirarla a ella, slo a ella, sin pausa. Aquella conducta, impertinente y completamente inapropiada, pona tan nerviosa a Elizabeth que ni siquiera se le ocurra nada que pudiera decir para reprochrsela. Padre, simplemente no lo entiendo. Las tierras en que cay el animal son tuyas deca Julin. El juez asinti con la cabeza. As es. Justamente ahora estamos en el centro del terreno original, que era de alrededor de mil acres. Por la parte de atrs da a los bosques del otro lado de la montaa del Lobo Escondido. Elizabeth, que en aquel momento alzaba la mirada para observar a Nathaniel, vio un ligero temblor en su rostro. Le duele, seor Bonner? Su hermano se volvi irritado hacia ella. Por favor, Elizabeth. Es una herida leve. No se va a morir por eso. Tampoco se muere nadie por tener buenos modales, Julin replic speramente. Podras intentarlo para darte cuenta. Esto produjo una inesperada mueca de diversin por parte de Ojo de Halcn, quien dej de concentrar su atencin en Julin durante un momento y comenz a observar a Elizabeth. Entonces podramos darle el animal por su dolor y sufrimiento continu Julin. Pero no decir que es suyo. No puedes permitir la caza ilegal.

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Di permiso a Ojo de Halcn y a su hijo para que cazaran siempre que quisieran en mis tierras. En temporada, desde luego. Eso quiere decir que el animal es suyo. Quiero comprarles los cuartos traseros para asarlos para la cena de maana... Mirando por el rabillo del ojo, Elizabeth not que la cara de Nathaniel se contraa al or aquellas palabras. Pero si no quieren vendrmelos no puedo forzarlos. Seor Bonner... Ojo de Halcn dijo Julin volvindose. Podra admitir por lo menos que mi padre tiene derecho a una porcin de carne? El juez quiso protestar pero su hijo insisti en terminar la frase, como prenda de buena voluntad. La conducta de Julin era vergonzosa; Elizabeth no poda negarlo. Adems, una cosa era que salieran a la luz los peores defectos de su hermano y otra muy distinta ver que eso suceda en presencia de desconocidos. Si su hermano no poda sentir vergenza, Elizabeth s. Trat de captar su mirada, pero en lugar de eso se puso a observar a Dan'l Bonnen Era un hombre de aproximadamente setenta aos; tena el pelo blanco con mechones negros y una cara curtida que reflejaba tranquilidad, dignidad e inteligencia. Tena la voz profunda y una extraa cadencia en la pronunciacin, una entonacin que Elizabeth no haba odo hasta entonces en ningn otro americano. En resumen, intimidaba de una forma que ella no habra esperado en un hombre del bosque. Con cierta lstima por su hermano, Elizabeth tuvo que admitir la superioridad de Ojo de Halcn Bonner. Mir hacia arriba y encontr a Nathaniel observndola de nuevo lo que la sonroj como si l hubiera podido leer sus pensamientos. Ojo de Halcn termin de observar a Julin y luego habl del asunto. En primer lugar comenz con su voz lenta y firme, yo cazaba en estos bosques mucho antes de que su padre viniera a reclamarlos. Levant la mano alargada y callosa para advertir a Julin que no interrumpiera. Usted intenta decirme lo que ya s, que el juez pag mucho oro por esta tierra cuando se la quitaron a los tories y la subastaron. No quiero discutir ahora eso con usted. No ahora. Y quiere que yo le venda a su padre el ciervo como seal de buena voluntad, pero ste no es un asunto de buena voluntad concluy Ojo de Halcn. Y entonces, qu clase de asunto es? pregunt Julin con una ceja levantada. De hambre dijo Nathaniel hablando por primera vez desde que se haba subido al trineo. En aquel momento hicieron un alto delante de una casa construida con madera y piedra; Elizabeth mir sorprendida. Haban recorrido el camino hasta Paradise y haban llegado sin que ella hubiera prestado la menor atencin a su nuevo hogar. El juez aprovech la oportunidad para interrumpir la discusin. Bueno, nos espera la comida y nadie sale de esta casa con hambre un da como hoy. Pero primero necesitamos a Richard para que cure la herida de Nathaniel. Galileo! Deja que Manny se ocupe del equipaje y ve t mismo a buscar al mdico. Lo necesitamos aqu inmediatamente. El juez ayud a su hija a bajar del trineo y entonces se volvi hacia los cazadores y sonri. Enseguida los atendern dijo echando a andar hacia la casa seguido de cerca por Ojo de Halcn y Julin.

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Elizabeth se qued sola con Nathaniel Bonner. Dudaba, no saba qu decir. No se moleste en buscar palabras de disculpa por la actitud de su hermano, seorita. No se preocupe. Le iba a preguntar si usted tiene una familia muy grande que alimentar, seor Bonner. Por primera vez, Nathaniel le sonri. No tengo esposa, si eso es lo que quiere preguntar. Fue la sonrisa lo que produjo en Elizabeth la sensacin de estar ardiendo y lo que hizo que su corazn latiera aceleradamente. Deba perdonarlo, se dijo a s misma, por sus modales incivilizados y por el modo tan directo de decir las cosas, pero la sonrisa era ms de lo que poda racionalizar. No cambia nada para m si usted est casado o no seor Bonner. Dejmonos de cumplidos, llmeme Nathaniel. Usted es una solterona, no? Elizabeth abri la boca sorprendida, pero luego tuvo que asentir con la cabeza. No estoy casado, y soy feliz como estoy. Nathaniel levant una ceja. Es feliz? Y su padre tambin lo es de tener a una hija como usted? Era demasiado. Seor Bonner, usted se toma demasiadas confianzas... De veras? dijo volviendo a sonrer, esta vez con algo ms parecido a la amabilidad. O es que soy sincero? No son asuntos que le conciernan, seor Bonner, pero mi padre respeta mi voluntad y nunca tratara de imponer un esposo a su hija... solterona... si yo no tengo necesidad o si no lo deseo. Satisfecha con el discurso y con su propia lgica, Elizabeth pens que Nathaniel Bonner desistira en el mismo instante. Y qu desea usted? La pregunta la cogi por sorpresa. No creo que nadie me haya preguntado nada semejante, pens, y luego en un intento de ocultar su confusin, se volvi en direccin a la casa. Deberamos entrar dijo. Mi padre ha llamado a un mdico. Realmente quiere arreglar las cosas con usted. En cuanto lleg, la sonrisa de Nathaniel se borr de su cara. Veremos cmo quiere su padre arreglar las cosas, seorita dijo, y fue hacia la casa. El ama de llaves de su padre era una mujer negra, alta y de pelo muy rizado, con la cara delgada y rodeada por una tela estampada que le envolva la cabeza. Mir el hombro ensangrentado de Nathaniel y desapareci hacia el lugar ms lejano de la casa mientras lanzaba un largo y puntilloso monlogo. Elizabeth tuvo que encontrar sola el camino hacia su habitacin. Cuando por fin la encontr y cerr la puerta tras de s, se sinti sbitamente cansada. Haba un fuego encendido en una pequea chimenea; agradecida, se sent en la silla que haba delante de l y mir someramente los muebles que la rodeaban. Not que las ventanas daban al este, pero por el momento no tena fuerzas para levantarse y asomarse a mirar, aunque se haba

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preguntado durante meses qu clase de vista tendra en su nueva casa. Con las manos temblorosas se quit la capa y la capucha. Autocompasin y sollozos se dijo Elizabeth con rabia. Has tenido un excelente comienzo, muchacha. Respir hondo tres veces seguidas y conteniendo un suspiro se levant del lugar clido en que estaba para ir hacia el tocador. Puede que seas una solterona le dijo a la imagen del espejo que haba encima del lavamanos, pero no tienes que ser desagradable. Puedes empezar por ponerte presentable y encontrar el camino hacia la mesa. Rpidamente se lav la cara y el cuello con agua fresca, y con breves movimientos se quit las horquillas. El pelo vol alrededor de su cara como un velo en movimiento. Oscuro como la noche y largo hasta la cintura, caa enmarcando una cara en forma de corazn, una barbilla fuerte y pronunciada, una boca generosa y unos ojos grises separados, con los bordes ms oscuros, del mismo gris que el lino de su vestido. Ojos de cuquera, los haba llamado su madre con afecto. En aquel momento, el hecho de pensar en su madre ayud a Elizabeth, que mir a su alrededor. Tal vez su madre se habra cepillado el pelo delante de aquel mismo espejo, en la casa de la montaa que el juez haba construido para ella cuando contrajeron matrimonio. De repente Elizabeth se dio cuenta de que sus bales todava no estaban en su habitacin y de que no haba cepillos ni peines en el tocador. Abri la puerta con la esperanza de que el hijo de Galileo no hubiera llamado por timidez para avisarla de que estaba el equipaje, pero el vestbulo se encontraba vaco. No haba nada que hacer; slo ir y buscar las cosas. Estirando el arrugado vestido de viaje lo mejor que pudo y con la esperanza de no encontrar a nadie a su paso, Elizabeth baj las escaleras y vio que en el recibidor no haba ni gente ni equipaje. Se encontr ante un semicrculo de puertas cerradas, la ms alejada de las cuales, pens, daba seguramente a las cocinas. Irritada consigo misma por tantas dudas, llam a una puerta y la abri; se encontr en el estudio de su padre, vaco. La puerta que abri a continuacin daba al comedor, en el que slo haba una mesa puesta para una buena comida, pero sin ningn comensal. Cada vez ms impaciente, abri la tercera puerta y se encontr en la sala. Nathaniel Bonner estaba sentado en un banco bajo, junto a la ventana y vendado hasta la cintura. Otro hombre, alto y corpulento, estaba detrs de Nathaniel con un trapo manchado de sangre en una mano y un escalpelo en la otra. En la pared ms alejada, en un banco prximo al fuego, el ama de llaves trabajaba con un mortero mientras Ojo de Halcn la observaba con ojo crtico. Los cuatro levantaron la mirada muy sorprendidos al ver a Elizabeth. Pese a su mortificacin, Elizabeth no dej de notar las diferencias que haba entre los dos hombres: uno era rubio, tena una voluminosa barba rojiza e iba vestido con ropa cara de lino y lana; el otro era moreno y delgado, llevaba slo pantalones de cuero con polainas y su pecho desnudo era suave y musculoso. Entonces Elizabeth se dio cuenta de que se sonrojaba al mirar a un extrao, a un hombre hecho y derecho sin camisa; teniendo en cuenta que ni siquiera haba visto a su hermano en semejante estado natural, lo menos que le poda suceder era ruborizarse. La sorpresa se dibuj en la cara de Nathaniel; se enderez y abri la boca

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para hablar, pero Elizabeth ya haba comenzado a salir con el pelo flotando a su alrededor. Cerr la puerta tras ella con la cara abrasndole y corri de nuevo hacia la escalera, donde choc con su padre y su hermano. Elizabeth! dijo el juez sobresaltado. Ests bien? Lizzie intervino su hermano ajustndose el lazo que tena en el cuello. Mrate. Qu aspecto tienes. Elizabeth se enfureci. Si supiera dnde estn mis cosas, Julin, no estara aqu ofendiendo tu sensibilidad. El juez le pas el brazo por los hombros. Vuelve a tus habitaciones, querida. Enviar a alguien con tu equipaje para que puedas cambiarte para la cena. Richard est aqu y est ansioso por conocerte, ser mejor que te pongas algo bonito. El tono de su peticin, persuasivo y extrao, hizo que Elizabeth se detuviera a mitad de la escalera para preguntar: Richard? El padre sonri. Richard Todd, te he hablado de l en mis cartas. Debes de haberlo visto atendiendo a Nathaniel. Quiere conocerte enseguida. Y Elizabeth record de pronto las palabras que haba odo un rato antes: Y su padre tambin est contento de tener una hija solterona como usted? Parece que la visin de la habitacin con el enfermo la ha impresionado tanto que no se ha dado cuenta de la presencia del mdico dijo Julin mientras Elizabeth desapareca escaleras arriba. En cualquier otra ocasin habra respondido a la insolencia de su hermano, pero en aquel momento, repentinamente confundida, no deseaba otra cosa que marcharse.

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Captulo 2
Al ama de llaves la llamaban Curiosity Freeman. Elizabeth pronto comprendi cmo se haba ganado el nombre. Cuando Galileo subi los bales y las maletas, Curiosity lo acompa con la excusa de ayudar a Elizabeth a instalarse, pero estaba claro que pensaba en otras cosas adems del equipaje. Cuntas veces el juez se meter en problemas por culpa de las armas, no quiero ni pensarlo comenz a decir sin prembulo alguno. Por ms que Elizabeth protestara, Curiosity coga y mova los bales sin tomar aliento ni detener el flujo de sus pensamientos. No se preocupe, puedo arreglrmelas con las maletas. He levantado cosas mucho ms pesadas en mi vida. Como no sea una bala de mosquete, no hay nada que pueda hacerme tambalear. Elizabeth se fij en las manos anchas y en los antebrazos musculosos de Curiosity y tuvo que admitir que era capaz de hacerlo. Esto le record el drama reciente y volvi al asunto inicial. Nathaniel estara pasando a la otra orilla en estos momentos de no haber sido porque alguien lo vio, eso tngalo por seguro. Y a usted esa pequea bala le ha echado a perder la llegada a su nuevo hogar, verdad? Seora Freeman... comenz a decir Elizabeth. No, seorita, usted tiene que llamarme Curiosity. Es el nombre que me dio mi madre y yo respondo a l. Elizabeth sonri. Parece que aqu todos quieren que se les llame por el nombre. Excepto el juez. Bueno, pero por favor, llmeme Elizabeth. sta era una concesin social que nunca podra haberse hecho en casa; Elizabeth saba que Julin se sentira contrariado por aquel trato familiar con los sirvientes. Estos pensamientos fueron interrumpidos por Curiosity, que tena sus propias preguntas. Usted es cuquera como su madre? No, nosotros nos criamos con mi ta Merriweather, la hermana de mi padre. Pero yo admiro las enseanzas de los cuqueros. Bueno, no hace falta que me diga nada, ya que los cuqueros compraron mi libertad y la de mi Galileo. Fue el padre de su madre el que hizo eso por nosotros, pero supongo que usted habr odo la historia. Trabajamos para su familia desde entonces. Elizabeth sonri al or aquellos elogios de su abuelo. Espero que hayan estado bien. Curiosity se levant de golpe. Le dirigi a Elizabeth una mirada larga, con sus ojos oscuros muy abiertos. Luego sonri. Es hora de ir a la mesa. Los hombres deben de estar esperando. Se volvi hacia la puerta y sus amplias faldas se agitaron a su alrededor. Mi padre la ha tratado bien a usted y a los suyos?repiti Elizabeth molesta por la repentina reticencia de la mujer.

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Curiosity le contest dndole la espalda. l me ha tratado bien a m y a los mos, seorita. Pero hay otros que no estn tan satisfechos. Vio que una pregunta se dibujaba en la cara de Elizabeth y levant la palma de la mano. Es hora de ir a la mesa dijo y se fue enseguida antes de que Elizabeth le recordara que la llamara por su nombre de pila. Elizabeth se puso un sencillo vestido gris con un chal que ajust al talle, se recogi el pelo en un moo en la parte trasera de la cabeza y se qued mirndose al espejo. La visin de Nathaniel Bonner con el pecho desnudo le volvi a la memoria y luch fieramente consigo misma. Nathaniel estaba esperando abajo, al igual que el misterioso doctor Todd, y ella tendra que encontrarse con ambos. No era lo que haba esperado para el primer da en su nuevo hogar. En Inglaterra no haba frecuentado mucho la sociedad; haba preferido siempre la compaa de los libros y de los pocos amigos que en aquel momento ya haban quedado atrs. Cuando no pudo esperar ms, Elizabeth se dirigi al comedor donde la comida y los hombres la esperaban. El padre la cogi del brazo con gran entusiasmo y le present al doctor Todd; Elizabeth le dirigi una sonrisa amable y respondi a sus preguntas acerca del viaje y de su estado de salud, continuamente pendiente de Nathaniel, que estaba apoyado en la pared, con los brazos cruzados y la mirada fija en ella. Richard Todd hizo todo lo que pudo por captar la atencin de Elizabeth hacia su persona: era atento y divertido, y la mirada de sus ojos azules bajo la mata de pelo rojo brillante era apacible y pareca sincera; le pareci que deba de andar por los treinta aos, puesto que su pelo escaseaba un poco en las sienes. Elizabeth vio que, pese a que su abrigo y su chaleco estaban bien cortados y le sentaban muy bien, no podan, sin embargo, esconder cierta propensin a la gordura. Sentada en un extremo de la mesa, frente a su padre, Elizabeth se encontr demasiado cerca de Nathaniel Bonner para estar cmoda. l estaba situado a su izquierda, y Richard Todd se sent a la derecha. En la cabecera de la mesa, el juez estaba flanqueado por Ojo de Halcn y por Julin. Elizabeth not con cierto alivio que los tres haban reanudado una conversacin previa acerca de la guerra en Francia y que ella no tendra que preocuparse por entretener a cinco hombres. Puedo controlar esto, se dijo firmemente, y se volvi hacia Nathaniel repentinamente decidida a reanudar la conversacin con aquel hombre tan extrao. De nuevo llevaba su ropa, aunque el vendaje del hombro herido se poda ver a travs del desgarrn de la camisa, todava manchada de sangre. Le duele, seor Bonner? pregunt. Le molesta la herida? Nathaniel la corrigi l. Me encuentro bien, seorita. Gracias por su preocupacin y su inters. Y yo le doy la bienvenida replic ella en el mismo tono impertinente. El comedor era pequeo y oscuro, pero presentaba una profusin de mesas de servicio y muebles muy interesantes que contemplar mientras Elizabeth consideraba cul deba ser su conducta. No saba cmo comenzar una conversacin que pudiera resultar atractiva tanto a Richard Todd como a Nathaniel Bonner; los temas tpicos de las conversaciones formales inglesas no parecan adecuarse a aquel lugar, y adems ella no los conoca lo suficiente

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para discutir cuestiones polticas controvertidas, aunque le habra gustado or sus opiniones acerca de la proclamacin de neutralidad del presidente Washington o del triunfo francs sobre las tropas austriacas y prusianas en la batalla de Valmi. Tampoco poda hablar de sus respectivos trabajos sin evitar que la conversacin se dispersara en asuntos cuya diversidad no podra abarcar, aunque aquello le interesaba mucho. Elizabeth volvi a recorrer la habitacin con la mirada y vio que haba muchos leos, todos paisajes, unos sencillos y un tanto ingenuos, y otros, los menos, muy atractivos. Veo que mi padre ha estado coleccionando las obras de los pintores locales dijo Elizabeth. Algunos me parecen muy interesantes. Me gusta la imagen de la montaa. Es un artificio exagerado dijo Ojo de Halcn en el otro lado de la mesa . No hay nada en la naturaleza que se le compare. Es eso cierto? pregunt Elizabeth. Bueno, tal vez an no he visto las suficientes montaas para saberlo. Pero de todos modos me gusta. Usted es muy generosa dijo Richard Todd. Elizabeth se volvi para mirarlo. Ojo de Halcn tiene razn. Estoy de acuerdo en que no todas las pinturas tienen la misma calidad, pero realmente encuentro un gran mrito en ellas... No ha sido usted muy duro con el artista? pregunt Elizabeth. Puede que s dijo Richard Todd con calma. Como artista, debo ser el ms duro de los crticos. Para ser sincero, el juez es demasiado amable. Cuelga en las paredes todo lo que pinto. Elizabeth se sorprendi al saber que el mdico haba pintado aquellos paisajes; en Inglaterra se sola enviar a las mujeres jvenes a clases de dibujo para que aprendieran a hacer bonitos bocetos de montaas y de nios, pero era raro que los hombres jvenes se interesaran por el arte. Le interesa la pintura? le pregunt Richard Todd. No tengo talento para pintar respondi riendo. Pero con estos paisajes a mi alrededor, tal vez quiera intentarlo. No le parece interesante continu, dirigiendo su comentario a Nathaniel Bonner que amablemente fij su atencin en ella que esta belleza y esta riqueza hayan permanecido tanto tiempo sin que las cambien ni las aprecien? Esta tierra no estaba vaca antes de que llegaran los europeos contest l con voz spera. Nathaniel... empez a decir Richard, pero ste lo interrumpi. Tena sus dueos continu y no falt quien la valorara. Tras mirar a Richard Todd y luego al juez, que estaba completamente sumido en su propia conversacin y no haba seguido aquel intercambio de opiniones, Nathaniel se detuvo. Elizabeth estaba a la vez perpleja e intrigada; quera or el resto de la historia que Nathaniel haba comenzado. Pero antes de que pudiera pensar en la manera de pedirle que siguiera, Richard Todd reclam su atencin. Supongo que querr visitar el pueblo, seorita Elizabeth. El mdico lo dijo con una sonrisa amable, mientras se serva un trozo de carne de la bandeja que Curiosity le ofreca por segunda vez. Estar muy intrigada por saber ms acerca de su nuevo hogar. S que el seor Witherspoon, nuestro pastor, y su hija estn deseando entablar relaciones amistosas con usted. Muy agradecida, Elizabeth se volvi hacia l.

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S, tengo ganas de hacer mi primer viaje a la ciudad. Tengo especial curiosidad por conocer a los nios. Los nios? Richard Todd sonri de forma muy educada. Elizabeth mir hacia donde estaba su padre, que de nuevo se haba enfrascado en una discusin con Julin. S, s, los nios dijo. Sera muy difcil ensear en la escuela sin ellos. Piensa ensear en la escuela? le pregunt Nathaniel Bonner. Toda su agitacin haba desaparecido. Tena la mirada fra, pero manifestaba inters. Bueno, s dijo. sa es la razn por la que he venido aqu. El juez no nos haba dicho nada acerca de ese asunto dijo Richard. Elizabeth se qued un momento callada, realmente no saba qu decir. Haba pasado seis meses preparndose en Inglaterra para ensear en la escuela, su primera escuela. Haba comprado libros y haba consultado a varios educadores. Todo eso la haba agotado completamente. Y en aquel momento se enteraba de que su padre ni siquiera haba mencionado el proyecto a sus amigos ms cercanos. Una terrible idea la estremeci de pies a cabeza: su padre la haba llevado all con falsas promesas. Todo lo que Nathaniel Bonner le haba dicho en el trineo era verdad. Vio que Curiosity la observaba a un lado, sinti la mirada penetrante de Richard Todd sobre ella y supo que el nico modo de reivindicar su nueva vida, para la que se haba preparado y la que deseaba, era hablar como nunca lo haba hecho en favor de s misma. Padre? dijo Elizabeth. Parece que hay una confusin. Cmo es que el doctor Todd y el seor Bonner no saben nada acerca de mis clases en la escuela? El juez mir alternativamente, una y otra vez, a Elizabeth y a Richard. Querida ma comenz a decir lentamente. Cada cosa a su tiempo, eh? Necesitars al menos algunas semanas para instalarte aqu y aprender algo del lugar. Elizabeth luchaba por esconder su creciente sorpresa y su decepcin. Con movimientos lentos puso a un lado el tenedor y cruz los brazos. Al menos puedo hacer una lista de los nios y saber algo acerca de ellos y de sus familias. Y seguramente el edificio de la escuela tambin necesitar que lo ponga en orden. Qu edificio? pregunt Ojo de Halcn. Que yo sepa no hay ninguna escuela en Paradise, seorita. Julin puso a un lado el tenedor y el cuchillo y se volvi hacia el juez. Quieres decir que no hay escuela aqu? Mir a Elizabeth, que haba arrugado la frente con la expresin amenazante que l conoca muy bien. Bueno, hermana dijo encogindose de hombros. Me parece que tendrs que arreglrtelas sola. Fue un golpe duro, pero Elizabeth supo encajarlo sin desmoralizarse. Levant una ceja, mir a su padre y esper. El juez se aclar la garganta. Bueno, tal vez no todava, pero la habr. Padre comenz a decir lentamente. Me escribiste dicindome que me proporcionaras todo lo necesario para que diera clase a todos los nios que quisieran asistir a la escuela. Claro que s dijo su padre observando al mdico. Lo hice y me

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ocupar de que tengas todo lo que necesites. Construiremos una escuela. Una escuela muy bonita dijo Ojo de Halcn. Si no es as, tendrn que vrselas con Lizzy aadi Julin. Entretanto tal vez haya otro edificio que pueda ser de utilidad dijo Elizabeth. Quiz la iglesia. Entre semana, por supuesto. Es un lugar muy fro dijo el juez. Sera muy incmoda. Bueno, entonces tendr que haber otra solucin seal Elizabeth. De un modo u otro habr clases el primer da del prximo ao. Se volvi hacia el doctor Todd. Cuntos nios de menos de catorce aos hay en el pueblo? El mdico reflexion un instante. Aproximadamente doce, o tal vez algunos ms. Aunque no todos ellos irn a la escuela. Y por qu no? Algunos no son libres dijo evitando mirarla a los ojos. Seguramente sus padres podrn dejar que vayan algunas horas en invierno, cuando haya poco que hacer en la granja. Supongo que querrn que sus hijos aprendan a leer y escribir dijo Elizabeth. Mir a los comensales con creciente irritacin. Sinti que la mirada fija de Nathaniel se haca ms y ms intensa y hacia l dirigi la mirada; vio en la cara del hombre algo inesperado: una revelacin y cierta incredulidad. Se dirigi resueltamente a l: Seor Bonner... Nathaniel la corrigi de nuevo. Mir a su alrededor una vez ms. Sin duda a los padres les gustara tener una escuela donde enviar a sus hijos, no es as? l asinti con la cabeza. A los padres, quiz dijo. Pero algunos de los propietarios no estarn dispuestos a permitirlo... Vamos, vamos, no te pongas as dijo el juez frunciendo los labios. De cualquier modo, no debe de haber ms de tres nios esclavos en la edad adecuada. Richard Todd se mova incmodo en su asiento mientras ella se volva incrdula para mirar a su padre, que se anticip a la pregunta: Elizabeth, yo nunca he tenido esclavos. Pero consientes que los hombres del pueblo los tengan? Agitado, el juez enrojeci. No es algo que pueda decidir personalmente dijo. El hecho de que sea propietario de tierras no significa que pueda cambiar la ley. Adems, Elizabeth, debes saber que algunos de los propietarios de esclavos son gente muy amable, buena gente dijo con voz vehemente. Cmo lo sabes? pregunt ella. Cmo puedes saberlo? Cmo puedes encontrar algo amable o bueno en la esclavitud? Richard Todd tom la palabra. Porque su padre me conoce y yo tengo dos esclavos dijo. Pero ellos no tienen hijos que enviar a su escuela aadi. El rostro de Elizabeth perdi el color; se dirigi a su padre sin tener en cuenta al doctor Todd. Me acercar a cada uno de los propietarios y les pedir permiso. Ningn propietario de esclavos de Paradise los enviar a su escuela,

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Elizabeth dijo lentamente Nathaniel. Ella se volvi y se dio cuenta de que no haba intencin de ofenderla con sus palabras, sino el deseo de que se diera cuenta de la realidad. Y si lo hicieran, no enviaran a sus hijos. Entonces les propondr ensearles individualmente en sus casas dijo encogindose de hombros mientras los hombres se miraban unos a otros. De cualquier modo, lo intentar. En mi escuela todos los nios sern bienvenidos. Se sinti repentinamente decada y muy cansada. Ahora, si me disculpan caballeros, me retirar. Pero Elizabeth protest el padre. Apenas has comido. Se levant estirndose la falda mientras diriga una mirada larga y silenciosa a su padre antes de salir de la sala. Bienvenida a Paradise! dijo Julin a sus espaldas y su risa la sigui por las escaleras.

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Captulo 3
Cuando Elizabeth sala del comedor, Nathaniel la observ lleno de confusas emociones. La mujer no era en absoluto lo que haba imaginado antes de conocerla. Esperaba encontrarse con una digna heredera de su padre: despreocupada y arrogante, con aire de benvola condescendencia. En cambio se, trataba de una mujer despierta y amable, preocupada por cosas respecto de las cuales tanto el padre como el hermano eran insensibles, y obstinadamente curiosa. Le haba escuchado y ella misma haba dicho cosas que no dejaron de sorprenderle. Nathaniel esperaba una mujer inglesa bien educada, con modales de propietaria, orgullosa y altiva; y de todo esto vio poco en ella. Esperaba una solterona que se sentara en un rincn junto al fuego a leer y a hacer trabajos con la aguja y que slo dejara ese lugar para aventurarse en alguna visita a quienes considerara poco agraciados por la fortuna, y exhibir sus conocimientos y su fe cristiana. Haba otras as en aquel pas que haban hecho un dao considerable, y Nathaniel no tena paciencia con ellas. Pero Elizabeth no se pareca a una misionera; tuvo que admitir que tena una gran fuerza de carcter y admirables propsitos tanto para s misma como para los dems. Finalmente, para ser del todo sincero consigo mismo, reconoci con una ligera sonrisa que haba imaginado a la hija solterona del juez flaca, sin gracia y amargada, lo cual no era el caso. Nathaniel se dio cuenta de que estaba mirando la puerta por la que Elizabeth haba salido y de que el hermano lo observaba. Dej que su cara se relajara y encar la helada mirada azul de Julin con absoluta naturalidad. En cuanto al joven, no haba nada que aadir, Nathaniel no senta la menor sorpresa. Era tal y como haba temido que fuera. Julin se volvi hacia Nathaniel como si hubiera odo sus pensamientos. Escuche dijo. Lamento lo de su hombro. Debe de doler mucho. Pero despus de todo, fue un accidente. Qu podemos hacer por usted? El juez levant la mirada, todava desconcertado por la salida de Elizabeth, pero pudo contestar a Julin. Qu quieres decir? Qu es lo que le debemos a este hombre por su... inconveniente? pregunt Julin a su padre. Hay algn precio establecido para pagarle y que pueda seguir su camino? El juez, confundido, mir alternativamente a su hijo y a Nathaniel; luego le cambi la cara. Nathaniel. Me gustara ofrecerte un empleo; tienes mucho talento con los nmeros y podras llevar los libros por m, no te parece? Sers bien recompensado. Sin embargo, no puedo ofrecerte alojamiento en mi casa... Yo me refera a una satisfaccin econmica dijo Julin. Me parece que eso sera suficiente en este caso, no crees? Ojo de Halcn haba estado siguiendo la conversacin en silencio, pero en

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aquel momento le haba llegado su turno. No conseguir que Nathaniel se quede aqu sentado con sus libros, juez dijo con una sonrisa. Necesita estar al aire libre. Su madre se las arregl para ensearle los nmeros y las letras, pero a mi hijo no le gusta permanecer sentado entre ellos. Nathaniel volvi su atencin al juez. No me har cargo de sus libros y ya tengo casa propia dijo. Pero si usted considera que me debe algo, hay una cosa que quisiera pedirle. El juez asinti. Si est dentro de mis posibilidades... Por Dios, padre murmur Julin. Nathaniel no prest atencin a Julin. Me puede contratar para construir la escuela de su hija dijo. Si me paga un buen sueldo, puedo comenzar maana mismo. Maana... repiti el juez con aire perplejo. Pero es imposible hacer una cabaa durante el invierno seal Richard. Puedo cortar los troncos y comenzar los cimientos y la chimenea. Traer los troncos rodando tras el primer deshielo. Tendr que alquilar unos caballos, cuando sea necesario. Y cobrar la mitad del sueldo una vez que haya levantado la fachada. Es una oferta muy tentadora, juez dijo Richard Todd. Yo la aceptara; de otro modo, depender de Billy Kirby para la construccin, y usted sabe que su trabajo deja mucho que desear. Richard mir intencionadamente los marcos rajados de las puertas y ventanas. Trato hecho dijo el juez con un suspiro. Siempre y cuando reduzcas los costes al mnimo. Se senta aliviado por haber resuelto dos asuntos engorrosos al mismo tiempo. Elizabeth tendra su escuela y la deuda con el hijo de Ojo de Halcn quedara saldada. Le has echado el ojo a esa mujer le dijo Ojo de Halcn a Nathaniel cuando emprendieron el camino de vuelta. Nathaniel se encogi de hombros. Y si fuera as, qu consecuencias tendra? El padre sonri amablemente. Es hermosa, muy agradable y formal. Mucho ms que el padre y el hermano juntos. Iban hacia Lobo Escondido llevando al paso la yegua que el juez les haba prestado, en cuyo lomo iba el ciervo. Los perros corran alrededor, contentos de que los llevaran a casa, pero tambin atentos, profiriendo ladridos de entusiasmo ante cualquier seal de la presencia de un conejo. Nathaniel tard en responder. Saba que su padre aprobaba a Elizabeth; no se habra molestado en hacer un comentario sobre alguien que no le gustara. El viejo haba encontrado muchas cosas que discutir con ella. Senta una debilidad especial por las mujeres cuyas lenguas eran capaces de medirse con la suya. Dice que est contenta de permanecer soltera. Ojo de Halcn gru.

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Bueno, piensa en sus parientes. Si sos son los nicos hombres que ha conocido, quin puede culparla? mirando por el rabillo del ojo aadi: Todd la conseguir si se propone obtenerla. A Nathaniel le dola el hombro y se lo frot con el dorso de una mano. Si se la dan con la tierra que la rodea, sin duda querr dijo. Pero no me parece que le vaya a resultar tan fcil. Habla de s misma como de una solterona, y est orgullosa de eso. Parece que tuviste una conversacin sobre la soltera muy rpidamente. Es de la clase de mujeres que me provocan, no lo negar. La yegua amenazaba con perder el paso y Nathaniel trat de calmarla. A lo mejor tendra que descartarla por completo. O hacer que se interesara por ti. Nathaniel asinti con la cabeza. Existe esa posibilidad. Caminaron en silencio durante algunos minutos. Eso resolvera algunos problemas seal Ojo de Halcn. Si Lobo Escondido estuviera en la dote, as sera. Ojo de Halcn gru. He visto cmo la mirabas, y no era la tierra lo que atraa tu atencin. La mirabas como mirabas a Sarah hace ya algn tiempo. Ahora vuelves a poner esa misma cara. Hace cinco aos que Sarah muri. Ella no se habra opuesto a que tuvieras una nueva mujer. Ests tratando de casarme con la hija del juez? Con Chingachgook viniendo hacia aqu con una propuesta que har aullar a todos los hombres blancos de este valle? Ojo de Halcn se encogi de hombros. No niego que los tiempos son difciles. Pero hay algunas cosas que no se deben pasar por alto, y esa mujer es una de ellas. Es mejor que prestes mucha atencin si no quieres que Todd te derrote. Se quedaron en silencio mientras suban por una pendiente empinada, apremiando al caballo que iba detrs. No me imagino a una mujer como ella alisando pieles y desbrozando grano dijo Nathaniel. Eso es cierto. Pero hay otras que pueden hacer ese trabajo. Ella es maestra de escuela. Ojo de Halcn dijo estas ltimas palabras con voz respetuosa. Era algo que Nathaniel nunca haba entendido en su padre, su deseo de creer que cualquier maestro de escuela fuera de por s bueno, aunque tuviera delante pruebas de lo contrario. Bueno, supongamos por un instante que ella se muestra interesada y que yo le hago la propuesta. Al juez no le gustara nada. Tampoco al hermano dijo Nathaniel. Haciendo una pausa para tomar aliento, Ojo de Halcn se volvi para mirar desde lo alto el pueblo recogido en un recodo de la montaa. Anocheca con rapidez; largas sombras de un azul cada vez ms oscuro se movan por encima del bosque, llegaban hasta los campos nevados y se enroscaban como dedos alrededor de las esparcidas cabaas y graneros. El lago de la Media Luna brillaba suavemente con los ltimos destellos de la luz crepuscular, como un espejo de mano plateado sobre una cubierta arrugada de color blanco.

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Su padre es blanco dijo despacio Ojo de Halcn, como si l y su hijo no lo fueran; como si ellos pertenecieran a un universo diferente. l cree que posee el cielo. El cielo no le dar muchos argumentos, pero s lo har su hija. No sabe lo que le espera. Neg con la cabeza y sonri. Es una mujer fuerte y de gran voluntad, muchos hombres saldran corriendo en sentido contrario. Richard Todd lo har cuando se d cuenta. Pero si ella aporta la montaa no querr escapar. A no ser que tenga dos cabezas y una cola. Ojo de Halcn se detuvo repentinamente con una mano en la barbilla. Tienes razn. Pero si es la mitad de lo inteligente que pienso que es, y si en principio se opone al matrimonio, no dejar que la dominen de cualquier manera. Y adems... Ojo de Halcn sonro llenando su cara de arrugas no era a Richard Todd a quien miraba con ojos brillantes cada vez que poda. Tu madre tena la misma fuerza de voluntad que ella. Volvi a hacer una pausa y cuando habl de nuevo se le not un temblor en la voz que Nathaniel conoca muy bien. No debes flaquear en el largo camino, aunque te sientas cansado antes de obtener lo que deseas. Ya he tomado la decisin de ir tras ella. Te has dicho eso dijo Ojo de Halcn riendo suavemente. Veremos si puedes mantenerlo. No creo que puedas.

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Captulo 4
Aunque se fue a dormir deprimida y disgustada por la posibilidad de que sus planes encontraran el rechazo de su padre ms que su ayuda y buena voluntad, Elizabeth se despert en la fra maana de Nochebuena con propsitos renovados. Era muy temprano, el sol comenzaba a asomar por encima de las montaas y la helada de la noche todava no se haba levantado; sin embargo, no pudo permanecer en la cama, as que se lav y se puso la ropa tiritando; luego baj corriendo y se dirigi a la cocina. En el umbral sinti una oleada de aire caliente que proceda de la chimenea, en la que colgaban varias ollas de un complejo de poleas y ganchos. El resplandor del fuego se esparca por toda la habitacin y se reflejaba en las ollas de cobre y peltre suspendidas del techo. En la pared ms distante haba cestos con lana cardada que deban pasar por el huso. Cerca de all una joven trabajaba en un telar con los movimientos rpidos y automticos de los tejedores experimentados. Otra joven estaba de pie ante a una mesa de madera, pelando patatas mientras Curiosity amasaba; su piel oscura estaba cubierta de harina hasta los codos. Levant la mirada y sonri al ver a Elizabeth. Una mujer madrugadora! S, lo saba. Debe de tener mucha hambre. El desayuno tardar un rato, pero puede sentarse y Daisy la atender lo mejor que pueda. Daisy es mi segunda hija. Daisy! Dile buenos das a la seorita Elizabeth. En el telar est mi Polly. Y el que est all es Manny, que ahora mismo va a buscar lea, verdad, tesoro? Manny era un muchacho robusto con una sonrisa amplia, pero Elizabeth apenas pudo mirarlo porque desapareci al or las palabras de su madre. Elizabeth volvi la atencin hacia Daisy, que sonrea con un poco de vergenza. Era delgada pero no en exceso, no tan oscura como su madre y tena una gran mata de pelo recogida bajo el gorro. En una mejilla ostentaba una mancha roja de nacimiento en forma de flor, Elizabeth se dio cuenta de que se era el origen de su nombre. Daisy se sec las manos en el delantal mientras observaba a Elizabeth. Bollos y miel, eso le sentar bien. Y leche fresca. Es muy tentador dijo Elizabeth pero antes me gustara salir a pasear un poco... Salir a pasear con este fro sin haber comido nada? Curiosity neg con la cabeza. Sin saber qu hacer, Elizabeth mir por la ventana. Haba comenzado a nevar y el cielo estaba gris. En Paradise no se va a ninguna parte si no se desayuna primero dijo Curiosity; como respuesta, Daisy comenz a untar mantequilla en los bollos. Haba un banco alto ante a la mesa y Elizabeth se sent, esperando que Curiosity protestara diciendo que deba ir al comedor, pero no hubo semejante recomendacin. Curiosity volvi a la masa del pan y Daisy a las patatas. El vaivn rtmico del telar provocaba un hermoso contrapunto con el crepitar del

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fuego en la chimenea. Los bollos estaban deliciosos y la leche era muy fresca; Elizabeth se dio cuenta de repente de que en realidad tena mucha hambre y rpidamente se lo comi todo. Su buen apetito y su aprecio por la comida no pasaron inadvertidos para Curiosity, que dej la masa para que fermentara y le sirvi ms leche a Elizabeth. sta pens en pedirle que se sentara y comiera con ella, pero se dio cuenta de que la mujer se deba de haber levantado muy temprano y habra desayunado haca rato, y de que tendra por delante unas cuantas horas ms de trabajo antes de volver a tener tiempo para sentarse. Elizabeth estaba pensando en Curiosity cuando, detrs de ella, se abri una puerta por la que entraron una rfaga de aire helado y Galileo tiritando de fro. Seor! dijo mientras descargaba un bulto de lea cerca de la chimenea. Qu tiempo. Buenos das, seorita Elizabeth! Elizabeth le devolvi el saludo pero l ya se haba dado la vuelta para dirigirse a su esposa . Supongo que todava necesitas esas provisiones y que tengo que enganchar los caballos para bajar al pueblo con esta nieve dijo negando con la cabeza. Y yo supongo que la nieve no es ninguna novedad en la vspera de Navidad y que no querrs que sirva alubias y col fermentada en la cena, o s? replic Curiosity. Estaban sonriendo y Daisy no pareca turbada en absoluto, por lo que Elizabeth dedujo que aqul deba de ser el tono en que hablaban todos los das. Va a bajar al pueblo? le pregunt a Galileo. Puedo ir con usted? Antes de acabar la pregunta ya se haba levantado. Por favor, espreme, slo tardar un minuto. Apenas pareci necesario el esfuerzo de enganchar los caballos porque el trineo los llev hasta el pueblo en pocos minutos. A Elizabeth le habra gustado ir caminando porque el pueblo pareca pasar volando al paso del trineo: cabaas esparcidas, la iglesia de madera sin pulir, con las ventanas cerradas y la pequea cpula sin campana. La casa del pastor, un edificio algo mejor construido, de tablas y piedra en vez de troncos, pero pequeo y con pocas ventanas, se encontraba a la derecha, en una colina lejana. Ms all se alzaba una casa ms elegante, de piedra y ladrillo; sin duda, perteneca al mdico. Haba un ahumadero, cuadras y una herrera. Not, aunque trat de no hacerlo, que cada cabaa tena un patio con lea almacenada, aperos de labranza y charcos oscuros y helados donde se haba tirado el agua de fregar los platos. Aqu y all haba ropa tendida: camisas, pantalones y sbanas parecan estar de pie y caminar por s mismos haciendo difciles contorsiones. Haba poca gente en la calle: en la parte exterior de una cabaa cuadrada de troncos, una mujer envuelta en chales sacaba agua de una fuente de piedra; llevaba un gorro viejo y gastado de piel de mapache y en el pecho una mantilla de recin nacido atada con una correa. Ms abajo, en el borde del lago de la Media Luna, donde crecan arbustos como si se tratara de las barbas del lago, haba hombres pescando en el hielo con redes. Los nios empujaban una pelota con palos largos, gritando y peleando. Elizabeth se senta al mismo tiempo aliviada y contrariada: aliviada al ver que la gente llevaba un tipo de vida similar al que haba visto en Inglaterra, y contrariada de que todo le resultase tan familiar. El pueblo era, si algo era, deslucido; las construcciones, aunque parecan slidas, eran sencillas. La tienda era un edificio de troncos como el resto, con un porche largo y profundo, vaco

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en aquel momento, y con pequeas ventanas de vidrio a cada lado de la puerta. No haba nada pintoresco en Paradise. El pueblo apenas se distingua entre el bosque, apenas se elevaba a la orilla del lago. Qu presuntuosa eresse dijo. Tendrs que mejorar si quieres ser la maestra de la escuela. Observando a Galileo mientras ataba los caballos al poste, Elizabeth se dio cuenta con una sola mirada de que era ella quien tendra que convencer a la gente de que enviaran los nios a la escuela. Y es ms, no se los presentaran si ella no iba hasta ellos. Nunca haba iniciado una conversacin con nadie a quien no le hubieran presentado previamente con todas las formalidades, con la excepcin de los sirvientes y los empleados de los comercios. Casi paralizada ante la dificultad, observ que Galileo resolva su problema al ponerse detrs de ella y decir en voz alta: Buenos das. sta es la seorita Elizabeth Middleton, la hija del juez. Elizabeth se esforz para estrechar las manos que se le ofrecan, devolver los saludos y buenos deseos. Ante la amable curiosidad de un puado de gente, Elizabeth se senta avergonzada de lo poco generosos que haban sido sus pensamientos acerca del pueblo. Una mujer alta y gruesa se abri paso entre la pequea multitud, cogi a Elizabeth por los hombros y escrut su rostro. Elizabeth trat de no reaccionar con brusquedad ante tan extraa forma de saludo, y clav la mirada en unos curiosos ojos azules que flanqueaban una nariz tan pequea y delgada que pareca haber sido puesta en un rostro al que no corresponda. Bueno, nos alegramos de verte! dijo la mujer, sacudiendo por cuarta o quinta vez a Elizabeth. Todos estamos contentos! Luego dio un paso atrs e inclin la cabeza hacia la derecha. No debes de recordar ni un solo nombre en medio de toda esta conmocin. Yo soy Anna Hauptmann. ste era el negocio de mi marido hasta que se le empez a pudrir el cuello y muri. Perd tambin a mis tres hijos mayores. Fue hace cuatro aos y desde entonces me he ocupado de llevar esto y cuidar de la granja, como todos los de aqu. Te gusta el queso? Querrs probar el mo, vale la pena, aunque no debera decirlo. Mis parientes llegaron del Palatinado durante la guerra del rey Jorge. Aquel que est all es mi padre, Data!. grit con tal fuerza al anciano que dorma delante del fuego que Elizabeth dio un salto. Data, pafi auf! No hace falta andar con tanta delicadeza, seorita Middleton, duerme como un lirn durante todo el da. Data! Esta vez todos los presentes dieron un salto, pero el viejo sigui inclinado sobre su pipa de arcilla y sus huesudos hombros siguieron su movimiento rtmico arriba y abajo sin ninguna alteracin. Seorita Hauptmann... dijo con suavidad Galileo, y con la misma velocidad con que haba ido a presentarse a Elizabeth, Anna dio media vuelta y volvi a su sitio detrs del mostrador, entre barriles y cajas. Con una arruga de concentracin en la frente comenz a reunir cosas a medida que oa las demandas que Galileo le formulaba amablemente y en voz baja. No era poco lo que haba all: en el techo haba mercancas de todo tipo, desde cucharones hasta un arado, barriles y cajas se amontonaban por todas partes. En una pared, signos pintados a mano formaban un variado conjunto, Elizabeth los contempl entre maravillada y divertida. CREE EN EL SEOR TU DIOS,

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deca uno muy destacado, al que slo sobrepasaba en medida otro que deca MARAVILLOSA ES LA MISERICORDIA DEL SALVADOR, rodeado por expresiones ms terrenales: SE COMERCIA CON CERDOS, NO CON PAGARS; 1 LIBRA ES IGUAL A TRES DLARES CINCUENTA; VINAGRE FUERTE Y BUENO; NO HAY CAF HASTA LA PRIMAVERA; SIEMPRE TENEMOS BLSAMO DE LA VIDA TURLINGTON Y ELIXIR DAFFY. Y uno muy grande escrito con letras negras ms austeras: NO ESCUPIR, Y ESO VA POR USTED!, en ingls, holands, alemn y francs. Elizabeth se qued perpleja tanto por el significado como por la intencin. Durante el tiempo que estuvo leyendo los escritos, Elizabeth sinti que todos los de la habitacin guardaban silencio en torno a ella. Saba que la estaban mirando, puso recta la espalda y se volvi para mirarlos de frente. El grupo de hombres estaba sentado alrededor del fuego en bancos rsticos: en el centro haba dos nios al calor del fuego, uno con una mueca de trapo, el otro con un punzn y un pedazo de madera. Anna era la nica mujer adems de ella, los otros eran todos hombres de edades variadas; claramente se vea que eran granjeros que estaban all para compartir las novedades y el calor del fuego en una maana fra de invierno. Se present a cada uno de los adultos e hizo un esfuerzo por recordar los nombres y las caras: Henry Smythe, que tena un tic; Isaac Cameron, que a pesar de ser joven perda pelo y tena los dientes muy estropeados; Jed McGarrity, tan alto que se encorvaba un poco y tena las manos ms grandes que Elizabeth haba visto en su vida; y Charlie LeBlanc, ms joven que el resto, al que le faltaban los incisivos de arriba y por eso silbaba al hablar. l rehuy la mirada de Elizabeth y se puso muy rojo cuando le estrech la mano. Slo Moses Southern fue a darle la mano a regaadientes, con la mirada fija en un punto del techo mientras murmuraba su nombre. Tena unos sesenta aos y la cara curtida y spera, de la textura de una corteza. El tiempo fro haba convertido su crecida nariz en una protuberancia roja; le sonri con una expresin sombra. Elizabeth se volvi hacia los nios. Y a quines tenemos aqu? Mis dos pequeos! dijo Anna. Henrietta y Ephraim, ellos se lo diran si supieran dnde han puesto la lengua. Nios! Venid..., sed amables, por favor, seorita Henrietta, Ephraim, habis olvidado cmo se hace una reverencia? Habis ido alguna vez a la escuela? les pregunt Elizabeth amablemente mientras les coga las manos. Los nios, ambos de pelo sedoso y castao, ojos tranquilos y rostros plidos, negaron con la cabeza y corrieron al lado de su madre. No, no han tenido la oportunidad contest Anna en su lugar. Se ri. Qu lstima que no se haya trado a un maestro con usted de Inglaterra. S que lo he hecho dijo Elizabeth sonriendo. Yo soy la maestra. Uno de los granjeros carraspe con fuerza para aclararse la garganta, pero no tuvo nada que decir en respuesta a la frase de Elizabeth. Incluso Anna pareci quedarse sin palabras. Soy maestra repiti observndolos a todos. Y me propongo empezar las clases en cuanto tenga un sitio donde hacerlo. Bueno! dijo Anna, mientras su sorpresa trataba de ceder paso a su entusiasmo. Bueno, no se me habra ocurrido. La hija del juez. Una escuela en Paradise! Supongo que espera que la gente pague murmur Moses Southern sin mirarla a los ojos.

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Hasta ahora no haba pensado en eso dijo Elizabeth. Pero la cuota sera muy pequea, por supuesto, y podra pagarse en especies... Uno de los hombres pareci aliviado al or aquello, y Elizabeth prosigui con ms seguridad, mientras clavaba los ojos en cada uno de los granjeros. Esperaba poder hacer una lista de todos los nios que tenan edad de ir a la escuela, para poder tener una idea de las provisiones que me harn falta, y para saber si tengo suficientes libros. Libros! exclam el seor Smythe. Usted ha trado libros de Inglaterra? Claro que s contest Elizabeth. Llegarn con mis bales, en cuanto Galileo tenga tiempo de ir a buscarlos; vienen en trineo. Cartillas y libros de lectura, de aritmtica, algo de geometra y de lgebra, de historia... Vio que las caras que la rodeaban comenzaban a nublarse y continu, un poco menos segura de s misma: geografa, mapas, literatura y latn... Latn! Anna repiti la palabra. Para qu les servir a estos nios saber latn? Bueno, es que el latn es... comenz Elizabeth, pero no pudo seguir. Leer y escribir est biendijo el seor Cameron. La aritmtica y la geometra son cosas tiles. Pero el latn? Y la historia? No s. A mis hijos no les servirn ni los romanos ni los griegos cuando tengan que atender sus granjas. El latn... comenz a decir de nuevo Elizabeth. El latn no traer ms que malestar! stos son nios de frontera, no necesitan ideas acerca de la filosofa! Lo nico que falta es que los quiera enviar a la universidad para que les llenen la cabeza de poesa! Moses Southern elevaba cada vez ms la voz. Anna trat de calmar un poco la discusin. Nuestros jvenes no necesitan conocer historias de damas y caballeros y todas esas cosas. La realeza! continu Moses sin calmarse y a punto de escupir. Nos cost mucho librarnos de los realistas. Por qu querramos estudiarlos? Pareca no darse cuenta de que Elizabeth era inglesa, o tal vez no le importaba. Las nias no mirarn a un granjero honrado y trabajador si usted les llena la cabeza con cosas de la realeza seal Anna a Elizabeth, que se debata entre el deseo de aliarse a ella y la manifiesta realidad de la situacin. Confundida, Elizabeth se dio cuenta de que haba seguido una estrategia equivocada con la gente a la que tena que ganarse; sin su apoyo y el de otros como ellos nunca podra comenzar su escuela. Se esforz mucho para encontrar un argumento que pudiera ayudar a sus planes. Los dems la rodearon con los rostros expectantes, esperando que ella refutara lo que haban manifestado. La Biblia pens Elizabeth, algo de la Biblia, pero nada le vena a la mente. Angustiada, vio que las caras de los otros se cerraban en torno a ella. Benditos aquellos que conocen los libros dijo con rapidez porque de ellos es el reino de la rectitud y los buenos modales. Tras esto enrojeci. Por el rabillo del ojo vio a Galileo, que haba permanecido en silencio a lo largo de toda la conversacin y que en aquel momento levantaba una ceja sorprendido. Uno de los granjeros la miraba dubitativamente, pero ella levant la barbilla. Mateo aadi con aire desafiante. De pronto toda su entereza pareci desvanecerse y dese slo marcharse y volver a entrar para comenzar de nuevo. Les estaba diciendo a aquellas

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personas que era capaz de instruir a sus hijos, y el primer ejemplo que haba dado de su propia educacin y merecimientos para tal tarea era un versculo de la Biblia completamente falso y adaptado a sus fines. Elizabeth mir por encima del hombro para ver si Galileo estaba listo para partir y se dispuso a hacerlo. Nathaniel Bonner estaba en la puerta; al ver su cara, Elizabeth tuvo la certeza de que l haba odo al menos una parte de la conversacin; sin duda, la parte de la que ella menos poda enorgullecerse. Elizabeth no haba pasado por una situacin semejante a lo largo de toda su vida; capt la mirada fra pero divertida de Nathaniel y le cost disimular su contrariedad. l le hizo una inclinacin de cabeza y le dese buenos das, pero Elizabeth apenas pudo devolver el saludo. Aprovech la primera oportunidad que tuvo para dejar a Anna y a sus clientes, que haban vuelto a sus lugares alrededor de la chimenea. Una vez fuera, en la galera, Elizabeth se alegr de sentir el aire helado que le refrescaba las mejillas. Por un instante observ cmo Galileo cargaba las provisiones en el trineo, contemplndola con largas e intrigadas miradas. Resueltamente Elizabeth evit que su mirada se encontrara con la del hombre. Creo que caminar un poco dijo tan ligeramente como pudo. Me las arreglar para encontrar el camino de vuelta a casa. Y Elizabeth se fue tan rpido como pudo por un sendero angosto pero bien trazado que atravesaba un grupo de pequeas cabaas. Las mujeres salan a la puerta para saludarla con la mano, pero ella apresuraba su paso sonriendo de forma amable. Necesitaba estar sola un rato, tena que ordenar sus pensamientos. El camino llevaba a un bosque de rboles de hoja perenne y luego hasta la orilla del lago. Elizabeth se detuvo de repente ante una playa pequea donde haba un muelle con los soportes cubiertos de hielo y vio a los pescadores que llegaban arrastrando sus pesadas redes. Entre el grupo que avanzaba directamente hacia donde ella se encontraba, con miradas curiosas y expectantes, cont seis hombres y un puado de mozalbetes. Reprimi un gruido, se dio la vuelta con brusquedad y volvi corriendo al sendero, donde se encontr con Nathaniel. Elizabeth resbal y lanz un grito; se habra cado de no ser porque Nathaniel la sujet con ambas manos y le cogi los brazos a la altura de los codos; las propias manos de Elizabeth fueron a dar en los fornidos antebrazos de Nathaniel. Contrariada por su propia torpeza y confusa ante la sbita aparicin, levant la mirada y observ al hombre, que permaneca tranquilo y con la cabeza inclinada hacia ella. Sinti la presin de los dedos de Nathaniel a travs de su capa y se percat del suave aliento tibio que le llegaba a la cara; durante un momento sinti una extraa parlisis y luego, con un ligero movimiento, se solt de sus brazos. Respirando agitada mir hacia atrs, hacia el lago delante del cual estaban los hombres que iban aproximndose. Perdneme murmur, y se dispuso a volver al sendero. Perdneme, seor Bonner. Espere! Exclam Nathaniel a sus espaldas y Elizabeth se puso a caminar ms rpido. Se levant un poco las faldas para poder caminar ms deprisa. Elizabeth, espere! repiti mucho ms cerca de ella. Cuando ella comprendi que no podra sacarle ventaja se detuvo y trat de regular su

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respiracin. Luego se volvi para mirarlo a la cara. S? contest de la forma ms casual que le fue posible. Iba vestido igual que el da anterior. Elizabeth not que debajo de su abrigo llevaba una camisa limpia de ante, lo que le trajo a la mente la herida y baj la mirada. Disclpeme, seor Bonner comenz a decir. Nathaniel. Elizabeth respir hondo y solt el aliento. Cuando se sinti ms tranquila adopt una expresin que esperaba fuera amistosa pero que a la vez mantuviera la distancia. Por favor, perdneme por haber chocado con usted. Espero que no haya afectado su herida. Nathaniel se mir el hombro. No me di cuenta de que estaba detrs acab de decir Elizabeth. Iba a buscarla dijo Nathaniel. Supuse que estaba muy claro. Tengo que hablar con usted acerca del edificio de la escuela. Elizabeth mir a lo lejos e hizo un esfuerzo para controlar su respiracin, para que no le temblara la voz. Dudo mucho de que vaya a haber una escuela dijo. La gente de aqu no parece particularmente interesada en el asunto. Usted se da por vencida muy fcilmente. Perdn? No crea que se dara usted por vencida con tanta rapidez. Esos provocadores de la tienda no pueden hacerla cambiar de idea, si es que realmente est decidida. No me he dado por vencida replic ella. Es que... hizo una pausa y viendo que Nathaniel no se rea sigui hablando ms lentamente. Es mucho ms complicado de lo que haba previsto. No es lo que esperaba termin diciendo. Usted tampoco es lo que ellos esperaban dijo Nathaniel. Y qu es lo que esperaban? pregunt Elizabeth temiendo la respuesta. No esperaban una medias azules. El trmino no le era familiar, pero se dio cuenta de que no se trataba de un cumplido. Supongo que llaman medias azules a las mujeres solteras que se preocupan muy poco por la moda. Aqu llaman medias azules a las solteronas que ensean en la escuela dijo Nathaniel. Antes de que Elizabeth pudiera replicar, continu: Pensaban que iba a llegar una princesa, dse cuenta, la hija del juez. Vestida de seda y raso, en busca de un marido con dinero, el mdico probablemente. Y no ha sido as, porque si no fuera por sus bonitas botas, usted podra muy bien pasar por una cuquera por la sencillez con que viste. Y como no es la princesa codiciosa que esperaban, no saben qu hacer con usted. Lamento mucho haberlos decepcionado dijo Elizabeth algo confusa. Todo lo contrario replic Nathaniel; en su boca se dibuj una sonrisa. Yo no me siento decepcionado en absoluto. Elizabeth volvi a recogerse la falda dispuesta a seguir su camino hacia la parte alta de la colina, y al hacerlo tuvo la oportunidad de verse las botas: cuero blando de cordobn lustrado hasta producir destellos, hebillas de bronce, punteras y talones delicados. No del todo adecuadas para los helados caminos de la parte alta del estado de Nueva York, segn le hacan sentir los dedos de

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los pies. Bonitas botas: su nico lujo y su nica debilidad. No se vaya continu amablemente cuando ella avanzaba. No volver a mencionar sus botas. Elizabeth se detuvo preguntndose si en realidad deba irse o quedarse. Porque la verdad es que no tena deseos de marcharse. La gente enviar a los nios a la escuela, pero primero debe haber un edificio. Ella se haba preparado para un enfrentamiento, pero de pronto not que ms que el enfado la dominaba la curiosidad. Se volvi hacia l: Cree que vendrn los nios? Yo pensaba que lo haba echado todo a perder. Nathaniel se apart del sendero y se apoy en un tronco. Elizabeth vio, distradamente, que se trataba de un hombre alto. Haba muchos hombres altos en su familia; al lado del to Merriweather los dems vecinos parecan enanos. Pero enseguida se dio cuenta de que no era tanto su estatura como la forma de mirar directamente a los ojos lo que la turbaba. La gente de aqu es un poco ms ruda de lo que usted est acostumbrada a ver, pero saben apreciar las oportunidades. El juez no le ha dicho que me contrat para construir la escuela que usted desea? Elizabeth neg con la cabeza. Llegamos a un acuerdo anoche, durante la cena. No supo qu contestarle; en realidad, haba temido que su padre no hiciera honor a su promesa y no pudiera tener la escuela; pero al parecer finalmente haba accedido a que se hiciera el edificio. Sinti que la invada una ola de aprecio y rechazo mientras se daba cuenta de que deba dar las gracias a Nathaniel por lo que haba hecho. La razn por la cual l quera ayudarla no poda imaginrsela. Debera de haber alguna otra motivacin, algo bueno habra visto l en la idea de tener una escuela para comprometerse en su construccin. Elizabeth lo mir y trat de imaginar cul sera el motivo, pero todo lo que pudo ver fue que Nathaniel la observaba entre paciente y divertido. Debo decir seal con una suave sonrisa que no me lo esperaba..., que no tena la menor idea. Es muy amable... Nathaniel levant una ceja. Poco se logra con la amabilidad y mucho con el dinero contante y sonante. l me pagar. Elizabeth baj la mirada. Entiendo dijo. Pero el dinero no sera motivo suficiente para que me gustara hacer semejante trabajo; existen otros motivos aadi Nathaniel. Cuando le qued claro que Elizabeth no saba cmo responder a esto, Nathaniel se ech a rer. La mujer tena ingenio y saba replicar, pero no estaba acostumbrada a coquetear. Nathaniel se alegr mucho de saberlo. Observ a Elizabeth haciendo esfuerzos para encontrar una respuesta amable y sinti que tena que seguir incitndola . Me sorprende que su padre no se lo haya dicho. Todava no lo he visto. He salido muy temprano dijo. Ah respondi Nathaniel. Es decir, que estaba impaciente por conocer el pueblo y buscar posibles candidatos. Ella encontr el modo de responder a aquella afrenta Qu quiere decir usted, seor? pregunt con aire grave. Que sali a buscar alumnos. Qu pensaba que haba querido decir? le respondi con una sonrisa todava ms amplia.

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Elizabeth dirigi la mano hacia su capucha para situarla en su lugar. El pelo se le haba soltado y los rizos le caan hasta las mejillas; se los ech hacia atrs. Nathaniel tuvo que frenarse para no ir y ponerlos de nuevo donde estaban. Pens en hacerlo porque saba que eso la hara ruborizar y se dio cuenta de que cada vez tena ms ganas de verla sonrojarse. Pero era paciente, mientras que ella no; l tena ventaja y la usara. Tuvo que admitir que era cierto lo que haba dicho su padre, l tena planes con aquella mujer. Ya se ha puesto en contacto con el pastor? le pregunt con voz ms amable, sin forzar una respuesta para la pregunta anterior. Tiene una hija, ella es la persona con la que debera hablar de la lista que desea. Kitty Witherspoon. Gracias dijo Elizabeth. Ser de mucha utilidad. Mir a su alrededor y vio que estaban en un lugar escondido, tanto del lago como de las casas. Supongo que debo marcharme, seor... hizo una pausa. Si quiere podemos hablar esta tarde del edificio de la escuela. Quiere usted decir que desea que la visite al atardecer? Es vspera de Navidad. Pensaba que mi padre haba invitado a todos sus amigos. Nathaniel frunci el rostro. Qu le hace pensar que yo soy amigo de su padre? Aunque usted y mi padre hayan discutido, es vspera de Navidad repiti Elizabeth. Y si l no le ha invitado, le invito yo. A usted y a su familia. Lo mir a los ojos con una expresin firme y segura. A lo mejor no es amigo de mi padre... pero... hizo una pausa. Va a ser amigo mo, verdad? Nathaniel le devolvi la mirada esta vez sin sonrer. As es, Botas dijo. En principio.

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Captulo 5
Elizabeth volvi a casa exhausta; la distancia entre el pueblo y la casa que le haba parecido tan corta en el trineo casi la destroza. Se meti en su cuarto tras una breve conversacin con su padre y, aunque era slo media maana, se qued profundamente dormida. Curiosity fue a despertarla a media tarde. No quise despertarla para almorzar, pero supongo que a esta hora debe de estar murindose de hambre dijo mientras pona una bandeja sobre una mesa que haba al lado de la cama. El olor de la carne y las patatas sala por debajo de las tapas de los platos y provoc que el estmago de Elizabeth resonara de hambre. Tambin haba alubias en salsa y pan de trigo caliente. Le dio las gracias a Curiosity y luego se dedic a comer, sealando en voz alta que el aire fro y la altura eran muy buenos para abrir el apetito. Es el ejercicio de andar por la montaa aadi Curiosity. Pero ahora ya ha descansado. Hay gente que la espera abajo. Elizabeth, sorprendida, levant la mirada. Clmese. Slo es Kitty Witherspoon que viene a presentar sus respetos. Su hermano la est entreteniendo hasta que usted pueda bajar. Katherine Witherspoon (ya que no utilizaba el nombre de Kitty ante Elizabeth) esperaba en la sala, sentada en el borde de la silla. No haba ni rastro de Julin, lo que incomod a Elizabeth: l tena mucha ms habilidad que ella para iniciar una conversacin en estos casos, aunque Elizabeth se dio cuenta de que no tena ni idea de cules eran all las reglas de cortesa para atender a las visitas. La seorita Whiterspoon no tena ms de veinte aos. Era de mediana estatura, de formas firmes y demasiado redondeadas para su edad y tena una cara estrecha bajo un pelo rubio y rizado. Sus ojos, de un tono azul acuoso, estaban rodeados por pestaas del mismo color rubio. La joven se levant inmediatamente para saludar a Elizabeth con la mano hmeda por los nervios. Era tan entusiasta y enrgica que se tambale un poco cuando tuvo que pronunciar el pequeo discurso que, segn le pareci a Elizabeth, deba de llevar ensayado y en el cual la seorita Witherspoon enumeraba todas las razones por las cuales estaba tan contenta de tener a Elizabeth y a su hermano all. Haba comenzado a nevar intensamente y las dos jvenes se sentaron ante la chimenea de la sala, donde Daisy les haba llevado el t. Elizabeth suspir con alivio al encontrarse en un ambiente tranquilo, despus de aquellos das agitados y de los inquietantes acontecimientos de la maana. Acudan a su mente fragmentos de las conversaciones que haba mantenido con Nathaniel, que la distraan de lo que le estaba diciendo Katherine. Me temo que estoy molestndola despus del viaje tan largo que ha

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hecho dijo Katherine interrumpiendo su relato. Ah, no le asegur Elizabeth, que deseaba vivamente que la joven se tranquilizara un poco. Por favor, perdneme. Todo es tan nuevo para m que a veces me distraigo con cualquier cosa. Pensaba en el accidente de ayer? Elizabeth medit antes de responder, dndose cuenta de que todo lo que haba pasado el da anterior entre su familia y Nathaniel ya era de conocimiento pblico. Perdneme prosigui Katherine ponindose un poco colorada. No tendra que haber supuesto eso. No, est bien dijo Elizabeth, pero no respondi a la pregunta de Katherine. Un silencio molesto se interpuso entre ambas y Elizabeth se apresur a romperlo: Seorita Witherspoon, Katherine. Tal vez usted podra serme de mucha utilidad. Habr odo que quiero fundar una escuela Katherine asinti con la cabeza. El primer paso que tengo que dar es averiguar cuntos nios hay para acercarme a sus padres. Usted est en contacto con todas las familias de Paradise, sera tan amable de ayudarme? Katherine le hizo una lista de ocho familias que tenan hijos en edad escolar y le facilit tambin los nombres y direcciones, as como la edad aproximada de los nios. Muy contenta de haber logrado todo aquello con tanta facilidad, Elizabeth repas la lista y cont doce nombres. stos son todos los nios? pregunt algo atemorizada. Tema tener que emprender una bsqueda directa entre los hijos de los esclavos, pero Katherine pareci darse cuenta de eso. stos son todos los nios del pueblo, tanto libres como esclavos dijo Katherine. Me temo que en algunos casos le resultar muy difcil convencer a los padres de que les permitan ir a la escuela. A Billy Kirby, por ejemplo. Billy Kirby? Es granjero, cazador, transporta madera y hace algunos trabajos de construccin. Fue l quien construy esta casa por encargo de su padre. Billy se encarga de su hermano menor desde que sus padres murieron. Katherine dud y luego dijo: No creo que tenga mucho inters en enviar a Liam a la escuela. Bueno, entonces tendr que hablar con l, no le parece? dijo Elizabeth. stos son todos los nios repiti Katherine. Del pueblo aadi. Elizabeth levant una ceja y esper. Estaba muy claro que Katherine tena algo ms que decir. Hay un nombre ms que no le he dado, porque esa criatura no vive en el pueblo: es una nia que vive con su familia al otro lado del lago de la Media Luna, en la parte alta de la montaa del Lobo Escondido. Elizabeth se prepar a anotar. Me gustara que me dijera el nombre dijo. No quisiera excluir a nadie que quiera venir. De nuevo Katherine titube. Me sorprende que todava no sepa nada de ella. Y por qu habra de saber algo de la nia? respondi Elizabeth muy intrigada. Porque es la hija de Nathaniel Bonner dijo Katherine. Elizabeth se limit a sonrer. Su hija?

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Se llama Hannah y tiene cerca de nueve aos. Es una criatura muy brillante. El seor Bonner es soltero dijo Elizabeth, y dese no haberlo hecho, porque Katherine la observaba dando muestras de entender, lo que haca que Elizabeth se sintiera inquieta. O tal vez le he entendido mal, en fin, no importa. Todo el mundo le llama Nathaniel replic inmediatamente Katherine, y aadi sin prembulos y en voz baja: Su mujer muri en el parto. Pese a todo lo que Cora Bonner, Curiosity y el doctor Todd hicieron por salvarla. Nathaniel nunca pudo recuperarse. Sufri unas fiebres muy fuertes que acabaron llevndosela... Ah, qu triste la interrumpi Elizabeth con suavidad. Katherine baj la mirada, tal vez para esconder la energa que la dominaba. Sabe que no hay que ser chismosa pens Elizabeth, pero no puede evitarlo. La suegra de Nathaniel lleva la casa desde que muri su madre aadi Katherine con nuevo mpetu, aunque tratando de contenerse. Con una sonrisa nerviosa levant la mirada y observ a Elizabeth. Mi hermano le dijo dnde iba? le pregunt repentinamente Elizabeth. La mujer emiti un dbil suspiro, de alivio? de contrariedad? Pero Katherine se dio cuenta de lo que quera Elizabeth e hizo a un lado la historia de los Bonner. A una cita en el pueblo, segn dijo. Permtame que le diga, Elizabeth, que aunque yo no se lo dije a su hermano, me parece maravilloso tener en Paradise a un hombre joven, fino y de buen gusto. Elizabeth sonri ante tal descripcin de su hermano. Y qu me dice del doctor Todd? pregunt. Parece que es un hombre muy agradable. Katherine se puso roja y se apoy en el respaldo para tomarse el t. Elizabeth vio con claridad que haba desconcertado a su visitante. Ahora me toca a m interrogarla para obtener informacin pens Elizabeth. Creo que le he dado una leccin. Apenas caa la tarde cuando su padre fue a encontrarse con ella en el estudio donde estaba leyendo. Lleno de entusiasmo por la fiesta que se acercaba, deseaba compartirlo con su hija. Bueno, Lizzie dijo tratando de resultar solemne. Qu te vas a poner esta noche? Elizabeth dej a un lado el papel y la tinta y levant la cabeza para observar a su padre, que se paseaba delante del fuego. Con ms de sesenta aos segua siendo un hombre de buena presencia, figura imponente, frente alta y una mata de pelo gris recogida en el nacimiento del cuello con una sencilla cinta negra. Las pelucas empolvadas estaban pasando de moda y l haba dejado de usarlas; su cabellera haba sido siempre un orgullo para l. Elizabeth not que tena la tez rojiza, y se pregunt cmo andara de salud, aunque se alegr de verlo de buen humor. Es necesario que me cambie de ropa, padre? pregunt mientras se observaba.

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Qu! grit el padre. De gris en una fiesta? Elizabeth sonri. Habitualmente me visto con ropa gris, padre, pero tengo otros vestidos que tal vez te gusten ms. Me pondr uno. Muy bien! dijo complacido. Quiero que todos te vean guapa esta noche. Ella dud. Padre, espero que no pienses que quise apresurarme, pero invit al seor Bonner y a su hijo a la fiesta. As podremos hablar de la construccin de la escuela. Le pareci que su padre no pona objecin alguna y continu: Tengo ganas de conocer a todos tus amigos. Pero me gustara recordarte que no tengo ninguna intencin de casarme. El juez se detuvo sorprendido y se volvi hacia ella con las manos en la espalda. Frunci los labios y observ durante un largo minuto a su hija, hasta que Elizabeth empez a hacrsele agradable a la vista. Esto no puede sorprenderte de ningn modo dijo finalmente Elizabeth. He sido sincera contigo desde el principio. Me gustara mucho que te casaras dijo secamente su padre. Sera para m una gran alegra saber que alguien cuidar de ti despus de mi muerte. Tengo dinero dijo Elizabeth. Eso ya lo sabes, mis necesidades bsicas estn cubiertas. Y cuando te vayas de este mundo, que no creo que sea en un futuro cercano, espero que mi hermano est en condiciones de asistirme. No carece de recursos materiales. El juez frunci el entrecejo. Tienes ms fe que yo en la capacidad de tu hermano para sobreponerse a su pasado dijo. Si es capaz de reformarse, tal vez tengas razn. Pero quin sabe si eso suceder? No, no puedo tomar en consideracin tus buenos pronsticos y tus mejores deseos, querida ma. Por otra parte, est la cuestin de la tierra. El dominio de este territorio es algo que me tomo muy en serio. Elizabeth dud. Realmente espero que Julin cumpla la promesa que nos hizo a ti y a m dijo. Creo que por fin tiene muy claro cules pueden ser las consecuencias de sus actos, y espero que haya aprendido la leccin. Es capaz de aprender la manera de ocuparse lo mejor posible de las posesiones familiares. Est verdaderamente interesado en ello. Tu futuro no puede depender de tu hermano. Necesitars a alguien una vez que yo me haya ido dijo con impaciencia. Creo que siempre ser capaz de ocuparme de m misma dijo Elizabeth con lo que esperaba fuera una definitiva y convincente sonrisa. Su padre sigui caminando de un lado a otro de la habitacin, con las manos cruzadas a la espalda. Elizabeth, qu clase de padre sera yo si no me preocupase por tu futuro? Se detuvo a pensar en lo que haba dicho, y luego se dirigi con pasos rpidos hasta su escritorio. Del bolsillo del chaleco sac una llave pequea y abri un cajn. Cogi de all una hoja de papel. Mir a hurtadillas alrededor y luego fue hasta donde estaba Elizabeth y se la puso en la mano. Acta de donacin ley ella en voz alta. El juez se mostraba muy satisfecho consigo mismo. El ttulo de propiedad original de todo esto, incluyendo Lobo Escondido.

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Un millar de acres, querida. Para ti. El resto de la propiedad, otros doscientos acres, est destinado a tu hermano. Para algn da, cuando haya madurado. Es el fruto del trabajo de toda mi vida y mi mayor deseo es que los bienes de la familia permanezcan sin dividirse, por el bien de mis hijos y de las generaciones venideras. Confundida, Elizabeth levant la cabeza, mir a su padre y luego el documento. ...propiedad, bienes y mejoras para el uso y bienestar de mi mencionada hija Elizabeth Middleton, sus herederos y asignados..; Pero por qu? dijo Elizabeth. Por qu ahora y de esta forma? Me parece extrao. Pens que te gustara respondi el juez, sintindose un poco desilusionado. Padre comenz a decir Elizabeth. Por favor, no pienses que soy una desagradecida. Simplemente es que no entiendo qu es lo que te ha llevado a hacer algo as. No es extrao dijo el juez querer disponer de la propiedad para dejarla en manos de los hijos en los que se confa. Elizabeth trataba de tomar las palabras de su padre al pie de la letra, quera ser merecedora de su confianza. Pero l no la miraba a los ojos y comenzaba a chupar la pipa ferozmente. No se acostumbra a dejar a una hija soltera una propiedad valiosa dijo ella. Podra disponer de ella como me pareciese. Una vez ms Elizabeth volvi a mirar el ttulo de propiedad. De pronto entendi lo que pasaba y se sinti muy desanimada. Todava no lo has firmado le dijo a su padre. Y no est registrado. El juez se volvi. Lo firmar ante testigos el da que te cases. Perpleja, Elizabeth se levant de su asiento. Y en quin piensas como marido? En Richard Todd contest el padre con sencillez. Crea que era obvio. Es un partido excelente, Elizabeth. Juntos tendris ms o menos cinco mil acres. No es tan grande como algunas de las propiedades del oeste, pero es suficiente. Estaris bien provistos y no importarn las tonteras que haga tu hermano cuando yo me haya ido. Richard es un hombre de confianza y podr cuidar tanto de los intereses de Julin como de los tuyos. A Elizabeth le temblaban las rodillas. Por un momento crey que se haba puesto enferma. Y por qu no, con el sapo que su padre pretenda que se tragase. Haba viajado hasta all y haba concebido muchas esperanzas sobre una vida nueva, para descubrir que su padre ya haba previsto cmo coartar su libertad antes de que tuviera posibilidad alguna de disfrutarla. Y adems esperaba que sintiera gratitud y admiracin. Era demasiado para soportarlo y, sin embargo, deba hacerlo si quera salvar algo. Junt las manos con fuerza y mir a su padre de la forma en que lo haba aprendido de su ta Merriweather, con la mirada reservada a los hombres temerarios capaces de continuas maniobras. Me maravilla que pienses que soy tan poco inteligente para no darme cuenta de lo que hay detrs de estas estratagemas. No son estratagemas replic el juez, nervioso. Qu he hecho mal, sino ofrecerte casi la mitad de mis valiosos dominios?

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Elizabeth neg con la cabeza con tal fuerza que el pelo comenz a soltarse de los broches. Una mujer casada no puede poseer tierras. Si firmas eso el da de mi boda, la propiedad ir a parar directamente a manos de Richard Todd. No es por mi bien, sino por el tuyo y por el de Todd que ests haciendo esto. Supongo que lo tienes en gran estima. O tal vez le tienes miedo? Lo hago por ti protest el juez casi sin fuerzas, agitando el papel ante su cara. Un marido es alguien que cuidar de tus intereses. Si muero y todas mis propiedades van a parar a tu hermano puede que las pierda en apuestas en poco ms de un ao. He pasado toda mi vida construyendo este pueblo en medio del bosque, lejos de todo; adems, dnde iras t? Me quedara donde estoy, con algo de dinero y sin propiedades dijo Elizabeth levantando la voz para hablar por encima de las protestas de su padre . Si realmente quieres demostrar tu preocupacin por m y protegerme de los excesos de Julin, puedes firmar ese ttulo hoy mismo y dejar a mi libre albedro casarme o no, segn me parezca ms ventajoso. Hubo un silencio durante el cual Elizabeth observ a su padre dirigirse con el ttulo al escritorio para guardarlo. Hay mucho ms en juego de lo que quieres reconocer continu: Se trata de algn problema financiero del que no estoy enterada? Nada que te conciernarespondi escuetamente el padre. Yo dira que s me concierne, y mucho, puesto que pretendes que me case con un extrao para resolver tus dificultades respondi Elizabeth mientras l se le acercaba haciendo visibles unas pulsaciones provocadas por la tensin en sus mejillas. Me he acercado a la verdad, padre? He tenido mala suerte en una inversin dijo el juez lentamente. Pero no discutir ese asunto contigo. Muy bien dijo Elizabeth. Si Richard Todd es tan hbil para aumentar sus posesiones, vndele a l los mil acres. Espero que con eso tengas la liquidez de la que careces en este momento, y todava nos quedarn dos mil acres, que sin duda son ms que suficientes para vivir con comodidades. El padre se ruboriz tanto que Elizabeth se asust. He tardado treinta aos comenz a decir con voz temblorosa. He dejado mi vida en estas tierras. No las vender a ningn precio. Te pido que reconsideres la oferta de matrimonio de Richard, porque eso traera prosperidad a la familia y resolvera muchas dificultades. Pero tambin porque estoy convencido de que Richard sera un buen marido para ti y cuidara muy bien de tus intereses. Es una lstima comenz Elizabeth, con voz ms tranquila, pero al mismo tiempo firme y resuelta que tengamos una discusin el primer da que estoy aqu. Pero espero que me creas cuando te digo que nunca tendr en consideracin la oferta de matrimonio del doctor Todd. No puedo casarme con alguien que tiene esclavos. Aunque lo amara no podra casarme con una persona as. Mi conciencia no me lo permitira. Es el esposo ideal para ti dijo el padre. Si fueras ms sensible te daras cuenta. Hubo otro silencio en el cual Elizabeth luchaba contra su carcter. Entonces no soy sensible dijo. Pero no har nada que vaya contra mis principios. No hay ningn otro hombre adecuado para ti de su condicin en muchos

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kilmetros a la redonda. No venderas tu propiedad pero piensas vender a tu hija, he entendido bien? Eres una impertinente! repuso el padre. Pens que mi hermana te haba educado mucho mejor. Padre, te importan mis deseos? Me preocupo por tu bienestar. Escchame. Lo que quiero es tener independencia. Es la gran bendicin de la vida, la base de todas las virtudes; y siempre mantendr mi independencia aunque se oponga a mis anhelos, aunque tenga que dormir en un pramo helado. Sabes quin escribi eso?. No tengo la menor idea dijo el juez exasperado. Elizabeth levant el delgado libro que haba estado leyendo hasta que lleg su padre, y se lo ofreci. La seora Wollstonecraft. Defensa de los derechos de la mujer. El juez observ el volumen que le pusieron en las manos y luego neg con la cabeza. Te has dejado influir por esta... esta... Si dijo Elizabetn. Me estoy dejando influir por estos escritos. Pero no ms de lo que influido sobre ti los de Thomas Paine. El juez dej caer el libro sobre la mesa. Los derechos del hombre no se pueden comparar con esta tonteras. Si no has ledo a la seora Wollstonecraft, cmo sabes que son tonteras? seal Elizabeth con impaciencia. Y luego, notando que no convencera a su padre, se detuvo y trat de ordenar sus pensamientos. Conserva tus propiedades y tu oferta. Si nicamente te firmar el da de mi boda con Richard Todd, entonces nunca ser firmado. Si sigues intentando comprometerme en una alianza que no deseo, volver a Inglaterra a casa de la ta Merriweather. El juez dej caer la mandbula. No lo haras. S. Vine aqu para escaparme de las restricciones a las que he estado sometida en Inglaterra. Si no hay libertad para m en este lugar, no veo por qu debo quedarme. Elizabeth guard sus tiles de escritura y se dirigi haca la puerta del estudio. Te dejo el libro dijo. Por si tienes ganas de saber qu dice. Ahora, si me perdonas, debo ir a prepararme para asistir a tu fiesta. Haban sacado casi todos los muebles del recibidor: lo nico que haba dejado eran unas sillas, dispuestas en grupos de tres o cuatro, y un mesa larga cubierta con un mantel de lino brillante y adornada con plata de calidad. Curiosity y sus hijas haban servido comida de todas las variedades posibles. La habitacin estaba iluminada con velas de cera de abeja dispuestas en un conjunto de lmparas de peltre. Aunque en el exterior era noche cerrada desde las cinco de la tarde, el cuarto estaba luminoso como si fuera medioda. Elizabeth se dedic a cumplir con sus deberes de anfitriona tal como se le haban enseado desde la ms temprana infancia, asegurndose de que todos

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estuvieran bien atendidos, provistos de bebida y comida, y de que nadie se quedara sin alguien con quien conversar durante mucho tiempo. Sonrea, asenta y responda a las preguntas que le hacan, pero estaba tan angustiada que tema que lo notaran con slo mirarla. Lo que ms pesaba en su mente era la duplicidad que haba mostrado su padre. Elizabeth no poda mirar a un Richard Todd que sonrea amablemente y la ayudaba en todo lo que poda, sin dejar de pensar que aquel hombre y su propio padre haban planeado juntos y a sus espaldas un matrimonio que no deseaba y que no poda admitir. Era difcil ser amable en una circunstancia como aqulla, pero ms difcil era simular que no haba pasado nada. Todos los planes de Elizabeth estaban en peligro. Y Nathaniel no haba llegado. Primero se sinti sorprendida, luego algo herida, y finalmente desconcertada por sus propias reacciones. No poda negarse a s misma que se senta atrada por l, pero tambin saba que era una preferencia poco apropiada, una inclinacin que su padre no aprobara. Al contrario que Elizabeth, Julin pareca divertirse con todo lo que le rodeaba. Todo era de su agrado. Haba varias chicas guapas: Elizabeth observ que su hermano coqueteaba descaradamente con Katherine Witherspoon y con Molly Kaes, una joven que atenda la granja de su padre; haba juegos, danzas y circunstancias triviales de las que l poda aprovecharse. Y no haba nada en que pudiera ocuparse Julin excepto de las cosas que ms le llamaban la atencin; no se dio cuenta de lo contrariada que se senta su hermana. Aunque Elizabeth conoca a su hermano demasiado para haber esperado otra respuesta. Todos los hombres all reunidos queran darle conversacin: desde el desdentado seor Cunningham hasta el seor Witherspoon, el pastor. Haba tres o cuatro hombres jvenes que al parecer no tenan nada que hacer y que seguan a Elizabeth con los ojos donde fuera. Era algo a lo que no estaba acostumbrada ya que haba crecido con tres primas ms guapas. Elizabeth haca mucho tiempo que se haba resignado a la soltera; de hecho, vea aquel destino con ciertas expectativas y comodidades, por lo que no estaba muy complacida por la repentina atencin, no buscada ni deseada, de la que era objeto. No crea que aquellos hombres pudieran estar interesados en otra cosa que no fueran las propiedades de su padre. Sin embargo, se las arregl para frenar las arremetidas de los jvenes sin herir sus sentimientos, haciendo ademanes hacia los invitados a los que deba saludar y cuidar. Slo Richard Todd segua insistiendo; no pensaba permitir que lo hicieran a un lado, la segua por la habitacin hasta que ella se dio cuenta de que deba dedicarle por lo menos cinco minutos de charla. El doctor Todd luca ropa muy bien cortada, de color azul marino con botones de metal, camisa de lino y un lazo en el cuello. Llevaba perfectamente ajustados los pantalones y no poda distinguirse una sola arruga del cinturn a las rodillas. Se haba recortado la barba y el pelo y sus modales eran siempre amables y refinados. Elogi a Elizabeth por la tersura de su piel, por la hermosa sencillez de su vestido gris oscuro y por lo bien que estaba puesta la mesa. Ella acept amablemente algunos de los cumplidos, seal que no haba intervenido en los preparativos de la fiesta aunque sin dejarle ver que no era grato aceptar elogios por haber estado todo el da trabajando en la cocina. l hizo todo lo que poda para comportarse como un caballero, y ella no quera contrariarlo. As que usted es admiradora de la seora Wollstonecraft dijo Richard

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Todd cuando se produjo un nuevo hueco en la conversacin. Vi el ejemplar de la Defensa..., su padre me dijo que usted se lo haba prestado. Elizabeth lo mir. S, es mo. Titube. Conoce a la seora Wollstonecraft? No he ledo ese libro dijo Richard Todd. Pero me gustara hacerlo. Realmente dijo Elizabeth mirando hacia otro lado me sorprende que le interesen esos escritos. Porque tengo esclavos? Porque tiene esclavos. Otro silencio se interpuso entre ellos durante unos segundos. Hered los esclavos de un to mo dijo por fin el doctor Todd, y Elizabeth permaneci en silencio. Podra haber circunstancias que a usted se le escaparan y que haran que no fuera tan severa conmigo en este asunto aadi. Elizabeth se sinti algo tocada por la franqueza del mdico, era difcil evitarlo. Sin embargo, se qued en silencio para ver qu otra cosa poda decir l en su favor. Cuando tengan veintin aos los liberar seal claramente desconcertado. No por mdijo Elizabeth. En parte concedi l Elizabeth tena dudas de la sinceridad de Todd, de modo que decidi ponerlo a prueba. Entonces hgalo hoy mismo dijo. Sera un acto muy apropiado para la Navidad. La seora Wollstonecraft escribi sobre la esclavitud adems de hacerlo sobre los derechos de las mujeres? pregunt tratando de cambiar de tema. Escribe acerca de la libertad, la cual es primordial para todas las personas. Observ que l sonrea y se puso muy seria. No! exclam Todd tratando de obligarla a mirarle a los ojos. No me rea de usted. Slo pensaba que usted habla como una maestra de escuela. Como las medias azules repuso Elizabeth. Se levant y se estir la falda. Soy una medias azules, seor Todd. Usted no parece en absoluto una maestra de escuela solterona. No es necesario que me haga cumplidos dijo Elizabeth. No estoy acostumbrada y no darn en el blanco. Elizabeth estaba un poco aturdida, pero muy contenta de poder ser tan desafiante, tan desafiante como quisiera. Tanto como un hombre dirigindose a otro. Pero Richard Todd no se daba por vencido. Es una lstima dijo tranquilamente. Porque le hablaba con sinceridad. Usted no parece una maestra de escuela. Se equivoca replic ella. Porque justamente una maestra de escuela es lo que soy y siempre ser. Su padre se acercaba y Elizabeth sinti pnico ante la sola idea de continuar aquella conversacin en su presencia. Un segundo despus le haba dado una excusa, haba desaparecido en el vestbulo y haba subido las escaleras que llevaban al piso de arriba y a su habitacin. Los ruidos de la fiesta se elevaban hasta el lugar donde estaba Elizabeth, ante una ventana. La noche invernal era muy clara; la luz de la luna reflejndose en la nieve le permita ver casi todo el pueblo. Un momento

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despus de haber tomado la decisin de salir a dar un paseo, baj de nuevo al vestbulo donde no tardo en encontrar su capa de abrigo y su mitones, se calz las botas ms gruesas que tena y sali. La noche era tan fra como clara; la luna, casi llena, estaba baja sobre la montaa, despidiendo un claro brillo plateado y gris y produciendo reflejos en la nieve. Elizabeth respiraba profundamente y se envolva en la capa, cada vez ms ajustada a su cuerpo, mientras se suba la capucha. Fijndose en la direccin en que andaba, tom por un sendero pequeo que se abra en la nieve pensando en caminar slo unos diez minutos para quitarse de la cabeza la fiesta y a Richard Todd. Haba conocido hombres como l en Inglaterra. La nica diferencia entre el doctor Todd y los otros, se vea forzada a admitirlo, era que en Inglaterra los hombres como el mdico, en posesin de fortuna y buenas relaciones, no necesitaban molestarse en seducir a las mujeres jvenes. Se trataba de un hombre extrao; no poda asociar aquellos modales finos y agradables con lo que saba de l. Volvi a pensar en la conversacin que haba tenido con su padre y lleg al borde de la desesperacin. Haba caminado durante cinco minutos por el sendero cuando se encontr en el principio del bosque y ante una figura solitaria. Elizabeth se detuvo y comenz a pensar, preguntndose qu decirle a un extrao que en una noche como aqulla se encontraba fuera, cuando reconoci a Nathaniel Bonner avanzando en direccin a ella. La sorpresa le produjo un nudo en el garganta, que baj lentamente hasta abarcarle el resto del pecho. Nathaniel se detuvo frente a ella e hizo una reverencia. Botas dijo a modo de saludo. Ella se contuvo para no rer ante el nombre que le haba puesto. Buenas noches dijo. Pens que vendra con su padre y... con su hija. Le sorprendiera o no que nombrara a su hija no lo demostr; en cambio, respondi: Vienen hacia la fiesta desde nuestra cabaa, que est al otro lado del lago. Yo he estado vigilando las trampas durante horas. Elizabeth mir por encima del hombro hacia la casa iluminada, visible desde el lugar donde estaba. No los he visto. Tal vez nos hayamos cruzado. De manera que la fiesta no la divierte, eh? Ella dio media vuelta para que l no pudiera verle la cara; pens que no podra esconder la tristeza que senta, se sinti incmoda y avergonzada. Debera volver dijo. Entonces, repentinamente resuelta, encar a Nathaniel: Bueno, debo ser sincera y admitir que usted tena razn. Respecto a mi padre. Respecto a los planes que tena para m. Richard Todd dijo Nathaniel. S, Richard Todd Elizabeth aspir nerviosa. No s por qu le estoy diciendo todas estas cosas. Hace dos das no lo conoca en absoluto. l continu en silencio. S, ya lo s se corrigi Elizabeth. Usted ha sido sincero conmigo y yo me doy cuenta de que la franqueza es tan difcil de encontrar aqu como en Inglaterra. Nathaniel mir hacia la casa y de nuevo a Elizabeth que tena la cara girada hacia el bosque. Comenzaron a caminar por el sendero, en la direccin por la que l haba

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llegado. Avanzaron por el bosque unos cuatrocientos metros y atravesaron un charco helado. Se sentaron sobre unos montculos que haba en un pequeo claro. La noche estaba muy tranquila, todo el ruido del mundo pareca haber sido acallado por el manto de nieve. Elizabeth oa su propia respiracin y vea la nube de vapor que sta produca ante ella. Todd es un hombre agradable dijo Nathaniel. Su to le dej una considerable cantidad de dinero y tierras. Ha comerciado con todos los hombres blancos que han pasado por este lugar. Perpleja, Elizabeth hizo lo que haba estado tratando intencionadamente de evitar: mir a Nathaniel directamente a los ojos y se dio cuenta de que era sincero. La razn por la que estaba dando a conocer su relacin con Richard Todd se le escapaba todava y se senta molesta slo de pensar que tendra que discutir el asunto con l. He venido a este pas para vivir una vida que no me era permitida en Inglaterra dijo escuetamente Elizabeth. No tengo intencin de casarme con Richard Todd. Levant la barbilla y lanz una risa temblorosa. Hay muchas cosas que quisiera preguntarle porque de algn modo me parece que usted es el nico que me dir la verdad. Se le borr la sonrisa de la cara. Pero despus de todo, quiz nada de eso sea importante. Y por qu no? Ella se levant y se envolvi con la capa. Porque creo que voy a volver a Inglaterra. Nathaniel levant la mirada y la observ sentado en el montculos Y por qu?volvi a preguntar. Porque no permitir que me empujen a un matrimonio que no deseo dijo Elizabeth. Mejor ser que vuelva, por lo menos ya s lo que se puede esperar de este lugar. Usted no quiere un matrimonio impuesto o no quiere casarse de ningn modo? No veo la diferencia susurr Elizabeth. Y aadi: El matrimonio significara que las otras cosas, las que para m son importantes, ya no seran posibles dijo. Las mujeres casadas no tienen poder sobre sus vidas. Nathaniel pensaba sealarle que, a pesar de su dinero y de no estar casada, tena poco control sobre su vida, pero se contuvo. En cambio se levant de repente. Volvamos dijo. Hace demasiado fro. Esper hasta que Elizabeth comenz a recorrer el sendero y luego la sigui. Caminaba erguida, con firmeza, dando pasos rpidos pero seguros y delicados, y manteniendo la espalda recta. Haba en ella mucho ms para admirar de lo que l admita. Se preguntaba adonde iran a parar las cosas: podra ser que ella no tuviera inters en Richard Todd, pero el color de su piel, su agitacin y la manera en que le hablaba y lo miraba le hacan suponer que no estaba destinada a una vida casta como ella crea. Antes de cruzar el ro, Nathaniel se adelant y esper al otro lado. Observ a Elizabeth subiendo con cuidado por los troncos resbaladizos que servan de improvisado puente. Lleg al borde levantndose un poco ms las faldas. Estaba casi en el sendero cuando perdi el equilibrio y comenz a resbalar. Nathaniel se adelant y la sujet con suavidad, cogindola por encima de los codos. La ayud a enderezarse y a pasar la orilla. Una vez que estuvieron en

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tierra firme la solt, pero se quedo donde estaba, con la cabeza inclinada sobre la de ella. Estaban tan cerca que su pelo acariciaba la capucha de ella. Elizabeth se mir los pies. Se preguntaba, confundida, por qu le haba molestado tanto que l la hubiera soltado. Algo extrao le pasaba, algo que no haba esperado, algo tremendamente excitante. Se haba credo inmune a aquellos sentimientos y de repente se daba cuenta de que estaba equivocada. Tengo que hacerle una pregunta. S, seor Bonner? contest sin alzar la cabeza. Podra hacerme el favor de llamarme por mi nombre? dijo l con tanta intensidad que hizo que a ella se le pusiera la piel de gallina. Dud pero al fin dijo: Nathaniel. Mreme y diga mi nombre. Elizabeth levant la mirada con lentitud. Nathaniel not en su rostro una tremenda confusin. Se dio cuenta de que nunca haba vivido una situacin semejante con un hombre, no haba imaginado que podra pasarle algo as y estaba turbada y hasta asustada, pero no incmoda por estar all con l. Qu es lo que quera preguntarme? Cuntos aos tienes? Elizabeth parpade. Veintinueve. Nunca la han besado, verdad? La nube blanca del aliento de Nathaniel lleg hasta la cara de ella. Las manos queran salir de la posicin que ocupaban a los lados del cuerpo, pero l las retuvo. Ellas estaba a punto de decirle que se ocupara de sus propios asuntos. Por qu me lo pregunta? dijo Elizabeth levantando la mirada hacia l con expresin critica pero serena. Usted pretende besarme? Nathaniel estall en una carcajada. Se me haba pasado por la cabeza. Ella frunci el entrecejo. Por qu quiere besarme? Bueno dijo inclinando su cabeza. Usted parece a punto de volver a Inglaterra y los mohicanos dicen que de un viaje nunca se vuelve igual. Muy amable por su parte dijo ella secamente. Que conmovedor. Pero por favor, no se moleste por m. Elizabeth quiso dar media vuelta y seguir, pero Nathaniel la cogi por la parte superior del brazo. Espero que no se vaya dijo. Sin embargo, de cualquier manera, deseo besarla. De verdad? dijo ella con suavidad. A lo mejor yo no deseo besarle. Elizabeth tena miedo de mirar a los ojos de Nathaniel porque no saba lo que hara para que no notara la duda y la curiosidad dibujadas en su cara. Y que querra decir eso de dejar que l supiera lo que ella estaba pensando, la confusin que senta en todo su ser? Decirle a un hombre lo que estaba pensando era mucho ms fuerte y temible que cualquier beso. No quiero volverla loca dijo suavemente Nathaniel. Y qu es lo que quiere exactamente? Divertirse a costa ma pero no

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demasiado, para que yo no me d cuenta de que me toma por tonta? No dijo l, y Elizabeth vio con alivio que se disipaban de su cara todos los rastros de broma o burla. Me gustara saber si algn hombre puede rerse de usted o tomarla por tonta. Le dije que la quera besar porque sent el deseo de hacerlo. Pero si no le gusta la idea... Se apart de l con la cara blanca y brillante. No he dicho eso. Usted no sabe lo que yo deseo. Entonces se ruboriz, todas su frustraciones y enfados fueron a parar a las mejillas en torrentes de color que las oscurecieron en contraste con la plida luz de la luna de invierno. De modo que... dijo Nathaniel volviendo a sonrer usted no quiere besarme. Quiero que deje de hablar del asunto de una vez dijo Elizabeth irritaba . Por si no se ha dado cuenta, le dir que me molesta. Tal vez no sepa mucho acerca de Inglaterra, despus de todo no s por qu debera saber algo, pero djeme decirle que hay una razn por la cual he llegado a los veintinueve aos sin que me besaran: simplemente porque a las jvenes bien criadas y de buena familia no se las anda besando as como as. Aunque quisieran que las besaran, y en realidad en muchas ocasiones las mujeres quieren que las besen, se supone que se opondrn. Para serle completamente franca aspir profundamente en medio de una gran agitacin, no puedo afirmar que haya habido alguien que demostrara inters por m, al menos no el suficiente para que el asunto permaneciera en su mente. Levant la cabeza y lo mir con la boca cerrada y firme. La voz haba bajado hasta convertirse en un murmullo, pero segua mirando nerviosa hacia la caada, como si alguien pudiera or tan extraa e improbable conversacin. Perdneme. Le haba preguntado por qu se le haba ocurrido besarme. Es sorprendente dijo Nathaniel lo terriblemente estpidos que pueden llegar a ser los ingleses por alejarse de una cara hermosa, no me mire as. A lo mejor a nadie se le ocurri decrselo antes, pero usted es muy guapa porque tiene una mente rpida y una lengua muy veloz que la acompaa. Bueno, otra vez la molesto. Es que... comenz a decir Elizabeth. Por Dios, Botas, deje de hablar de una vez dijo Nathaniel bajando su boca hasta la de ella, que se apart enseguida. Creo que no dijo. Esta noche no. Nathaniel se ri con fuerza. Maana por la noche? Pasado maana? Ah, no dijo Elizabeth tratando de volverse. No puedo, perdneme, debo volver. A Inglaterra? pregunt l moviendo la mano hasta alcanzar la de ella con el mitn puesto. O con su padre? Nathaniel vio que Elizabeth se sorprenda. Levant la cabeza para mirarlo con los ojos echando chispas. Al principio l pens que se haba enfadado de nuevo, luego se dio cuenta de que era ms complicado: estaba furiosa, pero no con l. No por el beso. El casi beso, la idea del beso haba despertado una sensacin distinta en ella. No est bien que mi padre me pintara las cosas diferentes de como son, que me trajera aqu bajo falsas promesas, que hiciera planes para m de los que

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yo no quiero formar parte. Usted no quiere a Richard Todd dijo Nathaniel. No Elizabeth respondi con fuerza, con los ojos directamente puestos en la boca de l. No quiero a Richard Todd, quiero mi escuela. Yo le har la escuela. Quiero saber por qu usted est tan enfadado con mi padre, qu es lo que le hizo. Se lo dir si lo quiere saber dijo. Pero en un lugar ms agradable. No quiero casarme. l levant una ceja. Entonces no me casar con usted. Mantuvo los ojos fijos en la cara de l, entre la boca y los ojos, de nuevo en la boca, en la curva de los labios. l se dio cuenta de que estaba pensando en besarle. Supo que era un conflicto para ella, algo que no era fcil de reconciliar: por un lado no quera casarse, y en su mundo, en aquel mundo, una cosa no poda darse sin la otra. La lucha interior se manifestaba claramente en la cara de Elizabeth y, tal como tema, la educacin y las buenas costumbres ganaron: ella no tuvo coraje para pedir los besos que deseaba. Esto le molest un poco, pero tambin se sinti aliviado. No saba cunto tiempo podra contener sus impulsos. Y ella no era una mujer a la que se pudiera meter prisa. Quiero... quiero... Ella hizo una pausa y baj la mirada. Siempre obtiene todo lo que quiere? pregunt Nathaniel. No respondi ella. Pero lo intento. Elizabeth dej que Nathaniel la llevara a casa. Tena las manos y los pies helados, las mejillas se le pusieron rojas de fro, pero se senta extraamente estimulada, tena la cabeza llena de posibilidades. Sinti que podra hacer frente a su padre en aquel momento, y que deba y poda tomar su camino. No tena intencin de mencionarle a Nathaniel, ni contar lo que haba pasado entre ambos aunque saba que no haba terminado. Saba que slo haba comenzado y que podra llevarla hasta situaciones que ni era capaz de imaginar. Esto la asustaba un poco. Cunto haba recorrido en tan pocos das, todo era muy excitante. Elizabeth tuvo un pensamiento extrao: si su padre no le daba lo que ella quera, Nathaniel la ayudara a conseguirlo. Era un hombre diferente de todos los que haba conocido y se preguntaba si llegara a ser parte de su vida y no un obstculo. Lo mir de reojo, entre la duda y la curiosidad, y sinti un escalofro. Cuando Elizabeth lleg al recibidor con Nathaniel muy cerca se desvaneci la idea de mantener una reunin urgente y privada con su padre. La mayora de los invitados se haba ido. Los pocos que permanecan estaban en silencio, con la atencin puesta en el juez, que estaba ante la chimenea con Ojo de Halcn y dos personas que Elizabeth no haba visto antes: un indio muy viejo y una muchacha. El juez se diriga al indio, que tena la cabeza inclinada, de modo deferente y atento. Elizabeth no era capaz de calcular su edad: tena buen aspecto pero era delgado y su espalda estaba encorvada. No pareca dbil, como sucede con mucha gente anciana; al contrario, al parecer la edad haba secado sus carnes hasta ponerlas tan duras y fuertes como el cuero ms resistente.

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Nathaniel inspir profundamente, como si estuviera sorprendido, y luego pas junto a ella para reunirse con el grupo. Chingachgook dijo haciendo una inclinacin de cabeza ante el anciano . Muchomes. El anciano murmur algo como respuesta y le extendi las manos a Nathaniel. La sonrisa le llenaba la cara de largas franjas y arrugas que borraban toda la severidad y distancia de la expresin. Ojo de Halcn le habl al anciano en el mismo lenguaje que haba utilizado Nathaniel y ste les responda como si no hubiese nadie ms en la habitacin. Elizabeth se dio cuenta de que Richard Todd se haba situado cerca de ella y lo mir para saber si l poda seguir la conversacin. Mohicano le dijo en tono casual. Dice que Nathaniel es su nieto. Elizabeth estaba confundida y un tanto sorprendida, pero no pedira ms detalles. En cambio volvi la atencin hacia la muchacha, que se haba acercado a Nathaniel. Era muy llamativa, con el pelo del color de las castaas negras y los ojos no tan oscuros como los del anciano. Pero la piel era del color reluciente de la miel aeja y sus mandbulas salientes y arqueadas no dejaban dudas de que se trataba de una india, a pesar de su vestido de percal y del lazo a juego que aseguraba las largas trenzas que le caan por la espalda. Se haba acercado a Nathaniel y estaba tan prxima a l que casi poda tocarlo; en respuesta, l meca la cabeza de la nia con su mano grande. Hubo un repentino silencio en la charla y la voz de la nia lleg claramente hasta Elizabeth, aunque no entendiera el idioma en que hablaba. Richard Todd hizo un ruido dbil y Elizabeth se volvi hacia l. Mohawkdijo. Llama a Nathaniel rake'niha, mi padre. El mohawk era la lengua de su madre. La descendencia de los kahnyenkehaka sigue la lnea materna, entiende? Kahnyenkehaka?la lengua de Elizabeth se retorca al tratar de pronunciar una palabra tan extraa. Kahnyenkehaka es el nombre que se dan a s mismos; significa gente de pedernal. Mohawk es un nombre extranjero para ellos; No les gusta, pero sirve. Qu significa? La comisura de su boca se torci hacia abajo: Comedores de hombres. Elizabeth miraba tratando al mismo tiempo de retener toda la informacin. Haba odo rumores acerca del canibalismo; en toda Inglaterra se hablaba de eso pero ella le haba dado poca importancia. Estaba mucho ms interesada en saber qu papel tenan las mujeres en la tribu, pero no se hablaba de esos asuntos. Por encima de todas las cosas, Elizabeth no entenda cmo Nathaniel tena un abuelo indio. No haba duda de que su hija era mohawk, o kahnyenkehaka, se corrigi Elizabeth. La conclusin lgica era que la esposa, que haba muerto durante el parto, a la cual l todava lloraba si la versin de Katherine Witherspoon era cierta, deba de haber sido india. Pero todo era muy raro. Nunca haba conocido a nadie que se casara con una persona de otra raza; en el mundo que ella conoca incluso el hecho de casarse con un francs o con un irlands se consideraba un desastre de inmensas proporciones. En Inglaterra, un hombre de buena familia que se casara con alguien de otra raza sera repudiado por los suyos durante el resto de su vida. La buena sociedad no

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reconocera a la esposa ni a los hijos, los aislara y los despreciara. Sara, la esposa de Nathaniel, era mohawk. Su padre era el jefe del clan Lobo se apresur a explicarle Richard Todd. Ella se preguntaba si oa un tono desagradable en su voz o se lo estaba imaginando. Quin es el anciano? pregunt Elizabeth. Chingachgook, Gran Serpientereplic el doctor Todd. Algunos lo llaman el Indio Juan. Es mohicano, es el bisabuelo de Hannah. Elizabeth estaba cada vez ms confundida. No lo entiendo. El doctor Todd la contempl un momento de pies a cabeza. Chingachgook adopt a Dan'l cuando de nio se qued hurfano y lo cri como si fuera su hijo. De modo que es, por extensin, el abuelo adoptivo de Nathaniel. Aunque los nativos no reconocen la validez de estos trminos. Una vez que aceptan a un nio en la familia piensan en l como algo propio. Elizabeth dijo el juez estirando un brazo en direccin a ella para acercarse ms. Me gustara presentarte. Por primera vez not Elizabeth que su hermano no estaba en la habitacin. Se alegr de que Julin no estuviera presente, porque estaba completamente segura de que el modo en que la haba mirado Nathaniel mientras ella se aproximaba a su padre no habra pasado inadvertido para l. Estaba muy agitada y confundida ante todas las cosas que haban sucedido aquella noche; de pronto sinti una sbita vergenza ante Nathaniel, sinti temor, cmo debera hablarle a la hija? A su abuelo? Nunca en la vida haba hablado con un indio, estaba nerviosa y molesta consigo misma por sentirse as. La imagen de la esposa muerta de Nathaniel volva una y otra vez a su mente hasta que tom la resolucin de no pensar ms en eso. No deseaba otra cosa que escaparse a su cuarto para reflexionar en soledad acerca de todos los extraos sucesos y sentimientos que haba experimentado, pero la posibilidad de hacerlo era en aquel momento muy lejana. Con una voz que reflejaba que estaba profundamente conmovido, su padre le present a Chingachgook, al que defini como un jefe del pueblo mohicano, como un amigo de toda la vida y como alguien a quien el juez deba no slo gran parte de su buena fortuna, sino tambin su buena salud y la vida. Elizabeth se sorprendi ante tal presentacin, y se mostr insegura acerca de cmo saludar a tan importante personaje. Estaba en peligro de quedarse paralizada de temor e inseguridad, hasta que mir al viejo jefe a los ojos. La inteligencia le iluminaba la cara, haciendo que sta brillara como un plato de cobre. Deba de ser muy viejo, pero tena la mente aguda y aunque la mirada era severa y crtica, tambin era amable. Lo salud con una pronunciada inclinacin de cabeza y no dijo nada. Cuando levant la mirada lo primero que hizo fue mirar a Nathaniel y comprob que no haba ofendido al anciano. Vamos dijo el juez. Hay comida y bebida y estar muy cansado. Juan viene de muy lejos, ha viajado durante varias semanas en lo ms crudo del invierno. Nos honra al haberse dirigido directamente a nuestro hogar. Elizabeth haba decidido escabullirse hasta su cuarto y ya haba comenzado a murmurar pretextos; pero cuando mir a Nathaniel de nuevo vio que ste la observaba con detenimiento. Con un movimiento apenas perceptible de la cabeza entendi que deseaba que se quedara a conversar con los hombres, que

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por alguna razn l consideraba que era importante que ella estuviese all. De modo que acept la sugerencia de su padre y dej que la escoltaran hasta el comedor.

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Captulo 6
Se sentaron alrededor de la mesa del comedor y dejaron lo que quedaba de la fiesta en la otra habitacin. Curiosity comprob que los platos y copas de los invitados estuviesen llenos y el juez trat de que no decayera la conversacin. Elizabeth pensaba que en aquel momento podra calmarse un poco, podra meditar sobre todo lo que haba sucedido y prepararse para lo que pudiera venir, pero inmediatamente se sinti observada desde ms de un frente. Julin haba entrado en la habitacin y haba ocupado su lugar ante la mesa. Estaba ruborizado y se mova nervioso. Trataba de atraer la mirada de Elizabeth. La atencin de Nathaniel era mucho ms sutil pero ella la senta con toda claridad. Entonces Chingachgook se dirigi a ella. Usted me recuerda a la esposa de mi hijo le dijo a Elizabeth. Su voz era muy melodiosa y su ingls tena una entonacin que no le resultaba familiar a Elizabeth. Era como usted, Winganool, Iongochqueu, decimos en mi lengua. Una mujer con mucho nimo tradujo Nathaniel. Ah, s. As era ella, mi nia murmur Ojo de Halcn. Elizabeth se sinti conmovida y gratificada, pero sobre todo se sinti tocada en lo ms profundo y casi le alegr la interrupcin de Julin, porque eso la libraba de la difcil tarea de responder. Qu lo trajo por estos lares? pregunt Julin interrumpiendo el curso de la conversacin. Haba encontrado la pipa y chupaba furiosamente. He venido para estar con mi hijo y su pueblo. El anciano hablaba despacio, pero se diriga a Julin sin duda y sin el menor atisbo de disculpa. Chingachgook siempre es bienvenido en Paradise dijo el juez. Cuando yo era nio estas tierras eran de los kahnyenkehaka dijo Chingachgook con aire pensativo. Despus hizo una pausa y mir directamente a Elizabeth. Kahnyenkehaka, los mohawk, eran un pueblo valiente. No le teman a ninguna tribu, nunca pasaban hambre. Pero la mayora de los kahnyenkehaka se han ido. Chingachgook seal el noroeste. Lucharon al lado de los britnicos contra el nuevo gobierno y ahora no hay lugar para ellos en su propia tierra. Slo unos pocos se quedaron en la tierra del Lobo, para nosotros son gente muy querida. Debemos aprender a vivir ms cerca unos de otros. Acaso planea fijar su residencia en Paradise? pregunt Julin con voz marcadamente engaosa. Elizabeth fij los ojos en su plato y dese fervientemente poder hacer algo para que su hermano desapareciera de aquella habitacin. El juez intervino en la charla; haba un tono de advertencia en sus palabras que fue inmediatamente captado por Elizabeth, aunque tema que Julin no se hubiera percatado. Desde hace aos estoy en deuda con Chingachgook dijo el juez. Tanto l como su gente son libres de permanecer en las propiedades de la familia todo el tiempo que quieran. Todos los hombres se pusieron tensos. El

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juez se levant de su asiento y se dirigi a su hijo: Quiero hablar contigo en mi estudio. Dando un suspiro, el joven sigui a su padre fuera de la habitacin. Se quedaron en silencio un rato, como si de pronto hubiera pasado una fuerte tormenta. Elizabeth sospech que la tensin que haba crecido en la habitacin volvera cuando su padre estuviera all de nuevo. Era evidente que haba algn asunto pendiente entre aquellos hombres. Chingachgook se dirigi a Elizabeth: No siempre hemos dependido de la buena voluntad de los amigos. Hubo un tiempo en que mi pueblo cazaba en el este. Haba lugar para todos. Por desgracia ya no es as dijo Richard Todd, que estaba sentado a la izquierda de Elizabeth. Haba seguido la conversacin con especial atencin en lo referente a aquel asunto. Bueno, eso es cierto dijo Ojo de Halcn con una sbita emocin que aumentaba, se le notaba la rabia en la voz. La ley tiene sus trucos le explic a Chingachgook. Los que nunca han tenido que coger un arma para alimentar a su familia estn prohibiendo cazar a los hombres de los bosques. Como si ellos pudieran rastrearnos entre los rboles. Pregunta al juez, l te explicar cmo los hombres ricos se sientan todos juntos e inventan leyes contra la comunidad. Seguramente, Dan'l dijo el reverendo Witherspoon. Pero estars de acuerdo en que necesitamos leyes para restringir la cantidad de madera que puede cortarse en una estacin y proteger las tierras productivas en los ros... No confunda mi opinin. No puedo negar que la gente como Billy Kirby no sabe cundo debe detenerse y dejar a un lado el hacha. Talara el bosque entero y matara a todos los animales que hay en l si pudiera. Pero un buen cazador nunca dispara a una hembra con un cachorro cerca, y no necesita leyes escritas que se lo digan. El sentido comn es suficiente para los que no dejan que la avaricia sea su ley. El sentido comn no puede ser legislado dijo Elizabeth, y los hombres se volvieron para orla. Richard Todd levant una ceja sorprendido, pero los dems no demostraron la menor sorpresa. Eso es verdad dijo Chingachgook. Y est bien dicho. Es verdad dijo Richard dirigindose a Ojo de Halcn ms que a Elizabeth. Pero Billy Kirby es un hecho. Y hay demasiados como l. De ah que necesitemos alguna autoridad para detener a los hombres que no saben cules son sus lmites. Los ciudadanos de Paradise apoyarn las leyes dictadas por el gobierno. Usted sabe que estarn contentos de hacerlo. Ah, s, usted tiene razn. Disgustado, Ojo de Halcn neg con la cabeza. Hay escasez de caza dijo Nathaniel tratando de proseguir la conversacin. Hemos salido toda la semana y hasta ayer no vimos ningn venado. Elizabeth baj la mirada cuando sinti una mano sobre la suya. Hannah, sentada a su derecha, la estaba observando con una sonrisa. Elizabeth pens en sacar el tema de la escuela en aquel momento, justo cuando la puerta se abri y entr su padre, sin Julin. Pido disculpas en nombre de mi hijo dijo sin prembulos. Tiene

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muchas cosas que aprender. Se sent al lado de Chingachgook y lo cogi con fuerza por el antebrazo. Estoy muy contento de tenerle aqu. Ha pasado mucho tiempo. Tendr que explicarme lo que pasa en el valle de Genesee. El juez suspir y luego le dijo a Elizabeth con una sonrisa: Este hombre salv mi vida tres veces, hija. Dos veces durante la guerra y una tercera hace poco, cuando viajaba por territorio mohawk. Cuando me diriga a la subasta en que consegu la segunda escritura, por esta misma tierra, llevaba en la canoa todas mis monedas de oro y plata. El juez era bueno contando historias y la mayor parte de su audiencia permaneca atenta mientras hablaba de su ltimo viaje, del encuentro con los ladrones en el camino y de como Ojo de Halcn y Chingachgook intervinieron cuando crea que todo estaba perdido. Mientras contaba esta historia, Elizabeth, que observaba a Nathaniel de reojo, pudo constatar que estaba distrado y que su atencin iba de ella a su abuelo adoptivo. Entonces les promet que ellos y sus familias tendran derechos de propiedad en cualquier tierra que yo poseyese. Y ahora, finalmente, Chingachgook viene a tomar lo que le he ofrecido. El juez haba atacado con su florete y levantado el botn de la punta de la espada. Nathaniel y Ojo de Halcn intercambiaron miradas. Mejor que aclaremos las cosas ahora, juez dijo Ojo de Halcn. Mi padre no vino de Genesse por propia voluntad. Apenas puedo creer que pudiera viajar solo en la poca ms fra del invierno dijo el juez. Tambin vino Atardecer con sus hijos dijo Nathaniel. Nutria y Muchas Palomas dijo Hannah hablando en voz alta por primera vez. Bueno, Hannah dijo amablemente el juez. Debe ser maravilloso tener a tus tos de visita. Con una sonrisa dedicada a su nieta, Ojo de Halcn le contest al juez: Eso no es tododijo despacio. Tendr que acostumbrarse a ellos durante ms tiempo, han venido para quedarse. El juez mir a Richard, pero antes de que ste pudiera responder, Chingachgook levant una mano como si se tratara de la rama madura de un roble. Tena las muecas cubiertas de tatuajes descoloridos de formas geomtricas. No hay paz en el territorio noroeste dijo. Tortuga Pequea tiene asuntos pendientes con las tropas de Washington y en cuanto a m, soy demasiado viejo para pelear. He venido a ver a mi amigo el juez por m, por mi familia y por la familia de mi hijo. l nos dejar vivir a todos juntos en Lobo Escondido y nos tratar como a buenos vecinos. Son bienvenidos durante todo el tiempo que quieran quedarse dijo el juez, pero encontr dificultades para mirar a Richard Todd. Chingachgook parpade lentamente. Vine a pedir algo al juez que es mucho ms que su hospitalidad. Sigui un breve silencio. Le damos las gracias por su amistad y generosidad. Pero somos gente acostumbrada a vivir por nuestros propios medios y el nico modo en que podemos hacerlo y llevar la vida que debemos llevar es poseyendo la tierra en que vivimos.

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Aunque Elizabeth haba seguido atentamente la conversacin, se le haba escapado mucho del sentido de sta porque aquellos nombres eran nuevos para ella. Pero en aquel momento sinti con toda claridad la tensin que surga de Richard: la tensin se extendi por todo el cuarto como una lengua de fuego y Elizabeth supo que estaba ocurriendo algo muy importante. Su padre estaba acalorado y agitado y Richard tena las manos tensas sobre la mesa. Pero Ojo de Halcn, Chingachgook y Nathaniel estaban tranquilos y distendidos como lo haban estado desde el comienzo. No es nuestra costumbre reclamar una tierra con trozos de papel. Nunca entendimos estas costumbres de los europeos. Pero ahora parece que debemos aceptar esta prctica si queremos tener alguna oportunidad de sobrevivir. Chingachgook hizo una pausa y mir alrededor. El juez tiene ms tierra de la que puede aprovechar. Le pido como amigo nuestro, como hombre que siempre ha tratado bien a los kahnyenkehaka y a los mohicanos. Le pido, como podra pedirle a un hermano que hubiera cazado y peleado conmigo durante treinta aos, que nos venda la montaa llamada Lobo Escondido en la cual mi hijo y la familia de mi hijo viven y cazan. Para que podamos quedarnos y vivir por nuestros propios medios en esos bosques, no como huspedes, sino como vecinos. A pesar de que estaba muy cansada, cuando encontr refugio en su cuarto despus de la fiesta no pudo conciliar el sueo hasta pasado un largo rato. Tena que tener en cuenta tantas cosas que sus pensamientos chocaban unos contra otros en una mezcla enloquecida de colores e imgenes. Los gruesos brazos de Anna Hauptmann y la luna sobre el bosque; el roce de las manos de Nathaniel en su cara y el brillo de la piel dorada de su hija a la luz de los candelabros; el olor del azcar quemado y del ron con especias; la visin de la cara de su padre cuando Chingachgook le hizo saber su propuesta. Elizabeth daba vueltas de un lado a otro con inquietud. No saba qu la preocupaba ms: la respuesta fra e indiferente de su padre a lo que haba sido una peticin claramente presentada y, por lo menos as le pareca a ella, muy lgica; la mirada fra de Nathaniel a su padre ante la falta de respuesta; o la mirada que Nathaniel le haba dirigido a ella, como si dijera: Esto es lo que tiene que saber acerca de su padre. Antes de dejar Inglaterra, Elizabeth no haba pensado demasiado en los nativos; como haca mucho tiempo que permanecan tranquilos, la gente pensaba que haban dejado de ser una amenaza, que se haban convertido al cristianismo y haban adoptado una nueva forma de vida. Elizabeth se dio cuenta de que no saba nada de ellos, cmo o dnde vivan en aquel momento y antes de que el continente fuera conquistado por los europeos. Tampoco conoca muy bien a su padre, pero poda ver que sus sentimientos estaban divididos entre su deuda con los Bonner y su terrible amor por la tierra que con tantas dificultades haba adquirido, tierra a la que tena en tan alto aprecio que estaba dispuesto a entregar a su hija en matrimonio para mantener las propiedades dentro de la familia. Y estaba el asunto de la familia de Nathaniel, de la familia india de Nathaniel. Su esposa, una mohawk. Recordaba la mirada astuta de Katherine Witherspoon. En aquel momento se daba cuenta de que Katherine haba

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querido hablarle de la esposa india de Nathaniel, pero no pudo hacerlo sin que pareciera que estaba divulgando chismes. Decirle que Nathaniel se haba casado con una india era como decirle que estaba mal visto que una mujer blanca de buena familia, como Elizabeth, tratara con l aunque slo fuera en una charla ocasional. Eso era lo que Katherine crea, pens Elizabeth. Y era lo que ella misma habra afirmado y reafirmado haca tan slo una semana. Elizabeth sinti una profunda curiosidad, no tanto por Nathaniel y su familia como por la forma en que haban llegado a aquel lugar. l era distinto de todas las personas que haba conocido antes, su vida traspasaba los lmites de su imaginacin y sus problemas escapaban a su comprensin. Saba que no podra pedirle explicaciones a su padre, y que lo que necesitara o deseara saber sobre aquel lugar, sobre su gente y sobre su propio futuro, debera aprenderlo de Nathaniel. Deba entender que aquel hombre, extrao como lo encontraba, era, sin embargo, su nico aliado. Ambos podran ayudarse mutuamente: ella hara lo que pudiera para que su causa prosperara ante su padre y l la ayudara a conocer aquel nuevo mundo. Dio varias vueltas en su cama nueva y desconocida mientras pensaba en besar a Nathaniel.

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Captulo 7
Hay cosas que no cambian dijo Julin la tarde de Navidad, tumbado en el sof ste podr ser el Nuevo Mundo, pero las tardes de los das de fiesta son tan aburridas aqu como en el Viejo. Curiosity y sus hijas haban servido al medioda una comida que haba constituido una prueba de fuego para todos, y en aquel momento la familia Middleton y sus invitados estaban reunidos alrededor de la chimenea. Elizabeth haba comenzado a leer y se sinti aliviada al ver que Richard Todd se dispona a hacer lo mismo, esperaba no verse forzada a entablar una nueva conversacin con l. El seor Witherspoon y el juez estaban a punto de quedarse dormidos; en cambio, Julin y Katherine Witherspoon estaban claramente ansiosos por hacer algo. Elizabeth levant la mirada del libro y mir a su hermano. No me digas que vaya a pasear, hermana dijo Julin anticipndose a la posible recomendacin de Elizabeth. La idea que tengo de entretenimiento no pasa por arrastrarme sobre medio metro de nieve con tres filetes de venado en mi interior. Tal vez podamos bajar a ver el tiro al pavo sugiri Richard Todd. Dej a un lado el libro y se dirigi hacia el fuego, donde se qued con las manos a la espalda y mecindose sobre sus talones. Ah, s, el tiro al pavo! grit Katherine. Le sonri a Julin como si la idea hubiera sido de ste. Es una tradicin de Navidad, tenemos que ir. De verdad es un da hbil como cualquier otro? pregunt Elizabeth. El juez se aprest a intervenir en la conversacin reprimiendo un bostezo. S, desde luego. Tenemos unos cuantos holandeses y alemanes aqu. Ellos tienen sus propias tradiciones navideas. El reverendo Witherspoon se aclar la garganta en actitud reprobatoria y el juez se encogi de hombros como si se disculpara por los hbitos algo extravagantes de aquellos pueblerinos. El tiro al pavo es un acontecimiento popular. Le gusta mucho a la gente concluy. Debes guardar tres docenas de pavos en tus jaulas, padre dijo Julin. Por qu has de pagar por el privilegio de disparar al pavo de otro? Yo no lo hara afirmo el juez recostndose en la silla. Pero es un buen deporte. Id vosotros que sois jvenes y ved cmo se divierte la gente en Paradise. Kitty y Richard os ensearn el camino. Julin, Richard Todd, Katherine y Elizabeth salieron pocos minutos despus. Vienen hombres de todas partes a tirar explic Katherine. Billy Kirby lo organiza. Obteniendo un buen beneficio apostill Richard Todd. Katherine dej pasar este comentario. Sin embargo, Elizabeth se sinti de

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nuevo sorprendida al ver que la indiferencia de Katherine era tan estudiada, tan cuidada que daba a entender exactamente lo contrario. Caminaron deprisa para quitarse el fro con el ejercicio, pero Katherine sigui conversando. Me pregunto le dijo a Julin si has trado tu revlver. No te gustara participar en la competicin? Prefiero dejar los tiros para los lugareos replic secamente Julin. Elizabeth lo observ con detenimiento, pero se dio cuenta de que no haba segundas intenciones en sus palabras. Te gusta la caza? pregunt Katherine. En absoluto contest Julin con una sonrisa. El juego que me interesa es mucho ms civilizado. Richard sonrea con desdn ante la conversacin de ambos. Elizabeth percibi el desprecio con absoluta claridad. Se preguntaba si Richard estara disgustado por las palabras de su hermano o por la coquetera de Katherine. En cualquier caso, le result difcil seguir oyendo aquella conversacin, por lo que apresur el paso con la esperanza de dejar a los otros atrs. Pronto haba aventajado a Julin y a Katherine, pero para su sorpresa se dio cuenta de que Richard Todd no quera quedarse rezagado. Parece que a la gente joven que valora tanto las diversiones y las fiestas le resulta difcil vivir lejos de la ciudad observ Richard con una sonrisa. Elizabeth levant la mirada asombrada. Richard Todd estaba tratando de disculpar a Katherine ante ella, Elizabeth no poda imaginar por qu motivo. A menos, por supuesto, que Todd abrigara hacia la hija del predicador algn sentimiento de afecto y se sintiera dolido por su conducta. Elizabeth pens en ello un instante. Supongo que es as dijo. Es un pueblo muy pequeo y seguramente no debe de haber muchas distracciones. Sin embargo no es un inconveniente para m. En mi tierra nunca me interes por los bailes, me quedaba en la biblioteca de mi to. Pero mis primas no saban qu hacer en aquel lugar. Richard asinti con la cabeza. Las jvenes tienen a menudo muchas expectativas que no pueden encontrar en el pequeo crculo de amistades que tenemos. Bueno dijo Elizabeth sintindose algo menos tensa con Richard. Las mujeres jvenes tienen el hbito de volverse seoras mayores, y entonces cambian los bailes por el whist. Sin embargo, algunas jvenes parecen disfrutar del baile mucho ms que otras dijo Richard. Le gust la fiesta de ayer? S, fue muy agradable replic Elizabeth. Se preguntaba si se atrevera a sacar el tema que le interesaba y pens que sera capaz de hacerlo. Qu piensa usted de la propuesta que le hizo Chingachgook a mi padre? De repente desapareci la cordialidad que haba ido creciendo entre ellos y Elizabeth pens que el doctor Todd se negara a contestarle. En cambio se aclar la garganta. Creo que no llegar a nada. Usted teme que no llegue a nada pregunt Elizabeth o espera que no llegue a nada? No es tan fcil ceder a las peticiones del anciano dijo Richard buscando con dificultad las palabras apropiadas. Los tiempos de paz son preciosos en

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esta parte del mundo y sera una tontera dejar que cambien. Y por qu una transaccin comercial tal como la que se sugiri la otra noche significara el fin de la paz? pregunt Elizabeth. Pareca la solucin a un problema. Nadie quiere vender su tierra a los nativos dijo Richard Todd. Y las razones para no hacerlo son al mismo tiempo tan complicadas y tan simples que no puedo explicarlas. Pero las tierras eran suyas, no? Por qu no podran volver a tenerlas? Con qu? Con qu podran comprarlas? Es que usted piensa realmente que...? Richard Todd se detuvo e hizo un notorio esfuerzo por calmarse. Seorita Elizabeth, usted cree que tienen suficiente dinero para comprar tierras del valor de las de su padre? Elizabeth lo pens un momento mientras miraba el bosque cubierto por un manto de nieve. Bueno, por lo menos deben de tener parte de lo que se les pag en la primera transaccin. Cunto se les pag? El doctor Todd se detuvo, le temblaba la boca. Levant una ceja, pareca un maestro de escuela sospechando que la pregunta hecha por el alumno tena el objetivo de ponerlo en un compromiso. Usted ignora la historia de este valle? Llegaron a un alto y vieron el pueblo que se extenda por debajo; el lago cubierto de hielo produca reflejos azules y plateados a la luz del sol. Las montaas se elevaban hacia el cielo cubiertas de coniferas y rboles madereros. Bueno, s que antes era de los indios dijo Elizabeth. Y que ahora lo tenemos nosotros. Supongo que todo se habr hecho segn la ley, mediante una compensacin apropiada. Pero tal vez... dijo con aire pensativo, tal vez hago demasiadas suposiciones. Supone que ellos piensan y sienten como usted dijo Richard con nuevos bros en la voz. Yo supongo que ellos piensan y sienten como cualquier ser humano lo hace, del mismo modo que vive y come. l dej escapar un gruido y Elizabeth se dio cuenta, por todo el cuidadoso razonamiento, de que la posicin de Richard respecto del asunto estaba basada en el simple rechazo que senta hacia los nativos. Aunque estaba segura de que si se lo deca abiertamente lo negara. La conversacin haba conseguido que fueran ms despacio y Julin y Katherine los alcanzaron cuando llegaban a la ltima curva y se encontraban ante el concurso anual de tiro al pavo. Unos treinta hombres y muchas mujeres y nios se haban reunido aquella tarde. Haba caballos y perros, y se oan risas y conversaciones. Las mujeres alimentaban un gran fuego, la mayora de ellas iban envueltas en chales y tenan las narices rojas y los ojos llorosos a causa del fro. Anna Hauptmann, adems de prestar atencin al fuego participaba de varias conversaciones al mismo tiempo y saludaba dando grandes voces, siempre ansiosa por comenzar otra conversacin. Sus hijos chocaron con Elizabeth mientras perseguan una mueca deformada. Molly y Becca Kaes llamaron a Katherine y la nia ms pequea sali en aquella direccin y choc con Julin. Elizabeth continu hacia el lugar de tiro con Richard Todd

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detenindose a saludar a los aldeanos que encontraban a su paso. Los hombres iban vestidos con pieles de animales y tejidos caseros en tonos ocres y castaos. Llevaban la cabeza cubierta con gran variedad de gorros y sombreros, algunos muy viejos, en los que muchos llevaban una cola de algn tipo de animal que Elizabeth no poda identificar. Tanto los jvenes como los viejos llevaban en el pecho tiras de cuero cruzadas que servan de soporte a cuernos de plvora y pequeas bolsas de cuero llenas de municin. Varios de ellos se volvieron al ver a Richard Todd caminando con Elizabeth y saludaron alegremente en voz alta. Al pie del tronco de rbol que serva como base de tiro, Elizabeth vio a Dan'l y a Nathaniel Bonner. Nathaniel llevaba el pelo recogido con una tira de piel y le caa hasta la espalda formando una gruesa cola. Tena la cabeza descubierta y las orejas se le haban puesto rojas. Elizabeth se dio cuenta de que le estaba observando demasiado y se dio la vuelta. Es un pueblo pequeo se dijo Elizabeth con firmeza. Tendrs que aprender a tratar a los dems como una adulta. No puedes ni debes comportarte como una tmida colegiala. La risa de Katherine se elevaba por encima de las conversaciones y Elizabeth se fij en ella, queriendo que su corazn retomara el ritmo normal. Deja la coquetera para Katherine se dijo . Nathaniel Bonner te hablar o no. Los tiradores se sentan cada vez ms impacientes, hasta que un hombre se abri paso entre la multitud hasta llegar al rbol de tiro. Billy Kirby dijo Richard Todd confirmando las sospechas de Elizabeth. Ella lo observ con cierto inters. Tena la complexin de un barril, pecho grande, hombros redondos y grueso cuello. Por debajo de un sombrero de tres picos asomaban ac y all mechones de pelo rubio que se mezclaban con una barba de por lo menos tres das. Entre los pelos podan verse heridas y partes de la piel enrojecida de fro. Los delgados labios empalidecan ante el color de los dientes manchados de tabaco. Elizabeth se sorprendi al darse cuenta de lo joven que era, dieciocho aos, ms o menos. Billy puso un pie en el nido vaco de un bho y llam a la multitud. Aproximadamente a unos cien metros haba otro tronco detrs del cual un pavo muy grande estaba atado con una cadena corta; escarbaba en la nieve y ocasionalmente levantaba su cuello en forma de huso por encima del borde para observar a la multitud con la mirada desconfiada de sus ojos negros y brillantes. Constituye un blanco difcil un pjaro escurridizo detrs de un tronco explic Richard Todd. Billy obtendr buenos beneficios. Elizabeth contest sin quitar los ojos de la escena: Veo que los Bonner estn aqu. Espero que Ojo de Halcn tenga ese sobrenombre por alguna razn. El mdico asinti con la cabeza. As es. A su edad an es muy bueno con el rifle largo. Pero no estoy seguro de que le sobren los chelines necesarios para la inscripcin. Elizabeth mir a Richard, su cara grande y redonda permaneca completamente seria. Cmo era posible que Ojo de Halcn y Nathaniel no tuvieran un cheln para concursar? Pero antes de que pudiera pensar en la forma en que podra responder a esta pregunta, Billy Kirby comenz a dar voces.

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Venga, venga, el mejor pavo que veris en todo el invierno. A buen precio. Un cheln un tiro, un cheln un tiro. Slo una octava parte de un peso espaol; os costara diez veces ms y alimentar a la familia durante una semana, dos semanas si tu mujer es lo bastante cuidadosa. Quin tira primero? Clav los ojos en la multitud y sonri. Ojo de Halcn! S, el hombre indicado, un tirador como no hay otro! Antes de que Ojo de Halcn pudiera replicar, Billy Kirby volva a la carga con l. Pero puede que no, t ya no eres el ms joven... Hubo una risa generalizada entre el pblico y Ojo de Halcn los mir con el pelo blanco flotando al viento. No lo dudis grit. El muchacho dice la verdad. Una vez apunt al botn de cuerno de su viejo tricornio y lo hice saltar, pero el tiempo pasa para todos. Aunque, para ser sinceros, me siento tentado... Claro que es para estar tentado, es un buen pavo interrumpi Billy. Por ese botn concluy Ojo he Halcn. Billy Kirby se puso colorado ante las risas de la multitud y sus ojos azules y llorosos se posaron en Nathaniel. Bueno, y qu pasa con su hijo? Qu te parece, Nathaniel? Tienes el ojo agudo de tu padre, no reconoces una cosa buena cuando la ves? Pero a lo mejor no quieres compartir el premio termin diciendo Billy con una risa sarcstica. Tiene una herida de bala en el hombro dijo alguien. Bueno, sa es una mala noticia para un apostador como yo dijo Billy. Los dos mejores tiradores del rea no quieren aceptar el reto. Si ellos no prueban, quin va a probar? De verdad que dejars que un poco de plomo en tu hombro te impida quedarte con este pavo? dijo Billy haciendo un guio a la gente. Yo probare exclam Richard Todd pasando junto a Elizabeth. La multitud se volvi hacia l y Elizabeth busc la mirada de Nathaniel. ste la salud con una inclinacin de cabeza y una sonrisa desdeosa; despus dirigi la mirada a Richard, que estaba buscando en el interior de su abrigo el cheln que deba pagar. Por fin sac un puado de monedas y con un ademn ampuloso levant una que destell a la luz del sol. La multitud se adelantaba y Elizabeth sinti que la empujaban hasta dejarla ms cerca del lugar de tiro. Richard control la carga y la distancia y se concentr en el blanco mientras la gente le daba todo tipo de consejos. Elizabeth se volvi haca el hombre que estaba a su lado, al que recordaba por el embarazoso encuentro que haba tenido en la tienda. Seor LeBlanc dijo ella. Probar usted tambin? Claro, Charlie probar, l contribuye con un cheln todas la navidades, verdad, Charlie? dijo Ojo de Halcn con voz amable. Elizabeth se sorprendi al darse cuenta de que los Bonner estaban tan cerca, pero se las arregl para saludarlos sin despertar mayor atencin sobre su persona. Se preguntaba si deba esperar que Nathaniel le hablara, y qu le dira en tal caso. Luego, irritada consigo misma, se volvi para observar a Richard Todd que aguzaba la mirada. Bueno, a lo mejor este ao tengo suerte dijo Charlie. Como Nathaniel tiene un hombro herido... Aunque sera extrao que acertara a un blanco lleno

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de plumas y en movimiento. Vamos coment Ojo de Halcn riendo, despus de todo cien metros es poca distancia para un rifle largo. Hasta podemos darte una recompensa por tu cheln. Ese pavo ser bien recibido por toda la gente que tenemos que alimentar estos das. Es cierto que Chingachgook ha venido a quedarse? Nathaniel que tena la atencin puesta en Richard levant la mirada en aquel momento. Es cierto respondi en lugar de su padre. Y Atardecer y Muchas Palomas. La multitud se aproximaba todava ms, haciendo que Elizabeth quedara ms cerca de Nathaniel, casi a punto de tocarle. Se preguntaba si la gente la estara observando y, si as era, qu veran en su cara. Levanta la cabeza! Seor pavo, presta atencin! grit Billy Kirby mientras Richard afinaba la puntera. Y entonces dej escapar un grito fuerte en el momento en que la plvora estallaba en la cazoleta, tal vez para desconcentrar al tirador o para hacer saltar al pavo. Una nube de polvo se levant del lugar de tiro. Se hizo un repentino silencio que rompi otro grito cuando el pavo levant la cabeza por encima del tronco y mir. Qu pjaro! grit Billy. Qu pjaro! Lo siento. Es demasiado gil para usted. Salvo que quiera probar de nuevo. Pero Richard Todd haba abierto las puertas y en aquel momento otros hombres se acercaban para hacer su disparo, poniendo la moneda correspondiente en las vidas manos de Billy y haciendo las delicias del recaudador. Elizabeth estaba rodeada por Ojo de Halcn, Nathaniel, Richard Todd y Charlie LeBlanc, que pareca decidido a mantenerla entretenida mientras durara el espectculo. No podra acertar a la Media Luna aunque se cayera del bote deca Ojo de Halcn del delgado y pelirrojo Cameron, que era tan alto como su mosquete. Se frot la cara blanca con una mano larga y flaca y sonri. Ahora el viejo Jack Mac Gregor dijo cuando un hombre casi tan viejo como l lleg hasta el lugar de tiro. Jack haba sido bueno con el rifle, pero se le ha pasado el cuarto de hora. Nathaniel dijo riendo: Bueno, despus de todo tendr unos dos aos menos que t. Pero sus ojos ya son viejos dijo Ojo de Halcn con tranquilidad. Mis ojos estn muy bien, mejor que los de muchos. Tal vez quiera decirme por qu motivo lo llaman Ojo de Halcn sugiri Elizabeth. Sin duda debe de ser una historia interesante. Una historia muy fuerte para una mujer joven y de buena familia seal Ojo de Halcn. Sin embargo, se la contar de todos modos, si un da de stos me encuentra ante el fuego y me lo pide con amabilidad. Ya s lo que haremos continu con una sonrisa amplia. Si consigo llevar ese pjaro a casa para asarlo, usted vendr, comer con nosotros y oir mis historias. Tendr un pblico nuevo. La gente de este lugar ya hace tiempo que no aprecia mis recuerdos. Elizabeth sonri.

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S, estoy de acuerdo con su plan dijo. Pero no podr conseguir el pavo si no prueba. Bueno, mi muchacho y yo todava no hemos tomado una decisin acerca de cmo deberamos gastar este cheln que poseemos a medias dijo. Nathaniel! Cmo va ese hombro? Elizabeth se preguntaba cmo podra ofrecerles un cheln para que ambos pudieran disparar al pavo, pero no se le ocurra nada que no fuera inadecuado, de modo que se qued quieta oyendo la multitud. La nube de plvora haba crecido en proporciones considerables y el nmero de tiradores, decrecido. Billy hizo todo lo que pudo para que las cosas salieran bien. Ahora s que algunos de vosotros queris obtener este pavo grit. Un paso al frente y probad. Vamos Nathaniel, todava vas a insistir en que te duele el hombro? Hubo un momento de silencio antes de que Nathaniel hiciera una inclinacin de cabeza. Disparar dijo con voz tranquila y se adelant para pagar a Billy. Cuatro cuartos, cuatro cuartos, est bien, es todo. Billy asenta pero la voz ya no era tan optimista y estaba claro que pensaba que la vida del pavo estaba llegando a su fin. Elizabeth se preguntaba por qu estaba tan nerviosa, slo era un pavo despus de todo: lo poda ver claramente, su cuello largo como un huso y la cabeza en movimiento, la cresta roja y brillante en contraste con el fondo blanco de nieve. No es un tiro muy difcilpens; no para un hombre hbil y de manos firmes. La multitud daba consejos a Nathaniel mientras ste se afirmaba en el lugar de tiro y revisaba una vez ms su rifle cuyo usado can todava brillaba bajo la luz del sol. Vamos, Nathaniel, dependemos de ti! Spens Elizabeth, parece que todos dependen de ti. Se hizo el silencio mientras Nathaniel apuntaba. Se pareca mucho a su padre, apreci Elizabeth. Tena la espalda igual de larga y levantaba del mismo modo la cabeza, una vena azul le lata ligeramente en las sienes donde escaseaba el pelo oscuro. La lnea de su brazo, la unin del rifle y el hombro, la misma nube de plvora hicieron que todo se quedara durante un momento inmvil. Elizabeth contuvo el aliento. No pienses en el hombro dijo Ojo de Halcn con mpetu. Ests hecho de buena madera, para preocuparte por un desgarrn en un msculo. Piensa en cambio en la seorita Elizabeth sentada delante de ti en la mesa! grit Charlie LeBlanc, justo cuando la plvora estallaba en la cazoleta. Bueno dijo Ojo de Halcn despus de una larga pausa. Apunt demasiado a la izquierda. Le pas por debajo del pico al maldito pavo. Sigui hablando, esta vez dirigindose a Nathaniel: La herida del hombro, te lo dije. Y se alej del nevado lugar hacia donde estaba el pavo, con Billy Kirby y un grupo de hombres. Nathaniel comenz a recargar su rifle inmediatamente. Entonces se quedaron solos. Elizabeth lo observ mientras quitaba el tapn de su cuerno y verta una medida de plvora en la cazoleta del rifle. De un saco que colgaba de su cinturn sac una tira de algodn engrasado, Elizabeth not con sorpresa que era de colores brillantes, del tipo de tela que las mujeres usan para sus

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faldas, y la envolvi alrededor de una bala de plomo que sali de su cartuchera. Luego sac una varilla, limpi el can del rifle con un certero empuje y verti ms plvora en la cazoleta. Todo esto lo hizo en menos de un minuto, con movimientos rpidos y precisos, aunque Nathaniel pareca estar ms atento a Elizabeth que a su trabajo. Lo lamento dijo Elizabeth queriendo decir que haba perdido el cheln. En el mismo instante dese haber permanecido en silencio. Nathaniel sonri. Bueno dijo, supongo que tendr que olvidarme de su compaa en la mesa. Al menos durante un tiempo. Elizabeth mir a lo lejos a los hombres que discutan acerca de la posesin del pavo. No me habra imaginado que se dara por vencido con tanta facilidad. l levant una ceja, divertido. Hay otros animales en el bosque seal. Y en cuanto a invitarla a mi mesa, me imagino que no me resultar tan difcil. Hablar es fcil dijo Elizabeth lentamente, haciendo que Nathaniel comenzara a rer sonoramente. Mientras tanto, en el sitio donde estaba el pavo, el doctor Todd haba sido llamado a diagnosticar. El pjaro estaba medio muerto, pero todava segua lo bastante entero para que continuara la competicin. Tal vez todava pueda probar ese pavo le estaba diciendo Nathaniel a Elizabeth, y ella levant la mirada de repente para ver que su hermano estaba a punto de probar suerte. Haba estado tan concentrada en Nathaniel que ni siquiera haba pensado que estaba en medio de un evento deportivo y que la promesa de Julin de mantenerse al margen de participar en tales actos estaba siendo puesta a prueba por primera vez desde que haban salido de Inglaterra. Julin le llam. Luego en voz ms alta: Julin! Su hermano se gir levantando una ceja. No puedes disparar dijo Elizabeth. Julin no hizo caso a su hermana, y Katherine lleg colorada de fro y excitacin. Richard ha alquilado el rifle. Su hermano lo hace en mi honor dijo con orgullo. Su padre estar muy contento con el pavo y yo creo que bien vale la pena un cheln. Julin dijo Elizabeth lentamente a espaldas de su hermano. Lo prometiste. En vez de observar a su hermano mientras apuntaba, Elizabeth se dio media vuelta para irse. Acababa de liberarse de la multitud que rodeaba el lugar de tiro cuando el primer disparo de Julin dio en el suelo. Cogindose la falda con ambas manos se volvi y vio que su hermano le lanzaba otra moneda a Billy Kirby. Otra vez dijo mientras cambiaba el rifle por otro recin cargado y limpio . Pronto se cansar ese monstruo sanguinario. As se habla! exclam complacido Billy Kirby. Con algo de terror, Elizabeth se dio la vuelta y se encontr con la mirada de Ojo de Halcn. Nerviosa, le hizo ir a su lado. Nathaniel y Ojo de Halcn se apartaron del lugar de tiro y se acercaron a la hoguera cerca de la cual estaba

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Elizabeth. Por favor dijo Elizabeth. No querra alguno de ustedes intentar otro tiro? Elizabeth, es slo un deporte dijo Nathaniel con voz amable. Deje que su hermano se divierta. Julin haba fallado otra vez, y se diriga a la multitud: El prximo disparo dar en el blanco, lo s, lo presiento. Alguien est dispuesto a prestarme un rifle? Ojo de Halcn y Nathaniel intercambiaron miradas. Aqu tengo un cheln para el caballero que se ha ofrecido a tirar en mi nombre dijo con la voz tan tranquila como pudo. Mientras Ojo de Halcn le clavaba la mirada, Elizabeth sinti que el pnico le daba vueltas como un puo en el estmago. Bien, se soy yo dijo Ojo de Halcn. Se adelant hacia el lugar de tiro, donde Julin estaba negociando el prstamo. Eso es lo que pasa, Billy Kirby, por dejar que un hombre se divierta solo. Aqu tengo un cheln y reclamo un disparo. Tengo una seora que me honra. La multitud se estrech en torno a Ojo de Halcn, que ocup el lugar de tiro y comenz a revisar el arma. Elizabeth sinti la mirada escrutadora de Nathaniel en su rostro. Podr disparar? Parece que no quiere que su hermano y el pavo tengan relaciones familiares replic secamente. Estoy decidida a mantener a mi hermano sin deudas dijo en voz baja. Pero si comienza de nuevo a apostar, no s qu podr hacer. Julin estaba al lado de Ojo de Halcn, con los ojos entrecerrados y la frente fruncida mientras el viejo apuntaba. Las mejillas se le coloreaban de forma intermitente; pese a tener los ojos apenas abiertos, se notaba que un fulgor de rabia sala de ellos. A su hermano le resulta difcil alejarse de las mesas de juego? Digamos que s contest Elizabeth. Hemos tenido que pagar una fianza para sacarlo de la prisin por deudor y embarcarlo rpidamente hacia Nueva York. En el rostro ceudo de Nathaniel se dibujaba una grieta entre los ojos. Elizabeth sinti la necesidad de pasar el dedo por aquella grieta que empezaba en las cejas y se perda ms abajo. La necesidad de tocarlo era sorprendentemente fuerte, de modo que tuvo que frotar su falda con los dedos una vez ms y volver a mirarlo de forma tan casual como le fue posible. Pero seguro que el juez tiene dinero para pagar las deudas de su hermano dijo l lentamente. Elizabeth hizo un esfuerzo para mirar a Nathaniel cara a cara. Lamento decepcionarlo dijo. Pero mi padre no tiene liquidez. Por eso tiene tanta prisa en casarme. No hay mejor garanta que una hija con una propiedad. Saba que sus palabras sonaban llenas de resentimiento y que estaba hablando ms de la cuenta, arriesgndose. Saba tambin que l tomara buena nota de lo que deca. Quera que as fuera. Ojo de Halcn dispar: la multitud se qued en silencio durante una

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fraccin de segundo y luego comenz a dar gritos de triunfo.

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Captulo 8
Las semanas siguientes a Navidad, Elizabeth comenz a soar con Nathaniel, y acab sintiendo ansiedad cuando se iba a dormir y desencanto cuando se despertaba por la maana. Mientras el sol se elevaba y sus rayos tocaban el hielo de las ventanas descomponindose en pequeos arco iris ella permaneca acostada, semiconsciente en el nido tibio de sus mantas recordando lo que haba soado, sonrojndose y conteniendo el aliento, confundida y extraamente molesta. Poda engaarse durante el da dicindose que Nathaniel no haba tratado de besarla o que su inters no le importaba; sin embargo, por la noche sus sueos la llevaban a aquel casi beso y hacan surgir de l una multitud de besos soados, de calor e intensidad crecientes. De modo que Elizabeth comenzaba sus das con una especie de conferencia. Sola peinarse ante el espejo y reirse a s misma por ser una criatura tonta y dbil. Todas las maanas tomaba la decisin de comenzar de nuevo, actuando en nombre de la razn y del buen sentido. Pero incluso as se daba cuenta de que se estaba contemplando la curva del labio inferior. Aquella falta de dominio de s misma pronto afect su natural buen humor y comenz a bajar a desayunar con mala cara. Lleg el primer da del ao y ella segua sin tener un lugar donde instalar su escuela. Su padre contena el deseo de recordarle que no haba cumplido la resolucin que haba tomado tan firmemente en su primera cena en Paradise. Julin no haba sido tan amable de evitarle disgustos, y ella no debera haberle reprochado su conducta en la competicin de tiro al pavo. Julin haba rehuido a Elizabeth desde aquel momento. Cuando Ojo de Halcn mat al pavo, dirigi a su hermana una mirada envenenada y se volvi a casa, dejando detrs a una Katherine Witherspoon tan sorprendida como preocupada. Los otros hombres pensaron que slo se trataba de un mal comportamiento deportivo, pero Elizabeth haba comprendido que a su hermano lo volva a dominar la vieja fiebre del juego, compulsin que le haba hecho perder su fortuna. Dio las gracias a la Divina Providencia por estar muy lejos de una ciudad de verdad, donde pudiera encontrar otros hombres aficionados a las barajas y poco cuidadosos con su dinero. Para apartar de la mente la preocupacin por el retraso de sus planes y, aunque no se lo deca con tanta claridad, de Nathaniel, Elizabeth pasaba las maanas organizando un espacio para trabajar en su habitacin, poniendo en orden los libros y preparando las clases. Despus del almuerzo sola ir a caminar si no nevaba demasiado fuerte. Visitaba a los nios del pueblo y hablaba con sus padres esperando que se acostumbraran a su presencia y que aceptaran la idea de que su escuela estara funcionando muy pronto. De ese modo conoci muy bien a algunos pobladores y pudo hablar con ellos con toda confianza. Martha Southern, una mujer joven y tmida, casada con un hombre que podra ser su padre, se hizo amiga de Elizabeth y la alent para que fuera al pueblo. Martha tena una hija a la que quera enviar a la escuela de Elizabeth y un hijo

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que pronto alcanzara la edad adecuada. Elizabeth pronto se dio cuenta de que tena la mayor parte del tiempo para s misma, y que esto era un gran alivio. Su padre sala a menudo a cumplir sus funciones y Julin se iba al pueblo, donde haba adquirido el hbito de sentarse a charlar con los granjeros en la tienda o en la taberna de al lado. En la tercera semana del ao, Galileo hizo un viaje para recoger los bales que haban atravesado el ro Hudson detrs de ellos, y al volver se detuvo en Johnstown. Elizabeth baj a la hora del desayuno para recoger las cartas de su ta y de sus primas y, lo ms importante, para buscar las provisiones para su escuela. Inmediatamente comenz a desenvolver los libros y los materiales que haba comprado llena de esperanzas en Inglaterra. Haba libros de gramtica y composicin, volmenes de ensayos, historia, filosofa y matemticas. Estaba un poco sorprendida por lo poco que haba tenido en cuenta las necesidades reales de los nios de Paradise, pero no quera dejarse abatir y persista en sus resoluciones. Pasaba la mayor parte de la maana haciendo planes, tomando notas y pensando en la carta que mandara a la ta Merriweather para pedirle otra remesa de libros, textos bsicos, materiales para escribir, una gran provisin de tinta y, despus de algunas consideraciones, libros de cuentos de hadas y de mitologa. Quera interesar a los nios sin molestar a los padres, se pasaba largos ratos pasendose de un lado a otro del estudio mientras morda cabizbaja la punta de la pluma. Tan profundamente sumida en sus pensamientos que dio un salto al or que alguien llamaba a la puerta. Hannah Bonner estaba all con su capa de invierno, enmarcada en un escenario nevado. La capucha de borde de piel le cubra el pelo oscuro y le rodeaba la cara, los blancos dientes brillaban en medio de la piel de color bronce que, a causa del fro, enrojeca produciendo algunas sombras ms oscuras. Le sonri a Elizabeth e hizo una reverencia. Vine a buscarla para llevarla a casa a comer pavo dijo a modo de saludo. El abuelo dice que ya es hora. Ante esta lgica, Elizabeth no poda negarse. Resolvi firmemente no fijarse se tena arreglado el pelo ni cambiar su aspecto en absoluto. Luego se detuvo en la cocina para decirle a Curiosty adnde se diriga y vio con espanto que su agitacin no pasaba inadvertida para el ama de llaves. Curiosity levant una ceja, frunci la boca y envi a Daisy a envolver unas cosas y ponerlas en una cesta para los Bonner. No est bien ir a Lobo Escondido con las manos vacas dijo despidiendo a Elizabteh sin mayores comentarios, pero con una mirada de entendimiento que hizo que sta se sintiera como alguien de la edad de Hannah. Elizabeth haba visto a Nathaniel fuera de sus sueos exactamente en cuatro ocasiones desde el tiro al pavo del da de Navidad: dos veces con el buey que le haba pedido prestado a su padre para arrastrar los troncos fuera del bosque, pero estaba demasiado lejos para que se saludaran. Otra vez l haba ido a su casa para hablar con el juez acerca de los materiales de construccin y ella no se haba enterado de su presencia en la casa hasta que lo vio al salir. Desde entonces le qued claro a Elizabeth que toda la conversacin que haba tenido lugar en el bosque haba sido una diversin, un juego: Nathaniel no

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crea en eso, no crea en ella misma. Pero entonces lo vio por cuarta vez, por accidente: caminaba hacia el pueblo y oy el grito de un halcn; mir hacia el bosque y vio a Nathaniel en un pinar con un hacha en la mano y los ojos fijos en ella. Asustada, se haba quedado quieta y l haba desaparecido en el bosque, como si nunca hubiera estado all. Elizabeth no saba qu conclusin sacar. l la estaba vigilando. Tal vez lo habra estado haciendo durante das enteros. Durante semanas. No haba ninguna explicacin para eso; trat de quitarse de la mente las imgenes y los pensamientos que se queran abrir paso hasta la superficie, negndose a considerarlos. Pero stos volvan en sueos. No haba forma de escapar del recuerdo de Nathaniel. Informes diarios acerca de la madera que haba amontonado en los preparativos para la construccin de la escuela llegaban hasta la mesa de la cena. Aunque estaba tentada de retirarse antes de la visita vespertina de Richard Todd, siempre ganaba la curiosidad y terminaba sentada con los hombres, con un libro sobre la falda, esperando que el mdico explicara los detalles acerca de los progresos de Nathaniel con la escuela sin necesidad de preguntar. En aquel momento Hannah caminaba rpidamente mirando hacia atrs una y otra vez para asegurarse de que la segua. Tena la misma facilidad de palabra que su abuelo, hablaba mucho sin ser repetitiva ni tediosa. De modo que antes de que atravesaran el pueblo y llegaran al sendero que se iniciaba en las primeras estribaciones de la montaa de Lobo Escondido, Elizabeth ya se haba enterado de cosas de los otros nios del pueblo que iran a la escuela. Y qu hay de ti? pregunt a la primera oportunidad. Vendrs a la escuela y me dirs qu es lo que te puedo ensear? S leer replic Hannah. Y hago sumas, tengo una bonita letra y s coser, hilar, tejer y hacer collares, aunque no me salen muy bien. Y s cuando crecen las cosas... se detuvo para sealar una serie de huellas en la nieve. Un alce dijo claramente sorprendida. Nutria y mi padre estn siguiendo su rastro. Elizabeth mir el suelo pero no pudo sacar en limpio mucho ms que la presencia de huellas en la nieve. Quin es Nutria? Mi to. Su nombre kahnyenkehaka es Tawine, le llamamos Nutria por su forma de nadar. En el norte los catlicos lo llaman Benjamin. Cul es tu nombre indio? Me llaman Ardilla pero tambin Eran Dos. Elizabeth se preguntaba sobre ese extrao nombre, pero esper a ver si la nia le daba alguna informacin sin pedirle explicaciones. Hannah seal las huellas de un zorro y puntos donde crecen las ciruelas silvestres en verano. Luego mir a Elizabeth y pareci reflexionar. Mi hermano gemelo muri al nacer y la gente del pueblo de mi madre dice que soy la mitad de lo que era. Elizabeth pens que en aquel momento era muy importante dar la respuesta acertada, pero sta era un misterio. Me temo que tengo mucho que aprender comenz a decir lentamente . Realmente no s mucho acerca de los kahnyenkehaka. Hizo una pausa, no estaba segura de haberlo pronunciado bien pero no quera usar el trmino mohawk, que la nia, al parecer rehua. Hannah sonri ante el intento y Elizabeth prosigui un poco ms confiada. O los mohicanos, o como se les

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llame... Los mohicanos no son los mismos que los de las Seis Naciones dijo Hannah tratando de servir de ayuda pero haciendo que las cosas se complicaran ms. Vivan en el este, la mayora junto al lago. Y ahora viven aqu con los kahnyenkehaka? No respondi con sencillez. Han muerto casi todos. En las guerras. Tenemos muchas cosas que aprender la una de la otra dijo Elizabeth. Deberamos contar historias en la escuela acerca de tu gente, pero yo no las conozco. Hannah sonri, pero no se comprometi a asistir a la escuela de Elizabeth. La abuela no tiene buena opinin de la escuela dijo la nia, tal vez sin mucha amabilidad. Dice que los hombres blancos no parecen mejores por haber ido a la escuela. Elizabeth acept la opinin sin decir nada, sorprendida por eso mismo. La semana anterior pensaba que habra tenido mucho que decir y tal vez muy enfadada, pero incluso las cosas ms simples le parecan en aquel momento muy complicadas y consider entonces que era sabio guardarse las opiniones. Pronto tuvo la oportunidad de hacer ms preguntas; estaban subiendo la colina y se haca difcil mantener el ritmo de la respiracin. Elizabeth comenz a pensar que la idea que hasta entonces haba tenido del ejercicio era irrisoria. Los caminos y pasos que rodeaban Oakmere en sus peores lugares no eran ms que zonas hmedas con algo de barro; y las caminatas en vacaciones con su ta haban sido ligeras en comparacin con aquello. Fuera del sendero, la nieve le llegaba hasta las caderas en algunos lugares, pero el camino por el que iban estaba protegido del viento. Sin embargo, la marcha era difcil y la admiracin de Elizabeth por Hannah creca considerablemente: la nia se mova con agilidad y rapidez mientras que Elizabeth luchaba detrs de ella para avanzar cargada con la cesta que Curiosity le haba preparado rpidamente. El aire helado le quemaba en los pulmones mientras los dedos de las manos y pies, aunque envueltos en lana, cuero y pieles, se le ponan rgidos de fro. Haban caminado colina arriba durante lo que le pareci ms de una hora, cuando el viento empez a levantarse y soplar fuerte y justo en aquel momento el sol se escondi y las nubes adquirieron un tono gris verdoso. Hannah hizo una pausa para mirar hacia arriba y se volvi hacia Elizabeth. Una tormenta dijo Elizabeth. Espero que no falte mucho. Lago de las Nubes respondi Hannah levantando la barbilla. Lago de las Nubes? Este lugarexplic Hannah. El nombre que le dan los kahnyenkehaka. La cresta arbolada que haban estado siguiendo describi una curva y termin bruscamente en una mezcla de rocas, rboles de hoja perenne cubiertos de nieve y pedazos de granito esparcidos como dedos al aire libre. Aquella estribacin de la montaa se curvaba hacia dentro como si quisiera proteger la caada escondida que Elizabeth tena delante. Una leve exclamacin de sorpresa y de asombro la hizo apresurarse. De forma vagamente triangular, la caada tena menos de un kilmetro de largo y unos cuatrocientos metros de ancho. En un lado, la pared rocosa se elevaba sobre una superficie lisa de rocas marmreas grises; en el otro, la estribacin de la montaa daba a un precipicio. En el extremo ms lejano de la caada surga

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por una fisura en la cara de la roca una corriente de agua a unos diez metros de altura. Formaba una cascada que se transformaba en una serie de rpidos, ahora helados, sobre un montn de rocas y luego caa en una garganta que segua la misma direccin de la caada hasta hacerse angosta y desaparecer en el bosque. Desde donde estaba pudo ver las aguas bullendo perezosamente en un profundo estanque rodeado de hielo. A un lado, los bordes de la garganta terminaban en capas de piedra semejantes a escalones que se nivelaban en una serie de terrazas en el punto ms lejano del valle. All, en un pequeo bosque de hayas, pinos y pceas, haba una gran cabaa cuya entrada daba a la cascada. Era baja y slida, construida en forma de ele, con el tejado en pendiente salpicado de nieve y recorrido por goteantes dedos de hielo. El humo surga de dos grandes chimeneas de piedra; la luz de la lmpara iluminaba clidamente los rincones del techo. La nieve comenz a caer en olas pesadas, grandes copos revoloteaban bajo la ltima luz, desapareciendo entre los rboles y mezclndose con el agua que corra. Como si quisiera responder, la puerta de la cabaa se abri y dej ver un rectngulo oblicuo de luz amarilla. No estaba all; sinti su ausencia en cuanto estuvo en contacto con el humo de la madera, las velas, las manzanas secas, el pavo asndose, los olores fuertes de las pieles de los animales, la grasa de oso y los seres humanos. Elizabeth parpade ante el brillo de la luz del fuego sobre la madera y el color satinado de la habitacin. Ojo de Halcn pareca estar en todas partes al mismo tiempo: indicando a Hannah una serie de pequeos quehaceres, preguntando y haciendo que Elizabeth se sintiera cmoda en su reencuentro con Chingachgook. El anciano salud a Elizabeth sentado junto al fuego. Sobre los hombros tena una manta tejida con dibujos geomtricos en rojo, blanco y gris. Sin haber recuperado todava el ritmo de la respiracin, Elizabeth acept la silla que estaba delante de l. La tormenta viene rpido dijo Chingachgook. Ojo de Halcn asinti con la cabeza. Ha sido buena idea venir por el sendero. Elizabeth levant las manos en direccin al fuego y le sonri. Espero que sus historias valgan la caminata. l se ri. Bueno, yo creo que s la valen. Pero en caso contrario, la comida que Atardecer pondr sobre la mesa resolver todos los problemas. Est con Muchas Palomas. Cualquiera se habra dado cuenta de que eran madre e hija. De idntica estatura, enjuta y muy delgada, Atardecer era una versin menor y ms compacta de Muchas Palomas. Tena el pelo gris en largas trenzas que colgaban sobre sus hombros y pliegues de arrugas en los ngulos de los ojos y la boca, pero se mova como una mujer joven y haba una disponibilidad en ella que la haca estar de pie y atenta. A Elizabeth le recordaba a su ta Merriweather. Fue la sonrisa lo que la llev a establecer la relacin final, el parecido de Atardecer con Hannah era evidente. Por tanto, aqulla era la suegra de Nathaniel; y la mujer ms joven, de unos veinte aos tal vez, era la hermana de

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la esposa de ste. El rostro de Muchas Palomas era menos cauteloso que el de su madre; la curiosidad y el estado de alerta, la esperanza y el recelo estaban todos reunidos all y pasaban en veloz sucesin. Elizabeth no pudo recordar haber visto antes a una mujer joven a quien la naturaleza hubiera dotado tan bien. Tena una elegancia en su porte que slo se vea superada por las perfectas facciones de su rostro y por el hermoso par de ojos que haba en l. Elizabeth murmuraba lo que pensaba que deba decir; les dio la mano por turno, tratando de no observar demasiado a la mujer joven. Puede llamarme Abigail si lo prefiere dijo Muchas Palomas. Le sujet la mano a Elizabeth con firmeza y la mir a los ojos. Pero vigile que Nutria no la oiga dijo Hannah que estaba detrs de Elizabeth. No le gustar. Es mi nombre y no el de Nutria dijo Muchas Palomas. Y no es nada que te importe a ti. Aadi algo ms en la lengua de los kahnyenkehaka que hizo que Hannah frunciera la nariz en seal de protesta. Basta dijo Chingachgook con una voz fuerte que surgi detrs de ellas . Hablad en ingls, no debis ofender a nuestra invitada. A la luz del fuego, Elizabeth vio que los tatuajes del anciano parecan brillar ms e incluso moverse: una serpiente se extenda por las protuberancias huesudas de sus mandbulas, por encima del puente de su nariz y alrededor de un ojo hasta la frente, donde desapareca entre la mata de pelo blanco de las sienes. Se preguntaba si Nathaniel tendra algn tatuaje tambin, pero se quit de la mente ese pensamiento. Por un momento pareci que Muchas Palomas estaba a punto de enfurecerse y una mueca de irritacin le contrajo la cara. Pero luego se ro a su pesar y se dispuso a seguir a su madre y a Hannah al otro cuarto. Puedo ayudar? les pregunt Elizabeth al verlas, pero Muchas Palomas hizo un ademn para indicarle que no haca falta, y Elizabeth volvi con los hombres. Ojo de Halcn haba cogido una herramienta y estaba untando una trampa con una pluma empapada con una grasa de fuerte olor; Chingachgook trenzaba tiras de cuero. Elizabeth mir alrededor de ella a medias consciente de lo que despertaba su curiosidad y sin nada ms que hacer. Se vio en una habitacin grande y totalmente normal, con un extremo dominado por la chimenea y el otro perdido en las sombras. Todo el espacio estaba destinado a una funcin precisa. En la gran mesa, con todo el equipo necesario para guardar las balas y limpiar las armas, haba una trampa. Al pie de una ventana cerrada haba otra mesa iluminada por una gran lmpara de aceite y muchos papeles y libros. Las pieles estaban colgadas de las paredes y amontonadas en los rincones: Elizabeth reconoci los zorros y la piel rojiza de lo que podra ser un jaguar y otra ms oscura de algn oso pequeo. Ordenadas en fila, se secaban estiradas en placas individuales. Ojo de Halcn capt la mirada de Elizabeth y le dijo lo que ella quera saber: las pieles rojizas eran de marta; y las ms oscuras y exuberantes, de otra especie diferente de marta. En el centro de la habitacin haba asientos de piedra, taburetes y una mesa larga flanqueada por bancos y dispuesta para una comida. De las vigas del techo colgaba maz en mazorcas trenzadas, puestas unas junto a otras, junto a cebollas, manzanas y grandes manojos de plantas secas y hierbas de las que Elizabeth ni siquiera saba el nombre.

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En la repisa que haba encima de la chimenea haba un cesto de costura y otro con cuentas y abalorios. Tambin haba libros que Elizabeth levant uno por uno: Diario del ao de la peste de Defoe, una copia recientemente impresa de la Declaracin de los Derechos del Hombre en el original francs, y lo que todava le result ms sorprendente, un libro de poesa de Robert Burns. Era una gran lectora dijo Ojo de Halcn detrs de Elizabeth. Se fue acercando hasta tocar la diminuta pintura de una mujer en un marco ovalado. Me doy cuenta dijo Elizabeth. Pero me pregunto cmo se las arregl para obtener esto. Levant el libro de Burns. No se me haba ocurrido que este poeta pudiera haber llegado tan lejos. La mayora de la gente de Inglaterra no lo conoce. No se le valora hoy en da, quiere decir Ojo de Halcn la corrigi con una sonrisa. El comienzo... No es en eso en lo que est pensando? Elizabeth volvi a poner el volumen donde estaba. Es un poco... incendiario. Cmo es que su esposa tena este libro? Y estos otros... Era escocesa, ellos tienen la costumbre de mezclarse mucho, igual que su confuso potaje. Era rara la vez que alguien que viniera a Paradise no trajera un paquete para Cora, y la mitad de las veces eran libros. Elizabeth se puso de puntillas para observar ms detalladamente el cuadro. Ojo de Halcn le puso el retrato entre las manos. El dibujo era simple pero el carcter de la mujer haba sido captado. Tena el pelo oscuro, la frente amplia y clara, y los ojos color avellana. Nathaniel tiene el mismo color de ojos. Y es tan rpido como ella, e igual de astuto. Y las mismas aversiones dijo Elizabeth. Chingachgook levant la voz, el rostro se expandi en una sonrisa tan amplia que los ojos apenas quedaron visibles. A mi nuera no le gustaban mucho los ingleses. Pero hizo una excepcin en el caso de su hijo le hizo notar Elizabeth. Los dos hombres se miraron sorprendidos al or esto. Ojo de Halcn sonri como si la idea de considerarse ingls fuera algo que jams se le hubiera ocurrido. O es que tambin son escoceses? rectific ella. Supongo que el nombre que llevan puede ser rastreado hasta los normandos, sea en uno u otro caso. Yo nac en estas montaas. Pero sus padres deben de haber venido de Inglaterra. Tengo entendido que vinieron del norte de Inglaterra dijo lentamente Ojo de Halcn. Pero no los recuerdo. Soy hijo de los mohicanos. Elizabeth repentinamente se percat de la expresin de Chingachgook y se dio cuenta de su error. Por supuesto murmur. No conoc otros parientes continu Ojo de Halcn. No o hablar ingls hasta los diez aos y creo que ni siquiera saba que era blanco. A veces me doy cuenta de repente. Ojo de Halcn limpi el marco labrado del cuadro con el puo de la camisa. Cmo la conoci? Su padre era un coronel enviado a Albany. Ella fue con l al valle

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mohawk. La protegimos en una o dos ocasiones, all por el cincuenta y siete. Eso debe de haber sido durante la guerra con Francia. Chingachgook se haba quedado en silencio, pero volvi a tomar la palabra, el tono era ms spero. La mayora de nuestras guerras han sido con los ingleses, con los franceses o contra ambos. No nos quedan ms fuerzas para pelearnos entre nosotros ahora. Elizabeth se daba cuenta del motivo por el que aquella gente quera comprar la montaa del Lobo Escondido a su padre. A lo largo de todas su vidas y de las vidas de sus padres, y posiblemente de sus abuelos, no haban conocido otra cosa que no fuera penalidades y guerra, y la mayor parte de las veces estando sujetos a los ingleses. Un lugar propio, la oportunidad de vivir como es debido, de tener una seguridad que jams haban conocido; todo esto le pareci muy razonable. La puerta se abri de repente con un empujn y entraron en la habitacin dos perros con la lengua fuera. Detrs de ellos, un indio joven apareci como saliendo de un remolino de nieve y aire fro, le sala sangre de una herida que tena en la frente. Se qued en la puerta con las piernas abiertas y el rifle en alto, movi la cabeza hacia atrs y dej escapar un alarido que reson en la habitacin e hizo que Elizabeth pegara un salto. Nutria! exclam Ojo de Halcn mientras atravesaba a grandes pasos la habitacin. Hars que la seorita Elizabeth se muera del susto, podra pensar que quieres cortarle el cuello. Pero Elizabeth ya se haba repuesto y estaba delante de la chimenea con una expresin que esperaba fuera tranquila, aunque poda sentir los fuertes latidos de su corazn. Haba notado, casi inmediatamente, que el grito agudo significaba satisfaccin y orgullo. Mataste al alce! Hannah sali corriendo de la otra habitacin con Atardecer y Muchas Palomas tras ella. Nutria se ri y le acarici las trenzas. Viste las huellas, verdad? Nathaniel lo consigui. No usaste el rifle y lo atacaste con esa cabeza dura que tienes? pregunt Muchas Palomas. Atardecer hizo un intento de examinar la herida de Nutria, pero l la apart con impaciencia murmurando algo en kahnyenkehaka. Luego mir a Elizabeth y repentinamente se qued quieto. Observ su cara con detenimiento y cierta cautela, hasta que esboz una sonrisa cuando Ojo de Halcn los present. Nutria atraves la habitacin hablando en voz baja a los perros que olfateaban con desconfianza las faldas de Elizabeth, hasta que se tendieron en el suelo delante del fuego, bostezando prolongada y ostentosamente. Nutria tena la mano helada, spera y no demasiado limpia, pero Elizabeth se la estrech sin dudas ni temores e hizo un esfuerzo para no limpirsela con el pauelo cuando se soltaron. Nutria era fornido y tan alto como Nathaniel, porque haba tenido que levantar la mirada del mismo modo para observarlo. Tena el pelo recogido en una cola, sujeta con tela y rematada con una sola pluma. Elizabeth record vagamente haber visto dibujos de jvenes guerreros, pero Nutria no se pareca en nada a aquellas representaciones, no tena la cabeza afeitada ni total ni parcialmente, y no tena ni rastro de pintura en la cara. Tena el mismo color bronceado de su hermana y su madre, pero sus ojos

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oscuros parecan mucho ms animados y menos cautelosos. Hannah tiraba con impaciencia de Nutria, queriendo saber ms detalles sobre la caza. Ya que usted es la persona para la cual Nathaniel est construyendo la escuela dijo el joven a Elizabeth sin hacer caso de su sobrina que le tiraba de la oreja, tal vez le pueda ensear a esta nia malcriada buenos modales. Los adultos rean mientras Nutria y Hannah jugaban. Su exaltacin era contagiosa; Elizabeth comenz a sentirse ms tranquila. Entonces levant la mirada y vio que Nathaniel estaba en la puerta. l sonri; ella hizo una inclinacin de cabeza y las cosas tomaron un nuevo ritmo. Elizabeth se dio cuenta entonces de que tena un apetito feroz y se concentr en la comida. Adems del pavo asado haba calabaza, cebollas, alubias cocidas en melaza y pan de maz. Se sorprendi al ver que no tenan la obligacin de hablar en la mesa, y por lo tanto tampoco haba incmodos silencios. Nutria les explic que haban perseguido al animal por la nieve hasta que estuvo exhausto para rendirse y se qued quieto el tiempo necesario para dispararle. Elizabeth se alegraba de que no le pidieran que hablase; saba que los pensamientos que se agolpaban en su cabeza como un cntico no eran cosas que pudiera decir en voz alta. Nathaniel se sent frente a ella, Elizabeth pudo sentir la mirada del hombre, sin embargo, no pudo fijar los ojos en l. Por qu me espiaba en el bosque? Mientras l cortaba el pan, ella le miraba las manos, los dedos largos y los antebrazos musculosos. Luego Muchas Palomas se levant de la mesa para volver a llenar una fuente. Elizabeth levant la mirada y vio que el puo de su blusa rozaba el hombro de Nathaniel mientras ella pona ms alubias delante de l; Nathaniel le dijo algo en voz baja y ella se ri. A Elizabeth, la cara de Muchas Palomas le resultaba familiar; si ella misma se hubiera visto en un espejo y en la misma situacin, habra sonredo y se habra puesto colorada del mismo modo. Conmovida, baj la mirada a su plato. Tengo los planos de la escuela le dijo Nathaniel a Elizabeth tras un rato. Bien respondi ella. Estupendo. No hay prisa dijo Ojo de Halcn. Tenemos toda la tarde. Elizabeth levant la mirada sorprendida. Pero mi padre estar esperndome. No bajar la montaa bajo la tormenta dijo Nathaniel. Maana la llevaremos a casa. El ulular del viento son ms fuerte, como afirmando sus palabras. Parece estar contrariada dijo Nutria. Le preocupa acaso su reputacin? Elizabeth se senta algo maltrecha y agitada, y esto sirvi para sacarla de su ensimismamiento. Por qu debera preocuparme mi reputacin? No es como si... Levant la mirada, mir a Nathaniel y se qued callada. Atardecer no sola hablar, pero esta vez mir a su hijo con severidad. Maleducado le dijo. Est nerviosa porque el juez puede estar

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preocupado. Usted est segura con nosotros dijo Nathaniel. El juez lo sabe. Puede leernos algo! grit Hannah. Como acostumbraba a hacer la abuela. Querr hacerlo? Me parece muy buena idea dijo Ojo de Halcn, complacido. Elizabeth mir alrededor de la mesa. Atardecer, Muchas Palomas y Chingachgook tenan una expresin igualmente plcida. Elizabeth no estaba muy segura de la forma en que deba interpretarla, aunque pens que no era de desaprobacin. Nutria se rea. Haremos que cante a cambio de la cena. Elizabeth se atrevi a mirar a Nathaniel, que comenzaba a apilar los platos. Lo har muy a gusto. Primero el pastel de manzana dijo Atardecer. Y luego hay que colgar al animal. Hasta entonces no llegar el momento de divertirse. Mientras lo deca dirigi a Elizabeth una extraa sonrisa. Cuando ya no pudo ms, Elizabeth levant la cabeza y se encontr con la mirada tranquila de Nathaniel que se posaba en ella. Se sinti aliviada al no ver compasin en sus ojos, y s en cambio cierta comprensin y una actitud amistosa que la estimul. Fuera cual fuese la relacin de Nathaniel con Muchas Palomas quedaba un lugar para ella, pens. Si pudiera dejar de soar con besos que jams llegaran... Miraremos los planos despus del pastel de manzana dijo Nathaniel. Con una inclinacin de cabeza, Elizabeth se encarg de quitar la mesa. Reconfortadme con manzanas murmur lentamente para s. Usted tiene la costumbre de citar la Biblia le hizo notar secamente Nathaniel, y Elizabeth dio un salto que hizo que el plato de madera que tena en la mano cayera al suelo. No se haba dado cuenta de que estaba tan cerca. El corazn le lata con fuerza, tanto que al principio crey que le haba entendido mal. Enseguida se dio cuenta de que no. Inclinndose para recoger el plato, con el pelo cayndole hacia delante como si fuera a barrer el suelo, Nathaniel termin de pronunciar, con voz dulce, el verso que ella haba iniciado: Porque me muero de amor.

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Captulo 9
Nathaniel se encarg de que Nutria se fuera con los mayores al granero para despellejar y limpiar el animal y esconderlo en el interior de un rbol, donde estara a salvo de los carroeros. Envi a Hannah a la cocina con Atardecer y Muchas Palomas para que lavaran los platos. Cuando finalmente pudieron disponer de la habitacin grande, despej la mesa y despleg un gran rollo de papel, usando guijarros para mantener fijas las esquinas. Elizabeth se qued a un lado con los dedos en los pliegues de la blusa y la cabeza inclinada, observndolo. l le llevaba ventaja; saba qu cambios se estaban produciendo en su cara, reconoca la tensin de sus hombros. Cuando le seal el banco, ella obedeci como si estuviera en presencia de un perro dispuesto a morderla. Pero los planos la intrigaban. Una vez que se puso a contemplarlos; su rostro perdi algo de la horrible inquietud que haba sentido cuando l le haba hablado en voz baja a Muchas Palomas. No tena por qu estar celosa de la hermana de su esposa, pero l no se lo haba dicho directamente. Nathaniel trataba de darle celos y eso le daba alguna esperanza. Comenz a explicarle los dibujos con la esperanza de que se calmara un poco. Dos aulas dijo. Entre ellas un vestbulo y un almacn para la ropa y esas cosas. Dos aulas? Nathaniel asinti. De vez en cuando habr la cantidad de nios suficiente para llenarlas. Y cuando no sea as, tendr un espacio propio fuera de la casa de su padre. Y la calefaccin? dijo tocando los planos. Una chimenea doble en la pared central que dar a los dos lados. La lea no va a escasear, puede hacer que los alumnos la corten y la almacenen. Elizabeth frunci la nariz. Cul es el problema? En Inglaterra el humo de la madera no es habitual, pero aqu no es posible librarse de l. Le disgusta? Ella neg con la cabeza. No, creo que es mucho mejor que el carbn. Es decir, que no es no ms ni menos que otra de las cosas a la que tiene que acostumbrarse. Elizabeth tena un modo particular de levantar una ceja cuando algo la sorprenda. S. Charlaron largo rato acerca de la escuela; ella formul preguntas sobre cuestiones prcticas: perchas para los abrigos, lavabos, repisas para los libros, pupitres, pizarras. Le habl de las escuelas que haba visitado en Inglaterra, de lo que le haba parecido bien y de lo que le haba parecido mal. De lo

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importante que era el aire fresco y la luz, y de cuntas ventanas consideraba que tendra que hacer. Nathaniel notaba que su voz se volva ms confiada, a veces la alentaba y la mayor parte de las veces se contentaba con orla hablar. De modo que usted no piensa volver a Inglaterra, al menos por ahora dijo Nathaniel echndose hacia atrs. Elizabeth inclin la cabeza en la direccin a los planos, la lmpara brillaba con luz ms blanca sobre la parte de su cabeza. Bueno, no dijo. De ningn modo. Tena las manos delgadas y muy blancas y las uas ovaladas de color rosa plido. Dej reposar las manos sobre la mesa. Nathaniel tuvo que reprimir el impulso de tocar el lugar en que las pulsaciones de la vena que iba hacia la mueca eran ms visibles. Entonces, dgame qu significa eso de que su padre no tiene liquidez. Elizabeth levant la mirada con sorpresa. Crea que estaba claro. Ha hecho demasiadas inversiones y est pensando en hipotecar la tierra. Si yo me casara con Richard y le cediera la dote que me corresponde en tierras, l pagara sus deudas y nunca les vendera Lobo Escondido. No dijo Nathaniel pensetivo. Richard tiene un desmedido inters por poseer tierras. Y qu pasa con su hermano? Ella esboz una sonrisa triste. Julin es parte de la causa por la que mi padre se ha quedado sin liquidez. Tuvo que pagar sus deudas de juego. Se gast todo lo que haba heredado de nuestra madre, una cantidad que no era insignificante, luego comenz a firmar pagars y pronto se arruin completamente. Pero con suerte, aqu no tendr muchas posibilidades de seguir por el mal camino. Claro que este lugar no es precisamente un paraso para l dijo Elizabeth con expresin de duda y continu cambiando de tema. Es una casa muy confortable pero pequea, no es suficiente para tantos... Se detuvo. Usted nunca ha visto las casas que los indios llaman casas largas replic l. Familias enteras viviendo juntas, un par de generaciones con todos los pequeos. Los hodenoshaunee no piensan as, los iroqueses, como les llaman los franceses aadi cuando vio que pona los ojos en blanco. Tambin los conocen como las Seis Naciones. Pero usted no creci en una casa larga seal Elizabeth. No, yo crec justamente en este lugar. Mi padre construy esta cabaa cuando se cas con mi madre. Pero he vivido algn tiempo en una casa larga. Tiene razn, parece como si ahora fuera ms pequea. Elizabeth pasaba el dedo por el dibujo de la escuela y rehusaba mirarlo directamente. El verano prximo, si las cosas van segn lo previsto, construiremos otra cabaa. Muchas Palomas tiene montones de planes para la casa nueva. Nathaniel hizo una pausa. Sin embargo, ser su marido el que la construya. Se casar en primavera. Elizabeth no preguntara ni hara comentarios, l se dio cuenta enseguida. Nathaniel comenz a lamentar haberla azuzado. Ah? Elizabeth parpade con lentitud. Qu suerte! En primavera? O tal vez en el verano confirm sonriendo. Y cundo cree usted que estar lista la escuela?

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Bueno, espero que la nieve comience a ceder pronto, de otro modo tardar ms tiempo del que calculo. Pero podra apostar a que ser en abril. Usted est ansiosa por comenzar, ya lo s. Lo que sucede es que aqu hay nieve y adems hay necesidad de cazar. Ah, s dijo mirando las pieles que haba en las paredes. l se preguntaba cunta verdad sera capaz de soportar. Nosotros solamos estar bien aprovisionados en otoo, incluso para cuatro veces ms de los que somos. Pero las cosas han cambiado. Elizabeth dej correr las manos por los planos de la escuela. l pudo ver que ella senta una intensa curiosidad por saber, pero tambin que tena un dominio de s misma que no era corriente. El pasado mes de noviembre, mientras estbamos en el pueblo, alguien entr aqu. Encerraron a los perros en el ahumadero, se llevaron toda la carne que haba, seca y ahumada, y las pocas pieles que haba en aquel momento, que no eran muchas puesto que es durante el otoo cuando cazamos y almacenamos para el invierno, que lo dedicamos a ocuparnos de las pieles. Creo que tuvimos suerte de que no se llevaran el grano ni las alubias, ya que de haber ocurrido as nos habra resultado mucho ms difcil afrontar la situacin. Y quin hizo semejante cosa? dijo sorprendida. Nathaniel neg con la cabeza. Tengo mis sospechas, pero no hay forma de encontrar pruebas. De cualquier modo, lo ms importante es el motivo por el que lo hicieron. Ella apart la mano de la mesa y entrelaz los dedos con tal fuerza que pareca que quisiera huir de aquellas revelaciones. Hay leyes que prohben cazar fuera de temporada. Elizabeth enderez la espalda. Si no pueden cazar... hizo una pausa y se han quedado sin provisiones. No se puede hacer otra cosa ms que marcharse. Por qu las pieles? Pero levant una mano, no necesitaba la respuesta . Para que no puedan comprar lo que necesitan. Alguien est tratando de obligarles a marcharse. l asinti con la cabeza, atento a las nuevas emociones que se manifestaban en su rostro, que se llenaba de rabia segn iba comprendiendo lo ocurrido. Por eso quieren comprar la montaa. Podrn cazar si es suya? No fuera de temporada, al menos no legalmente. Pero podemos impedir la entrada a otros y tal vez arreglarnos para sobrevivir. De repente ella se levant, tena los labios apretados. Mi padre? No dijo Nathaniel. Estoy seguro de eso. Elizabeth comenz a pasearse de un lado a otro, su falda se agitaba y las botas hacan ruido. Nathaniel pudo imaginar la pregunta que vendra entonces, pero esper a que ella la formulara. Richard Todd no cree que tengan suficiente dinero para comprar la montaa. Se puso los puos en la frente. Fue l? Nathaniel inclin la cabeza asintiendo. Tal vez. Pero usted me dijo que Richard es justo con la gente l se levant y fue a que sentarse con ella junto al fuego.

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Yo le dije que l es justo con los suyos. Pero usted es blanco. Tal vez para usted. Elizabeth levant la mirada hacia l, tenia la cara rgida de preocupacin por la culpa que senta. Usted no es responsable de los actos de los hombres que conoce dijo para aliviarla. Pero qu puedo hacer yo para ayudar? Unos destellos oscuros se destacaban en sus ojos grises; tena las cejas arqueadas como las alas. Su olor era dulce como el de las hojas secas en verano. Por encima de la tela ligera que envolva el cuello, se vea una piel muy blanca, se notaba un latido en lo hondo de su cuello. l saba que tanta proximidad la inquietaba, pero no quera dar un solo paso. Tengo un poco de dinero. Hay algo ms que pueda hacer para ayudarles? <<Dame tu boca>>, quiso decir Nathaniel. Tal vez ella vio la respuesta en aquel rostro, porque cuando aspir, su pecho emiti un ruido que pareca al mismo tiempo de sorpresa y temor, como un ciervo rodeado de antorchas en la oscuridad. Los ojos de l brillaban con furia. Es un asunto peligroso dijo Nathaniel. No saba con exactitud a qu asunto se refera. Ya es demasiado tarde para eso dijo ella con una calma que logr sorprenderlo . Ya estoyenesto. Ya lo estmurmurNathaniel. No era la primera visin que tena del corazn de hierro que haba en ella, pero fue la ms ntida. Por su propia cuenta, un dedo de Nathaniel se levant para tocarle la mejilla. En realidad queraquefuesehacial por su propiavoluntad,libremente,peroeramuydifcil estartancercay no tocarla. Atnita,Elizabethabri la bocaparahablar,peroluegola cerr. Hannahentr de repenteen la habitacin y se separaron, cadauno a un lado de la chimenea, comosi hubieranestadohaciendolo queen realidadslo habanpensadohacer.Nathaniel se volvi paracogera su hija, quese habalanzadoa sus brazosy comenzabaa subirsepor ellos, agarrndose a su pelo hastaquegrit entrerisasy consiguiapartarla. El trabajo ha terminado declar la nia. El pobre bicho est colgado y yo quiero sentarmeahorajuntoa ElizabethantesdequellegueNutria y sequedeconel mejorsitio.

No habanadamsquehacer,de modoqueElizabethpermiti a Hannahapilar los libros en su regazoy sesentjuntoa la chimenea,dondeOjo deHalcnhabapuestoun troncodepino sobreuna piedra.La luz eraclaray suficienteparaleer. steesmi preferidodijo. Y al abuelole gustastey a pap... Ya essuficientedijo Atardecerexasperada. Tena las manos llenas de retales, pero hizo una pausa para dirigir a Hannah una mirada significativa.La niasuspiry sesenta los piesde su abuela,aceptandola costuraquele ponanen las manos. Todos tenantrabajo que hacer: MuchasPalomasestabacortandopiel parahacerun mocasn, Ojo de Halcnrecogalas trampas,Nutria se dedica fabricarbalas.Nathaniel se senten un banco frentea Elizabethy comenza trenzartrozosde piel. Slo Chingachgookdisfrutabade un ocio que le permita al mismotiempoobservary escuchara Elizabethcon una miradaen la que no haba ni

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sombra de recelo o de crtica, aunque Elizabeth no se preocup mucho por eso. Comienza con algo de Pobre Richardsugiri el abuelo. Elizabeth abri el libro y comenz a leer:
Debera pensarse en un gobierno fuerte que cobre como impuestos una dcima parte del tiempo de su pueblo para ser empleado en su servicio. Pero los impuestos a la ociosidad deberan ser mucho ms altos; si pensamos en todo lo que se derrocha por la absoluta pereza, por no hacer nada; con las enfermedades que conlleva, y acorta indudablemente la vida...

Chingachgook murmuraba divertido cada vez que oa las sentencias del pobre Richard. Cuando Elizabeth se detuvo para pasar la pgina, levant la mirada y vio en el rostro de Atardecer incredulidad y rencor. Un hombre que habla tanto como ese Pobre Richard tiene poco tiempo para ocupar sus manos en trabajo dijo, ante lo cual Chingachgook se limit a sonrer, pero tanto Nutria como Nathaniel rieron a carcajadas. Hannah se deslizaba lentamente por el suelo mientras Elizabeth lea, sin levantar los ojos de la costura. De vez en cuando se las arreglaba para acercarse ms y llegar hasta las rodillas de Elizabeth. Conmovida por la seal de afecto de la nia, Elizabeth se sinti tentada de estirar la mano y acariciarle el pelo, pero pens que Muchas Palomas la estara observando y se abstuvo. Despus de un rato Elizabeth dej el Almanaque y cogi Los viajes de Gulliver, un libro mucho ms familiar para ella. Empez el relato y ley una buena parte; lo nico que se oa adems de su voz era el ruido del fuego de la chimenea y el viento capturando una y otra vez en ella. Cuando consideraba oportuno mirar a la audiencia, se encontraba observada por uno u otro, la mayor parte de la veces por Muchas Palomas, que pareca estar mucho ms atenta y concentrada en la propia Elizabeth que en la historia. Pero todava ms a menudo la miraba Nathaniel, de forma directa pero discreta. Dos veces Elizabeth se puso colorada y perdi el hilo de la historia, hasta que tom la decisin de no apartar los ojos de la pgina. En un punto, Atardecer se levant para poner ms madera en el fuego. Elizabeth vio entonces la oportunidad de coger el ltimo volumen. Ah dijo para que la audiencia levantara la mirada . Leer lo mejor posible, pero me temo que me faltar pronunciacin escocesa. Y abri el libro de Burns: Aqu reinaron una vez los Estuardo con gloria y se instauraron leyes que haran bien a Escocia pero ahora sin techo se alza su palacio, el cetro se ha cado en otras manos: ha cado de hecho hasta el suelo donde los reptiles inmundos nacen. El linaje herido de los Estuardo se ha ido una raza extranjera usurpa el trono una raza idiota, sin honor, tanto que quien mejor los conoce ms los desprecia.

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Un hombre al que mi Cora admiraba dijo Ojo Halcn con una semisonrisa, al mismo tiempo que observaba solemnementea Elizabeth. Ella consideraba lo raro de la situacin: l la vea como una excepcin de aquella raza idiota que su esposa tanto despreciaba, o l no vea una ofensa en eso. Elizabeth pensaba que la estaba poniendo a prueba, por lo tanto slo levant una ceja como respuesta. Entonces se dio cuenta de que Muchas Palomas estaba mirando el libro que tena en las manos y pens asustada que haban concedido el lugar de Muchas Palomas y que le haban asignado una tarea muy apreciada por la otra. Elizabeth hojeaba el delgado volumen mientras analizaba aquella situacin y se preguntaba como podra salir del paso sin ofender a nadie ms. ste parece un poema muy bonito dijo por fin. Pero me temo que el dialecto me supera. Lo conoces? pregunt mientras alcanzaba el libro a Muchas Palomas. sta lo acept al mismo tiempo que lanzaba una mirada a su madre. Se aclar la garganta y comenz, pero no a leer, sino a cantar con voz tierna: Theniel Menzies guapa Mary. Theniel Menzies guapa Mary.

Charlie Grigot espera para besar a la guapa Mary de Theniel.

Viniendo por un arroyo o un sendero en Darlet un parpadeo vemos mientras el da sale en el cielo bebemos a la salud de la guapa Mary.

Su cara es brillante, su frente es blanca, su pelo crece tan castao como una baya y ay! ellos llenan con una sonrisa las mejillas rosadas de la guapa Mary.

Bailamos en el da largo hasta que los flautistas se cansan, pero Charlie gan el premio y va a besar a la guapa Mary de Theniel.

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Muchas Palomas pasaba las pginas con aire familiar. Hizo una pausa y comenz a cantar con dulzura Los encantos de Peggy y entonces en rpida sucesin, una serie de canciones, cada cual con mayor energa que la anterior. Finalmente, sonriendo a su madre, comenz una tonada que hizo rer a Hannah. sta dio un salto y se reuni con Muchas Palomas, bailando mientras cantaba: Ya soy vieja, ya soy vieja. Ya soy vieja para casarme. Ya soy vieja. Sera un gran pecado librarme ahora de mi mam.

La Pascua ha llegado y ha pasado las noches de invierno son largas, seor, y usted y yo estamos en una cama en realidad, no veo alegra, seor.

Alto y spero el helado invierno. El viento sopla en los rboles sin hojas, seor. Pero si usted viene a esta puerta de nuevo yo esperar el verano, seor. Elizabeth hizo un gran esfuerzo para no sentirse turbada, o por lo menos para mostrar que no haca aquel esfuerzo, pero Atardecer abandon la costura para elogiar a las muchachas y Chingachgook pronunci palabras de aliento. Nathaniel levant a su hija por encima de su cabeza como si no pesara nada y la hizo dar la vuelta en el aire mientras ella se contorsionaba de risa. Debo decir que no imaginaba que hablaran un escocs tan fluido dijo Elizabeth a Muchas Palomas. Es muy divertido lo que hacen. Ojo de Halcn haba estado observando en silencio, pero cuando habl se not cierta aspereza en su voz. Cora nunca dejaba que las nias se fueran a dormir sin antes arrullarlas con canciones escocesas dijo. Transmiten bondad. Nutria habl sentado ante la mesa donde haba estado vertiendo plomo en moldes de balas. Muchas Palomas es buena dijo. Pero debera haber odo a Canta los Libros. Hubiera pensado que acababa de bajar de un barco proveniente de Aberdeen. Canta los Libros? Qu es eso? pregunt Elizabeth casi riendo. Sarah dijo Nathaniel. Sarah era mi esposa. Dej a Hannah en el suelo, se inclin hasta ella y le dijo algo al odo. Con unas pocas palabras y una reverencia dirigida a Elizabeth, la nia se perdi entre las sombras.

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Ms tarde, aquel mismo da, Elizabeth subi por una escalera vertical hasta el lugar donde dorman las mujeres. Muchas Palomas y Atardecer fueron tras ella y con rpidos movimientos se desvistieron y se introdujeron en la cama ms grande mientras que Elizabeth esperaba junto a Hannah. La nia estaba acurrucada bajo las mantas, su cabeza slo era un punto negro sobre la cama. No se movi cuando Elizabeth se sent al borde del lecho para quitarse los zapatos. Hannah tena un olor hmedo, dulce, de nia pequea. Elizabeth se preguntaba si se parecera a su madre. Si sera como Sarah. Pas un largo rato antes de que pudiera quitar de su cabeza la imagen de Nathaniel en el momento en que haba nombrado a su esposa. Finalmente se durmi, y por primera vez en toda la semana no so nada.

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Captulo 10
A Anna Hauptmann no le gustaban los hombres que no trabajaban, pero Julin Middleton tena un encanto especial. Pasaba mucho tiempo en la tienda de Hannah, calentndose las manos ante la chimenea y a ella le resultaba agradable su compaa. As que no ha vuelto? pregunt Jed McGarrity a Julin. Moses Southern frunci la frente. No has ido tras ella? La has dejado all arriba con esos indios? Julin estaba sentado ante el fuego, con los pies cruzados encima de un barril y con el viejo gato sobre los muslos. Mi padre dice que all est segura. Adems, cmo bamos a llegar con un metro de nieve virgen sobre la que ya haba? Siempre nieva en estas montaas? Los granjeros intercambiaron miradas. Y debo decir continu Julin, cuando le qued claro que nadie se disculpara ni le hara promesas en cuanto al clima que no s qu dao podran hacerle en tan poco tiempo. No me digas que eres lo bastante tonto para pensar que los iraoqueses no son una amenaza para una mujer blanca gru Moses. Se llevaron las mujeres y las hijas de muchos hombres y no volvieron a verlas. Tienen un modo de adoctrinar a las mujeres para hacer que se comporten segn sus costumbres que las vuelve intiles, excepto para servir a los indios. Anna neg con la cabeza. Basta, Moses. No ests hablando de los hurones durante la guerra y ya no queda ni un mohawk con fuerza para robar ni siquiera una vaca con tres patas. Conoces al viejo Indio Juan y a Ojo de Halcn, haces negocios con ellos desde hace treinta aos. Si hablas mal de ellos estars mintiendo. Rapto? pregunt Julin. Omos rumores en Inglaterra al respecto, pero pensbamos que eran exageraciones. Rumores! exclam Moses haciendo girar un gorro sucio entre los dedos.Rumores! A Moses le raptaron una hermana cuando tena solamente diez aos aadi Jed McGarrity. La puerta se abri y entr Richard Todd sacudindose la nieve que llevaba en el sombrero sobre los hombros. Pregntale a Todd. l te podr decir lo que les hacen a las mujeres porque l conoce a los indios. Mira, si mi hermana entrara en este mismo momento en este lugar, no podras aguantar el olor, y no podras tampoco hablar con ella; no estuvo fuera ms que tres aos y ya no conoce su propia lengua, slo el balbuceo de los abenaki. Se pas todos aquellos aos atendiendo a indios mal alimentados, uno tras otro. Richard salud a cada uno de los presentes. Quin te ha hecho hablar, Moses? pregunt secamente. El seor Southern tiene una historia que contar que me interesa dijo Julin. Despus de todo, viven en la propiedad de mi padre.

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Moses mir a su alrededor como si esperara que apareciera un indio raptor o asesino. Yo no dejara a mi hermana sola con ellos, con ese joven de aspecto salvaje. No tienen tratos en Paradise con la gente decente. Y quiero que sepas que no soy el nico que piensa as! La gente comenta que Chingachgook quiere comprar al juez la montaa de Lobo Escondido dijo Jed con dificultad. Eso es ms que improbable. Julin se enderez bruscamente haciendo que el gato somnoliento fuera a parar al suelo. Moses asinti con furia. No derrotamos a los ingleses... Hizo una pausa y mir a Julin como si estuviera arrepentido. Con perdn, pero peleamos mucho para salir de abajo y nadie se quedar quieto viendo al juez entregar las buenas tierras a los demonios rojos. Parecen derrotados, es cierto, pero si se les permite creer que podrn tomar la delantera comenzarn a perseguir de nuevo a nuestras jvenes, ya lo vers. No se ha producido ningn secuestro desde hace veinte aos dijo Anna mirando con cierto desagrado a Richard Todd. Y adems, yo no permitir que se hable de este modo en mi establecimiento. Esos indios son buenas personas y buenos clientes. Bah! protest Moses ponindose el gorro. Haciendo una inclinacin de cabeza a los hombres, golpe con su mosquete en el suelo. Me voy. Pero no diga que no le he advertido del peligro. Y sin decir una palabra a Anna sali dando un portazo. Qu pasa con Elizabeth? pregunt Richard. Subi a Lago de las Nubes ayer por la tarde y todava no ha vuelto dijo Jed. A Lago de las Nubes? pregunt Richard. Pero para qu? Para comerse ese desventurado pavo con el anciano dijo Julin. Luego sonri y levant el labio. Se qued atrapada por la tormenta. Te preocupa que Nathaniel pueda robarte a tu pretendida? Anna dio un salto al orlo. Pretendida? Tendremos algo que celebrar entonces? Richard pareca molesto. No empieces con los rumores. No hay nada entre tu hermana y yo. Pero habr algo si pap interviene hizo notar Julin. Y me parece que a ti tambin te interesa el asunto, si es que no he observado mal. A menos que consideres que Nathaniel es una amenaza muy grande. No estoy preocupado por l dijo Richard irritado por tener que hablar de aquello ante Anna, pero al mismo tiempo incapaz de callarse. Ja! se ri Anna. No te imaginas a cuntas muchachas de por aqu les encantara que Nathaniel las raptara. No es que el doctor Todd no tenga tras l ms de un par de ojos inquietos. Especialmente... aadi con un guio en los primeros asientos de la iglesia los domingos por la maana. Richard le lanz una mirada fiera y ella esboz una sonrisa nerviosa. Ojo de Halcn debe de estar bajando con ella en estos momentos. Bueno, est claro que quieres ir a buscarla. Ve si no puedes pensar en algo mejor que hacer dijo Julin sentndose de nuevo. Seor McGarrity, por casualidad usted juega a los dados?

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Jed McGarrity se irgui, sus hombros huesudos perdieron por un instante su habitual laxitud para volver enseguida a su posicin de siempre. Me he levantado para pensar que los dados y el whisky son instrumentos del diablo. Ah, bueno suspir Julin. Qu desgracia. Ojo de Halcn sugiri que deban salir despus del desayuno. Tema que hubiera otra tormenta ese mismo da y quera ir al pueblo y volver antes de que eso ocurriera. Seguramente Elizabeth no tiene la menor idea de qu zapatos son los adecuados para la nieve dijo Nutria. Necesitar una leccin. Nathaniel haba salido antes de la salida del sol y todava no haba vuelto. Nutria llev a Elizabeth fuera para darle instrucciones. Hannah fue con ellos, parloteando para ayudar y dar nimos. Elizabeth estaba ansiosa por saber qu era lo que esperaban de ella, pero saba que no tena eleccin, de modo que permaneci expuesta al aire de la maana, temblando un poco, pero con firme determinacin. Los primeros rayos de sol que cayeron sobre la nieve fresca produjeron multitud de reflejos que hicieron que los ojos le comenzaran a llorar. Elizabeth parpadeaba, abra y cerraba los ojos y se limpiaba las lgrimas de las mejillas. Finalmente pudo mirar a su alrededor y se qued paralizada. La cueva de las maravillas dijo para s misma, pero Hannah le cogi el brazo y se adelant. Qu? Elizabeth baj la cabeza para verla. Es una historia de Las mil y una noches dijo. La cueva de las maravillas donde todo brilla como el oro. La nieve haba lavado la caada, doblaba las ramas de los rboles con su peso y aumentaba notablemente el tamao de las rocas. El sol caa sobre los copos aislados y haca que el lugar brillara como un caleidoscopio. Nutria ataba las raquetas a las botas de Elizabeth y su pelo caa hacia delante como si fuera a barrer la nieve y trazar surcos. Las mil y una noches?pregunt Hannah maravillada. Cuntame la historia! Eso lo reservo para la escuela. Hannah baj la mirada. Entonces no la oir. Espero que s dijo Elizabeth. Har lo posible para que as sea. Nutria levant la cabeza. Luego podris hablar dijo. Sin esperar respuesta por parte de Elizabeth la cogi del codo y la ayud a levantarse. Lograron llegar hasta la esquina de la casa antes de que Elizabeth se quedara rgida. Las raquetas se enredaron una con otra y, como no poda separarlas, perdi el equilibrio y cay de espaldas. La ayudaron a levantarse y continuaron: esta vez fueron mucho ms lejos, pasaron los arbustos y el camino hasta el granero, hasta que ella volvi a detenerse con las raquetas de nuevo enredadas. Pero esta vez Elizabeth pudo separarlas sin ayuda. Con gran concentracin levant un poco ms los pies y logr llegar hasta la

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otra esquina movindose lentamente con ritmo regular y mirndose los pies. Dieron dos vueltas ms y luego descansaron un poco antes de que Elizabeth intentara subir y bajar la cuesta; una vez estuvo a punto de caerse, pero luego le result mucho ms fcil. Entonces volvieron a la galena donde Nutria y Hannah se pararon a observar. Prueba de nuevo dijo Nutria. Mustranos lo que puedes hacer. Elizabeth sonri y comenz a andar como si fuera un pato. Le gustaba sentir el movimiento, suspendida sobre la blanda superficie de la nieve; le gustaba sentir el fro en la cara. Dobl la segunda esquina caminando rpidamente y se encontr sbitamente con Nathaniel. Epa! Dej escapar la exclamacin mientras la sujetaba y ambos cayeron sobre la nieve. Elizabeth baj la cabeza horrorizada. Durante un breve instante se tocaron las narices y la boca de ella roz la de l. Sinti su aliento tibio en la cara. No le hace falta atropellarme para conseguir que la bese, sabe? dijo Nathaniel con una sonrisa. Con una fuerza que no se imaginaba que tena, Elizabeth se apart de l y se levant enseguida. Su respiracin era agitada y la nieve se le deshaca en la cara. Nathaniel tambin se levant. Lo siento dijo con arrepentimiento, pero la sonrisa no quera ceder. No debera haber hablado as. No musit Elizabeth. No debera haberlo hecho. Hannah lleg corriendo del otro lado de la casa y estuvo a punto de sorprender de nuevo a Nathaniel y a Elizabeth. Hey! grit cogindola. Se volvi hacia Elizabeth pero ella ya haba comenzado a caminar. Qu le has hecho? pregunt Hannah en mohicano. La dej que se lo pensara dijo su padre. Fue un error. Tuvo que usar toda su energa y capacidad de concentracin, pero Elizabeth logr prestar atencin a las raquetas y moverse sobre la superficie resbaladiza; no pensara en lo que acababa de ocurrir. No quera. Esperaba que Ojo de Halcn estuviera listo para partir, porque no saba cunto tiempo podra permanecer sin pensar en aquello en lo que quera y necesitaba pensar. Nutria se haba ido al bosque. Elizabeth se quit las raquetas y luego se qued un momento tratando de organizar sus pensamientos. Finalmente, preocupada por la posible vuelta de Nathaniel, se fue a la cabaa. El saln estaba vaco. Elizabeth lo atraves y encontr a Atardecer limpiando el pellejo de un animal extendido sobre un bastidor. Muchas Palomas estaba a un lado con un recipiente en la mano, mezclando su contenido con una esptula. Los olores eran muy fuertes y Elizabeth se apart un poco. Muchas Palomas se dio cuenta del movimiento y levant la cabeza. Pens que... si Ojo de Halcn estuviera preparado... dijo Elizabeth. Las mujeres no contestaron enseguida; se dio cuenta de que reparaban en el color de su cara y en el hecho de que su respiracin todava no era del todo regular . Qu es eso?pregunt inclinndose para mirar el recipiente de Muchas Palomas.

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El cerebro dijo sta. Todos los animales tienen suficiente cerebro para curarse. Ah, bueno. No sabes dnde est Ojo de Halcn? Estar listo para partir? Ojo de Halcn sali para ver las trampas dijo Atardecer. Nathaniel te llevar al pueblo. Ah. La sonrisa de Elizabeth tembl en su cara. Muy bien, gracias por su amable hospitalidad. Y por la comida. Espero verlas de nuevo... Estuvo a punto de invitarlas a que la visitaran en su casa, pero se dio cuenta a tiempo de lo extrao que les resultara aquello y lo dej pasar. Adis dijo finalmente y dio media vuelta para irse. Nathaniel esperaba en la galera con Hannah. Estaban enfrascados en una profunda conversacin, en mohawk o en mohicano; Elizabeth pens que podra ser mohicano. Sonaba diferente del idioma que Atardecer haba empleado para dirigirse a los nios. Ya est? pregunt Nathaniel. Hannah la ayud a ponerse de nuevo las raquetas. Volveremos por un camino diferente dijo. Ms fcil para andar con raquetas. Sonri y le toc los dedos a Elizabeth. Elizabeth le puso las manos sobre la oscura cabeza y se despidi. Luego parti hacia la cueva de las maravillas seguida por Nathaniel. El camino que atravesaba los bosques era apto slo para ir en fila india y con raquetas, cosa que Elizabeth agradeca. Yendo Nathaniel delante, poda observarlo tanto como quisiera sin que l la mirara y sin tener que hablar. Avanzaba con paso seguro, con una gracia que haca que la marcha de Elizabeth pareciera desgarbada. La larga lnea de su espalda era tan recta que el rifle que colgaba apenas se balanceaba, aunque en los arbustos del bosque Elizabeth pudo percibir, por encima del jadeo de su propia respiracin, el suave ruido del arma raspando su capa de ante. Nathaniel no se haba recogido el pelo y ste ondeaba a su alrededor. Las ramas estaban inclinadas bajo el peso de la nieve y formaban una especie de techo por encima del angosto sendero, como si fueran los brazos blancos de muchachas jvenes que se cruzaban sin cesar. Elizabeth empez a caminar ms lentamente, permitiendo que Nathaniel le sacara ventaja a travs del tnel de nieve brillante. Hasta que se detuvo en una cuesta del sendero en la que haba menos rboles y esper a que ella llegara. Elizabeth se diriga hacia Nathaniel y senta su mirada, la fuerza de su atencin era como un magnetismo que ella no poda resistir. Se reuni con l en la pequea elevacin y vio el valle y el pueblo que se extendan a sus pies. Visto desde aquel lugar, el lago de la Media Luna era como un recipiente irregular de color azul, y el mundo que lo circundaba mostraba todos los matices del blanco. Ante ellos apareca un claro alargado enmarcado por el bosque. Ah dijo ella. Qu bonito. No se puede disfrutar de una vista as desde abajo, verdad? Cmo lo llaman? La gente del pueblo lo llama campo de fresas. Cuando llega la temporada se llena de esos frutos. Los nios suben y comen hasta hartarse. Los osos tambin.

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Nathaniel cogi a Elizabeth por el codo y la acerc a su lado, con la boca ligeramente abierta por la sorpresa; el labio inferior carnoso y tentador hizo comprender a Nathaniel que todos sus esfuerzos haban sido en vano. Haba tratado durante un mes de apartarse de ella, pero recordaba la promesa de su boca como si no hubiera pasado el tiempo. El apremio que senta dentro de s era algo de lo que se haba olvidado, algo que pens que se haba marchado para siempre, que haba apartado haca mucho tiempo. Era una sorpresa, no del todo bienvenida, que hubiera algo o alguien en el mundo que pudiera conmoverlo de aquella manera; era la llamada del deseo que se presentaba de nuevo ante l, con el pelo oscuro y rizado alrededor de su rostro y la piel tan plida que podan verse las venas del cuello. Muy diferente de Sarah, pero con el mismo poder, capaz de encender en l un fuego semejante. Poda ver en el brillo de los ojos de Elizabeth, en la forma como suspiraba cuando la tocaba que senta el mismo apremio, aunque ella no supiera cmo llamarlo. Nathaniel se quit los guantes y dej que sus manos se movieran libremente para ponerle la capucha sobre los hombros. Parece que ha estado comiendo fresas dijo. Tiene la boca roja. Elizabeth lo mir, su respiracin se aceleraba. La sangre se apresuraba por sus venas como una marea en alza y de repente el rostro de Nathaniel se convirti en el nico centro de atencin: los ojos le haban parecido antes de color avellana, pero tenan matices verdes, dorados y castaos, como la luz del sol de verano en el bosque; la frente amplia, el pelo y el modo en que ste caa de un pico de viuda en el centro de la frente; el pequeo corte de su mejilla derecha que poco a poco sanaba, una huella diminuta y blanquecina en el puente de la nariz, la sombra de la barba. Dgame que no quiere besarme dijo pasndole el dedo pulgar por la mandbula. Miraba su boca, las claras lneas de sus labios y la sangre que corra por ellos. No puedo dijo Elizabeth con voz ronca. No puedo decirle tal cosa. Entonces hgalo susurr Nathaniel. Bseme. Asustada, Elizabeth se apart un poco. Nathaniel la miraba con una pasin tan intensa que la asustaba. Comprendi lo que l quera; comprendi que esperaba que lo besara. Los dedos de l se deslizaban por su pelo. Esperaba ahora y supo que esperara siempre. Podra besarle y obtener lo que tanto deseaba o alejarse y olvidarse de ello. Sinti mucho calor y una rigidez en el pecho. Se acerc a Nathaniel y alzndose un poco le bes. Los labios le resultaron sorprendentemente tiernos; no haba imaginado que los labios de los hombres pudieran ser suaves y firmes al mismo tiempo. En especial los de aqul, que pareca tallado en madera. Pero sus labios eran muy suaves, amables y estaban fros, al contrario que la boca. El contraste fue inesperado. Tena las mejillas speras a causa de la barba crecida y su pelo cay hasta tocar la mejilla helada de ella. Nathaniel desprenda un olor fuerte, indefinible, abrumador. Se le escap un pequeo suspiro cuando la boca de l se abri y le cogi la cabeza para atraerla hacia s, la bes suavemente, como una pincelada, los nervios de los labios de Elizabeth se hincharon. Permanecieron separados slo por las grandes raquetas y unidos por el contacto de sus bocas. Nathaniel desliz un brazo por la cintura de Elizabeth y juntos se hundieron en la nieve. Ah dijo ella, mientras l le abra la boca tibia.

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Elizabeth tena toda la atencin puesta en las bocas unidas, la tierna persistencia del beso, el movimiento de la cabeza masculina conforme cambiaba la direccin del beso. Se sentaron en la nieve. Elizabeth se recost encima de Nathaniel, con los brazos rodendole el cuello, y las raquetas quedaron extendidas en diferentes ngulos. El fro y el mundo nevado que los rodeaba qued en el olvido ante sus manos callosas, sus mejillas speras y fras y el calor de sus labios en los de ella. Finalmente se apart y mir a Nathaniel, temblando de pies a cabeza. No es mejor esto que las manzanas? murmur Nathaniel poniendo el pulgar en la comisura de la boca de Elizabeth. Ah, no susurr Elizabeth. Ah, no. Luchaba por levantarse y mantenerse sobre las raquetas. Mir con inquietud a su alrededor mientras se sacuda la nieve de la capa. Nathaniel se levant para ayudarla pero lo apart. Luego cogi las dos manos del hombre y las apret con fuerza, mirndolo con unos ojos que de pronto se haban vuelto severos. Adonde iremos a parar con esto? pregunt. Qu debemos hacer? Nathaniel la observ, vio en sus ojos grises que lo acusaba de haber ido demasiado lejos. En su rostro se apreciaba la clara esperanza de que l le dara una razn para encaminar las cosas. Adonde quieres que vaya a parar todo esto? dijo l. Qu quieres que hagamos? Una idea cruz su mente y se qued pensativo. Sabes qu es lo que pasa entre un hombre y una mujer? Soy virgen dijo Elizabeth firmemente, soltndole las manos. Pero no soy idiota, claro que s lo que significa... aparearse. Sin embargo, no pudo mirarlo a los ojos. Cambiando inmediatamente de postura, con la espalda rgida y los hombros alzados, encar a Nathaniel con una expresin severa. Eso es lo que quieres de m? Entre otras cosas concedi l. No puedo mirarte sin sentir el deseo de tocarte. Eres irresistible para m, tu calor es irresistible. Toda tu persona ha de ser igual. Ella suspir ruidosamente, dej caer la cabeza y toda la dureza y el enfado desaparecieron de su rostro, en el que se reflej el infinito placer que le produca or que la deseaba. Nathaniel record entonces algo que haba olvidado acerca de las mujeres, que las palabras pueden hacer tanto como las manos, la boca o el resto del cuerpo del hombre; ella estaba conmovida por la declaracin de su deseo tanto como por el beso. Y la otra parte? pregunt Elizabeth con la voz rota. Nathaniel sonri. Las mujeres guapas son muy extraas dijo. Pero una mujer guapa que se levanta en una habitacin llena de hombres y que defiende sus principios es algo ms. Despus de todo dijo tiernamente: Bienaventurados los que conocen los libros porque de ellos es el reino de la certeza y la rectitud. Elizabeth alz enseguida la cabeza. Quieres decir que me deseas porque cito mal la Biblia para adecuarla a mis propsitos? pregunt. Eso no es muy convincente. Adems, recordarme semejante episodio no me parece propio de un caballero. Aj dijo Nathaniel. Aqu est el centro de la cuestin. Yo no soy un

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caballero, pero me parece que no es un caballero lo que t deseas, o me equivoco? T quieres a alguien que defienda sus principios como t lo haces y que est dispuesto a hacer lo que hay que hacer sin importarle las consecuencias. Permteme preguntarte algo dijo Elizabeth. Aceptaras que tu hija fuera a mi escuela? Nathaniel lanz una fuerte carcajada. Es a lo que me refiero. Bueno, respndeme a esto: podra yo pagar su educacin con besos? pregunt l, pero Elizabeth estaba frunciendo el entrecejo, lo que le permiti darse cuenta de su error y adoptar una expresin ms tranquila. No puedo dejar que vaya; lo lamento, Elizabeth. Ya veo. Ech a andar haciendo equilibrio en las raquetas. No te das cuenta dijo Nathaniel ponindose a su lado. Veo que deseas tocarme y besarme pero que no soy lo suficientemente buena para ensear a tu hija. Veo que admiras mi valor pero no valoras mis convicciones. Avanzaron un rato en silencio. No sabes lo que pasa con Hannah. Ella se dio la vuelta bruscamente y estuvo a punto de perder el equilibrio, pero rpidamente se enderez. S que tienes una hija a la que no quieres enviar a una escuela donde ensea una maestra blanca. Sorprendida por lo que haba dicho, Elizabeth dud. Haba dejado que las palabras fluyeran libremente y en aquel momento no haba modo de volver atrs. Eso es lo que piensas? pregunt Nathaniel lentamente. Piensas que no creo que la trataras bien o que le ensearas cosas importantes y valiosas? Que no quiero que vaya a tu escuela porque eres blanca y ella no? Elizabeth asinti con la cabeza. S, bueno, es una impresin. Despus de haber andado diez minutos ms, llegaron a otro pequeo bosque y lo atravesaron hasta que, un poco ms adelante, encontraron una cabaa. Vamos dijo Nathaniel apartndose del sendero. Elizabeth iba tras l algo indecisa, pero al verlo ante la puerta ya abierta, y sabiendo que l no cedera, se quit las raquetas y entr. La cabaa consista en un solo cuarto en el que haba una silla, una litera, una mesa y una chimenea. Sobre la repisa cubierta de polvo haba una lmpara. Nathaniel sac pedernal y un eslabn de una bolsa que colgaba de su cinturn, fue hasta la chimenea y encendi el fuego. No estaremos aqu tanto tiempo para necesitar el fuego dijo Elizabeth a sus espaldas, tan lejos de la litera como poda, con los brazos cruzados y apretados contra el pecho. Dime qu es lo que quieres decirme acerca de Hannah y continuaremos el viaje. Est a punto de llegar la tormenta y yo no puedo permitir que me encuentren aqu, a solas contigo. Nathaniel sigui con su trabajo como si no la hubiera odo, tratando de hacer que una llama casi inexistente se convirtiera en algo ms consistente. Ven y calintate le dijo finalmente. Te prometo que no te tocar. Elizabeth sonri ligeramente.

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Estbamos hablando de Hannah y de la escuela dijo. Hablaremos de... besos cuando lleguemos a un acuerdo, si llegamos. Lo mir a los ojos mientras se lo deca, aunque no poda dominar el color que se le suba a las mejillas. Quieres decir que vas a chantajearme para que enve a mi hija a tu escuela con la amenaza de apartarte de m? pregunt Nathaniel con aire divertido. Elizabeth atraves la habitacin taconeando adrede y puso las manos junto al fuego. No honrar semejante frase con una respuesta. Sabes muy bien que no es eso lo que quise decir. Hizo una pausa durante la cual trat de ordenar sus pensamientos. Tu padre me deca ayer que tu madre haba tenido cultura y que su padre pensaba que era bueno que las nias fueran a la escuela. Cierto. Mi madre haba recibido una buena educacin y ella nos ense a todos. Pues bien, tu madre ya no vive para instruir a tu hija, pero yo tengo cosas que ofrecerle. Yo no estoy discutiendo eso, Botas. Pero no quieres que vaya a mi escuela. No. Ella se volvi para mirarlo. Por qu no? No es por lo que t puedas ensearle dijo Nathaniel, sino porque temo por su vida. Elizabeth abri la boca y la dej abierta durante un rato sin moverse. Crees... que est en peligro? S que est en peligro dijo Nathaniel. Todos nosotros estamos en peligro. En el pueblo tienen miedo de nosotros, y el temor mueve a los hombres estpidos a la imprudencia. Son como nios dijo Elizabeth. Y los nios no son capaces de cometer errores? Su voz rozaba el resentimiento. Liam Kirby est en contra, y Peter Dubonnet y Bendito Sea Cunnigham, y tal vez hasta Jemima Southern. Elizabeth asinti con la cabeza. De acuerdo. Hay todo un mundo de prejuicios y problemas en esos nombres. Son los hijos de los que atacaron nuestra casa el pasado noviembre. Los que se alegraran si nos murisemos de hambre. Los que mataron animales que no podan llevarse por el simple placer de matar. Ellos no se arriesgan en pblico a pedir que abandonemos las tierras del juez, y no perdern el sueo por una nia pequea y mal alimentada. Especialmente ahora. Ahora? Ahora que la gente sabe que queremos comprar Lobo Escondido. Hizo una pausa. Piensan que todo el pueblo kahnyenkehaka se lanzar sobre ellos. Y no sirve de nada que Atardecer sea del clan Lobo porque cuando piensan en nosotros creen que todos somos guerreros que peleamos como leones, que nos movemos tan rpido como los pjaros y que podemos degollarlos antes de que tengan tiempo de vernos. El clan de Sarah, pens Elizabeth. Los dedos comenzaron a temblarle y se frot las manos.

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Hay alguna razn para temer al clan Lobo? pregunt Elizabeth. Algo parecido a la pena o el desaliento apareci en la expresin de Nathaniel. No quedan ni cien hombres kahnyenkehaka en edad de luchar en todo el territorio dijo. La mayora se marcharon al Canad y no piensan volver. Slo unos pocos tratan de continuar la lucha pero la mayora estn destruidos por el alcohol y las humillaciones. La irritacin y el enfado de Nathaniel fueron disipndose. Elizabeth quera hacerle cientos de preguntas, pero se dio cuenta de que haba hablado ms de lo que en realidad deseaba, y que en aquel momento lo que necesitaba era algo distinto. Bueno dijo sencillamente. Siento haberme enfadado. Yo tambin dijo Nathaniel algo ms calmado. El fuego crepitaba mientras ambos guardaban silencio. Podemos estudiar el tema y ver si hay tantas dificultades como las que dices. Exasperado, Nathaniel se mes los cabellos. Eres insoportable. Te lo tengo que decir. Ahora soy insoportable dijo Elizabeth tratando de sonrer. Hace un rato te o decir que admirabas mi... constancia. Podramos hablar de lo que admiro de ti dijo suavemente Nathaniel, pero con una mirada tan penetrante que hizo que Elizabeth retrocediera unos pasos. Tu hija quiere ir a la escuela. La mirada de Nathaniel se torn ms clara. Tendra que bajar sola todos los das hasta el pueblo. Elizabeth asinti con la cabeza. Es cierto, ya baj ayer para ir a buscarme. Cielos! replic Nathaniel. No s qu hacer contigo. Escchame bien. Si Hannah va a tu escuela tendr que atravesar los mismos senderos todos los das y a las mismas horas. Eso no te dice nada en absoluto? No puedes darte cuenta de cul es el problema? Ah dijo Elizabeth, tienes miedo de que alguien pudiera... estar al acecho? La escasa luz que haba en la cabaa provena de una ventada que daba al sendero y que tena un postigo roto. Elizabeth mir alrededor, dndose cuenta de que la conversacin haba cado en un punto muerto y preguntndose como salir de l. De quin es este lugar? De tu padre. Ella se volvi hacia l con la cabeza inclinada. No te lo han dicho? sta fue la primera construccin que levant cuando adquiri las tierras. Mi padre le ayud a construirla. Olvidando todas sus prevenciones, Elizabeth recorri con la mirada el lugar con un nuevo asombro. Entonces mi madre debi de haber vivido aqu. Vivi aqu dijo Nathaniel. Hasta que hizo construir la casa de abajo, junto al lago. La que se quem y hubo que reconstruir. Elizabeth no conoca esa historia, pero su curiosidad desapareci cuando se dio cuenta de repente de la oportunidad que tena ante s. Aplaudi, sbitamente contenta. Nathaniel apart la mirada del fuego y la mir perplejo. Puedo dar las clases aqu mismo! Hasta que est lista la nueva escuela.

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No es muy grande, pero hay suficiente espacio si ponemos cuidadosamente los bancos. Hay una chimenea que funciona y... Mir por la ventana. Un lavabo? Bueno, no importa , nos arreglaremos sin mayores inconvenientes, no crees? Nathaniel estaba apoyado contra la pared con los brazos cruzados, sonriendo y negando con la cabeza al mismo tiempo. Es una buena solucin insista Elizabeth, como si l hubiera estado en desacuerdo. Y lo mejor de todo, Hannah estar ms cerca de su casa. Antes de que Nathaniel pudiera hacer alguna objecin, la cara de Elizabeth se ilumin un poco ms todava. Me da la sensacin que se te ha ocurrido otra idea dijo secamente. Muchas Palomas dijo Elizabeth. Muchas Palomas no necesita ir a la escuela. No, pero ella puede ayudarme. Y Hannah no tendr que ir sola. Elizabeth comenz a pasearse de nuevo por la habitacin mientras l se dedicaba a observarla. Necesitamos mesas, pero eso no es difcil de conseguir, verdad? Se dio la vuelta de repente y se qued de frente a Nathaniel. Sumida en sus nuevos planes haba olvidado lo nerviosa que se senta cuando estaba cerca de l; ante la posibilidad de que su escuela pudiera abrirse casi inmediatamente se olvid por un momento de los besos de Nathaniel. No digas que no advirti Elizabeth. Por favor, no te apresures. Pinsalo. Sera bueno que viniera. Las nias pequeas son apartadas de cosas que podran fortalecerlas, precisamente con la excusa de la proteccin. Hizo una pausa. He venido aqu con la esperanza de cambiar eso, al menos en este lugar. No me detengas antes de que comience a andar. Acabo de empezar, Nathaniel. l asinti con la cabeza. Te prometo que lo pensar. Nathaniel. Levant la cabeza y puso toda su atencin en l. Lo que comenz all fuera entre nosotros no es buena idea. Ests mintiendo respondi tratando de mantener un tono condescendiente, aunque en sus ojos haba un brillo feroz. En realidad piensas que es una buena idea. Turbada, Elizabeth trat de aclarar sus pensamientos. No s qu es lo que quieres de m. S que lo sabes respondi con tranquilidad. Sabes muy bien lo que quiero de ti. Lo que no sabes es lo que t quieres de m. Elizabeth se sinti incapaz de mirarlo por la verdad que encerraban aquellas palabras. Podra reconocer que l tena razn y arriesgarse a tener una discusin, o podra mentirle. Podra esforzarse para mirarlo a los ojos poniendo mucha fuerza de voluntad, podra endurecer su corazn hasta decirle que ella saba lo que quera y que no era l. Pero aqulla no sera ms que una mentira y no poda soportar la idea de mentir a Nathaniel. Mereca que le dijeran la verdad y no poda dejar de hacerlo. Elizabeth trag saliva y se dio cuenta de que por primera vez en su vida no saba qu decir. No le des tantas vueltascontinu l amablemente, y ella se admir de la facilidad que tena para leer sus pensamientos y su expresin. Nathaniel se aproxim a ella, tocndola exclusivamente con sus palabras. No pondr mis manos sobre ti a menos que me lo pidas. Pero quiero que sepas esto, Elizabeth.

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Tendrs lo que pidas, as que pinsalo con detenimiento. Abri la puerta y sali antes que ella. Cuando Elizabeth abandon la cabaa, pocos minutos despus, Nathaniel estaba ajustndose las raquetas con movimientos certeros y rpidos. He dicho ms de lo que quera continu ayudndola a ponerse las raquetas. Tengo que pedirte que no hables con nadie del robo en Lago de las Nubes. Esta vez, cuando ella lo mir, l no se haba cuidado de ocultar sus sentimientos y vio la intensidad de la rabia que senta por la amenaza que se cerna sobre su familia y su hogar. Elizabeth dese que aquella furia nunca fuera dirigida contra ella. Atravesaban el ltimo tramo arbolado cuando Nathaniel se detuvo y le dijo a Elizabeth que hiciera lo mismo. Se oa un crujido que provena de la parte anterior del sendero; de pronto, Richard Todd apareci ante ellos junto a Billy Kirby. Estaban hablando en voz baja y cuando Billy vio a Nathaniel se detuvo. Hola! grit Richard levantando la cabeza. Hola, Elizabeth! Buenos das, Nathaniel. Nathaniel hizo una inclinacin de cabeza. Han salido a caminar por la nieve? Viene otra tormenta dijo Billy. Podemos llevarla a casa. Elizabeth mir a Nathaniel y pens en lo extrao que era que su cara, tan animada cuando hablaba con ella, tan capaz de mostrar sus sentimientos, pudiera volverse impenetrable cuando quera o cuando lo necesitaba. Alguna vez me mirar as, pens ella. Y Elizabeth se sobresalt al darse cuenta de que aquello era lo que ms tema, no la pasin de Nathaniel, no su rabia, sino su indiferencia. Que pudiera dejar de hablarle y creer las tonteras que ella le haba dicho en la cabaa. No es buena idea. De pronto dese que Richard Todd y Billy Kirby estuvieran muy lejos; quiso poder hablar a solas con Nathaniel, tocarlo, pens en aquel momento que podra decirle cosas que en otra ocasin..., incluso aquel mismo da, se haba sentido incapaz de decir. l se volvi para mirarla. Ella imagin un destello en el rabillo de su ojo. Entonces me despido, Elizabeth dijo. Volver la prxima semana, si el tiempo lo permite, por si quiere ir a ver los cimientos de la escuela. Ella vio que Richard la observaba atentamente por encima del hombro de Nathaniel. S, me parece muy bien. Gracias por su ayuda, Nathaniel. Y... pensar lo de Hannah, verdad? Por supuesto. Y recuerde, si quiere comer manzanas, slo tiene que pedirlo. Richard y Billy no pudieron ver la expresin de Nathaniel pero Elizabeth s pudo, y tuvo que esforzarse para que su rostro no mostrara complicidad. Entre agradecimientos y despedidas, Elizabeth se apart de Nathaniel y se reuni con Richard Todd y Billy Kirby. Cuando gir la cabeza, la figura de Nathaniel ya casi se haba perdido en el bosque. La anciana ha hecho una torta? pregunt Billy. Ella lo mir. Qu?

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La sirvienta de Ojo de Halcn ha hecho un pastel de manzana? pregunt. A m me gusta mucho. No dijo Elizabeth sorprendida y tratando de no demostrarlo. Sirvienta de Ojo de Halcn. Ellos lo llaman pastel de manzana. Ah, claro dijo Billy. Como si hubiera comprendido perfectamente.

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Captulo 11
Cuando lleg con Richard Todd, Elizabeth se sorprendi al ver a su padre esperndola en la puerta. El juez, que haba estado pasendose por la galera y mirando por la ventana, sali a la puerta para encontrarse con ella antes de que pudiera quitarse las raquetas prestadas y dar las gracias a Richard por su ayuda. Con una mirada calculadora al juez, Richard trat de sacar ventaja. Lo lamento mucho dijo Elizabeth cuando su padre hizo patente su disgusto. No saba que estuvieras preocupado por mi bienestar. Pero no haba forma de enviarte un mensaje. El juez dej de pasearse y volvi su gran cabeza para mirar a su hija, incrdulo. No era tu bienestar lo que me preocupaba dijo. Ojal te dieras cuenta de que lo que est en juego es tu reputacin. Ah, ya veo se limit a responder, pasando junto a l para secar al fuego el dobladillo de la falda. Sin duda habras preferido que me perdiera en la nieve y que hubiera perecido a tener que escuchar las habladuras del pueblo. Si no hubieras subido a esa montaa dijo el padre remarcando las palabras no estara ante ese dilema. Elizabeth se volvi para encararse a su padre. La fuerza que le haba dado la caminata por la maana y la emocin que haba sentido junto a Nathaniel estaban todava a flor de piel, y en aquel momento toda esa energa tomaba otro rumbo. Yo no pertenezco a la casa! dijo luchando por mantener una voz tranquila sin lograrlo. Los Bonner son buena gente dijo el juez. Chingachgook es el indio ms amable que haya existido jams. Se detuvo, no se senta muy seguro de lo que estaba diciendo. Pero no son la compaa adecuada para una joven soltera de buena familia. Por qu? Exactamente por qu, padre? Elizabeth vio que su padre se inquietaba y se sonrojaba. Lo que ests pensando pero no dices es que el problema es su color. Te parecera bien que pasara el tiempo conversando con esa inspida de Katherine Witherspoon y con Richard Todd, que son gente de mi misma clase. La nariz del juez se volvi ms oscura. Eso te lo habra dicho si te hubieses molestado en preguntrmelo antes de salir corriendo hacia Lago de las Nubes! Era raro que Elizabeth perdiera la calma, pero senta que toda su sangre flua hacia las manos, que los dedos buscaban algo que lanzar. Eso significa que no debo aceptar invitaciones sin antes tener tu aprobacin? Tendrs que pedirme permiso dijo el padre con dureza; si no, te encerrar en tu habitacin! Elizabeth se enderez y se estir tanto como pudo. Una horrible calma la

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inund y la habitacin qued en silencio, excepto por el ruido del fuego y por la respiracin irregular de su padre. Har las maletas hoy mismo y volver a Inglaterra si no reconsideras tu postura le dijo al padre con una voz tan lenta y concentrada que el juez se balance como si alguien le hubiera golpeado. Elizabeth pas rpidamente a su lado y sali cerrando la puerta muy lentamente. Con un impulso ciego comenz a amontonar todas sus cosas en la cama, sacando la ropa de los cajones y doblando al azar sus vestido. Se mova con tanta rapidez que varios objetos pequeos cayeron al suelo y se quedaron all. Curiosity apareci al poco rato, la sorpresa y la irritacin se vean reflejadas en su redonda cara morena. Ahora en qu lo se ha metido? pregunt con una ceja levantada, aunque con voz amable. Como si no lo supieran todos los de la casa respondi Elizabeth, cogiendo con rabia los broches del pelo esparcidos sobre la cmoda. Curiosity neg con la cabeza. Pensaba que usted saba dominar su carcter mejor que l. Elizabeth se dirigi apresuradamente a su escritorio y comenz a amontonar los libros. Esto es ms de lo que puedo soportar. De verdad quiere volver a Inglaterra? No! Elizabeth se haba dado la vuelta. El ejemplar del Inferno resbal y todo el montn de libros se desparram por el suelo. Se agach con gran revuelo de faldas y comenz a ponerlos sobre el regazo. No quiero irme. Pero qu eleccin me queda? Curiosity haba cruzado los gruesos brazos y golpeaba el suelo con el pie. Pero qu es lo que oigo? Parece una nia que no sabe lo que quiere. Alguien a quien no le interesara ensear en la escuela. Se agach, levant un libro del suelo y se lo dio a Elizabeth. Claro que me interesa exclam Elizabeth, cogiendo el libro que Curiosity le ofreca. Pero mi padre se interpondr siempre en mi camino. Aunque era raro que Curiosity riera, esta vez esboz una sonrisa. Esccheme bien, Elizabeth dijo. He estado a cargo de esta casa, trabajando para su padre, desde antes de que usted empezara a respirar, y los hombres de mi familia han cuidado de la granja el mismo tiempo. Lo conocemos mejor que usted. Djeme decirle... que sta no es la peor idea que se le podra haber ocurrido. Amencelo y ver lo bien que sale todo. Dir a Galileo y a Manny que traigan sus bales y el juez comenzar a sudar tanto que tendr que quitarse el sombrero para no morirse de calor. Elizabeth ri a su pesar, un breve gemido de alegra. Curiosity frunci el entrecejo y apret los labios. Siga, siga, rase. Pero tambin esccheme. Sintese aqu con los bales y oiga a su padre pasendose por la casa y preguntndose qu estrella de los cielos podra alcanzar para que usted se quedara aqu. Imaginando que hubiera una escalera bastante larga. Mi padre dijo Elizabeth est hecho de la misma madera que mi to Merriweather y que todos los ingleses que he conocido. No puede tener en cuenta mi opinin, por la sencilla razn de que no puede tenerme en cuenta a m. Qu le parece, Curiosity? Me ve como un bien propio. Mi persona es

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invisible para l. Dios bendito, claro que s! dijo Curiosity. Pero hay un largo camino por delante, nia. No se detenga ahora que estn a punto de abrirle los ojos al ciego. Qu se hace en estos casos? murmur Elizabeth. l no se disculpar jams. Curiosity se frot el delantal con impaciencia. Eso es lo que ms desea en el mundo? Por el amor de Dios, dgame, esas palabras son para usted ms importantes que su escuela, que poder levantarse y andar en vez del encierro con que l la amenaz? Despierte, nia. El hombre est a sus pies, no se da cuenta? Dicho esto se sent y comenz a coger los libros y a alcanzrselos a Elizabeth para ordenarlos. A veces me olvido de que usted es una joven soltera. Pero tengo el presentimiento de que es consciente de cmo piensa la gente. Piense en lo que su padre quiere de usted y en lo que usted quiere de l; as podr salir adelante. Lo dice como si fuera una venta de caballos. Siempre es como una venta de caballos cuando hay que tratar con los hombres. Blancos, negros o rojos. Y no creo que los amarillos sean muy diferentes. Todos estn hechos por el mismo Dios. Curiosity se dirigi hacia la puerta. Elizabeth se levant para seguirla pero la hizo quedarse donde estaba. Ahora sintese ah, lea toda la tarde y deje que l piense que usted est haciendo las maletas. Ya ver si no est a punto de estallar cuando ponga el jamn sobre la mesa, listo para darle todo lo que a usted se le ocurra pedirle. Luego desapareci escaleras abajo. Elizabeth todava estaba de pie vindola marcharse cuando Curiosity grit lo suficientemente fuerte para que se oyera en toda la casa: S, seorita Elizabeth, enseguida le hago subir los bales. Cuando Julin llegaba por el camino, el juez fue a su encuentro en un estado de conmocin total. Despus de or la historia de su padre, Julin acept, a regaadientes, interceder para hacer entrar en razn a Elizabeth. Sin embargo, ella se neg a recibir a su hermano y contestar a cualquiera de sus preguntas. Finalmente, aburrido por todo el asunto, Julin se fue a cenar. Bueno, lo conseguiste le dijo al juez mientras se serva patatas. Cuando se pone as no hay modo de hacerla cambiar de opinin. El juez apenas prob bocado. Se senta desolado ante la perspectiva de perder a Elizabeth. La quera mucho, a pesar de sus ideas extraas y a veces peligrosas. Y su ausencia hara que muchas cuestiones prcticas no pudieran resolverse. A un lado de la sala, Curiosity observaba al juez, que segua sin apetito. Ambos eran viejos adversarios, ella se encargaba de la casa del modo que le pareca que deba hacerse, y l pensaba que era su deber intervenir en algunas ocasiones. El juez senta una irritacin soterrada y persistente porque se daba cuenta de la facilidad con que ella lo manipulaba, con modos que se le escapaban. El sentir que siempre lo superaban, y sobre todo tratndose de una mujer negra, le molestaba. Pero como el juez dependa de las excelentes cualidades y del celo de Curiosity y, adems, era particularmente adicto a sus galletas y comidas, no perda demasiado tiempo en tales susceptibilidades.

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Qu le dijiste exactamente a Elizabeth? Le dije que no debera haber subido a Lobo Escondido sin mi permiso. Ah! Julin comi un rato en silencio. Su apetito era excelente y el jamn estaba a su gusto. Eso podra ser tcnicamente cierto, padre. Pero no es el modo en que puedes hablarle a Elizabeth. Pero ella no puede marcharse dijo el juez abatido. Si no se casa con Richard tendr que vender esta tierras. Julin mir a Curiosity. Tal vez podamos discutir luego el asunto. El juez estaba asustado ante la negativa de Julin a hablar en presencia de Curiosity. l siempre haba tenido la costumbre de discutir sus asuntos aunque estuviera ella delante, e incluso con ella; era tan discreta como ninguna otra criatura lo haba sido, astuta pero discreta. Al evocar el pasado, el juez no poda recordar ninguna ocasin en que la hubiera visto hablando con alguien fuera de la familia, o en que le hubiera dado un consejo equivocado. El juez estaba a punto de hacerle un cumplido sin que su hijo lo advirtiera, cuando la que habl fue la misma Curiosity. Buenas tardes, seorita Elizabeth dijo suavemente. Los hombres se levantaron tan rpidamente que se les cayeron las servilletas al suelo. Hubo un silencio que dur algunos minutos mientras Curiosity le serva la comida a Elizabeth. Todo listo? pregunt Julin. Elizabeth le dirigi una mirada fra. Casi. Dej que Curiosity le llenara el plato antes de continuar. Curiosity. Me hara el favor de preguntarle a Galileo si estar disponible maana para llevarme hasta Johnstown? Estoy segura de que podr contratar a alguien para que me lleve hasta Albany. Antes haremos jabn con Galileo dijo Julin apoyndose en el respaldo de la silla para beber vino. Pap se pregunta si hay algo que pueda decir o hacer para que te quedes en Paradise. La excelente comida de Curiosity produca el efecto contrario que a Julin en la boca de Elizabeth, cada bocado le resultaba seco y sin gusto. Pero se forz por comer un bocado tras otro. Se comportaba con cautela, consciente de que estaba transitando un camino desconocido y peligroso y que todo lo que deseaba estaba en peligro. Cuando pens que haba logrado suficiente dominio de s misma, levant la mirada y mir a su hermano. Pap sabe exactamente lo que ha de hacer para que yo me quede en casa. Pero est claro que no piensa cumplir las promesas que me hizo antes de que viniramos. Por eso dijo sin mirar a su padre, me vuelvo con la ta y el to Merriweather. La vida no ser tan atractiva como aqu, pero al menos las restricciones que debo respetar estn claras. El juez abri la boca lleno de asombro. Qu he hecho yo para merecer esta ofensa? pregunt. Preocuparme por el bienestar de mi hija? Tu preocupacin no es por m dijo Elizabeth dirigindose por fin directamente a su padre. O, para ser ms precisa, slo lo es de forma indirecta. Si verdaderamente te importara, te preocuparas por saber qu es lo que quiero. Pero lo nico que quieres de m es lo que te importa a ti. Elizabeth puso las manos en el regazo para dominar el temblor. La idea de

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airear sus verdaderos sentimientos sin considerar los buenos modales ni la pertinencia de lo que tena que decir la exasperaba. Con ms calma de la que en realidad tena mir a su padre a la cara. Pero si estoy haciendo los arreglos para que tengas tu escuela! A un precio considerable teniendo en cuenta la situacin en la que estamos. Slo despus de que la reclam delante de tu amigo dijo Elizabeth con calma. Y mientras tanto no tengo un lugar donde comenzar a trabajar. Es que no hay ningn lugar en el pueblo que sea adecuado para tu propsito. Verdad? Pregntale a quien quieras. Pregunta, pregntale a... Curiosity! Se volvi hacia la mujer, que estaba ante a la mesa con las manos cruzadas. Verdad, Curiosity, que no hay ningn lugar que se pueda utilizar como escuela? En el pueblo no contest ella asintiendo. Pero est la vieja cabaa aadi logrando que el juez se pusiera tenso y la mirara fijamente. Eso podra servir. Elizabeth alz la cabeza sorprendida. Curiosity le devolvi la mirada impasible. La vieja cabaa! Julin se volvi hacia su padre, atnito. Cul es esa vieja cabaa? En la montaa de Lobo Escondido, justo delante del campo de fresas dijo Curiosity, cuando el juez no pudo hacer otra cosa que tartamudear. Es slo una cabaa, pero se puede reparar. Est muy claro que mi padre no quiere que yo ensee en una escuela dijo Elizabeth. De otro modo ya me habra sugerido lo de la cabaa. Finalmente el juez pudo hablar. Eso no es cierto! Estaba furioso con Curiosity por haberlo traicionado de ese modo, al mismo tiempo que deseoso de hacer las paces con Elizabeth. La cabaa es demasiado vieja para los propsitos de Elizabeth; de no ser as, ya se la habra ofrecido. Ya veo dijo Elizabeth. Quieres decir entonces que si la cabaa sirve a mis necesidades y a m me satisface, me la dejaras hasta que est construida la escuela? Hubo un silencio mientras el juez libraba un combate interior para encontrar la respuesta acertada. Mir alternativamente a cada uno de sus hijos y luego a Curiosity. Si crees que puede servir dijo finalmente, s. Y otra cosa ms dijo Elizabeth apretndose fuerte las manos debajo de la mesa. El juez estaba completamente derrotado. Elizabeth estuvo a punto de sentir lstima, pero not los ojos agudos de Curiosity que la miraban; supo que era el momento de avanzar. Yo elegir a mis amigos y seguir mi camino sin ninguna intromisin por tu parte. De ninguna clase. La sonrisa siempre presente de Julin haba desaparecido y mir a su padre inquieto, pero el juez slo vea a su hija. Qu te da tal autoridad? pregunt el juez con voz cansada,. Yo me la doy. Tengo autoridad sobre m dijo Elizabeth. No te son familiares estas palabras, padre? Es necesario que un hombre confe en s mismo para que sea feliz. El juez levant la mirada, una chispa de su antiguo carcter asomaba en

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sus ojos. Te dar lo que quieras con la condicin de que dejes de citar a esa mujer! Elizabeth levant la mirada hasta alcanzar los ojos de su padre. Me complace mucho saber que hemos llegado a un acuerdo. Habra lamentado mucho tener que dejar esta casa. Entonces el trato est hecho dijo el juez con voz seca y volvindose hacia su plato para buscar consuelo en la comida. Pero... continu Elizabeth y el juez se puso rgido; sus dedos plidos y temblorosos hacan chocar el cuchillo y el tenedor la frase no era de la seora Wollstonecraft. No? No dijo Elizabeth con una sonrisa. Es de Tom Paine, de Los derechos del hombre.

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Captulo 12
Seorita Elizabeth, creo que Washington podra haber aprovechado su talento susurr Henry Smythe dejando caer un montn de libros al suelo. Estoy seguro de que usted podra haber encontrado botas y mantas cuando estbamos helndonos en el Potomac all por el setenta y seis. El tono de su voz era seco, pero sonrea amablemente y Elizabeth entendi que se trataba de un cumplido. Bien, entonces tal vez podra echarme una mano con la lea. No podemos permitir que los dedos de su nieto se congelen. No hace fro ahora observ Anna Hauptmann una vez que Henry cerr la puerta tras l. Estaba colgando las cortinas y observaba la cabaa subida a un banco. Jams habra credo que podra caber tanta gente en un lugar tan pequeo. Elizabeth mir alrededor de ella con satisfaccin. Era verdad, tras dos semanas la transformacin de la cabaa estaba casi terminada. Jed McGarrity, con la ayuda de sus dos hijos, haca las reparaciones finales en la construccin. Isaac Cameron y sus hijos estaban dando los toques finales a las estanteras de libros y a la pizarra, mientras que Charlie LeBlanc y otros dos hombres ajustaban las patas de las mesas y los bancos. Martha Southern haba subido a barrer el suelo y a cubrirlo con una especie de alfombra hecha con retales. Detrs de la cabaa, otro grupo de hombres construa un bao, cortando y clavando maderas y despejando un sendero en direccin al arroyo que proveera de agua a la escuela. Ahora slo necesitamos a los nios observ Anna dirigiendo una mirada significativa a Martha Southern. Martha dio a Anna otro par de cortinas y se sonroj. La ms joven se tocaba el gorro de muselina con una mano spera. Espero poder enviar a mi Jemima, seorita Elizabeth dijo. Le pido a Dios que mi esposo se d cuenta de la importancia de la educacin. Eso requerira la intervencin directa de Dios murmur Anna. Elizabeth saba que las mujeres esperaban que tomara parte en aquella conversacin; de hecho, los hombres haban disminuido el ruido para or su respuesta. Pero ella se dio media vuelta y se dedic a desenvolver el siguiente paquete de libros. Elizabeth haba resuelto no involucrarse en discusiones, saba que no podra convencer a gente como Moses, el marido de Martha, y tema que los otros se asustaran si se empeaba en hacerlo. Aquel breve silencio fue interrumpido por el ruido que provena de los respectivos estmagos de Ian y de Rudy McGarrity, de nueve y diez aos, pero que podan pasar por gemelos. Se miraron bajo las rubias cabelleras para sonrer con una actitud que se pareca mucho ms al orgullo que a la vergenza. Bueno, Jed dijo Anna cuando terminaron las risas. Las tripas de tus hijos nos dicen que es hora de comer.

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Y la comida estar esperando sobre la mesa, mi mujer es as. Jed abri la hoja de la ventana que haba estado arreglando y busc el sombrero. Volveremos maana a primera hora, seorita Elizabeth. Ya no queda mucho por hacer. Los otros tambin concluan el trabajo del da y se disponan a buscar los abrigos. Puedo acompaarla a casa? pregunt Charlie LeBlanc a Elizabeth, como haba hecho todos los das desde que empez a trabajar en la cabaa. Por el rabillo del ojo, Elizabeth vio la risa en la cara de Anna Hauptmann, e intent no prestarle atencin. Le resultaba todava muy difcil ser el centro de atencin de tantos hombres jvenes; sin embargo, aumentaba su habilidad para responder graciosamente. Gracias dijo. Pero me gustara desenvolver estos libros. Dio las gracias a cada uno de los trabajadores llamndolos por su nombre y se qued en la galera envuelta en el chal, hasta que todos desaparecieron por el sendero en busca de la comida del medioda y de las tareas de la tarde. Martha se haba quedado un poco ms atrs. Su cara, pecosa incluso en lo ms crudo del invierno, estaba seria. Usted no puede comer libros, lo sabe dijo. Distrada, acarici la redonda forma de su vientre como si le enviara el mensaje al nio que dorma all, afortunadamente a salvo del hambre. Martha se ocupaba de los trabajos domsticos desde los nueve aos, primero para su padre y luego para su marido; no pareca ser capaz de pasar por alto esa funcin bsica de la vida que era asegurarse de que la gente estuviera bien alimentada. Muchas gracias por su preocupacin replic Elizabeth. Slo me quedan algunas cosas por hacer, luego ir a casa y all Curiosity me dar la comida. Martha, satisfecha, hizo una inclinacin de cabeza. Pero todava no se marchaba. No creo que mi Moses cambie de idea acerca de la escuela dijo. Espero que usted me perdone. Me apena mucho or eso dijo Elizabeth. Pero no tengo nada que perdonarle. Jemima se pondr muy triste. Pero tal vez... podamos pedir de vez en cuando algn libro prestado a la escuela? Me gustara mucho leer al anochecer. Siempre ser bienvenida para pedir libros. Le gustara llevarse alguno hoy? A Martha se le ilumin la cara con una sonrisa tmida. Me gustara, pero me parece que ser mejor que no, seorita Elizabeth. No hasta que le haya preguntado a Moses. Usted sabe cmo son los hombres algunas veces. Elizabeth asinti con la cabeza reprimiendo los deseos de pronunciar palabras que no serviran para nada bueno. Cuando Martha estaba a punto de llegar al sendero se volvi y levant la mano para decir adis. No se olvide de comer! grit, y Elizabeth le hizo una sea para darle a entender que lo recordara.

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Podra haberse olvidado de la comida, porque en el paquete de libros que tena delante haba muchos recuerdos. Uno por uno fue sacando los de mitologa romana y griega, las historias de los dioses germanos, pasando algn tiempo con el azaroso Peer Gynt. Luego cogi las obras de teatro que tanto la haban entretenido y fascinado en la adolescencia: la tonta Julieta, herida de amor; Enrique V, que le haba inspirado la idea de disfrazarse de varn y partir a la guerra; el Doctor Fausto, que todava la haca estremecer hasta la mdula y The rover, de la seora Behn, que la haca sonrer. Perdida entre los libros, como siempre dijo Julin bajo la puerta. Elizabeth levant la cabeza. Hemos trado la comida! grit Katherine Witherspoon llegando tras l. Tena las mejillas rojas de fro y se rea mientras se sacuda la nieve de los hombros y la capucha. Elizabeth se adelant para coger la cesta que llevaba Julin, que inmediatamente comenz a pasearse por la cabaa pegando la nariz a los rincones y olfateando sin delicadeza a la luz de la lmpara. Supongo que esto servir para que comiences con tus clases. Aunque no puedo imaginarme cmo ser estar aqu encerrado cuatro horas diarias con una pandilla de mocosos. No sigas dijo Elizabeth sacando del paquete el pastel de jamn y queso que haba preparado Curiosity. Yo creo que es muy bonitole dijo Kitty a Elizabeth con voz de complicidad, con la intencin clara de que Julin la oyera. Yo estudiaba en la mesa, primero con mi padre y luego con Richard, y me parece que este lugar ser mucho ms divertido, estoy segura. Ah, s, muy divertido contest Julin con suavidad. Si es que no se les ocurre cortarse el cuello unos a otros. Julin. Lo lamento, Lizzie. Tratar de ver las cosas por el lado ms positivo slo para complacerte. Se sentaron alrededor de la comida y comieron. La conversacin estuvo en manos de Kitty y de Julin, que se rean y hablaban de cosas que a Elizabeth no le interesaban en absoluto. Kitty estaba muy animada y Elizabeth pens que si en otro tiempo haba depositado sus esperanzas en Richard Todd, en aquel momento tena toda la atencin concentrada en Julin. Lo cual era algo muy triste, porque ella conoca muy bien a su hermano y no dudaba que no se unira a un ser como Kitty. Si es que llegaba a casarse, sera slo por un movimiento calculado que le permitiera lograr comodidades, cosa imposible con Kitty. Elizabeth se preguntaba si habra algn modo de advertir a Julin que estaba jugando un juego peligroso, pero se dio cuenta de que l ya lo saba. Despus de todo, el juego y el peligro eran lo nico que le interesaba. Cundo comienzan las clases? pregunt Kitty. Es muy amable por tu parte demostrar tanto inters. Creo que podr convocar la primera reunin el prximo lunes. Ah, bien dijo Katherine. Buenas noticias, verdad, Julin? Vers, tu hermano y yo queramos hablarte de un viaje a Johnstown. Ya han pasado dos meses desde la ltima vez que estuve all, me gustara ver a mis amigos los Bennett y las telas...

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Yo no puedo ir por ahora la interrumpi Elizabeth. Ah, vamos dijo Julin moviendo la mano para rechazar aquellas palabras. Necesitas un pequeo descanso antes de comenzar las clases, no te parece? Un viaje te sentar muy bien. Mientras coma, Elizabeth pens en aquella posibilidad, dejndolos hablar del viaje sin participar en la charla. Estaba claro que para Julin el viaje a Johnstown era una necesidad; l ira de todos modos, tanto si su hermana iba con l como si no. Si ella lo acompaaba podra vigilarlo para que no se metiera en problemas. Cuando Julin perdi su dinero haba recurrido a ella o haba firmado pagars en nombre de su padre. Si Elizabeth no iba, Kitty Witherspoon no podra ir a Johnstown tampoco. No poda viajar sola con Julin. Supongo que a pap no le interesa viajar a Johnstown dijo Elizabeth. De otro modo no estarais preguntndome a m. Ah, has roto mi corazn con tus palabras dijo Julin riendo. Pero quiero que vengas t y por eso te lo pido. Qu otra persona podra mantenerme a salvo de los problemas? Vendrs? Llamaron suavemente a la puerta y, agradecida por la interrupcin, Elizabeth se levant inmediatamente. Muchas Palomas dijo sorprendida y algo confusa. Abigail. Me alegro de verte. Por favor, entra. Julin se levant mientras la joven entraba. Pero ni l ni Katherine se acercaron. Puedo... comenz a decir Elizabeth y de pronto se detuvo pensando en cul sera el mejor modo de presentarlos. Muchas Palomas se quit la capucha de la cabeza y dio un paso adelante, ofreciendo la mano por su cuenta. Buenos das, seorita Katherine. Kitty hizo una inclinacin de cabeza con la boca medio torcida. Elizabeth no saba si era porque le molestaba que se hubiera interrumpido la conversacin, o simplemente por disgusto hacia la mujer. Mi nombre es Muchas Palomas dijo en voz baja, extendiendo la mano a Julin. Pero por favor, llmeme Abigail si lo prefiere. Elizabeth estaba tensa, esperando la reaccin de Julin; entonces lo mir fijamente y se qued muy sorprendida. Su hermano estaba mirando a Muchas Palomas con expresin atnita. No haba en su rostro ninguna seal de hostilidad ni de irona, dos emociones que parecan regir todos sus actos. Muchas Palomas le sienta mejor dijo, sonriendo de un modo que Elizabeth no le haba visto desde que era nio. Cuando Muchas Palomas acept el asiento que le ofrecieron y tambin una racin de comida, sigui un repentino e incmodo silencio. Tranquilo como no sola estarlo, Julin dej que Katherine y Elizabeth se encargaran de proseguir la conversacin sin su ayuda. Muchas Palomas pareca estar contenta slo con permanecer all sentada escuchando, aunque su atencin se desviaba continuamente hacia la estantera de los libros. Ms nerviosa y agitada de lo habitual, Katherine continuaba mirando a Julin para que confirmara sus frases o contestara las preguntas, pero Julin

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estaba distrado. Mantena los ojos fijos en un pedazo de pan casero que deshaca poco a poco, grano a grano. Katherine se vio forzada a llevar la conversacin sola y diriga sus comentarios a Elizabeth, pero luego pareci que lo pensaba mejor y tambin se volva hacia Muchas Palomas. Julin y yo estbamos hablando con Elizabeth de hacer un viaje a Johnstown. Esperbamos que ella pudiera disponer de algunos das. Pero piensa que su escuela saldra perjudicada si inicia las clases un poco ms tarde de lo previsto. Mi familia viajar a Sacandaga dijo Muchas Palomas haciendo que tanto Julin como Elizabeth levantaran la mirada a un tiempo. Maana. Viajarn? pregunt Katherine. Todos? No, en absoluto. Muchas Palomas se sinti de pronto incmoda, como si hubiera hablado ms de la cuenta. Ojo de Halcn y su padre se quedarn para... Se produjo una pausa corta, durante la cual Elizabeth imagin muchas cosas. Para vigilar las trampas. Y por qu razn van a hacer ese viaje en pleno invierno? pregunt Julin que hablaba por primera vez, pero con la mirada fija en su plato. El to ha venido para anunciar la Ceremonia del Invierno dijo Muchas Palomas, aunque no explic a quin se refera con el to. Iremos a la casa larga de la Tortuga en el Gran Valle. Cunto tiempo estaris all? pregunt Elizabeth con una sensacin de extraeza y vaco al pensar que Nathaniel estara lejos. Cinco das, creo. Se volvi hacia Elizabeth. Lo que he venido a decirle es que Hannah no estar aqu si es que usted piensa empezar las clases la semana prxima. Mi madre me ha hecho venir para decirle que vendremos una semana despus. Katherine trataba de ocultar su perplejidad. El resultado era una extraa contorsin en la cara, que en otra ocasin a Elizabeth le habra parecido cmica. Tienen la intencin de asistir a la escuela? pregunt con incredulidad Katherine, mirando alternativamente a Muchas Palomas y a Elizabeth. Desde la conversacin que haba tenido con Nathaniel dos semanas antes, Elizabeth no haba hablado con nadie acerca de la posibilidad de que Hannah y Muchas Palomas fueran a la escuela. Pero en aquel momento estaba claro que Nathaniel no lo haba olvidado, que haba mantenido su promesa y haba hablado con Atardecer. Haba consentido en mandar a su hija a la escuela. Elizabeth se sinti inundada por una mezcla de satisfaccin, seguridad y agradecimiento. Y se dio cuenta de que l le haba concedido algo muy importante, su confianza. Aqul era el mensaje que le llevaba Muchas Palomas. Abigail est de acuerdo en ser mi ayudante dijo Elizabeth confiando en que la muchacha no la desmentira. Ah, s? dijo Katherine framente. Qu piensas de este proyecto? pregunt directamente a Julin. Los ojos de Julin se posaron en Muchas Palomas, y pasaron por Katherine hasta llegar a Elizabeth. Bueno, si eso significa que Elizabeth vendr a Johnstown porque su ayudante no estar disponible la semana prxima, supongo que es un acuerdo ventajoso, aunque... si se considera desde otra perspectiva, muy poco ortodoxo dijo volviendo al tono habitual que pareca haber perdido cuando lleg Muchas Palomas.

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Elizabeth se qued con Muchas Palomas cuando Julin y Katherine se fueron. Katherine se senta contrariada por aquel arreglo. Elizabeth quera preguntarle a Muchas Palomas cmo haba sido tomada la decisin de que Hannah fuese a la escuela, pero cuando se quedaron solas no supo cmo sacar el tema. En cambio, le ense a Muchas Palomas todo lo que se haba hecho para convertir la cabaa en una escuela. La joven estaba tan interesada en la cabaa y sus progresos, en los libros, mapas y dibujos, que tena mucho que comentar. Pregunt varias cosas y prest mucha atencin a las respuestas de Elizabeth. Despus de un rato, Muchas Palomas se interrumpi y comenz a vacilar. Elizabeth se dio cuenta de que iba a cambiar el tema de la conversacin. Ir a Johnstown, entonces? pregunt Muchas Palomas. La verdad es que no lo s respondi Elizabet. Por qu? Muchas Palomas neg con la cabeza y entonces, con otro cambio de direccin, mir por la ventana y finalmente surgi de su cara una sonrisa. Nathaniel dijo, al mismo tiempo que alguien llamaba a la puerta. Y Huye de los Osos.

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Captulo 13
Le promet llevarla a ver los cimientos de su escuela dijo Nathaniel, mientras saludaba con la mano. Hola dijo Elizabeth con voz grave. Estaba decidida a no dejar que una sonrisa tonta echara a perder el aire amistoso, pero distante, que tanto se esforzaba en mantener. Tena el pulso agitado y tuvo que reprimir el impulso de sacar el pauelo para secarse la frente. Nathaniel seal con una inclinacin de cabeza al hombre que lo acompaaba pero sin apartar los ojos de Elizabeth. ste es Huye de los Osos. Muchas Palomas dijo Elizabeth mientras Huye de los Osos extenda la mano para saludar. ste es el to que mencionaste? Me llaman to porque vengo a buscarlos para la Ceremonia del Invierno. La semana que viene volver a ser simplemente Huye de los Osos. Tena una sonrisa amistosa, pero Elizabeth se dio cuenta de que no era por ella, sino por Muchas Palomas, que de pronto se haba quedado callada. Era difcil de determinar, pero Elizabeth pens que tal vez tuviera unos treinta aos. Tena la misma cara angulosa de Nutria, la misma piel oscura y brillante, aunque en ella haba seales de lucha y tambin una lnea de tatuajes que partan del puente de la nariz. Tena pendientes de plata colgando de ambas orejas y plumas trenzadas en el pelo. Debajo de su ropa de piel de ciervo y pieles se notaba que era fornido. Llevaba encima todo un arsenal de armas: un rifle largo, un cuchillo y algo que se pareca a una maza de guerra. A pesar de sus modales resueltos y de su sonrisa, el hombre pareca no temer a nada en el mundo. Elizabeth se preguntaba si llegara a saber el porqu del nombre que llevaba. To es el que siempre viene a llamar a los kahnyenkehaka para la Ceremonia del Invierno explic Nathaniel. Ya le he hablado de la Ceremonia del Invierno dijo Muchas Palomas con impaciencia. Vamos a ver la escuela o no? T no dijo Nathaniel. Atardecer te est esperando en casa, ser mejor que vuelvas enseguida. Luego mir a Huye de los Osos y sonri, la primera vez que sonrea desde que haba llegado. Puedes ensearle el camino dijo aadiendo algo en kahnyenkehaka que hizo que Muchas Palomas le diera un empujn mientras sala de la cabaa. Le gusta azuzar a la gente le dijo Elizabeth a Nathaniel mientras bajaban por la ladera de la montaa. Creo que es una debilidad. S? Bueno, Botas, me parece poco peligrosa. No s si me gusta que me llame usted de ese mododijo Elizabeth un poco contrariada. Botas, quiero decir.

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Nathaniel la mir por encima del hombro. Le queda bien ese nombre. Pero es que yo ya tengo un nombre y no es Botas. Una persona puede tener ms de un nombre. Ella se sorprendi. De veras? Cuntos nombres tiene usted? Ah, un montn. Callaron durante unos instantes hasta que Elizabeth no pudo resistir y le pregunt. Los kahnyenkehaka me llaman Lobo que Corre Rpido contest l. Pero mi madre... me llamaba Nathaniel. Bueno dijo Elizabeth. Entonces entender que mi madre me diera un nombre que no es precisamente Botas. Tiene razn admiti inmediatamente Nathaniel. Ese nombre se lo gan usted sola. Los indios tienen nombres que traen al mundo y nombres que se ganan. Chingachgook la llama a usted Hueso en la Espalda. Se qued petrificada. Hueso en la Espalda? No es un insulto. Elizabeth levant enseguida la cabeza pero no pudo sacar nada en claro de la expresin de Nathaniel. Y por qu le parece que Botas es el mejor nombre que me puede dar? sa no es una pregunta adecuada para una seorita dijo Nathaniel algo divertido. Algn da dijo Elizabethlamentar tener esa fea inclinacin a gastarle bromas a la gente. Tenga cuidado, nunca se sabe cundo se puede estar al otro lado de la barrera. Nathaniel se detuvo y apart una rama para que pudiera pasar. Entonces usted querra mostrarme lo que me estoy perdiendo? le pregunt mientras pasaba a su lado. Tal vez, algn da dijo ella con la cabeza erguida, y peg un salto dejando que la rama cayera y la golpeara en la espalda. Pero no era da para enfados, el tiempo era hermoso y claro, en una semana podra comenzar con sus clases en la escuela y la hija de Nathaniel sera una de sus alumnas. Elizabeth quera hablar con l del asunto, pero no saba cmo sacar el tema sin que aparecieran otros que por el momento no quera tocar. Qu quiero yo de Nathaniel? Desde que le haba preguntado aquello haca dos semanas, la idea no haba desaparecido de su cabeza. Estaban bajando la montaa por un sendero que ella no conoca, movindose por un ancho campo de pinos y pceas. Una vez ms Nathaniel iba delante, una vez ms Elizabeth tena ocasin de mirarlo sin que l la viera. En aquel momento, pens ella, era suficiente estar all con Nathaniel y darse cuenta de que saba algo ms de l, era un hombre de palabra, cumpla sus promesas. Huye de los Osos se casar con Muchas Palomas? pregunt Elizabeth. Sin detenerse, Nathaniel contest. Me parece que est muy claro. Ella pareca estar... nerviosa dijo Elizabeth. Y supongo que eso

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explica su broma. Qu le dijo a Huye de los Osos en kahnyenkehaka? Le dije que vigilara, que la nieve puede quemar igual que los besos. Ah, ahora entiendo por qu Muchas Palomas se puso as. Supongo que Huye de los Osos es del clan Lobo. No, Tortugadijo Nathaniel. Y eso es bueno. Va contra las costumbres de los kahnyenkehaka tomar esposa de la misma casa familiar. Es como casarse con una hermana. Eso quiere decir que...? Yo no fui adoptado por el clan Lobo dijo Nathaniel. No me habra detenido eso si la hubiera deseado. Pero no la deseaba. Mir a Elizabeth por encima del hombro. De modo que no tena usted motivos para estar celosa. No estaba celosa! exclam Elizabeth con una voz poco convincente. No le d muchas vueltas a la cabeza, Botas dijo con ligereza Nathaniel continuando la marcha. Usted no puede disimular conmigo como hace con los dems. Junto a su padre, Elizabeth haba examinado la extensin de la propiedad vecina al pueblo. El juez haba sealado un lugar en especial que poda pactar con un granjero. Pero Elizabeth lo rechaz inmediatamente porque estaba demasiado cerca de la casa. El sitio que ella quera, y casi haba convencido al juez para que se lo dejara para construir la escuela, estaba en un extremo del pueblo, a unos ochocientos metros de la granja ms cercana. El camino que sala del pueblo pasaba a travs del bosque y a lo largo de un arroyo que bajaba de la montaa y desembocaba en el lago de la Media Luna. En el lugar en que se unan el arroyo y el lago haba un cuarto de acre de terreno cenagoso; hierbas y races asomaban entre el hielo. En una cuesta que haba entre la cinaga y el bosque, en un claro natural, Nathaniel construira la escuela. S dijo Elizabeth con suavidad mientras avanzaban y salan del bosque , ste es el lugar exacto. Y sin dudar dio unos pasos para situarse en el lugar donde se alzara su escuela. Esa elevacin que hay ah proteger la escuela del viento seal Nathaniel mientras ella rodeaba la estructura del edificio. Se detuvo cerca de un gran montn triangular de troncos cuyas puntas sobresalan. El agua est cerca, pero tiene un buen trecho hasta su casa. Era lo que quera dijo Elizabeth distrada. Demasiado contenta y excitada para dejar de moverse, pas por encima de una pared a medio construir y se puso en el centro de lo que pronto sera la habitacin principal de la escuela. Ventanas all, all y all dijo sealando varios puntos. Y all aadi volvindose. Necesitamos la primera luz de la maana. Ya he pedido los marcos y persianas dijo Nathaniel. Aunque el juez no est muy contento con el precio. Elizabeth sonri entonces. Me lo imagino. Daba vueltas por la habitacin con los brazos cruzados y apretados contra el cuerpo, y se volvi hacia Nathaniel con las faldas arremolinndose.

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Esto podra ser mo. Desde luego Nathaniel le respondi levantando una ceja. Pens que se era justamente el proyecto. No, no dijo ella negando con la cabeza. Esto... seal todo el entorno. Esto podra ser mo, mi espacio, mo. Podra ser mi casa. Se detuvo ante el lugar donde estara la chimenea. Mi escritorio junto a la ventana. Estantes con libros. Una cama en el rincn... Se interrumpi y ri inconscientemente. Nathaniel se haba apoyado en los troncos, pero sus ojos la seguan en cada uno de sus movimientos. La capucha de Elizabeth haba cado y los mechones de pelo le adornaban la cara como guirnaldas. Le brillaban los ojos por la energa y la satisfaccin que senta y Nathaniel se preguntaba cunto tiempo podra mantener la promesa que haba hecho de no tocarla sin que ella se lo pidiera. Bueno respondi por fin. Por qu no? Ella dej de sonrer. Una mujer viviendo sola? Si eso es lo que ms desea en el mundo, Botas. Ella se dio la vuelta y le habl por encima del hombro. Podra imaginar la reaccin de mi padre? Luego clav la mirada en l, atraves el lugar y lleg hasta donde estaba, le cogi las manos con las suyas . Es suficiente por ahora dijo. Y tengo que darle las gracias. El pendiente que tena Nathaniel en la oreja brillaba al sol mientras l negaba con la cabeza. No me tiene que dar las gracias contest bruscamente. Es el trabajo para el cual me contrataron. Gracias de todas maneras, y gracias por Hannah dijo Elizabeth. Estoy muy contenta de que venga a la escuela. Eso se lo debe a Atardecer dijo Nathaniel. Dej que ella tomara la decisin. Elizabeth levant la cabeza y le sonri. De veras? dijo. Eso es lo que quiere que crea? Dej caer las manos de l y dio un paso atrs. Djeme decirle algo, seor Bonner. Usted no puede disimular conmigo como hace con los dems. Nathaniel se acerc para cogerla pero ella se apart. Ah, no, usted me lo prometi. No slo me est provocando seal Nathaniel, sino que adems est coqueteando descaradamente. sa no es la clase de comportamiento que esperaba de usted. Elizabeth se sorprendi mucho al or aquellas palabras y la verdad se le present slo con un destello de reconocimiento. Lo que ella quera de Nathaniel era simple: quera que la oyera porque se haba enamorado de l. Lo miraba dejando ver en su rostro todo lo que haba quedado claro desde que tuvieron aquel encuentro fugaz e intenso en el bosque. Por el rabillo del ojo, Elizabeth registr un haz luminoso y sinti una repentina rfaga de aire en su mejilla cuando la bala pas a su lado y se dirigi a otro blanco. Nathaniel dej escapar un grito de sorpresa, se adelant para proteger a Elizabeth y cay al suelo haciendo que ella tambin cayera. Su peso slido la aprision contra la nieve de pies a cabeza, su sangre le calentaba la mejilla. El mundo pareci desvanecerse por un momento. Cuando se le aclar la

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vista, Elizabeth se dio cuenta de que Nathaniel la estaba mirando. Cerr los ojos, dejando que oleadas de alivio y las nuseas invadieran su cuerpo. l se volvi pero se qued cerca de ella. Ests bien? pregunt volviendo a tutearle. Ests herido? Slo es un rasguo dijo l tocndose la cara. Elizabeth le cogi la mano para examinar la herida. Haba un surco rojo poco profundo, de unos dos centmetros de largo, del que manaba sangre abundantemente. Algunos granos de plvora haban quedado pegados a los bordes de la herida como si fueran pimienta. Alguien te ha disparado dijo atnita. Luego se levant y comenz a caminar hacia el bosque. Nathaniel se sorprendi tanto al principio que no poda creer lo que estaba viendo: Elizabeth marchaba con decisin tras el hombre que tena el rifle. Maldiciendo en voz baja fue en su bsqueda y la cogi de la mueca para arrastrarla hasta el lugar donde se alzaba un pedazo de pared de la escuela. Ven aqu! l avanzaba con rabia entre los rboles intentando con todas sus fuerzas detenerla. Pero alguien te ha disparado dijo ella finalmente, al darse cuenta de que no la dejara seguir. No es la primera vez dijo l secamente. Y probablemente no ser la ltima tampoco. Aunque debo admitir que me gustara no sufrir estas incomodidades. Hubo una pausa tensa y entonces Nathaniel sonri. Por Dios, Elizabeth, qu te proponas hacer? Cogerlo de la oreja y llevarlo ante el juez? Elizabeth pareca sorprendida. No s qu es lo que pensaba dijo. No creo que nadie fuera a dispararme a m, supongo. Bueno, en eso puede que tengas razn dijo Nathaniel con dureza. Quienquiera que haya sido, ha escapado hace rato. Se aproxim a Elizabeth y le quit la nieve que tena en la capa. Ella levant la mano y volvi a tocarle la mejilla. Quin pudo hacer semejante cosa? Tendremos que encontrarlo. Elizabeth! las manos de Nathaniel se elevaron hasta los hombros de ella. No le digas a nadie lo que ha pasado, no se lo digas a nadie. Elizabeth dio un salto. No estoy herido dijo con ms calma. Y todava no es el momento de sacar las cosas a la luz. Entonces ella comenz a temblar y l la abraz mientras observaba la orilla del ro por encima de su cabeza. Todo va bien dijo l. Todo va bien. Ya se han ido. No hay nada que temer. Elizabeth agradeca el nimo y la tranquilidad de Nathaniel: era reconfortante estar entre sus brazos. Justo en aquel momento, ms asustada de lo que ella misma habra admitido, oy las palabras suaves y amables que le susurraba Nathaniel, sinti el leve contacto de sus manos en el pelo y una seguridad ms seductora que el abrazo. Permaneci pegada a l y pronto dej de temblar. Nathaniel se separ un poco para observarla detenidamente. Le acarici una vez ms el pelo y esboz una sonrisa.

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Hay sangre en tu mejilla le dijo a Elizabeth frotando el punto con su dedo pulgar, los otros dedos jugaban con los pelos que Elizabeth tena detrs de la oreja. Entonces Nathaniel acerc ms la cabeza y le sell la boca con sus labios. Promet no hacerlo, pero a lo mejor puedes disculparme, dadas las circunstancias. El rostro de Elizabeth perdi su aspecto pasmado y ech a andar como si acabara de despertarse. Salieron de la escuela en silencio. Mirando hacia atrs, Elizabeth pudo ver el conjunto de la construccin en el pequeo claro, la curva del arroyo, que desapareca en el lago de la Media Luna. Un lugar hermoso, pero se preguntaba si olvidara lo que haba pasado all aquel da. Nathaniel caminaba junto a ella sin hablar, con la atencin puesta a ambos lados del camino y sin dejar de sujetar firmemente el rifle. Durante unos minutos ninguno de ellos pronunci una sola palabra. Esto debe de ser por Lobo Escondidodijo lentamente Elizabeth. Nathaniel se encogi de hombros. Puede que s, puede que no dijo. Algunas veces los hombres pelean por causa de una mujer. Aunque estaba muy conmovida por todo lo sucedido, Elizabeth no pudo hacer otra cosa que echarse a rer. No pensars que es por m, verdad? Eso me parece de lo ms improbable. La idea de que los hombres la desearan tanto que pudieran dispararse entre ellos le resultaba extraa y hasta molesta, y no encontraba en eso ninguna satisfaccin. Tena miedo de mirar a Nathaniel, miedo de ver la expresin que pudiera haber en su cara. Te dir lo que pienso dijo Nathaniel en voz baja. Pienso que Richard Todd quiere Lobo Escondido y que el camino ms rpido para lograrlo eres t. Entonces se detuvo y, al mismo tiempo que miraba a su alrededor, Nathaniel cogi a Elizabeth del brazo y la llev hasta las oscuras sombras azules de un grupo de pinos. Elizabeth levant la mirada, se encontr con la cara de Nathaniel a pocos centmetros de la suya y dej caer la cabeza. Ahora continu Nathaniel, necesitamos Lobo Escondido. No hay otra posibilidad. Si no, tendremos que irnos a las selvas vrgenes y vivir donde los zorros nos dejen. As que t ests en la misma situacin que Richard dijo en voz baja Elizabeth. Las manos de Nathaniel apretaron los hombros de ella hasta que tuvo que rendirse y mirarlo; entonces la observ fijamente. Escucha bien. Richard quiere la montaa y quiere usarte a ti para obtenerla. Elizabeth trat de bajar la cabeza pero l le puso un dedo bajo la barbilla. Nathaniel segua con la mirada clavada en ella. Yo te deseo a ti. A Elizabeth se le escap un suspiro tibio. Poda oler a Nathaniel, el aceite que haba puesto en su piel. Cuero, sudor y sangre. Me despierto desendote y me duermo desendote murmur mientras le levantaba los hombros y la cabeza de ella se inclinaba hacia atrs. Elizabeth, te deseo tanto como necesito respirar, pero la montaa es indispensable. Entonces el resultado final es el mismo.

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No. Los ojos de Nathaniel conmovieron a Elizabeth. Pero la falta de tu amor me matar. Si lo decides as, djame. Est en tus manos. Pero sin Lobo Escondido yo no puedo sobrevivir. Elizabeth tom aire, su voz son dbil y extraa a sus propios odos. Y mi padre no querr vendrtelo. Cunto le ofreci Chingachgook? Un dlar setenta y cinco centavos por acre. Ella levant la cabeza y abri un poco la boca mostrando sorpresa. Eso son casi dos mil dlares. En nombre de Dios..., cmo...?Pens en el pavo, en el hecho de que a Nathaniel y a su padre no les sobraba un cheln. No es asunto modijo finalmente Elizabeth. Nathaniel inclin la cabeza. No puedo decirte nada al respecto. Pero no puedo creer que mi padre no haya aceptado semejante oferta. Bueno, sdijo Nathaniel. Richard Todd le ofreci dos dlares. Lejos de los grandes lagos, la tierra cuesta cuarenta centavos. Ella tena la cabeza baja, estaba pensando. Aqu hay algo ms dijo. Por algo los precios son tal altos. Tienes razndijo Nathaniel. Ella lo mir como si fuera una mujer acostumbrada a ese tipo de negocios. Necesitas otros doscientos dlares, entonces. Elizabeth sigui un poco ms. Yo podra darte ese dinero o prestrtelo, si quieres. Nathaniel neg con la cabeza. No creo que sea de mucha utilidad. Lo nico que provocara es que Todd aumentara su oferta. Cmo es que Richard tiene tanto dinero en efectivo a su disposicin? pregunt Elizabeth. No lo entiendo. Bueno dijo Nathaniel con resentimiento. No es mala cosa tener un to soltero que posea la mitad de Albany y que te lo deje todo en el momento de su muerte. Y adems Todd es muy hbil con el dinero. Las preguntas que se agolpaban en la mente de Elizabeth estaban impacientes por que ella les diera voz. Hay que hacer algo para detener a Richard dijo lentamente, como si hablara sola. La herida de la mejilla de Nathaniel haba dejado de sangrar pero iba formndose un moretn. Elizabeth observ la intensidad de la hinchazn, el lento enrojecimiento de los prpados, la lnea de sudor en la frente y se le ocurri que tenerlo tan cerca era renunciar a toda la claridad y habilidad que necesitaba para razonar. Tal vez... comenz a decir, tal vez haya otra forma si me das algo de tiempo para pensarlo. Dio media vuelta y volvi al sendero, y esta vez fue Nathaniel quien la sigui. Justo antes de que el bosque se abriera y dejara ver la granja de los Southern, Nathaniel le cogi la mano a Elizabeth para detenerla. Puedes seguir sola el resto del camino? le pregunt. No quiero que me vean as. Sin ninguna advertencia previa, el recuerdo de todo lo que le molestaba

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all en Inglaterra cay sobre Elizabeth. No se le haba ocurrido que algn da echara de menos todas las frases protectoras de su ta, que no la dejaba ir hasta el pueblo, situado slo a tres kilmetros, si el tiempo estaba hmedo. No quera que Nathaniel la dejara sola. Estar bien le dijo, pero la voz le temblaba. Nathaniel mir alrededor y le toc la cara. Eres una mujer valiente. Le habras gustado a mi madre, inglesa o no. Yo soy un engao dijo Elizabeth tratando de esbozar una sonrisa. Todava no te has dado cuenta? Ah, yo me doy cuenta de ms de lo que piensas. Te vi corriendo para alcanzar al que me dispar, eso es lo que vi. Pero Nathaniel le quit la mano de la cara. Te dijo Muchas Palomas que ir con las mujeres de la familia a los ritos de invierno? Me dijo que estaran fuera una semana. Crees que podrs echarme un poco de menos? Elizabeth parpade. l se haba transformado una vez ms, en aquel momento toda huella de furia y recelo se haba borrado. Era un talento sorprendente el que posea; Elizabeth se preguntaba si podra aprender a hacer lo mismo. No te veo tan a menudo dijo tratando de usar el mismo tono que l. Elizabeth se mordi el labio, consciente de que resultaba demasiado familiar y de las posibles consecuencias. Nathaniel volvi a mirar alrededor y se puso el rifle en la espalda. Entonces, me echars un poco de menos? No dijo Elizabeth. No te echar de menos porque no estar aqu. Julin quiere que vaya con l unos das a Johnstown. Nathaniel la mir muy sorprendido. De dnde sali esa idea? Es que alguien le ha hablado de las tardes en los rboles-en-el-Agua? En aquel momento le toc a Elizabeth el turno de sorprenderse. Son juegos que se hacen despus de las ceremonias explic Nathaniel. Hay apuestas y hasta los blancos van all a verlo. Pero dnde est... rboles-en-el-Agua? Los blancos lo llaman Barktown. Est a unos diez kilmetros de Johnstown, despus de pasar el Sacandaga. En el Valle Grande. Y hay juegos, ya veo dijo Elizabeth con aire pensativo. Bueno, no estaba segura de que fuera a acompaarlo, pero ahora me temo que debo hacerlo, Nathaniel dijo ella. Te cuidars? No tengo la menor intencin de dejarme matar, si es eso lo que quieres decir. Nathaniel se puso rgido y comenz a caminar. Moses Southern viene hacia aqu dijo en un susurro. No te asustes ahora. Elizabeth puso cara amable y sonri cuando Moses se aproxim. Llevaba una red de pesca al hombro y segua caminando sin notar la presencia de ellos, y sin responder al saludo de Elizabeth. Hay cosas mejores que hacer que andar vagando por la nieve murmur. Justamente dijo Nathaniel. Ser mejor que vuelva a casa. Entonces, cuando Moses se haba alejado lo suficiente, Nathaniel se acerc a Elizabeth y le dijo en secreto: Recuerda, no digas nada de lo que ha pasado en la escuela. Nos veremos en Johnstown? dijo ella tratando de impedir que su voz

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temblara por el esfuerzo de decidirse a preguntar aquello. Espero que s dijo Nathaniel. Pero eso queda en tus manos.

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Captulo 14
Qu suerte! grit de repente, pasndole el peridico a Elizabeth mientras desayunaban. Era el tercer da que pasaba con Katherine y la paciencia de Elizabeth estaba a punto de agotarse a causa de los repentinos cambios de humor de la muchacha, pero hizo un nuevo esfuerzo y trat de interesarse por la noticia. Cul es la novedad ahora? Al otro lado de la mesa, la anfitriona observ a Elizabeth y sonri con amabilidad. Tendras que venir a visitarme con Kitty ms a menudo dijo la seora Bennett. Ella es muy entusiasta, mientras que t eres muy serena. Las dos os complementis bien. No te parece, seor Bennett? Cogido por sorpresa, el seor Bennett levant la mirada del peridico con expresin perpleja. Desde luego dijo. No podra ser mejor idea. Katherine salt del lugar que ocupaba para ir a abrazar a la seora Bennett. Qu buena amiga eres dijo. Si pudiera estara siempre aqu contigo. Elizabeth sonri dando las gracias por la parte del cumplido que le tocaba, pero no prometi hacer otras visitas. Los Bennett eran gente amable, hospitalaria y generosa con las comodidades que tenan en casa, pero Elizabeth tena ganas de volver a Paradise. Haban pasado un da entero en Johnstown y, en opinin de Elizabeth, ya haba conocido todos sus encantos. Pero del mismo modo que quera volver a casa, le daba miedo el viaje porque supona pasar otro da completo en compaa de Katherine. El viaje a Johnstown haba sido difcil: Katherine haba tardado algn tiempo en aceptar la idea de que Elizabeth le haba pedido a otra persona, nada menos que a una mujer india, que la ayudara en su escuela, por lo que durante la mayor parte del viaje se haba mostrado distante e indignada, volvindose constantemente para ver si Julin, que las segua a caballo, iba tras ellas. Elizabeth saba que si la conversacin haba sido educada no era porque Katherine hubiera comprendido los motivos de Elizabeth, sino debido a que la visita a la ciudad la pona tan contenta que no poda dejar de manifestarlo. Incluso no pareci preocuparle mucho la ausencia de Julin, a pesar de que l no haba estado ni media hora seguida con ellas desde que haban llegado. La seora Bennett acarici a Katherine con afecto y la envi a terminar su desayuno. Katherine volvi a regaadientes a su asiento y apoy la barbilla en la palma de la mano. El puo de su bata pareca desteido y algo gastado en contraste con el lino blanco de los puos de la seora Bennett; en aquel momento Elizabeth sinti de golpe algo de pena por Katherine, que disfrutaba tanto de las cosas hermosas pero que casi no posea ninguna. Elizabeth observ su propio rostro en la tetera de plata, el lazo de su cuello y la fina seda gris de su propia bata. Cogi el peridico.

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Veamos dijo. Katherine se alegr inmediatamente. Elizabeth recorri los anuncios hasta llegar al que haba atrado la atencin de Katherine. Ah dijo por fin, y ley en voz alta:
Clementina Stowe acaba de importar y tiene a la venta artculos excelentes en su establecimiento de la calle Mayor de Johnstown: sombreros, chalecos, hebillas para zapatos, adornos florales italianos, encajes, hilados y ribetes, raso rojo y de lunares, gran variedad de fajas y abanicos de moda; todo a los mejores precios.

Has estado pensando en algo para tu sombrero, lo s dijo la seora Bennett. La seora Stowe tiene cosas preciosas. Entonces tenis que ir todas y curiosear un poco dijo el seor Bennett mientras doblaba el peridico y miraba la mesa como si hiciera poco que se haba despertado. Yo debo ir a mi despacho. Podr ir a conocer su despacho, seor Bennett, mientras estemos en la ciudad? pregunt Elizabeth sonriendo. El seor Bennett, de unos cuarenta y cinco aos de edad, era un hombre robusto, ligeramente grueso, con cara amable y buenos modales. A menos que se le mirara a los ojos, que no dejaban ver ms que un color azul plido, su presencia ni se notaba. Elizabeth se haba dado cuenta de que la haba estado observando ms de una vez desde que haba llegado como invitada el da anterior. Lo notaba proclive a discutir las consecuencias de la Revolucin Francesa como la condena a muerte que pesaba sobre el Rey, una noticia que produjo gran inquietud a Elizabeth. l haba sido el nico de la familia que haba mostrado algn inters en sus planes de fundar una escuela; incluso haban discutido acerca de la seora Wollstonecraft, cuyos escritos haba ledo y sobre los que haba meditado. Necesita hacerme alguna consulta legal, seorita Middleton? pregunt entonces. Por Dios replic la seora Bennett. Qu podra tener que consultar con un abogado? Estoy segura de que lo que quiere es conocer todo lo que pueda de Johnstown. Pensaba que iramos a la tienda dijo Katherine, salvando sin saberlo a Elizabeth de dar explicaciones acerca de su deseo de ir al despacho. S, iremos dijo Elizabeth levantndose de su asiento. No os retendr ms, querida le dijo a su esposa. Y por favor, trae a las jvenes al despacho. Estar complacido de ensearles todo lo que hay all. Elizabeth tardaba en vestirse mucho menos que Katherine y la seora Bennett, ya se haba dado cuenta de eso desde el primer da, y en aquel momento se dispona a esperar una media hora leyendo el diario que se haba llevado a su habitacin. Los Bennett tenan dinero y su casa estaba amueblada a la ltima moda. El cuarto que le haban asignado a Elizabeth tena en el centro una cama de cuatro patas grandes con un baldaqun floreado, almohadas de pluma y mantas tan clidas que el brasero casi no haca falta. En aquel momento Elizabeth estaba sentada leyendo el diario junto a la ventana, en una silla baja tapizada en terciopelo que haca juego con el resto del conjunto. Haba pasado varias noticias que se referan a reuniones del gobierno local y a informes de las

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disputas legales cuando pronto capt su atencin uno de los anuncios. Se vendan ponis, tierras y trampas para osos, pero tambin se podan leer avisos ms personales. Uno titulado Lydia Mathers deca:
La esposa del suscriptor se ha apartado de su leal esposo en compaa de un tal Harrison Beauchamp, conocido vago y presunto ladrn, llevndose consigo un valiosa jarra, veinte libras en monedas, tres cucharas de plata, una caja de tinta, la nia esclava Eliza y la mejor ropa interior del marido. Por medio de este aviso su esposo herido considera su deber recomendar a la gente que se abstenga de confiar en ella si pide crdito en nombre de l, estando decidido, ante semejante prueba de mala conducta, a no pagar ninguna de las deudas que ella contraiga. La trat bien. Hgase la voluntad de Dios. Mathers de Canajoharie.

Elizabeth no poda discernir si lo que ms le sorprenda era la conducta de la seora Mathers o el impulso que ella misma tuvo de echarse a rer a carcajadas de la desgracia ajena. No hace ni dos meses que estoy aqu pens, y el sentido de lo que es apropiado cambia a cada momento. Volvi a leer el anuncio y se maravill de que hubiera un lugar en el que un hombre confesara abiertamente que su mujer le haba engaado y se haba ido con otro. En casa de la ta Merriweather se haba hablado en alguna ocasin de abandono, pero las novias eran siempre muchachas de buena posicin y carentes de sensatez. Muchachas que huan a Escocia para casarse con hombres de escasos recursos o que no eran bien vistos por la familia. Recuerda bien lo que te digo le deca la ta Merriweather cada vez que se enteraban de alguno de estos casos: los matrimonios felices no pueden echar races teniendo como base todos esos artificios y mentiras. La noticia siguiente era mucho menos divertida:
Esclavo prfugo. Conocido como Joe. Trabajador del campo fornido, de color intensamente negro, le faltan dos dedos del pie izquierdo, huy el jueves pasado. Se cree que se diriga al bosque. Recompensa. Seor Depardieu, Pumpkin Hollow.

Entonces la seora Bennet llam a Elizabeth y sta dej el peridico sobre la silla a disgusto. Pero mientras se volva para irse, una palabra le llam la atencin y volvi a coger el diario.
Se busca. Se solicita cualquier informacin acerca del paradero del indio sachem Chingachgook, conocido tambin como la Gran Serpiente y como el Indio Juan. Debe pagar una deuda. Jack Lingo. Dejar mensaje en la tienda Stumptown.

Elizabeth volvi a leer este anuncio una y otra vez hasta que Katherine llam a la puerta con impaciencia. Ahora voy dijo Elizabeth, y con manos fras escondi el peridico entre sus cosas.

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Para sorpresa de Elizabeth, Julin estaba esperando con las seoras al pie de la escalera. Le hizo una reverencia de lo ms formal y luego sonri. Buenos das, hermana grit. Veo que vamos a ir de compras. Podra seguir tu excelente consejo y mandarme hacer un abrigo nuevo. Katherine estaba tan complacida de tener a Julin consigo que apenas esper a que Elizabeth contestara a su hermano antes de abrumarlo con fragmentos de por lo menos tres preguntas y respuestas mezcladas. Una vez ms Elizabeth pudo comprobar que la simplicidad de Katherine tena sus ventajas, le daba tiempo para pensar en las situaciones complicadas, y al menos por esa razn le estaba agradecida. El entusiasmo de Elizabeth por recorrer la ciudad era an menor de lo que haba sido al comienzo: no le importaba el paseo y se las arregl para entablar una conversacin amable con la seora Bennett mientras avanzaban, pensando la mayor parte del tiempo en su hermano y tratando de no pensar en Nathaniel. No tena ni idea de qu poda hacer para ir hasta Barktown para buscarlo en las festividades de invierno. Elizabeth se senta un poco contrariada y se consolaba pensando que slo faltaban unos pocos das para volver a Paradise, a su escuela y a Nathaniel. En aquel momento todo eso pareca muy lejano y extrao. Pero Nathaniel era real y lo que ella senta por l tambin lo era. Estaba all a causa de l y de lo que pudiera hacer por l, y de paso por ella misma. Katherine haba cogido el brazo que le ofreca Julin y se haban adelantado. La seora Bennett cambi de conversacin llamando la atencin de Elizabeth. Tu hermano es muy amable al venir con nosotras observ la seora Bennett, a pesar de que debe de tener otros asuntos que atender. Se produjo una pequea pausa y entonces la seora Bennett sorprendi mucho a Elizabeth. Debis tener en cuenta que Kitty parece siempre demasiado... excitada. Sufri un gran contratiempo el ao pasado y aunque parezca insensible, te aseguro que es todo lo contrario. Hasta hace muy poco tiempo tena puestas sus esperanzas en el doctor Todd. No te lo ha comentado? Elizabeth sigui caminando sin contestar; tras pensar lo que iba a decir, habl: Nodijo. Katherine no me habla de sus asuntos personales. Y el doctor Todd? No te lo ha dicho? Elizabeth se detuvo y al hacerlo mir a la mujer a los ojos de modo muy directo e inquisitivo. Me pregunto por qu supone que el doctor Todd me habla de cuestiones tan personales dijo. Le aseguro que no hay motivo para que lo haga, y tampoco me gustara recibir una confidencia de esa clase. Ya veo. Si la voz de la seora Bennett mostraba alivio o decepcin era algo que Elizabeth no poda saber. La mansin Grant. La seora Bennett sealaba al pasar. Mira los jardines que tiene. Tendras que venir a verlo en verano. Las rosas de la seora Grant son la envidia de todo el mundo. Luego, bajando un poco la voz, la seora Bennett volvi al tema anterior: Por favor, perdona mi atrevimiento, me olvido de que has llegado hace muy poco de Inglaterra, donde las cosas tal vez no se dicen tan abiertamente. Pero me preocupo mucho por Katherine. Su madre era mi mejor amiga. La seora Bennett se detuvo de pronto y apret el brazo de Elizabeth. Mira dijo con

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gran animacin dirigiendo la mirada a la acera de enfrente. La seora Clinton est en la ciudad, debes sonrer y saludarla porque es la esposa del gobernador. Me pregunto qu estarn haciendo los Clinton en Johstown. Deben de haber venido a visitar a los Dubonnet. Katherine y Julin se haban vuelto para reunirse con ellas y Elizabeth tuvo un momento para reflexionar acerca del repentino cambio de tema de la seora Bennett. Se preguntaba si aquella seora sera realmente tan importante o si haba sido una treta para distraerla. Pens en la conversacin con el seor Bennett y esperaba que recordara lo que haba dicho acerca de la visita a la oficina. Slo cuando haban terminado de ver todo lo que haba en los tres establecimientos tuvo Elizabeth la oportunidad de escabullirse y dirigirse hasta el despacho del seor Bennett. Julin y Katherine estaban disfrutando mucho y era mejor dejarlos bajo la animada supervisin de la seora Bennett; apenas parecieron darse cuenta de que ella se iba. Despus de prometer que estara en casa a la hora de la cena pudo irse. As, con gran alivio, Elizabeth sali a la calle. Johnstown era una ciudad grande para la regin y con muchos comercios, y Elizabeth consider la posibilidad de perderse por el camino. Era la primera vez que andaba sola desde que haba dejado Paradise y sinti mucho placer. Como haban pasado muy poco tiempo en los pueblos por los que pasaron entre Paradise y Nueva York, Elizabeth se interesaba por todo lo que vea a su paso, de las herreras y almacenes a las casas de los principales ciudadanos del lugar. El despacho del seor Bennett estaba en una calle situada en el rea comercial ms importante. Elizabeth se detuvo repasando su recorrido cuando se abri la puerta de un estanco y sali Galileo con los brazos llenos de paquetes. Seorita Elizabeth! salud con una reverencia solemne y luego comenz a rer. Dnde te habas metido? No te he visto desde que llegamos. Tena encargos del juez explic Galileo sealando los paquetes como prueba. Al juez no le interesa la ciudad, ya sabe. Algo que tengo en comn con mi padre dijo Elizabeth secamente. Galileo observ a Elizabeth con un ojo cerrado y un rpido arqueo de cejas que casi se unan por encima del filo de su nariz. Ya est lista para volver a casa? pregunt. Puedo tener los caballos preparados maana temprano, basta con que me lo ordene. Eso estara muy bien dijo Elizabeth con una sonrisa. Pero djame consultar con la seorita Whiterspoon y con mi hermano. Uh! Una mueca de contrariedad invadi el rostro de Galileo y se desvaneci tan rpidamente como haba aparecido. No creo que el seor Julin quiera irse todava. Elizabeth mir a Galileo preguntndose cunta informacin estara dispuesto a darle acerca de las andanzas de Julin en los alrededores y de sus actividades de los dos ltimos das. Pero se haca tarde y miraba preocupada el despacho del seor Bennett. Yo tambin tengo un encargo dijo. Pero me gustara hablar luego contigo acerca de... del viaje a casa, ms tarde.

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Se alej de Galileo, ya haba andado unos pasos cuando vio que en la acera de enfrente se abra una puerta produciendo un gran estruendo. Del oscuro interior sali un espantoso ruido y luego la forma imprecisa de un hombre con la ropa destrozada, volando literalmente hasta caer en medio de la calle. Venga dijo enseguida Galileo, cogindola del brazo y tratando de alejarla de all. Pero ese hombre... Fue a situarse en un lugar donde pudiera ver mejor. Como si nada hubiera pasado, la gente segua su camino sin hacer caso del hombre tendido en el suelo. La puerta por la que haba salido se haba cerrado de nuevo. Con un fuerte gruido, el hombre sac la cabeza de la nieve y el barro. Se levant tambalendose y se fue. El pelo oscuro ensortijado cubra la mayor parte de su cara, pero no lo suficiente para esconder el brillo cobrizo de su piel, los huesos prominentes y la expresin desesperada. Ha bebido mucho dijo Galileo que estaba junto a ella. No puede hacer nada por l. A disgusto, Elizabeth dio media vuelta. Luego se detuvo y reflexion. Quin podra?pregunt. Quin podra hacer algo por l? Galileo se encogi de hombros, su propia cara oscura se volvi de repente impenetrable. Sabe Dios dijo. Lo ms urgente para Elizabeth era ir a ver al seor Bennett y hablarle del indio, pero saba que deba tener mucho cuidado y limitarse a los asuntos que no despertaran sospechas. No vena al caso complicar ms la situacin, se dijo ante el umbral de la puerta del despacho, tratando de apartar de su mente la imagen del hombre que haba visto tirado en la calle. Cul es el problema, seorita Elizabeth? pregunt Galileo. Haba insistido en acompaarla hasta su destino y esperarla fuera. Por qu viene a ver al abogado? No hay ningn problemadijo ella tratando de mostrarse tranquila y distrada. Sin embargo, me preocupa ese hombre. Entiendo lo que me has dicho se apresur a decir antes de que Galileo le diera una lista de motivos por las cuales debera olvidar el incidente. Y espero que tengas razn. De cualquier manera l no habra querido que yo me metiera en sus asuntos. S todo eso sin necesidad de que me lo digan. Toma dijo mientras introduca la mano en el bolso, seguro que no le importar recibir esto si se lo das t. Podras buscarlo y drselo para que tome una comida caliente, por lo menos hoy? Se lo gastar en bebida dijo Galileo con mirada resignada. Bien, entonces cmprale algo ya preparado y dselo dijo Elizabeth. Galileo asinti con la cabeza. Est biendijo por fin. Puedo llevarla a casa de los Bennett? Pero Elizabeth ya se haba marchado. Agit la mano para despedirse de Galileo, compuso el rostro y entr en el despacho de John Bennett, abogado y notario de los condados del norte del estado de Nueva York. El seor Bennett apareci para saludar a Elizabeth en cuanto se cerr la puerta detrs de ella. Su empleado le haba recogido el abrigo y el sombrero;

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cinco minutos ms tarde, se encontraba ante una taza de t y en un cmodo asiento en el despacho del seor Bennett. Habitualmente no contamos con tan agradable compaa le explic l . Debemos cuidar los modales o los veremos desaparecer. Despus de observar y admirar las instalaciones, informar al seor Bennett de lo ocurrido esa maana en las tiendas y del sombrero que se haba comprado la seora, Elizabeth permaneci en silencio. Seor Bennett finalmente comenz a decir, por favor, no piense que soy atrevida, pero en realidad tengo que hacerle una consulta legal. Espero que me perdone por no haber sido ms explcita esta maana, pero es un asunto muy delicado. Hubo un cierto brillo de inters en los ojos claros del hombre, y luego la cara de Bennett mostr una estudiada compostura. Puso las manos sobre el escritorio. Me lo esperaba dijo. Y desde luego estoy a su servicio. Elizabeth mir por la ventana hacia la calle en la que los habitantes de la ciudad de Johnstown se ocupaban de sus asuntos. Podra haberse tratado de cualquier ciudad, pens. La nieve del invierno se converta en un barro gris, en trozos de granizo que saltaban por todos lados. Volvi la cabeza y puso toda su atencin en el hombre que tena ante s. Mi padre comenz Elizabeth ha expresado su intencin de hacer una cesin en mi favor. Ah, s dijo el seor Bennett. Conozco el documento. Lo revis a peticin de l. Entonces tal vez no tenga que explicarle... Los ojos de Elizabeth escrutaban la cara del seor Bennett. Espero que perdone mi sinceridad, pero en realidad no conozco a ninguna otra persona que me pueda asesorar y tengo que confiar en usted. Ja! la risa del seor Bennett desorient a Elizabeth, que tambin sonri . Usted es una joven muy particular, si puedo ser tan directo dijo mientras sacaba un pauelo del bolsillo de su camisa de lino y se lo llevaba a la boca. Pero entiendo su punto de vista. Por favor, cuente con mi discrecin. Puede preguntarme lo que quiera, tenga la plena seguridad de que har todo lo que est a mi alcance. Elizabeth se levant de repente y fue hasta las estanteras de libros alineadas en la pared. Pas el dedo por los ttulos. Mi padre quiere que me case. Con el doctor Todd dijo el seor Bennett. Elizabeth alz los hombros pero no se volvi. Usted est ms informado de lo que yo pensaba. Lamento haberla ofendido dijo muy despacio el seor Bennett. Haba algo en sus modales que haca que Elizabeth creyera en l. No estaba segura de que fuera exactamente el deseo de entretenerse o su franqueza. Usted no me ha ofendido. Y no estoy demasiado sorprendida, debo confesarlo. Todo el mundo parece saber ms de este asunto que yo misma. Despus de todo, sta es una sociedad pequea dijo el seor Bennett . Nos interesamos por los dems del mismo modo que lo hace cada familia de Inglaterra.

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S, ya me estoy dando cuenta dijo Elizabeth. Entonces tal vez entienda lo que quiero decir cuando digo que temo que el inters del doctor Todd est menos puesto en m que en las tierras que le aportara al casarme con l. Llamaron a la puerta; un empleado entr haciendo una reverencia a Elizabeth y puso una nota sobre la mesa, frente al seor Bennett. Elizabeth se alegr por la interrupcin, porque le dio oportunidad de reconsiderar sus ideas . Djeme preguntarle, seor Bennett. Hay alguna manera de que una mujer pueda conservar su propiedad una vez que se haya casado? Puede seguir siendo la duea de sus propiedades? No dijo el seor Bennett con la cabeza baja. En realidad, no. Es posible nombrar un administrador que no sea su marido, el cual quedara a cargo de la propiedad, pero hasta eso es muy difcil que lo acepten en el juzgado. Haba un grueso volumen sobre la mesa y el seor Bennett puso una mano sobre l. Blackstone es muy claro en el asunto. Elizabeth asinti. Eso es lo que me tema. Comenz a pasearse de un lado a otro de la habitacin, las faldas se agitaban cada vez que se daba la vuelta. Muy bien dijo detenindose ante el escritorio. Una vez que se firme la cesin, la propiedad ser ma hasta que me case. Tengo razn? Y luego ser transferida a mi esposo? As es. Podra mi padre... cambiar de idea? Pedir al juzgado que anule la cesin? No, a menos que haya algn tipo de engao muy grande. Podra ser ms especfico? El seor Bennett se apoy en el respaldo de la silla y con los dedos cruzados bajo la barbilla le resumi las condiciones por las que se poda solicitar la peticin de anulacin de una cesin de bienes. Pero concluy nunca he odo que se hiciera tal peticin en ningn juzgado de esta parte del pas. En realidad, sera un escndalo de primer orden. Durante el perodo que va de la cesin al matrimonio yo podra disponer de la propiedad como quisiera? Slo con la aprobacin del juzgado dijo el seor Bennett. Cogi un papel de su mesa y lo enroll concienzudamente entre sus dedos. De espaldas al seor Bennett, mientras miraba a la calle, Elizabeth dijo: No tuve oportunidad de leer cuidadosamente el documento. Hay alguna clusula acerca de la identidad de mi marido? Se produjo una breve pausa. No hay ninguna mencin al matrimonio en todo el documento dijo finalmente el seor Bennett. Cualquier promesa que le haga a su padre, o a cualquiera, son arreglos contractuales diferentes y no tienen nada que ver con la cesin. Como sta ha sido firmada y testificada en mi presencia es vlida. No importa con quin se case usted. Elizabeth se dio la vuelta y mir al seor Bennett que la observaba detenidamente. Usted es muy perspicaz le dijo ella con una sonrisa. Usted no debera darme tanto crdito dijo el seor Bennett. Slo se trata de que estoy ms familiarizado con la vida del seor Todd que usted. No

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sabe nada de su juventud? Elizabeth se pregunt si debera permitir que el seor Bennett le contara la historia. Usted tiene escrpulos, puedo verlo, de que le cuente la historia. Pero creo que debera conocerla, porque podra tener un efecto directo en sus propias determinaciones. El seor Bennett esper. Cuando Elizabeth finalmente accedi, l se acomod en la silla y estir ambas manos sobre la mesa. Los mohawk raptaron a Richard junto a su madre y su hermano durante las guerras en la frontera. Entonces l tena tres aos. Yendo hacia el norte llegaron a Lobo Escondido. La luz del sol formaba franjas claras sobre la mesa e iluminaba las manos del seor Bennett, los dedos largos manchados de tinta, las uas plidas y rosadas. Elizabeth apenas poda quitar los ojos de aquellas manos. Su madre estaba preada, no pudo continuar la marcha. Muri en la montaa. A Richard lo llevaron al norte, hasta Canad. Su to, Amos Foster, compr su libertad cuando tena once aos. Ya veo dijo Elizabeth secamente. Entiende que su relacin con Lobo Escondido es muy... personal. Ha estado tratando de comprrselo al juez durante aos. Supongo que hara cualquier cosa para obtener lo que quiere. Es tenaz, para decirlo de la forma ms suave. El seor Bennett se levant e hizo una reverencia. Es hora de que vayamos a casa a cenar dijo con entusiasmo. Si es que he contestado a todas sus preguntas. S dijo Elizabeth con una sonrisa ausente. Muchas gracias por su ayuda. Ir a buscar sus cosas dijo l dirigindose a la puerta. Seor Bennett? pregunt Elizabeth y l detuvo la mano que ya haba puesto en el picaporte. Qu le pas al hermano de Richard? El to trat de rescatarlo, pero l no volvi. Se qued con los mohawk y se convirti en guerrero. Sigue en Canad? No dijo el seor Bennett sombramente. Muri en combate. Peleando junto a los ingleses. Elizabeth tena la esperanza de cenar tranquilamente en la casa de los Bennett, pero tuvo ms, y al mismo tiempo menos de lo que esperaba. Justo despus de la cena lleg un sirviente de la casa de los Dubonnet con una invitacin para una fiesta en honor de la visita del gobernador y su esposa. La seora Bennett y Katherine estaban tan contentas con la invitacin que la reaccin tranquila de Elizabeth apenas se not hasta el momento en que ella solicit que la excusaran de asistir a tan privilegiado encuentro. Estoy muy cansada comenz a disculparse. Espero que el seor y la seora Dubonnet lo entiendan. A Lizzie no le importan esas fiestas seal Julin innecesariamente. Probablemente se haya comprado hoy algn libro nuevo y se muere de ganas de leerlo. El seor Bennett suspir. La lectura de un libro nuevo frente a la chimenea me parece un placer mucho mayor que or a Ellen Clinton tocando el piano. Silencio, John advirti la seora Bennett mirando con impaciencia a su

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esposo, pero al mismo tiempo sonriendo. Se volvi hacia Elizabeth. Si es un libro, Elizabeth, no puede esperar? No creo que tengas otra ocasin de conocer a la seora Clinton. Cuando Elizabeth le hubo asegurado a la seora Bennett que prefera quedarse en casa, habl Katherine: Es nuestra ltima noche aqu dijo. Pero si en realidad no te apetece salir... Con mucho gusto te puedo prestar mi capa termin Elizabeth con una sonrisa. Le sirvieron una ltima cena que consisti en sopa y carne fra, la cual le sent muy bien; Elizabeth en realidad tena un libro nuevo, de hecho tena dos, y muchas cosas en que pensar, pero estaba terminando su comida cuando la sirvienta le anunci una visita. No le dijo que los seores Bennett han salido? S, seorita, pero el caballero pregunt por usted. Ya veo. Elizabeth se pas la mano por el pelo, comenz a levantarse, pero enseguida volvi a sentarse bruscamente afrontando un repentino y muy explicable acceso de nerviosismo. Quin podra ser aparte de Nathaniel? La sirvienta la observaba con detenimiento. Le digo que se vaya, seorita? Ah, bueno. No, creo que hablar un momento con l. Ni siquiera sabe quin es, seorita seal la sirvienta. Espantada, Elizabeth alz la mirada. Le dijo el nombre? Siempre preguntamos el nombre. Hizo una pausa mientras trataba de esconder su desagrado. Puede que esto no sea Inglaterra, pero sabemos atender la puerta. Por supuesto que s murmur Elizabeth, deseando con todas sus fuerzas evitar una discusin con aquella sirvienta susceptible. Ya que usted no me lo pregunta, seorita, se lo dir yo. Es el doctor Richard Todd el que ha venido a verla. El recibidor estaba bien arreglado con los candelabros sobre la mesa, y mientras se paseaba, Richard produca largas sombras en la habitacin. Tengo negocios que atender en la ciudad le dijo al saludarla Y pens que poda presentar mis respetos a los Bennett. Caminaba por la hermosa alfombra turca de la seora Bennett, con las manos cruzadas en la espalda y la cabeza inclinada como si su vida dependiera de cada dibujo de la alfombra que pisaba. Estoy segura de que lamentarn no haberlo visto dijo Elizabeth. Hum. Richard se detuvo repentinamente ante la chimenea y se volvi para mirar a la cara a Elizabeth. En realidad he venido a verla a usted, se da cuenta? Como Elizabeth se neg a pedirle que aclarara sus palabras, l se sinti

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perplejo y entonces se dej caer en una silla sin la menor ceremonia. Su amplia anatoma haca que el asiento pareciera frgil. Se inclin hacia Elizabeth con las manos en las rodillas y los codos hacia fuera. Eres muy guapa pens Elizabeth. Y ests muy, muy segura de ti misma. Se da cuenta de que es la primera vez que tengo la oportunidad de hablar con usted a solas desde hace semanas? Usted me rehuye en Paradise. Ni siquiera ha visitado mi casa. Elizabeth levant una ceja. Debo decir que usted exagera, doctor Todd. Lo veo muy a menudo en casa de mi padre. Y s que usted es capaz de entender el recato de una mujer joven y soltera; eso explica el que no vaya a visitar a un codiciado soltero. Es una casa muy bonita dijo Richard. La nica casa de ladrillos de todo Paradise. Parece muy bonita, es cierto dijo Elizabeth. Ha venido para hablarme de la decoracin de su casa? Sin ms prembulos, Richard dio un salto y comenz a pasearse de nuevo. Al parecer, Richard Todd era un hombre que necesitaba una intensa actividad fsica para pensar con claridad. Eso resultaba muy irritante, y de no haber sido por la historia que el seor Bennett le haba contado aquel mismo da, Elizabeth habra sido ms directa y le habra preguntado qu significaba semejante conducta. Lo observ pasar junto a las mesas en que haba montones de libros y colecciones de conchas, dar la vuelta alrededor de un silln que estaba tan cerca de la chimenea que los faldones de su abrigo estuvieron muy cerca del fuego, tocar un acorde en el pianoforte y dar media vuelta para ir hacia donde ella esperaba. Tena una carrera en una pernera de su pantaln de seda y una mancha en la otra; aparte de eso, su vestimenta era impecable, como siempre. Elizabeth no poda ver en l seales de lo que le haba pasado, slo era un hombre obsesionado por lograr una meta, alguien insensible a quien no le importaba lo que le rodeaba. Bueno dijo l. En realidad, tiene algo que ver con mi casa. Hizo una pausa, tom aire enrgicamente y luego volvi a mirarla. Usted sabe que poseo dos mil acres de tierra que limita con la de su padre, que tengo casas en Boston, Albany y Paradise. Estudi medicina como ayudante del doctor Adams y del doctor Littlefield de Albany. Desde que me separ de ellos he estado practicando la medicina por mi cuenta. Dispongo de recursos y estoy en condiciones de ayudar a su padre en sus problemas econmicos. Tengo treinta aos y gozo de excelente salud. Djeme ver... Pareci meditar un momento y alz el rostro. Ah, s. El primer da del nuevo ao conced la libertad a mis esclavos. Elizabeth haba escuchado sus palabras con disimulada diversin, pero la ltima frase la cogi por sorpresa. Me complace mucho or eso dijo ella. Quiero decir, que haya concedido la libertad a sus esclavos. En cuanto al resto... Por favor, djeme terminar. Me he dado cuenta de que usted es la clase de mujer que sera capaz de vivir donde yo vivo, en el borde de la selva, porque usted es inteligente y activa, aunque haya nacido en Inglaterra. Como yo necesito una esposa y usted no est casada, y adems hay ventajas materiales que son de consideracin, le ofrezco mi mano con el permiso y la aprobacin de su padre.

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Ella estaba de algn modo preparada para una propuesta semejante, pero no dej de sorprenderse por la simple contundencia de su peticin y tard un momento en recomponer sus ideas. Richard tena un brazo apoyado en la repisa de la chimenea y la miraba fijamente. Usted habla ms como un hombre que plantea un negocio dijo finalmente ella que como alguien que quiere casarse. Le haba parecido posible que l sonriera; sin embargo, la seriedad de la situacin prevaleci. Richard baj la cabeza. Cuando usted lleg a Paradise trat de cortejarla de un modo ms tradicional, pero me dej claro que no apreciaba esos esfuerzos. Ahora le hago el honor de presentarme con la verdad de los hechos. Usted no es una persona frvola y pens que no esperara declaraciones que usted misma habra considerado poco menos que falsas. Elizabeth se senta en aquel momento un poco ms segura de s misma y se apoy en el respaldo de la silla. Le resultaba extrao recibir una propuesta de matrimonio y ms todava una propuesta tan poco usual como aqulla, y mientras ella no lo deseara, no le pareca una experiencia interesante. Era evidente que Richard ya haba pronunciado ese tipo de discursos en ocasiones anteriores, por desagradables o tontas que hubieran resultado. Me est diciendo que no le interesa nada de m, que lo que quiere es casarse conmigo de cualquier manera? No! Levant ambas manos como si quisiera detenerla. Estoy diciendo que respeto su inteligencia y que pens que podra apreciar una proposicin de matrimonio que no estuviera teida de... de... Emocin? Se mostr incmodo, pero finalmente admiti que s. Djeme ver si le he entendido bien dijo Elizabeth. Usted quiere casarse conmigo porque piensa que ambos podemos sacar ventajas de nuestra unin. Usted tiene considerables riquezas y tierras que ofrecerme. Estara de acuerdo en que yo enseara en la escuela si fuera su esposa? l se encogi de hombros. Si lo considera necesario para ser feliz... le dijo, como si le hubieran pedido permiso para pintar cuadros o estudiar msica. Y en qu se beneficiara usted? Supuso que l hablara de la soledad, del deseo de tener hijos, o de las demandas sociales que tena una persona de su posicin, pero al parecer Richard era capaz de sorprenderla de nuevo. Necesito una esposa. Pero hay otras mujeres, ms jvenes y que usted conoce hace ms tiempo seal Elizabeth. Por qu tiene tanta urgencia de casarse? Y en particular considerando que no abriga usted ningn sentimiento afectuoso... hizo una pausa hacia m. La postura formal que Richard haba adoptado al entrar en la habitacin se deshizo de repente y se sent en el borde de una silla con las manos sobre las rodillas. Usted me gusta mucho, Elizabeth dijo, y por primera vez en toda la charla pareci asomar un sentimiento genuino. Como Elizabeth se daba cuenta de que era cierto que ella le gustaba aunque fuera un poco, aunque l no estuviera enamorado, su postura fue

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menos rgida. Vamos, Richard le respondi no sin dificultad. Comenz diciendo que pensaba que lo mejor es comportarse honradamente. Pens que era mejor discutir nuestro matrimonio con su padre directamente dijo con un temblor en la mejilla. Por qu no me dice cul es la transaccin que est por debajo de su deseo de casarse conmigo? dijo Elizabeth. Si no me lo dice tendr que preguntrselo a mi padre, entiende? Richard volvi a levantarse de un salto y fue hasta un gabinete donde comenz a juguetear con una pastora de porcelana seguida por ovejas de tamao decreciente. Su padre debe impuestos desde hace aos dijo Richard dndole la espalda a Elizabeth. Elizabeth suspir sonoramente. No haba previsto aquella complicacin. Que su padre estuviera tan endeudado que no pudiera pagar los impuestos sobre la propiedad. Ella haba estado controlndose, pero al or aquello enrojeci de rabia. Mir a Richard que segua jugando con las ovejas mientras comenzaba a entender lo que suceda. Si yo no quisiera casarme dijo ella por fin, estoy segura de que mi padre encontrara otra manera de pagar las deudas. Siempre est la posibilidad de una hipoteca. Haba algo de conmiseracin en la mirada de Richard, lo que hizo que Elizabeth se sintiera peor. No creo que tenga ocasin de abrir una hipoteca dijo. No con todos esos impuestos sin pagar. Pero puede vender la tierra si es necesario. Elizabeth mir a Richard a los ojos. Creo que tanto usted como otros ya le han hecho ofertas. l podra haber vendido muchas veces pero siempre eligi no hacerlo. Usted sabe que su padre quiere conservar la tierra para su familia. Por eso usted quiere convertirse en su yerno dijo Elizabeth. Para salvar sus escrpulos familiares. La tierra queda en familia si usted se casa conmigo y l soluciona sus problemas econmicos. No era cobarde, no apart la mirada. Algo de eso hay dijo l. Pero hay una ventaja material para usted tambin. Djeme preguntarle entonces dijo Elizabeth, qu pasa si me niego a casarme con usted? Richard se encogi de hombros. Supongo que al fin y al cabo tendr que venderme las tierras de cualquier manera dijo. No tiene alternativa. Sera muy difcil que lograra un prstamo al contado teniendo en cuenta las deudas que tiene. Da la impresin de que Lobo Escondido es muy importante para usted dijo Elizabeth con aire distrado. l no se sobresalt, pero le volvi la espalda. S se limit a decir, significa mucho para m. Ella esper, pero Richard se qued en silencio. Por fin se atrevi a preguntar. Y qu hara con Lobo Escondido una vez lo poseyera? La pastora estaba en sus manos, la falda de porcelana pareca despedir un

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polvo rosado que caa en la palma de su mano. Dej correr el pulgar por los pliegues y luego levant la mirada de golpe. Lo hara mo dijo con una sonrisa. Slo mo. Ya veo asinti Elizabeth. Si nunca has podido dominar tus sentimientospens, ste es el momento de hacerlo. Sin vacilar, se puso a un lado del lugar por el que tendra que pasar Richard. No poda mencionar el hecho de que la madre de l hubiera muerto en Lobo Escondido como tampoco preguntarle a Richard si haba sido uno de los que robaron a los Bonner, o el que le haba disparado a Nathaniel. Pero no le gustaba la expresin de su cara cuando se refera a Lobo Escondido. Estara en su derecho dijo lentamente. Richard tom aire. Se siente aliviado, pens, y se levant de la silla. Bueno permtame desearle buenas noches. Pero... l se aproxim a ella, se detuvo a una distancia que la incomod, pero no dio un paso atrs. Y mi ofrecimiento? Gracias por su ofrecimiento dijo Elizabeth. Estoy segura de que usted entender que necesito pensar en l cuidadosamente. l inclin la cabeza y luego, lentamente, asinti. Desde luego. Cundo podr tener una respuesta? Elizabeth estaba pensando en su prima Jane, que haba tenido siete ofertas de matrimonio antes de aceptar. No debera prestarle ms atencin, pens Elizabeth. Entonces de repente se le ocurri una afortunada idea. Le escribir una carta a mi ta Merriweather dijo. Maana mismo. A su ta... de Inglaterra? S, por supuesto dijo Elizabeth. No podra tomar una decisin tan importante sin consultar con ella. Richard asinti con la cabeza, pero se qued pensativo. Como usted quiera dijo finalmente. Como ella quiera qu? pregunt Julin en la entrada. Qu nos hemos perdido? Elizabeth y Richard se volvieron hacia Julin, que estaba apoyado en el marco de la puerta sacudindose suavemente los guantes en una pierna. Detrs de l estaba Katherine, con los ojos fijos en Richard y luego en Elizabeth y la cara tan plida como la nieve que estaba quitando de su sombrero.

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Captulo 15
A pesar de estar rodeada por las nuevas adquisiciones y tener puesto un sombrero nuevo, Katherine se acurruc en un rincn del trineo, tan triste y abatida como haba estado en el viaje a Johnstown. Elizabeth, que la observaba, iba de la compasin a la irritacin. Que Katherine creyera que algo importante se estaba discutiendo entre Richard Todd y Elizabeth era obvio, pero Elizabeth no quera discutir. En qu los terribles nos metemos cuando cometemos la tontera de enamorarnos, pens. El cielo pasaba de trozos despejados y azulados u otros cubiertos de nubes, de pronto llegaba la luz del sol o caan copos de nieve. Despus de una hora los caballos avanzaban con fuerza, como queriendo llegar a casa, con el olor de la nieve en sus hocicos. Galileo les cantaba para que conservaran el ritmo. Su suave voz de tenor atravesaba el aire. Era un escenario invernal extrao pero atractivo. El camino corra a lo largo de una cresta alta, el hielo se perciba en las brumas invernales, rompindose aqu y all y dejando ver de vez en cuando un fresno torcido o un cedro blanco, cornejos y alisos de los que colgaban candelillas rojas. Grupos de rboles de hoja perenne mostraban su azul grisceo en contraste con el fondo nevado. En los lugares en que el agua se haba congelado, haba islotes de hielo que se movan. Elizabeth habra querido que alguien le dijera cmo se llamaban todas las cosas que vea, cmo se llamaban las plantas, si las frutas que los pjaros coman tambin servan para la gente, cul era el nombre del extrao animal que vio medio escondido entre los rboles. Con slo mirar a Katherine se dio cuenta de que a ella no le habra interesado en absoluto hablar de aquello. Toda la atencin de Kitty estaba puesta en Richard y Julin que marchaban juntos a caballo. Kitty dijo Elizabeth, y en respuesta recibi una mirada torva. Por favor, dime por qu ests tan enfadada conmigo. La mujer ms joven no apart la mirada de los hombres. Pero si no estoy enfadada contigo contest con tono casual. Irritada, Elizabeth iba a decir a Katherine que vea sus celos, pero record cunto la haba afectado la escena en el recibidor de la seora Bennett. Ser mejor que la trate de forma sincerapens, para no hacerle ms dao. Kitty comenz de nuevo, Richard me pidi matrimonio ayer por la noche. Un temblor recorri la cara de la otra muchacha, seguido de un sbito enrojecimiento, pero no dijo nada. No lo aceptconcluy Elizabeth. Aunque estaba muy enfadada con ella, Elizabeth sinti la necesidad de darle algn consuelo. Saba que no durara mucho si sus planes seguan su curso, pero por el momento quera ayudar, si poda. Ah? Katherine se examinaba los guantes. Pero estoy segura de que lo hars la prxima vez que te lo pida. Y por qu piensas eso?dijo Elizabeth. No le di ninguna esperanza. La cabeza de Katherine gir en direccin a Elizabeth con un lento y estudiado movimiento. Los ojos azules brillaban no por las lgrimas, sino de

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rabia y rencor. Supongo que no pretenders hacerme creer que quieres convertirte en una solterona dijo con una sonrisa breve y amarga. Tu padre puede creerlo, tu hermano parece que tambin. Pero yo nunca lo he credo. Lo primero que quiso hacer Elizabeth fue declarar que quera permanecer soltera. Que no tena intenciones ni voluntad de casarse. Los argumentos en favor de la soltera acudan con facilidad a sus labios. Los haba perfeccionado a lo largo de diez aos. Pero no poda decirle a Kitty lo que estaba pensando, ella era demasiado joven y haba demasiado en juego para que la creyera. No creo que Richard y yo nos llevramos bien dijo Elizabeth con voz suave. Katherine gru de un modo poco apropiado para una seora. Llevarse bien, llevarse bien? Y eso qu tiene que ver con el asunto? Me parece que tiene mucho que ver respondi Elizabeth. Si dos personas han de vivir juntas. Tuvo la impresin de que Katherine estaba herida por la oferta de Richard y de que, tontamente, se senta igualmente lastimada porque lo haba rechazado. No creo que debas tener tantas pretensiones, no veo a otros pretendientes llamando a tu puerta. Y dira que el doctor Richard Todd es muy buen partido para ti. Estaba claro que trataba de herir los sentimientos de Elizabeth, que estaba asombrada y algo asustada al ver cunto la detestaba Kitty. Pero por otra parte senta alivio. Gracias a Dios pens. Gracias a Dios, no tiene la menor idea de lo de Nathaniel. T y mi padre pensis igual dijo lentamente Elizabeth. Me gustara estar as de segura. Dime exclam Elizabeth, inclinndose hacia Katherine y cogindole la mano. Si t amas a Richard, por qu muestras tanto inters por mi hermano? Porque Richard siempre obtiene lo que quiere dijo Katherine con tristeza, volviendo la cara pero dejando que Elizabeth siguiera apretndole la mano. Y Richard te quiere a ti. Creo que podemos descansar una hora y llegar a casa antes de que anochezca deca Julin... Richard mir el cielo y luego al trineo y volvi a acomodarse en su silla de montar. La temperatura est bajando seal. Y qu diablos nos importa eso a nosotros? No estamos precisamente tirando bolas de nieve con los pies descalzos. Quiero tener la oportunidad de recuperar algo de lo que perd anteayer. El viento se levantaba y los envolva, estiraba los pastizales sobre el suelo helado, pero Julin pareca no percibirlo. El lacrosse es un juego apasionante aadi. No me imagino por qu los indios lo llaman Pequeo Hermano de Guerra, un batalln regular no podra moverse a esa velocidad, lo garantizo. Apuesto a que a Lizzie le gustara mucho verlo. Richard haba sido amable y haba dejado que Julin siguiera la charla, pero al or aquello se ech a rer. No puedo imaginrmelo.

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Usted no la conoce bien, verdad? pregunt Julin con aspereza. Lizzie era una nia terrible. Cuando la ta se distraa, se suba a los rboles o montaba a caballo. Saltaba mejor que yo, hasta que Merriweather encontr la forma de detenerla. Desde entonces ella se contenta con caminar. Su hermana Elizabeth? Richard negaba con la cabeza. No puedo imaginarme algo semejante. Ah, s, ella es una deportista muy buena, al menos lo era hasta que comenz a leer. Aunque no s qu dir del baile. Richard endureci la expresin. Estuvo en la casa larga durante el baile? Pas all todo el da. No me mire as, hombre. Cmo no iba a entrar, con los tambores, los cantos, los hombres movindose y esas mscaras... que ponen la piel de gallina. Disfrut mucho de todo, excepto con los que rezaban, parece que se arrastran, sean cristianos o paganos. Dgame... se inclin sobre la silla de montar para acercarse a Richard, es cierto lo que dicen de las mujeres? Richard, mantuvo la mirada fija en el horizonte. Qu es lo que dicen? Julin sonri. Como si no lo supiera. Me dijeron que el viejo sir Johnson tena esposas por todo el territorio mohawk. Un pueblo generoso, si entiende lo que quiero decir. Eso fue hace muchos aos dijo Richard con voz distante. La generosidad no es tanta cuando se toma algo con ventaja. Ah dijo Julin. Qu vergenza. Entonces se volvi, mir hacia el trineo y salud. Haba alguien en particular que le llamara la atencin? Julin se encogi de hombros. Bueno, hay que admitir que la cuada de Bonner es algo especial. Nunca parece la misma. Muchas Palomas, as la llaman. En el baile... Julin se interrumpi para aclarar la voz. Richard mir de reojo a Julin. Pensaba que sus intereses estaban en otra parte. Se refiere a Kitty? pregunt Julin recobrando su buen humor con una sonrisa. Dudo que pase algo con ella. Y por qu no? pregunt Richard con voz de desafo. Ah, bueno, es la misma persona que usted dej de lado... No me mire as, todo el mundo lo sabe. Es una muchacha muy guapa, pero no tiene dinero, verdad? Y su padre es un poco aburrido, dicho sea de paso. Richard parpade mirando al cielo sobre el horizonte y comprob que todo mereca atencin excepto Julin, que continu con aspereza. Tenga cuidado. Ella es como un tornado. Sin mirar a Julin, Richard pregunt inmediatamente: Le ha contado algo? De usted? Julin neg con la cabeza. Ni una sola palabra, pero he visto cmo lo mira cuando cree que nadie la est observando. Espero que le cuente todo a Lizzie. Est de un humor terrible desde que los vio juntos anoche. No pas nada protest Richard. No porque no lo intentara, eh? Julin volvi a rerse. De cualquier manera le deseo buena suerte. Con Lizzie la necesitar. Se detuvo de repente

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. Es aqu, Barktown. Ya veo respondi Richard. Julin se irgui en la silla para mirar mejor un pequeo grupo de chozas amontonadas alrededor de una casa alargada. Eso es todo lo que queda del pueblo mohawk. No son kahnyenkehaka dijo Richard moviendo los ojos con rapidez y mirando a aquella gente. Todos los iroqueses de esta parte del estado vienen a Barktown en invierno. No poseen ya grandes casas. No creo que haya ms de cuarenta mohawk aqu la mayor parte del tiempo. Y por qu quedan estos todava? Porque Herida Redonda del Cielo fue el nico de los sabios de los kahnyenkehaka que envi a sus hombres a pelear con los colonos. Lo cual es una vergenza dijo Richard con voz solemne. Porque si hubiera seguido siendo aliado de Brant y de los tories tendra que haberse llevado a su gente al norte, y no habra quedado ningn mohawk en el estado de Nueva York. Se produjo una expresin de sorpresa en la cara de Julin. Moses Southern me dijo que usted vivi con los mohawk durante aos. Es cierto. Y qu? la cara de Richard se contrajo repentinamente. Entonces usted debe de saber mucho ms sobre el juego de lo que yo s. Sus consejos me sern tiles cuando tenga que apostar. Vamos dijo sin hacer caso de las protestas de Richard. Informar a las seoras de los planes que tengo. Elizabeth se pona de puntillas una y otra vez y se esforzaba por ver mejor por encima de las cabezas de la gente reunida en el campo de juego. Lacrosse, as haba dicho Julin que se llamaba el juego. Nunca haba visto nada semejante. Catorce hombres vestidos con taparrabos, descalzos, con el pelo adornado con plumas y con los rostros pintados, iban de un lado a otro del campo helado con los cuerpos sudorosos exhalando vapor. Corran y chocaban, peleaban y volvan a correr, los palos se movan a gran velocidad. Cada uno de ellos tena toda su atencin puesta en la red que llevaba la pelota. Podra haber sido igual en el mes de julio, pens Elizabeth, teniendo en cuenta que no prestaban la menor atencin al fro. En todo el permetro del campo de juego haba indios reunidos en grupos, con las cabezas movindose al comps mientras seguan el juego. No parecan disfrutar; Elizabeth pens que podra estar en juego un punto importante, por la intensidad y el esfuerzo con que luchaban. Lo nico que en realidad poda llamarse juego era el que hacan los nios que corran de un lado a otro imitando la lucha con pequeos bastones, gritndose unos a otros, tratando de evitar que sus madres los alcanzaran. Tambin haba hombres blancos, pero estaban apartados, conversando entre s y riendo. Parecan cazadores y leadores, como los hombres de Paradise. Uno miraba fijamente a Julin y Elizabeth lo advirti con inquietud. Era un hombre gordo como un barril, por la ropa pareca un mendigo. No la sorprendi que ya conocieran a su hermano en el lugar, era obvio que haba estado all antes, que haba pasado todo un da. En qu los se habra metido era algo que apenas poda imaginar.

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Mi padre no lo aprobara dijo Kitty por cuarta vez, no debera estar aqu. Julin la cogi por el codo y le dio la otra mano a Elizabeth. Yo hablar con tu padre, Kitty dijo haciendo que ambas avanzaran, y casi incapaz de ocultar su excitacin por el juego. Por aqu, all estaris mejor situadas para ver. Elizabeth sigui a su hermano hasta un montculo, pero mantuvo los ojos fijos en el juego. Estaban lo bastante cerca del campo para oler el sudor mientras los jugadores pasaban. Algo sorprendida reconoci a Nutria, vio su palo cruzado ante l y como corra rpidamente para alcanzar la meta. Las maderas chocaban entre s, se partan tratando de sacar la pelota de su red. Nutria golpe por la izquierda y luego con un rpido giro hizo que la pelota saliera volando hacia el otro lado del ro, donde otro jugador volvi a remontarla en el aire con un certero golpe de bate. Cmo se sabe quines juegan juntos? pregunt Katherine. La excitacin del juego estaba haciendo efecto tambin en ella, aunque todava se mostraba reacia. No se sabe contest Julin. No se marcan para distinguir a los Lobos de los Tortuga. Tendras que preguntarle a cada uno de los indios. Estaba mirando por encima de la gente mientras le responda. Espera aqu dijo de repente. Volver en un momento. Julin dijo Elizabeth en voz baja. Voy a buscar a Richard, enseguida vengo murmur mientras parta. No tardes muchogrit Katherine acercndose a Elizabeth. Recuerdas tu promesa? aadi Elizabeth, a la que Julin saludaba agitando la mano por encima de la cabeza pero sin volverse. Ella se dio cuenta de que el juramento de Julin se haba roto haca tiempo y rog que no hubiera firmado pagars en aquel momento en que la familia no tena dinero en efectivo. Ms tensa que otras veces, dej vagar la mirada una vez ms sobre toda aquella gente. Por ninguna parte haba seales de Nathaniel, slo le quedaba la esperanza de que l la viera en aquel lugar alto en que se haban situado. Estaba tan nerviosa que por un momento dese no haberse detenido en el campo de juego. Conoces a alguien? pregunt Katherine mirndola de soslayo. Contenta por aquella pregunta que la distraa, Elizabeth volvi la atencin al juego. All, aquel jugador, el alto que acaba de tocar la pelota, se es Huye de los Osos, del clan Tortuga. Los jugadores se haban enfrascado en una competencia feroz en busca de la preciada pelota. Con un grito de satisfaccin, uno de ellos, ms delgado y flexible, haba conseguido poner la pelota en su red y escapar con los otros pisndole los talones. Elizabeth trat de no mirar a los jugadores, a los pechos desnudos y los msculos tensos que brillaban mientras corran. El seor Witherspoon sin duda no aprobara aquello: imagin el largo y tedioso sermn que podra pronunciar al respecto y tuvo la esperanza de que Kitty no hablara en su casa de aquella salida. Era una situacin muy extraa que dos mujeres solteras estuvieran all; de repente surgi el espectro de la ta Merriweather pero Elizabeth lo hizo desaparecer enseguida.

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Alguien le toc el brazo y ella baj la mirada. Hannah! Estaba tan complacida de ver a la nia que se agach, la abraz y la bes en la mejilla. Hannah se rea mucho por aquel saludo y con timidez toc la cara de Elizabeth con los dedos. Venid dijo Hannah mientras coga la mano enguantada de Elizabeth e invitaba tambin a Kitty. Venid. Las condujo hasta un grupo de ancianos que observaban el juego envueltos en mantas y ropas de piel, conversando en voz baja entre ellos mientras mecan largas pipas de arcilla. Tenan la atencin fija en uno de los lmites del campo de juego hacia donde estaban yendo los jugadores. Julin dijo que espersemos aqu dijo Katherine, aunque fue con ellas. Julin no nos presta atencin en este momento seal Elizabeth. La aldea era un conjunto de chozas de troncos dispuestas formando un crculo, entre helados campos de maz en barbecho. En el centro estaba la casa larga. Tena la longitud aproximada de cuatro chozas juntas, estaba construida con corteza de rbol unida con cuerda hecha con races trenzadas. Hilos de humo surgan por los respiraderos del techo, pero no haba ventanas. Una puerta daba al este y al campo de juego, haba all un impresionante pellejo de oso, sin pelo y casi transparente en los bordes. Encima se vea una tortuga dibujada con pintura roja. En un punto destacado entre la casa y el campo de juego, ante los restos de una gran hoguera, haba un anciano sentado sobre una manta. Ante s tena gran variedad de objetos, un montn de pieles, un antiguo mosquete, una coleccin de cuchillos, una cabeza de hacha sin mango, un molde para balas, una casaca de brocado, telas de varios colores, una pata de conejo, mantas rayadas, un chal, adornos de vidrio y de metal, un paquete con tabaco, una figura de la Virgen Mara y una tetera de cobre. Alrededor del anciano y sus tesoros haba un grupo de mujeres mirando el juego. Elizabeth se sinti aliviada al ver que Atardecer y Muchas Palomas se dirigan hacia ella. Por favor dijo Atardecer, los ojos oscuros le brillaban al dar la bienvenida. Usted nos honra al venir aqu el ltimo da de las ceremonias de invierno. Se reunieron con las dems mujeres, que saludaron impasibles y con los ojos bajos para volverse enseguida a mirar a sus hijos, hermanos y esposos. El anciano era el hombre ms viejo que Elizabeth haba visto, incluso ms viejo que Chingachgook. Tena uno de los ojos cubierto con una sustancia lechosa y de color gris, y el largo pelo era blanco y fino como el de un recin nacido. Pero observaba el juego con profundo inters y con una concentracin que demostraba que no se senta dbil. ste es mi bisabuelo le susurr Hannah a Elizabeth. Es el mayor del clan, lleva las apuestas. Cul es el nombre de tu bisabuelo? Gau'yata'se respondi Muchas Palomas en lugar de Hannah, mientras se acercaba a Elizabeth. Herida Redonda del Cielo. Y se es mi to. Seal a un hombre mayor que paseaba por la orilla del ro. l es el guardin de la fe y lo llamamos Palabras Amargas. Elizabeth observ que Palabras Amargas agitaba un instrumento hecho con un caparazn de tortuga por encima de su cabeza, acompaando el ritmo de su

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canto. Todo el cuerpo se mova al comps, y cada paso iba acompaado por el sonido de los collares de concha y dientes de animal que colgaban de su cuello, de su cintura y de sus rodillas. Luca un complicado peinado que lo haca parecer un zorro. Se oy una exclamacin proveniente de la multitud y Elizabeth se volvi para ver que un jugador pequeo y flaco avanzaba desde un extremo del campo dejando a sus perseguidores atrs para lanzar la pelota. Con un golpe satisfactorio, sta toc una roca grande. Hubo agitacin por parte del pblico y sigui una animada discusin. Ha hecho un tanto? S, el clan Tortuga ha marcado seis goles dijo Hannah frunciendo un poco el entrecejo. Ahora los Lobos y los Tortugas van empatados. Una mujer se destac entre la multitud. Con gesto de rabia se levant sobre el hielo agitando los puos y gritando en direccin a los jugadores. Es mi prima le explic Atardecer a Elizabeth. Es la matriarca del clan de aqu. Su hijo juega con los Lobos y cree que no lo est haciendo bien. Le est preguntando a Alto como los rboles por qu lleva plumas de guila si corre como un conejo de tres patas tradujo Hannah alegremente. Tal vez le d una bofetada, como hizo el ao pasado. Atardecer mir a su nieta y Hannah se mordi el labio. Ocult la cabeza pero su sonrisa se mantuvo. Es un gran honor jugar para el clan en los juegos de invierno le explic Atardecer, ms a Hannah que a Elizabeth. Elizabeth vio que la pelota describa una curva por encima de las cabezas de los jugadores y volva a elevarse otra vez, ms arriba an. Los Lobos tienen la pelota observ Muchas Palomas. Tal vez haya un final rpido. Esperemos que s murmur Katherine. Le cogi el brazo a Elizabeth. All est Richard dijo. Elizabeth sigui la mirada de Katherine hasta que pudo distinguir a Richard. Caminaba a lo largo del campo de juego, por el otro lado; tena la cabeza baja, como si estuviera concentrado mientras escuchaba al joven indio que iba con l. Sabe quin es el hombre que est hablando con Richard Todd? pregunt Elizabeth a Atardecer. La mujer anciana cogi aire mientras asenta con la cabeza. Medio Cuervo. Del clan de la Tortuga caghnawa, de Canad. Con voz baja y musical, Atardecer comenz a recitar la genealoga de la familia de Medio Cuervo. Por haberle ocurrido lo mismo con Hannah, Elizabeth empezaba a darse cuenta de que preguntar a un kahnyenkehaka acerca de algn pariente kahnyenkehaka significaba preguntar la historia detallada del clan; en otras circunstancias le habra parecido muy interesante, pero en aquel momento apenas poda concentrarse. Uno de los jugadores le haba llamado la atencin. Corra hacia la meta por el campo helado, el pelo volaba con el viento, tena los msculos tensos. Su torso largo y poderoso se balanceaba graciosamente mientras agitaba el bate en arco para alcanzar la pelota que iba por el aire, luciendo una herida no del todo curada que se extenda como una lnea oscura en su hombro derecho. Ella respir profundamente cuando l fue dando la vuelta hasta que, al completar el giro, le vio la cara. Iba pintado de rojo y negro, el dibujo geomtrico destacaba ms la nariz y la frente alta.

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Nathaniel suspir Elizabeth. Atardecer interrumpi el relato. En aquel momento Nathaniel haba tocado la pelota que haba golpeado en la roca que serva como meta. Los espectadores se levantaron al mismo tiempo, todas las rivalidades terminaron de golpe. No se podra decir que es blanco dijo suavemente Elizabeth. A veces es difcil estar seguros dijo Atardecer. Ser por eso por lo que lo llaman Deseroken. Entre dos Vidas. Con gran satisfaccin, Julin cobr sus ganancias de un hombre plido y trampero experto al que se le conoca como Alemn Ton. Se meti en el bolsillo las monedas y billetes con una sonrisa y luego volvi la mirada hacia la gente. Los mayores llevaban a los jugadores a un lavado ceremonial en un agujero abierto en el hielo; ms tarde habra oraciones y largos ritos y los hombres bailaran. La danza social, cuando las mujeres tenan ocasin de bailar, no comenzara hasta el anochecer. Julin saba que no haba tiempo para esperar hasta entonces. Su hermana querra continuar el viaje y l se haba comprometido a acompaarla. Hasta Galileo daba vueltas alrededor del trineo como queriendo seguir el camino. Julin pens en enviar a las mujeres con Richard para que las cuidase. De cualquier modo, Richard era demasiado testarudo para ser buena compaa. No haba querido mirar el juego, no quera permanecer en ningn sitio que estuviera cerca del pueblo indio. Aunque s es cierto que haba echado un vistazo al juego y le haba dicho a Julin que apostara por el clan Lobo, y haba acertado. Julin camin buscando a su hermana y sintiendo gran satisfaccin por una apuesta bien hecha. Dando un suspiro reconoci la necesidad de seguir; Elizabeth estaba sospechando ms de la cuenta, y no haba por qu decirle nada de la apuesta, pese a los buenos resultados. Por la relacin que tena con Richard, Julin pens que tampoco contara con su silencio. La triste realidad era que nadie tena fe en su capacidad de mantener los lmites. A unos cincuenta metros de la casa larga, Julin se detuvo en un terreno elevado para ver la escena completa. Vio que se reuna una multitud alrededor del viejo sabio que estaba distribuyendo el botn entre los ganadores. Los jugadores salan del charco, chorreaban agua helada y sudaban, los rodeaba toda una tropa de nios que iba tras ellos, saltando y corriendo, pelendose por el honor de sostener los bates de los luchadores. El anciano que se haba ocupado de las oraciones estaba cantando y agitando un instrumento sobre su cabeza. Elizabeth observaba con toda atencin para poder recordar cada detalle. El que su hermana pudiera manifestar entusiasmo por los hechos ms extraos era algo que para Julin segua siendo un misterio. Supona que si ella se quedaba a or las historias rituales y las adivinaciones no bostezara ni una sola vez, pese a que no entendera una sola palabra. Julin grit llamando a su hermana y Elizabeth se volvi hacia el lugar de donde provena la voz. No debera haber sido ya una sorpresa, pero el hecho es que Julin se sinti impresionado al ver a Muchas Palomas, un nombre ridculo, sin duda, pero que a ella le quedaba bien. No poda pensar en ella como Abigail. Abigail era un nombre apropiado para una muchacha como su hermana, apropiado y aburrido

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y sin atractivo para los hombres. No, Muchas Palomas le recordaba las madonnas que los italianos pintaban, silenciosa pero con ojos que miraban directamente al hombre y que le impedan alejarse. Como si ella supiera todo lo que haba que saber acerca de l sin tener que hacer montones de preguntas. No era extrao que muchos hombres blancos quisieran a las nativas, pens. Otro lujo que l no se poda permitir. Muchas Palomas estaba entre los jugadores que se aproximaban, Julin observ su expresin y vio que repentinamente haba perdido el aire de lejana. Not que miraba fijamente a un jugador que caminaba en direccin a ella, era el joven que haba dominado todo el juego. Incluso a cincuenta metros, Julin poda ver que el hombre estaba cubierto de grasa de ganso y que su respiracin todava era agitada. Muchas Palomas estaba esperndole como una dama espera a su caballero. No se adelant ni un paso, ni siquiera sonri, pero haba algo en su rostro, en los ojos que le miraban. Muchas Palomas le dio una manta de rayas rojas que puso sobre su cabeza y hombros. Se puso de puntillas para cruzrsela en el pecho. Una o dos veces en la vida le haba sucedido a Julin que una mujer lo mirara de ese modo, del modo en que mira quien piensa que est enamorado. Del modo en que Elizabeth estaba mirando a otro hombre. Julin observ atnito a Nathaniel Bonner, medio desnudo y pintado como un salvaje, que se paraba ante su hermana. Elizabeth se adelant con otra manta y levant la cara, mostrndose mucho ms parecida a Muchas Palomas de lo que Julin habra podido imaginar. Se sinti molesto, tenso, orgulloso, como diciendo no se acerque a mi hermana, al ver a Nathaniel con los ojos brillando como antorchas en la noche. Dnde has estado escondindote? Sorprendido, Julin se dio la vuelta y se encontr ante Richard, que se acercaba seguido por Kitty. No llegaremos a casa antes del anochecer si seguimos as dijo Richard. Vamonosdijo Kitty menos enfadada, mirando con dificultad a Richard y a Julin alternativamente. Julin les dijo que salieran de all y que fueran hacia el trineo. Id y decidle a Galileo que saldremos enseguidadijo tratando de quitrselos de encima. Voy a buscar a Elizabeth y os sigo. Kitty dud, pero Richard ya haba iniciado la marcha dando grandes pasos. Vamos, querida Kitty dijo Julin con una sonrisa. Enseguida estaremos all.

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Captulo 16
Cuando el reloj del recibidor dio las doce de la noche Elizabeth se levant. Lo que estaba pensando era una locura, y, sin embargo, vea con tanta claridad lo que hara que le pareca algo inevitable. Tardara una hora ya que conoca el camino. Encontrara Lobo Escondido. El cielo estaba despejado y la luna casi llena. No le importaba que se hubiera levantado al amanecer o que hubiera viajado durante diez horas. Volvera antes de que saliera la luna. Quin se enterara? Con el vestido a medio abotonar y una media puesta, Elizabeth se acost de nuevo y hundi la cabeza en la almohada. Estaba tan nerviosa y tan irritada que habra podido, sin el menor esfuerzo, romper a llorar, a gritar o lanzar algo al aire. La ltima vez que haba visto a Nathaniel, la maana anterior, l estaba tiritando a causa del cansancio y del fro, y bajo la pintura del rostro tena manchas de sangre. Pero le sonri cuando ella le puso la manta sobre los hombros, con una sonrisa que le haba hecho tomar una resolucin. Ir a buscarte le haba susurrado Nathaniel aquella misma maana, mientras Julin observaba impaciente. Ir a buscarte en cuanto pueda. Tal vez todava no habra vuelto de Barktown; quiz no lo hiciera hasta dentro de unos das. Elizabeth cogi la vela de la mesilla de noche y fue hasta la chimenea. Se arrodill ante el fuego y acerc el cabo a las brasas rojas hasta que surgi una dbil llama. Entonces se sent en el suelo fro con los brazos alrededor de las rodillas y observ cmo comenzaba a consumirse la mezcla de sebo y resina. Al da siguiente ira a la cabaa. Ira ella sola para ver los preparativos de la escuela. Faltaban solamente dos das para la primera clase. Todos aquellos nios a su cuidado. Se repiti para s misma los nombres, uno tras otro, con rapidez: Rudy McGarrity, Liam Kirby, Peter Dubonnet, Bendito Sea Cunnigham, Ephraim Hauptmann, Isaac y Elias Cameron. Y las nias: Dolly Smythe, Marie Dubonnet, Hezi-bah y Ruth Glove, Henrietta Hauptamnn y Hannah Bonner. l la ira a buscar a la escuela, por supuesto que lo hara. Ahora debo dormir, pens Elizabeth. Maana, cuando haya descansado, ver a Nathaniel. Ahora lo importante es dormir, se dijo con firmeza. Puso el candelabro sobre la repisa de la chimenea y fue hasta la ventana. La luz de la luna se extenda como un manto azul y gris perla por encima de los rboles y las colinas, dibujando el pueblo con trazos sombros. Lobo Escondido se alzaba como un centinela expectante, silencioso pero benevolente y atento. Elizabeth sigui el sendero con la mirada hasta donde pudo ver y luego se lo imagin a partir del punto en que desapareca en la espesura del bosque. Lago de las Nubes estaba en la oscuridad. Algo se movi en el sendero, apenas perceptible al principio. Elizabeth parpade pensando que se lo haba imaginado, pero all haba algo brillante, como la llama de una vela, que iba hacindose ms grande. Desapareci en la

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sombra y volvi a surgir. Elizabeth observaba sin hacer el menor ruido, cogiendo el marco de la ventana con los dedos, mientras la forma huidiza iba adquiriendo la imagen de un hombre. En cinco minutos la luna caera como una capa sobre su cabeza y sus hombros; un hombre alto que se mova rpidamente y en silencio entre los rboles. Nathaniel. Contuvo el aliento mientras l se aproximaba a la casa, le lata el corazn tan fuerte que habra podido despertar a los dems. Tan fuerte que podra despertar a los muertos. Nathaniel se detuvo frente a la ventana de Elizabeth, con la cara entre las sombras y la luna destacando una de las mandbulas, la mitad de su boca y uno de sus ojos. Levant una mano, ella levant la suya, le hizo una sea para que guardara silencio. l asinti y desapareci en la oscuridad. Sin hacer ruido, Elizabeth cerr tras ella la puerta de la casa dormida y se envolvi en un chal. Observ la larga sombra que proyectaba su cuerpo, delgada y fina. No haba seales de Nathaniel. Pens por un momento que lo haba imaginado todo, o que slo haba sido un sueo. Casi haba pasado de largo cuando Nathaniel sali de su escondite, la cogi de la mueca y la empuj contra la pared de la casa. Se quedaron all, hombro contra hombro. Elizabeth se esforzaba por conseguir que su respiracin volviera al ritmo normal, la llama de la vela pareca agitarse al comps de su corazn. Lo sigui hasta el granero, donde l se detuvo para contemplarla, la luna destacaba los ngulos de su cara. Espera un momento le susurr Nathaniel. Ella comenz a temblar, el pelo se le mova formando ondas alrededor de sus hombros como un mar embravecido. l volvi y le hizo una sea para que avanzara. Los caballos se inquietaron al verlos. Elizabeth estaba delante del buey y sinti que la miraba con recelo y parpadeaba, su gran cabeza irradiaba mucho calor. La mano de Nathaniel le apret la mueca para indicarle que estuviera tranquila. Esperaron as unos minutos hasta que los animales se cansaron de mirarlos y volvieron a sus lugares. Haba un montn de paja en un compartimiento vaco. La luz de la vela oscilaba en las speras paredes de tablas y formaba un pequeo crculo, tan valioso como el oro en aquella oscuridad. Nathaniel cogi el candelabro de manos de Elizabeth, con la punta de los dedos le toc la mueca y not el pulso agitado. Elizabeth dej que se alejara dando un profundo suspiro. Cuando hubo encontrado un lugar seguro para dejar la vela, en una repisa alta, se sent junto a ella sobre el montn de paja. Luca en la cara las cicatrices de la pelea, una costra de sangre sobre una ceja, un morado en la mandbula. Tena el pelo enredado y las mejillas oscuras por la barba que creca. Ella haba juntado las dos manos y las apretaba, las manos queran subir y tocarlo, asegurarse de que era real, de que lo que estaba pasando era real. Hblame. Elizabeth se lo cont todo. Le habl de la proposicin matrimonial de Richard, de las dificultades en que se haba metido su padre, del plan de Richard para Lobo Escondido. Le relat la discusin con el seor Bennett palabra por palabra. Habl y habl en voz baja, sintiendo los ojos de Nathaniel

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fijos sobre ella, pero incapaz de mirarlo a la cara. Y adems est esto. Sac del bolsillo del vestido un pedazo de papel de diario y lo puso en los muslos de Nathaniel. Lo observ a la luz de la vela mientras l lea.
Se solicita cualquier informacin acerca del paradero del indio sachem Chingachgook, conocido tambin como la Gran Serpiente o como el Indio Juan. Debe pagar una deuda. Jack Lingo. Dejar mensaje en la tienda de Stumptown.

Nathaniel se frot la barbilla con aire pensativo. Quin es Jack Lingo y qu es lo que quiere de tu abuelo? pregunt Elizabeth. Es un viejo viajerodijo Nathaniel. Anda por los bosques causando problemas y buscando el oro tory. Levant una ceja y pregunt: Es de esto de lo que quieres hablar? Ella trag saliva con dificultad. No, creo que deberamos hablar acerca de Richard. Qu pasa con l? Elizabeth mir a los ojos a Nathaniel. Me habra gustado que me hubieras contado la historia de la madre de Richard. l la mir sorprendido. Eso habra cambiado las cosas? Elizabeth se enred los dedos en el chal, nerviosa. No, pero es ms fcil sacar conclusiones sabiendo que su madre est enterrada en Lobo Escondido. Mi madre tambin est enterrada all. No he dicho que l tenga ms derecho. Slo que saber lo de su madre me permite ver las cosas ms claras. Nathaniel depuso en parte su recelo. No es exactamente su madre lo que le interesa de Lobo Escondido, sabes? Es ms complicado que eso. Tiene que ver con Sarah. No creo que quiera or todo eso precisamente en este momento dijo Elizabeth dejando caer la cabeza. El de Sarah era un tema que no haba previsto en aquella conversacin, algo que haba estado tratando de alejar de sus pensamientos desde haca muchos das. No subestimes la fuerza de un golpe en el orgullo de un hombre dijo Nathaniel. O lo que sera capaz de hacer para resarcirse. Richard deseaba a Sarah. Y ahora te desea a ti. Bien, lamento que haya tenido ese problema y esa prdida dijo Elizabeth pero no puedo casarme con l para salvar su orgullo, y no me casar con l ni dejar que te eche de Lobo Escondido. Y tampoco lo comprar si yo puedo impedirlo. Me alegra mucho or todo eso dijo Nathaniel sonriendo. Pero qu es lo que piensas? Podra pagar las deudas de mi padre, pero eso significara gastar todos mis ahorros dijo Elizabeth. Y seguramente, en pocos aos, mi padre volver

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a gastar ms de lo que puede y a hacer malas inversiones... Y no habra ms dinero para pagar sus hipotecas concluy Nathaniel. Ella asinti. Entonces... Elizabeth mir alrededor. La vela dejaba escapar una llama ovalada que pintaba la cara de Nathaniel con tonos suaves, redondeando las facciones rectas. La miraba con infinita paciencia y algo ms, algo que ella haba esperado. Elizabeth dej escapar un profundo suspiro. Dejar que Richard me corteje dijo lentamente. Hasta que mi padre est lo suficientemente seguro para firmar la cesin a mi nombre. Eso debe hacerse en Johnstown, ante el seor Bennett. Y entonces... Trag saliva con esfuerzo. Y entonces? Tuvo que disponer de todo su coraje, pero por fin logr mirarlo fijamente: Nos podremos casar. T y yo... Se detuvo temblando, la voz se le rompa. Inmediatamente. En ese momento toda propiedad que yo tenga pasar a tu poder. Y eso incluye Lobo Escondido, por supuesto. Nathaniel se puso completamente plido. T no quieres casarte dijo Nathaniel de modo casual, enmascarando su expresin. Me lo has dicho muchas veces. Tu memoria no me ayuda. Trataba de hablar con mayor soltura, pero era incapaz de controlar el temblor de la voz, y no poda mirarlo a los ojos. Nathaniel la observaba detenidamente, haba algo en su rostro que ella no poda definir. Miedo? Rabia? No quiero tu compasin. No es compasin! Qu nombre le podemos dar entonces? Quieres que me case contigo para poder darme tu propiedad. Y qu pasa con los impuestos? Elizabeth parpade. Los pagar dijo. Aj dijo Nathaniel con aspereza. As que los quieres pagar. Hay una palabra para definir el papel que quieres que interprete, pero no es exactamente amable. Atnita, Elizabeth alej su mano. Yo pensaba que t... Por Dios, mujer la interrumpi Nathaniel, no es tu compasin lo que deseo. No dijo Elizabeth levantando la cara para mirarlo a los ojos, mientras los de ella chispeaban. T quieres justicia. Y dijiste... dijiste que me deseabas, tambin. Pero tal vez slo eran palabras que se lleva el viento. l se levant de un salto; ella tambin se levant con los puos cerrados, se quedaron frente a frente. Y t, qu? Qu pasa con tus deseos? Nathaniel estaba enfadado en aquel momento, le cogi los hombros con fuerza, presionando. Elizabeth sinti que el corazn se le derreta como si fuera la cera de la vela, sinti que se deslizaba hasta los pies. Se quit de encima las manos de l. Si no fueras tan idiota te habras dado cuenta de lo que trataba de decirte! dijo tragando saliva a disgusto. Es tambin por m. O es que piensas que soy tan tonta que voy a tirarlo todo por la borda, a deshacerme de

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todo lo que poseo sin tener algn motivo importante? He llegado a la conclusin de que estar mucho mejor siendo tu esposa que la hija de mi padre, aunque ahora tengo mis dudas. Permaneci all, respirando agitada, con la barbilla levantada, observndolo con ojos que lo desafiaban a dudar de sus palabras. l baj la mirada. Te das cuenta de lo que tendramos que hacer? Casarnos deprisa y desaparecer durante el tiempo suficiente para que no pueda solicitar que el matrimonio sea anulado y con l la cesin? S asinti Elizabeth. S, s, s, ya he pensado en eso. l se alej un poco y la contempl como si tuviera delante una criatura a la que nunca haba visto. Tena sudor en las sienes a pesar del fro. De veras quieres ser mi esposa dijo o es un matrimonio sobre el papel lo que me propones? Ah, Nathaniel dijo Elizabeth sintindose repentinamente sin fuerzas. No es eso lo que pensaba, no. Pero si no me quieres slo tienes que decirlo y buscaremos algn otro modo de detener a Richard. l avanz hacia ella y luego dud. Perdname por mi rudeza dijo con dificultad. Pero estoy tratando de conseguir que me digas qu es lo que realmente quieres, sin vaguedades. Te quiero a ti susurr Elizabeth mientras parpadeaba. Te quiero a ti. Y si hay alguna forma de poner en orden nuestra situacin y la de los tuyos, mucho mejor. Nathaniel le cogi las manos y la oblig a sentarse de nuevo en el pajar. Elizabeth sinti que l temblaba. Te dije seal suavemente con la boca sobre el pelo de ella. Te dije una vez que slo tenas que pedir. No estaba seguro de lo que me pedas. Yo tambin tena miedo. T no me dijiste qu era exactamente lo que queras de m. Y todava no lo has dicho. Los dedos de l recorran las sienes de Elizabeth. Quieres que te lo diga. Y viendo cmo te he hecho hablar, me parece justo. Sera una ayuda admiti Elizabeth. Es difcil proponer matrimonio sin ninguna garanta. En este momento casi siento lstima por Richard. Nathaniel se ri un poco al or aquello, y le levant la cabeza para mirarla a los ojos. Es eso lo que quieres? Ests segura? Ella asinti con la cabeza. Est bien. Los msculos del cuello perdieron tensin mientras tragaba saliva . No tengo mucho ms que ofrecerte que Lago de las Nubes, tal vez no si... Y Hanna aadi Elizabeth. Y mi padre, Elizabeth. l le cogi ambas manos, volvi las palmas hacia arriba para besrselas y luego las apret contra su pecho. Ella pudo sentir su corazn golpeando como un trueno lento y arrasador. Nada de eso importa si no me deseas del modo en que yo te deseo. Si vienes a m... Desvi la mirada un segundo, mirando las sombras, y luego volvi a ella. Tienes que saber qu es lo que te llevas. Puedo ver lo que me llevo dijo Elizabeth. En serio? Crees que puedes ver mi alma, verdad? No sabes qu clase

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de esposo fui para Sarah. Pero creo que tendrs que enterarte en algn momento. Qu clase de esposo fuiste para Sarah? pregunt secamente. No fui un buen esposo. La boca era una lnea delgada y tena el entrecejo fruncido. Nos casamos por equivocacin. Ella esperaba, incmoda. l mir por encima de su cabeza hacia la oscuridad. Lo he pensado mucho ltimamente. Creo que me cas con ella porque quera ser rojo y ella se cas conmigo porque quera ser blanca y ninguno de los dos obtuvimos lo que queramos. Ella te dio a Hannah. l asinti con la cabeza. Tienes razn dijo. Hannah fue lo que vali la pena entre tantos problemas, porque todo fue un gran problema, Elizabeth. Nos casamos demasiado jvenes. Yo no soy tan joven dijo Elizabeth. Y tampoco lo eres t ahora. Escchame, por favor dijo l, estoy tratando de decirte que... Que eres un hombre terrible, que golpeas a las mujeres, que espantas a los nios y que te gastas todo el dinero en apuestas y bebida... He matado a algunos hombres en su momento, sin contar los que mat en el campo de batalla la interrumpi Nathaniel. Bien, entonces debi de haber una razn dijo Elizabeth, plida. Se miraron durante un momento. Me prohibirs ensear en la escuela? Desde luego que no. Me vas a decir cmo debo hacer las cosas? Vas a escucharme cuando tenga algo que decir y hars lo que corresponda? Ya lo has hecho dijo ella con voz temblorosa. Creo que sers un buen esposo. Mejor que la mayora, salvo cuando me llevas la contraria. Tal vez slo quieres librarte de tu padre. Claro que quiero. Pero... se sinti con las fuerzas renovadas; tena las mejillas encendidas. Pero no me casara con Richard Todd para librarme de l, ni con ninguno de los hombres de Nueva York... Nathaniel le puso el dedo pulgar en la barbilla y el resto de los dedos en la mejilla. Creo que ests diciendo que te resulto agradable dijo con media sonrisa. Y que a causa de eso te atreves a afrontar el resto. Ella apoy la cabeza en la palma de la mano. La semana pasada estuve pensando que tal vez pueda haber algo como la amistad y una sociedad entre iguales entre un hombre y una mujer. Donde hay respeto y... afecto. Nathaniel acerc su frente a la de ella, pero sta dej la mirada baja. De modo dijo ella con voz apenas audible que quieres decir que vas a... seguir adelante con esto? Bueno, creo que resulta evidente dijo Nathaniel. Pero como promet decrtelo, ah va. Quiero tenerte a mi lado. Te quiero para hablar, para discutir cuando no haya otra cosa que hacer. Estoy seguro de que ya hemos tenido suficientes discusiones. Elizabeth contuvo la respiracin y luego dej escapar un suspiro volviendo la cabeza, su cara qued sobre el cuello de l y su boca poda percibir las pulsaciones de la garganta de Nathaniel. Quiero verte junto a Hannah, ver cmo la enseas. Llevarte a los bosques en primavera y ensearte el lugar donde crecen los lirios. Y cuando haga calor dormir contigo al

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pie de la cascada. Besarte todas las veces que quiera. Llevarte a la cama y tenerte conmigo cuanto me plazca. Quiero que me des un hijo y mirar cmo cambia tu cuerpo mientras crece en su interior. Las palabras sonaban en su odo lentas y dulces. Elizabeth levant la cara y su boca qued justo debajo de la de Nathaniel. sas son las razones por las que quiero estar contigo, si t me quieres. S susurr ella. Elizabeth le puso los brazos alrededor del cuello y slo pens en besarlo. l le pasaba las manos por la espalda haciendo crculos. La bes en la comisura de la boca, cogi el labio inferior de ella entre sus dientes y apret ligeramente. Le toc el labio superior con la lengua y solicit la de ella, rodendola con los brazos y con una mano acunndole la cabeza. Dej los ojos cerrados mientras el ngulo de la cabeza de l se hunda. Al principio fueron muchas sensaciones; el pecho tan duro como un roble por debajo de pieles y telas, el exquisito placer de rozar una barba en crecimiento, el sabor de l, ligeramente salado y aun as dulce. Lentamente, toda la atencin de ella qued centrada en las bocas unidas, la suave pero firme presin de sus labios, el modo en que la cabeza de l haca mover la de ella. l haba sido amable y moderado, pero en aquel momento haba ms, una intensidad creciente en el beso, en el modo en que sus manos le apretaban la cabeza y se hunda ms y ms en su boca. Sus lenguas jugaban cuando de repente ella se detuvo. Lo mir con los ojos desenfocados y se inclin para poner la frente sobre su hombro. Es tarde dijo secamente Nathaniel. S dijo Elizabeth. Es tarde. Y ests cansada. Ah, s, t tambin, me imagino. Fue muy interesante verte pelear en el hielo. S dijo Nathaniel apretndola ms. S repiti Elizabeth como un eco desmayado. Te deseo dijo l. Quiero estar contigo. Elizabeth hizo un esfuerzo para mirarlo a los ojos, sabiendo lo rojas que estaban sus mejillas, sabiendo que de algn modo a l le complacera verlas. A m tambin me gustara dijo ella casi tartamudeando. Creo. Bueno, bueno, pero mir alrededor no ahora, no aqu. Ella asinti con la cabeza. Claro. Se est haciendo tarde dijo l de nuevo. Y tendremos que hablar mucho. Todo esto requiere que hagamos planes, si tenemos que casarnos en secreto. No podr ser antes de mediados de abril. Elizabeth sinti que se le parta el corazn de slo pensarlo: dos meses. Nathaniel le cogi la mano, le frot la palma con la suya. Bien. Ahora, Botas dijo volviendo a su broma, no te imaginas el bien que me hace saber que ests impaciente. Pero no podramos fugarnos durante el deshielo. El mundo entero se convierte en agua y barro y no podramos llegar a ninguna parte, no podramos ir por el bosque hacia el norte. Y eso es lo que tenemos que hacer si no queremos que nos atrapen. De cualquier modo, quiero terminar la escuela. Arreglar mis asuntos con el juez, por as decirlo, antes de huir con su hija. Y esto te da dos meses de plazo para iniciar las clases. Que,

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despus de todo, es el motivo por el cual viniste a Paradise. Elizabeth respiraba agitada. No s si podr disimular durante tanto tiempo dijo. Quiero decir, si podr aparentar que estoy interesada en Richard. Levant la mirada y mir a Nathaniel. Qu pasar si no puedo hacerlo? Si mi padre...? No me malinterpretes, Elizabethdijo Nathaniel ceudo. Me casar contigo de cualquier manera, y que Dios ayude al que trate de detenerme. Pero quiero llevarte a tu hogar en Lobo Escondido. Si hay otro modo de hacerlo, lo har. Pero no lo veo, y t? Ella neg con la cabeza. Deseo con todo mi corazn que mi padre entienda tus razones y tus derechos y que te venda la tierra. No me gusta comenzar de este modo, con artificios. Me da miedo. Nathaniel iba a decir algo, pero ella le puso un dedo en la boca para detenerlo. No hay otro modo, ya lo s. As que... Elizabeth sonri con tristeza interpretar mi papel y espero que puedas hacerlo t tambin. Espero poder hacerte, poder hacernos, un bien en el intento. Pero si no puedo... ella levant la mirada, si no puedo, me ir contigo a los bosques, ya lo sabes. Tal vez no deberas apresurarte tanto dijo Nathaniel. Todava no has llegado a ese punto. Pero hasta entonces tendremos que guardar las distancias. Podrs ignorarme cuando nos crucemos en algn sendero? Ella sonri. Tratar de pensar en Hamlet y ser cruel pero no antinatural: te hablar con dagas, pero no usar ninguna. Eres la mujer que utiliza ms citas del mundo dijo Nathaniel suavemente, levantando la mano para apartarle el pelo de la cara. Y le hablars de amor o de dagas a Richard Todd? Se supone que tengo que mantenerlo a la expectativa y lleno de esperanzas dijo ella. No creo que con dagas pueda hacer mi trabajo. Y qu pasa con los besos? Eso es parte del trabajo? Nathaniel sonrea, pero en aquella sonrisa haba algo de lobo que haca temblar a Elizabeth. Bueno, no me gusta la idea, pero supongo que podra ser necesario en algn momento. No dijo l de repente; la atrajo hacia s y apret con fuerza su boca contra la de ella. No, las jvenes de buena familia no permiten que las besen, te recuerdo. Elizabeth sinti que una sonrisa completamente idiota se apoderaba de ella; no pudo evitarlo. A pesar de la seriedad de la situacin, a pesar de todo lo que haba que ganar y que perder, tena que sonrer. Nathaniel la deseaba a ella. Lo quera todo de ella. Qu memoria tiene, seor Bonner. Cuando Richard se acerque demasiado, recuerda que tus besos son mos. Y se inclin para besarla de nuevo. Cuando levant la cabeza, ella respiraba de forma entrecortada. Dos meses es mucho tiempo susurr Elizabeth acercndose de nuevo a l. Puedes enviarme mensajes a travs de Muchas Palomas le dijo entre besos.

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Muchas Palomas, s murmur Elizabeth. Pero no se lo digas todava a Hannah, ella podra revelar el secreto. No, claro que no dijo Elizabeth con la boca apoyada en la de l. Elizabeth dijo con firmeza mientras la abrazaba, a principios de abril estar esperando tu mensaje, nos encontraremos antes de que vayas a Johnstown con tu padre y arreglaremos los detalles. Ella se ech hacia atrs y se apart el pelo de la cara. Hasta entonces tendr que mantenerme lejos de ti dijo Nathaniel. Por el bien de los dos.

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Captulo 17
Sentada sobre una bala de algodn junto a Elizabeth Middleton, Anna Hauptmann vio que la puerta de la tienda se abra y dejaba entrar una rfaga del viento de finales de marzo. La mirada preocupada del rostro de Anna cambi sbitamente y se convirti en una sonrisa. Seorita Elizabeth! Bueno, ya era hora dijo. No ha venido desde que el lago se abri. Empezaba a pensar que se haba olvidado de nosotros, los de aqu abajo. Elizabeth se baj la capucha y se quit los guantes mientras negaba con la cabeza. He tenido mucho trabajo dijo. Espero que me disculpe. No se preocupe, estamos muy contentos de verla. Qutese el abrigo. Hay un sitio aqu junto al fuego, si a esos hombres les importan los buenos modales. Me pregunto dnde estarn Ephraim y Herietta. Ya deberan haber venido a saludar. Ah, no se preocupe, por favor dijo Elizabeth. He venido porque quera saber si tiene tela para pauelos. Antes de que Elizabeth hubiera terminado la frase, Anna ya se haba vuelto hacia la pared que haba detrs de ella. Mejor que eso exclam mientras buscaba en un cajn. Las pequeas Kaes me hilaron veinte metros de buena tela en otoo y cosimos pauelos con los retales, as que no tendr trabajo con la aguja. A menos que est buscando bordados. No he tenido ningn bordado desde hace un ao o ms. Ahora continu sin esperar la respuesta de Elizabeth, la cuestin es dnde habrn ido a parar desde la ltima vez que los vi. Cuntos quiere? Todos los que tenga dijo Elizabeth. Es algo que no pens que necesitara, pero me he dado cuenta de que me son indispensables. Todos los nios parecen estar resfriados. El repentino cambio de tiempo, supongo. Es lo que pasa cuando viene el deshielo dijo Anna que se haba subido a un banco para buscar en los cubculos que estaban fuera de su alcance. Elizabeth dej que Anna siguiera buscando y se volvi para mirar el resto de la habitacin. Haba un nuevo escrito en la pared: Se comercia con todo tipo de semillas y flores, deca. Una imagen no deseada apareci en la mente de Elizabeth: su padre trataba de pagar el tabaco con un ramo de margaritas, y ella estaba a punto de rerse. Pero entonces se dio cuenta de que la placa haba sido pintada con mucho esmero y se mordi el labio. El habitual grupo de hombres estaba reunido junto al hogar. Elizabeth dirigi una inclinacin de cabeza a algunos de ellos. Julin agit un brazo por encima de la cabeza sin tomarse la molestia de abandonar su asiento. El padre de Anna respiraba ruidosamente mientras dorma, la larga barba blanca le cubra el pecho como si fuera una manta apolillada. Moses Southern la salud sentado sobre un barril con conservas, pero Jed McGarrity salt y se acerc para estrechar la mano de Elizabeth.

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Me alegro de verla, seorita Elizabeth le dijo. He tratado de hablar con usted. El domingo la estuve esperando para felicitarla por el buen trabajo que est haciendo. Usted tiene buena mano para tratar a los muchachos, eso se nota. Elizabeth sonri. La verdad es que me alegra mucho saber que usted est satisfecho con el progreso que estn haciendo sus hijos. Satisfecho! Apenas podemos soportar la espera hasta que ellos llegan a casa y nos cuentan las historias que usted les ensea. Ayer fue la del caballo de Troya, que les dio tantos problemas a los griegos. Se atusaba los bigotes con aire pensativo. Me pregunto si nuestros generales conocen ese truco. A lo mejor habra funcionado cuando queramos sacar a los tories de Nueva York. Una mirada aguda de Moses Southern y la amplia sonrisa de Julin acogieron estas palabras. Lo podra haber hecho con la ayuda de Lizzie. Eso se lo aseguro dijo Julin. Ella sabe mucho de tcticas. No s muy bien de qu modo emplea esa habilidad en la escuela, pero siempre le ha servido donde quiera que estuviese. No siga con sus crticas a la escuela dijo Anna en la escalera, o acaso mi Ephraim no me lee el Buen Libro todas las noches? Incluso ese trasto de Liam Kirby se ha vuelto manso como un gato. No s cmo lo ha hecho Anna mir a Moses con enfado; pero sea como sea, lo importante es que funciona. Se produjo un silencio molesto mientras Julin volva a su asiento y Elizabeth al mostrador. ltimamente le resultaba cada vez ms difcil soportar tranquilamente las ironas de Julin, que pareca aprovechar todas las oportunidades para molestarla. El hecho de que Richard Todd fuera a visitarla con cierta regularidad no cambiaba las cosas. Elizabeth se preguntaba una y otra vez si Julin se habra dado cuenta de sus planes. Estaba pensndolo de nuevo cuando una palabra que oy al pasar la sac de golpe de sus reflexiones. ... Nathaniel dijo Jed McGarrity. Cmo ha dicho? pregunt Elizabeth con toda la calma de que fue capaz. Me temo que estaba pensando en... otra cosa. Qu embustera me he vuelto, pens. Dije que Nathaniel est haciendo muy bien las cosas, la nueva escuela, quiero decir. Ha trado a Nutria para que le ayude a levantar las paredes, le garantizo que lo tendrn todo listo en una semana. Usted podr instalarse en esa escuela a mediados de abril, no lo dude. Bueno, sa es una buena noticia dijo Elizabeth tratando de parecer indiferente y complacida al mismo tiempo. Hace mucho que no voy por all a ver la construccin. Estoy muy ocupada. Debera ir un da de stos a verla. Ser mejor que no dijo Elizabeth mirando los paquetes que haba en el mostrador. Nathaniel ha dejado claro que no quiere que me entrometa. En serio? pregunt Jed lentamente, con la cabeza inclinada a un lado . Es raro que Nathaniel diga una cosa as. Ah, bueno. Elizabeth no cesaba de preguntarse cmo poda salir de aquella discusin acerca de Nathaniel antes de decir algo que la comprometiera . Tal vez le entend mal. Pero estoy muy contenta de saber que la escuela pronto estar lista.

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Indios en clase murmur Moses Southern por detrs de Elizabeth. Qu ha dicho? le haba entendido claramente, pero quera dar al hombre la oportunidad de retractarse. Elizabeth ya se haba dado cuenta haca varias semanas de que el enfrentamiento con aquel hombre era inevitable. Senta miedo, el rencor pintado en la cara de Moses Southern le haca ver con nitidez que sus temores estaban bien fundados. Alz los hombros y lo mir de frente, a los ojos. Usted tiene algo que decirme sobre la escuela? Moses es de la opinin de que los indios no tienen que ir a clase dijo Julin tranquilamente, mirando a Elizabeth a la cara. Su Jemima va muy bien en la escuela, seor Southern dijo Elizabeth lentamente. Me complace mucho que haya decidido enviarla despus de todo. No creo que deba preocuparse porque su educacin se vea perjudicada en modo alguno. Jemima no es el problema bram Moses. Anna sali de detrs del mostrador con un palo. Cuidado con lo que haces en mi tienda dijo Anna. No quiero que hagas ninguna de las tuyas. Moses se volvi hacia Anna. Si ella quiere ensearle a los pieles rojas debera hacerlo en otro lugar. Tiene dos negros en casa y les ensea all; y debera hacer lo mismo con la mestiza Bonner. Qu hace all esa joven india es lo que querra saber. Los mohawk no tienen nada que ensear a una nia cristiana decente. Julin haba estado siguiendo la discusin con una mirada entre divertida y asombrada, pero al or aquello desvi la mirada. Todos observaban a Elizabeth, esperando que respondiera. Incluso Jed McGarrity, que haba apoyado a Elizabeth en todas sus intervenciones y a cada paso, tambin pareca esperar una explicacin. Todos queran saber qu era lo que Muchas Palomas tena que hacer en la escuela. Elizabeth respir hondo y apret los guantes que tena en la mano para dominar su temblor. No era bueno enfadarse si quera dominar la situacin y sacar ventaja de ella. Abigail es mi ayudante dijo despacio. Ella ha sido de gran ayuda para m. Trabaja con los estudiantes ms pequeos mientras yo les doy lecciones a los mayores. Moses estaba a punto de replicar con ira, pero Elizabeth levant la mano para indicar que se abstuviera, y algo en su expresin le dijo al hombre que estaba hablando muy en serio. Escuche, seor Southern. Yo organizo mi escuela del modo que me parece ms apropiado. Adems, he logrado grandes progresos con los estudiantes, incluida su hija. Tendr que admitir, seor, que yo no le digo a usted cmo debe poner sus trampas y qu animales debe cazar. Le pido el mismo trato, permtame juzgar a m dnde, cundo y con quin ensear. Y ya que usted est tan interesado en las clases que doy en mi hogar, le invito a que venga cuando quiera y se una a nosotros. En este momento estamos leyendo las obras de Thomas Paine. Usted estar familiarizado con sus ideas acerca de los derechos del hombre, no? La boca de Moses se abri y se cerr con disgusto. Luego volvi a abrirse para decir: No me gustan esos asuntos dijo y no soy el nico. Espere y ver...

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Tendr en cuenta sus objeciones intervino Elizabeth framente. Ahora, si me disculpan... Se gir hacia el mostrador donde estaba Anna con los puos cerrados apoyados en las caderas. Haba encontrado una cesta con retales y Elizabeth se puso a examinarla. Esto me viene bien dijo mientras pasaba los dedos por los retales. No se dio por enterada de que Moses pasaba como una tromba junto a ella y sala del local. Elizabeth levant la mirada y mir a Anna a los ojos y se dio cuenta por su expresin de que no estaba totalmente de acuerdo con ella, pero que senta una resignada conformidad. Supo que estaba poniendo a prueba los lmites de tolerancia de los aldeanos y supo tambin cunto dependa del apoyo y la buena voluntad de aquellos que podan defenderla en pblico. Gracias dijo amablemente. Anna puso los labios formando una lnea recta, como si estuviera pensando en continuar el tema que Moses haba puesto sobre la mesa. Lo hara con menos encono, Elizabeth lo saba, pero el resultado final sera el mismo, ella tambin estaba molesta porque Muchas Palomas le ayudaba en la escuela. Todos lo estaban, Elizabeth sinti repentinamente un gran cansancio. Observ la cesta con los pauelos. Qu es esto? pregunt sacando una pieza solitaria de fino bordado. Tena un delicado trabajo de punto y estaba un poco amarillenta por el tiempo. Ah, Dios, me haba olvidado de eso. Lo compr en Albany hace muchos aos. Nunca he encontrado a nadie que quisiera llevrselo. Demasiado fino para la gente de aqu. La vieja Olga Schlesinger sola venir por aqu y ofrecerme un retal a cambio, pero yo no poda drselo a ese precio. Desde que ella muri nadie ha mostrado inters por esta hermosa pieza. Anna contempl a Elizabeth y de pronto una expresin divertida apareci en su cara. Estara bien para una novia el da de su boda. Si hubiera alguna por aqu, tal vez podra venderlo. Elizabeth se dio cuenta demasiado tarde de que haba sorteado un tema espinoso, slo para meterse en otro mucho ms delicado. Su primer impulso fue declarar que ella no era ni de lejos una novia, pero no poda hacer eso. Richard haba sido un visitante cumplidor durante los ltimos tiempos y Elizabeth lo haba alentado. Haban salido a pasear juntos. Adems, haba ido a su casa. Todo esto lo saba la gente. Desde luego, Anna estaba pensando en una boda. Y lo que era peor, Elizabeth necesitaba mantener esa expectativa. Julin se levant y fue a mirar por encima del hombro de Elizabeth. Ya ests pensando en el ajuar, hermana? No tena idea de que Todd fuera tan rpido. Hablaba con ligereza pero observaba muy intensamente a Elizabeth. Deje tranquila a la seorita Elizabeth dijo Anna haciendo seas a Julin, aunque sonriendo abiertamente. sas son cosas de mujeres. Muy cierto dijo Elizabeth intentando sonrer. Por favor, envulvame el pauelo. A lo mejor algn da lo puedo usar, tal vez en un futuro no muy lejano. Y mir a su hermano con frialdad, pensando en lo asombrado que estara si supiera lo que estaba pensando. La puerta se abri. Completamente segura de que era Nathaniel el que

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haba entrado, Elizabeth se puso tensa. No lo haba visto desde que mantuvieron aquella larga conversacin en el granero, haca ya cuatro semanas. En los ltimos das haba dado varios paseos pensando en encontrarse con l, pero no haba tenido xito. Nathaniel cumpla su palabra, la rehua. Cuando lleg el momento de sacar el dulce jarabe del arce, una semana antes de lo esperado, Hannah le haba pedido que fuera a Lobo Escondido para la celebracin, pero al interrogarla con detalle se dio cuenta de que haba sido idea de la nia y no una invitacin de Nathaniel. Por ms que le doliera contrariar a Hannah, encontr una excusa para no asistir. Esforzndose para que su cara tuviera una expresin de indiferencia, Elizabeth se dio la vuelta: Alemn Ton! exclam Jed. Qu diablos ests haciendo en Paradise? Elizabeth reconoci inmediatamente al trampero como el hombre que se encargaba de las apuestas en el juego de Barktown. Los mir con ojos azules y penetrantes, que destacaban en una cara llena de arrugas y enmarcada por mechones de pelo castao. Aunque estaba lejos de l, Elizabeth poda sentir el olor que emanaba de su cuerpo. Sus alumnos ya le haban demostrado que el agudo sentido del olfato no era un lujo que podra permitirse en aquel lugar; sin embargo, ninguno de los nios tena un olor que pudiera compararse con el rancio tufo de Tom. Se llev a la nariz uno de los pauelos, cerr los ojos y cont hasta diez. Cierra la puerta! gru Anna adelantndose. Viejo tonto! Qu haces ah como una momia? Habla! Si viniste para baarte... que es algo que te recomiendo que hagas por el bien de nuestras narices, te equivocaste de lugar. Ya no alquilo tinas. Elizabeth abri los ojos. Alemn Ton tena el mismo aspecto que la vez anterior, un hombre gordo como un barril envuelto en harapos y pieles radas, con todo tipo de armas y complementos colgando de una confusa mezcla de correas que le cruzaban el torso y la cintura. Recorri con la mirada todo el lugar, hasta que se detuvo en Elizabeth y abri la boca: entonces unos dientes ennegrecidos asomaron. Por qu miras a la seorita Elizabeth de ese modo? Ests asustndola, no te das cuenta, monstruo? Habla, hombre. S que estuviste en la Casa del Pez. Qu te trae por aqu? El hombre parpade con lentitud. Segua con la mirada fija en Elizabeth. Recib una carta dijo por fin con una voz inusitadamente alta y cascada . Estoy buscando a la maestra para que me la lea. Es de mi hermana. Se produjo una pausa en la cual Anna se volvi y, dirigindose a Jed McGarrity, le pidi: Jed, saca a este viejo tonto de aqu. Pero tengo una carta protest Alemn Ton, enseando algo que antao pudo haber sido papel. De mi hermana. Y no s leer. A Elizabeth le pareci un recorte de un viejo diario mojado por la lluvia, pero la cara del hombre logr conmoverla. Puedo echarle un vistazo le dijo a Anna. El trampero era rpido, pese a su tamao; logr adelantarse antes de que Anna y Jed comenzaran a protestar. Espere, seorita Elizabeth dijo Jed. Djeme hablarle de la carta. Pero puedo verla murmur Elizabeth.

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Bueno, no ser la primeradijo Anna con irona. Le ha enseado ese sucio papel a todo el mundo, lo hace desde hace veinte aos. Nadie puede leerlo. No est en ingls. Lizzie es buena para los idiomas dijo Julin que se haba situado en un rincn y que, extraamente, se haba mantenido al margen de la conversacin. Se sinti algo turbado cuando el viejo lo mir, pero enseguida se tranquiliz al ver que el hombre volva la cara sin haberlo reconocido. Est en alemn? pregunt Elizabeth, que haba cogido la carta de manos del trampero y se haba puesto detrs del mostrador, para tener un lugar en el que apoyar el papel y para alejarse del repugnante individuo cuya proximidad haca que le lloraran los ojos. Su padre no puede leerla? No puede leer dijo Anna. No sabe. Trat de ensearle, crea que estaba en alemn. Pero no hubo suerte... Mir al lugar de la habitacin donde estaba su padre durmiendo, olvidado del mundo. Elizabeth trataba de sacar el papel que haba dentro del sobre sin desgarrar ni uno ni otro, pero le costaba trabajo. Se notaba que el sobre se haba mojado en otro tiempo y se haba secado, porque la nica tinta que quedaba all era slo una mancha oscura. Mientras trataba de separar los papeles, Alemn Ton se inclinaba sobre el mostrador para ver. Es de mi hermana dijo sin dirigirse a nadie en particular. Bueno dijo Elizabeth despus de un par de minutos. Est muy daada y borrosa. Pero no creo que sea alemn. Usted viene de Alemania? La mirada de sorpresa y confusin del hombre le record a Elizabeth la de sus alumnos menores cuando oan recitar a los mayores u oan formular y contestar preguntas que les resultaban incomprensibles. Vine en un barco dijo como si con eso aclarara todo. Y entonces volvi a inclinarse en direccin a la carta. Puede leerla? Se produjo un movimiento repentino al lado de la chimenea, Anna levant la vista. Data se est despertando de la siesta dijo Anna. El anciano se desperez y luego se enderez en el asiento parpadeando. Mir al grupo reunido all y sonri dejando ver tres largos dientes afilados. A quin tenemos por aqu? pregunt con voz ronca. Qu pasa, Anna, hija ma? Es Alemn Ton dijo Anna. Ha venido con su maldita carta. Quin es ella? pregunt el anciano posando la mirada en Elizabeth sin hacer caso del trampero. La maestra de la escuela dijo Jed McGarrity. Todava no conoces a la seorita Elizabeth? No viene por aqu muy a menudo, Jed. No es culpa ma. La hija del juez. Aj. Se parece al hermano. Encantada de conocerlo murmur Elizabeth. Seor... Llmeme Axel. Ese es mi nombre. Axel Metzler. La mir con detenimiento. Es usted muy guapa dijo mientras se hurgaba la barba hasta encontrar un punto que rascarse. Elizabeth, podra leer la carta? o bien devolvrsela a este hombre para que siga su camino? dijo Anna. Dios sabe que si no se va pronto, no podr sacar el mal olor de mi tienda. Es de mi hermana volvi a decir el trampero.

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Axel mir a Alemn Ton y luego se volvi hacia Elizabeth. No puede leerla? le pregunt. Ella neg con la cabeza. Debe de estar escrita en una lengua escandinava. El anciano estir la mano y Elizabeth le puso la carta en ella. La mir como azorado unos minutos. Elizabeth se preguntaba si realmente la estara leyendo de arriba abajo, pero el modo en que l le sonri disip sus dudas. Hace veinte aos que tiene esa carta dijo Axel. Creo que ya es suficiente, se la leer. Anna estaba observando a su padre con mucha atencin, como si esperara que hiciese algn acto de magia. Jed McGarrity mir inquisitivamente a Julin y a Elizabeth, pero lo nico que obtuvo fue un encogimiento de hombros a modo de explicacin. Tu hermana continu Axel aclarndose la voz te escribe dicindote que goza de buena salud, que las cosechas estn bien, que los nios crecen y que su esposo es un hombre muy trabajador. Alemn Ton estaba azorado. Agatha? S, tu hermana Agatha. Dice que te echa de menos, ah, y que la vaca vieja de un solo cuerno muri. El trampero qued absorto en sus pensamientos y se sent en un banco sin dejar de contemplar la manoseada carta. Y el granero se quem, pero construyeron uno mejor. Ah, y el vecino... Data dijo Anna. Estoy leyendo, djame le contest sonriendo. Pero Alemn Ton se levant, le quit la carta a Axel (que se sinti contrariado al ver que se interrumpa su lectura tan bruscamente) y la guard en su abrigo. Han visto qu fcil era? les dijo Axel Metzler a Elizabeth y a Hannah una vez que el hombre cerr la puerta al marcharse. Y qu pasa si encuentra algn da a alguien que se la lea? pregunt Jed. No hay la menor probabilidaddijo Julin con desdn. Data siempre fue un gran narrador de historias dijo Anna a modo de explicacin. No se le puede detener una vez ha comenzado. Bien, entonces dijo Julin cuntenos una historia. Qu tiene para contarnos, anciano? Axel mir a Julin ceudo y con aire amenazante, lo que hizo que Elizabeth se sintiera incmoda, pero Julin permaneci sin alterarse. Cuenta la del Oso Bailarn dijo Jed. Axel hizo un ademn de rechazo con la mano. Hoy no. Elizabeth se haba quedado en silencio preguntndose si se atrevera a hablar. Senta que el anciano la miraba y antes de encontrar el modo de decir lo que quera sin despertar la curiosidad de Julin, se dio cuenta de que ya estaba hablando: Hblenos de Jack Lingo y el oro tory. Hubo un pequeo silencio durante el cual Elizabeth pens que l se negara. Estaba chupando su pipa seca, reflexionando. Ella no se atreva a mirarlo, tampoco a su hermano, ni a Anna. Nadie deba saber cunto inters tena ella en aquella historia. Ja, segurodijo finalmente Axel. Es una buena historia. Jack Lingo me

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ense todo lo que hay que saber sobre el castor all por el cincuenta y siete, la primera vez que lo vi. Tiempos duros, nia. Gracias a Dios no vers nunca algo igual. Con un suspiro se ech hacia delante y apoy los codos en las rodillas . Los Mingo vendan cabelleras a los franceses y ellos no preguntaban de dnde las sacaban. La seora y yo tenamos un lugar donde estaban los mohawk entonces, cerca de Albany, antes de que nos echaran. Ah, ja, tiempos duros. Mi Gret se fue con su hermana; estaba muy gorda por llevar a esta seorita dentro... Seal con el pulgar a Anna, que asinti. Y pens: un hombre tiene que tener un poco de dinero, y me fui al bosque en busca de castores. Abajo, donde estaban los mohawk se haban acabado, lo haban cazado todo. Pero arriba, en los bosques, pensaba yo, podra hacer dinero para comenzar de nuevo. Pero yo ya no era un muchacho, sabe? Tena ms de cuarenta pero todava era fuerte. Me encontr con Jack. Fue una suerte. El bosque no era cosa fcil. No, era capaz de hacerle a un hombre lo mismo que los Mingo, pero no tan rpido, sino con el paso del tiempo. Sabe lo que un oso puede hacerle a un hombre? O un juguar, cuando salta de un rbol... Un juguar? pregunt Elizabeth entre confundida y divertida ante aquella imagen. Quiere decir un jaguar dijo Anna. Pap! Cuenta la historia del oro tory! sa es la que queremos! Escuchars la historia que cuente, seorita dijo Axel de buen talante mientras con sus gruesos dedos llenaba la pipa de tabaco. Toda mi vida me la he pasado contando esta historia, vas a saber ms que yo? Anna hizo un ademn de impaciencia. Bien, sigamos. Los franceses andaban por el lago aquellos das. Estaban muy contentos, como si tuvieran todos los bosques del norte y pudieran hacer con ellos un bonito ramo y regalrselo a su rey. Yo estaba arriba entre los rboles tratando de cazar castores y arreglndomelas como poda cuando llevaron al viejo William Henry. El Fuerte William Henry aclar Jed. Axel sigui como si no lo hubiera odo. Los Comedores de Ranas y los Mingos hicieron enseguida lo suyo. Sacaron a los tories y a la milicia y los cortaron en pedazos. Ahora dicen que fue Montcalm quien encontr el oro tory escondido bajo las tablas del suelo. No se sabe qu haca all. Nunca he odo hablar de un soldado al que le pagaran con oro. Slo una vez vi una guinea de oro, hace mucho tiempo, en Albany. Me imagino que un montn de esas monedas le pareceran a un hombre algo as como el paraso. Pero aquel Montcalm era un oficial, un buen oficial decan. Guard todo el oro y reuni un grupo de hombres para enviarlo a Montreal pensando que desde all ira a Francia, supongo. Pero entonces fue cuando cometi un error. Axel le hizo una sea a Elizabeth extendiendo un dedo alargado para que ella se acercara. l los envi por la parte alta, a travs del bosque. Poda haberlo puesto en un bote y haberlo mandado a Montreal por el ro en poco tiempo. Pero lo hizo por tierra y se fue su error. Echndose hacia atrs, hizo una pausa para chupar la pipa mientras miraba el techo pensativo. Elizabeth sonri porque se dio cuenta de que era una pausa estudiada por un narrador de historias experimentado. Todos se internaron en el bosque y ninguno de aquellos hombres volvi a salir de all. El oro tampoco. Ahora, aqu es donde la historia se hace ms peculiar, ms interesante. Axel volvi a

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acariciar su pipa, mirando en aquel momento a Julin, que se haba acercado para escuchar con atencin. Jack Lingo estaba en el bosque ese da y las cosas no andaban bien. Robaba ms castores de los que cazaba, eso decan, y yo estoy de acuerdo en que era as. Un haragn, entiende? Una vez me cont que haba pasado aos acechando la ruta de la piel que va de Montreal a Gran Portage, y que se dio cuenta de que no necesitaba hacer mucho ms. Se oy un crujido proveniente de la chimenea mientras Axel haca una pausa para encender la pipa. Elizabeth se dio cuenta de que su hermano la observaba y se volvi hacia l con una ceja alzada para encarar su expresin curiosa y llena de sospechas. Julin bostez. Intentaba que su hermana viera que estaba aburrido, pero no poda ocultar todo el inters que despertaba en l aquella historia. El error que cometi Jack Lingo aquel da fue robar a un hombre ms astuto que l. Chingachgook estaba en el bosque, sabe? No s en qu pensara Lingo al robar a Chingachgook, pero me parece que no lo pens bien. As que esto fue lo que sucedi: Jack Lingo pens que Chingachgook ya no necesitara la canoa: entonces va y se la quita. Est saliendo del bosque cuando se encuentra con un ro de sangre, con los franceses cortados en pedazos. Sin las cabelleras ni otras partes. Axel mir a Elizabeth y se aclar la garganta. Pero el bal estaba all. Por qu? No se sabe. Tal vez quisieran ir a buscarlo ms tarde. Tal vez slo les interesaban las cabelleras y ni se haban molestado en mirar qu haba dentro. Pero el viejo Jack no era del todo tonto, no seor. Abri el bal y vio lo que haba all y enseguida supo qu hacer. Axel se volvi repentinamente hacia Elizabeth. Qu habra hecho usted, seorita? La pregunta la cogi desprevenida. Se enderez y se puso a pensar. Cargar la caja en la canoa y huir dijo Julin antes de que ella pudiera responder. Ja, eso es precisamente lo que estaba a punto de hacer Jack, pero entonces Chingachgook lo atrap. Bien... golpe la pipa en su rodilla, no hay peor cosa en el bosque que el robo. Y no haba en el bosque hombre ms duro que Chingachgook. Elizabeth pens en el anciano que estaba en aquel momento en Lobo Escondido, en su amable sonrisa, y trat de imaginarlo en su juventud. As que Jack tena a Chingachgook ante l y la canoa de Chingachgook detrs de l, y el bal entre los dos. Qu hizo entonces? Sali corriendo como un endemoniado murmur Jed McGarrity. Como si hubiera visto al diablo! dijo Axel con una ligera sonrisa. Como si fuera el mismo diablo! Y debe de haber sido el diablo el que lo gui aquel da, porque consigui escapar. En cualquier otra ocasin, Chingachhook lo hubiera matado. Y qu pas con el bal del oro? pregunt Julin cuando qued claro que el anciano haba contado todo lo que le pareca que haba que contar. Bueno, bueno dijo Axel frotndose los ojos nublados con un pauelo sucio. sa es la cuestin, no les parece? Qu cree que pas con el oro? pregunt Elizabeth con voz tranquila. Axel neg con la cabeza. Esto es lo que s dijo. Chingachgook no es estpido, pero tampoco es rico. A menos que haya estado sentado encima de ese oro durante todos estos aos, l no lo tiene. Al menos yo creo que no lo tiene. Jack Lingo piensa de otro

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modo, se ha pasado el tiempo tratando de encontrar a Chingachgook para pedirle cuentas. Ahora fjese, seorita, no dije pedirle cuentas amablemente. sa es una palabra que Lingo no conoce, en ningn idioma. Julin pareca preocupado. Y dnde est ese Jack Lingo? Bueno, creo que debe de estar tan desnudo como un huevo pelado dijo Axel. Est en el bosque. Buscando el lugar donde Chingachgook pudo haber escondido el oro. Algunos dicen que est guardado all arriba, en Lobo Escondido. Verdad, seor Todd? Elizabeth levant la cabeza de golpe y se encontr con Richard Todd, que estaba a diez pasos de ella. Haba en su cara una expresin que no le resultaba familiar. Le brillaban los ojos azules y fros encima de la barba pelirroja. Tena el entrecejo fruncido. Aquellos das Elizabeth haba rehuido las conversaciones sobre Lobo Escondido. Al verle la cara, se alegr de haberlo hecho. Eso es lo que se dice dijo por fin Richard, y sus ojos se fijaron con intensidad en Elizabeth. Tu galn ha venido a verte, hermana dijo Julin buscando su abrigo. Yo har de carabina. Galn? dijo Axel enderezndose en su asiento y sonriendo. Entonces me parece que no soy el nico que tiene una historia que contar. Mi hermano habla de ms dijo Elizabeth mientras miraba a Julin con severidad. Richard pareci despertar en aquel momento. Dirigi una suave sonrisa a Elizabeth y dijo: En serio? Anna haba estado observando todo aquel intercambio de palabras con inquietud. Bueno, a ver, seores dijo mientras le alcanzaba a Elizabeth el paquete con los pauelos, no hagan sonrojar a la maestra. Se supone que una seora no debe hablar abiertamente de asuntos como ste. Dio un paso atrs y mir a Elizabeth con aire protector, como si fuera una hija desvalida que necesitara que la cuidaran y no una mujer de casi treinta aos, apenas algunos menos de los que ella misma tena. Me alegro de verla de nuevo y espero que vuelva pronto para conversar cuando los hombres no alboroten tanto. Gracias dijo Elizabeth. Me gustara mucho. Y se sinti sorprendida al darse cuenta de que no deca aquellas palabras slo por educacin, sino porque realmente las senta. La sinceridad de Anna y su lenguaje directo eran un alivio despus de tantos das de estar fingiendo. De repente Elizabeth record algo y se volvi hacia Richard. Pensaba que se iba a Johnstown hoy. Hitty Cameron comenz con los dolores dijo Richard y cuando dio a luz sin contratiempos, ya era tarde. No me diga! dijo Anna con alegra. Qu tuvo, una nia o un varn? Un varn, hermoso y sano contest Richard asintiendo con la cabeza. Hitty Cameron? Elizabeth todava tena dificultades para recordar todos los nombres de la gente del pueblo. Es la que est casada con uno de los hijos de Archie Cunningham? Bueno, bueno dijo Anna con rapidez. No es exactamente la esposa de nadie, todava, pero tengo esperanzas de que Noah y ella vivan juntos ahora

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que tienen un nio. Ah dijo Elizabeth confusa. Haba odo algo acerca de la costumbre local de formar una familia sin casarse, pero le resultaba difcil acostumbrarse a ella. Bueno, me alegro mucho por Hitty dijo Julin con impaciencia, tratando de hacer que Elizabeth fuera hacia la puerta, pero es la hora del t y me temo que no quiero esperar ms tiempo. Vens conmigo o no? Ve t delante dijo Richard antes de que Elizabeth pudiera contestar. Yo llevar a tu hermana. Julin levant una ceja mirando interrogativamente a Elizabeth y ella asinti con disgusto. Julin se encogi de hombros y se despidi de los hombres reunidos junto al hogar. Volver para que me hable ms de ese oro le dijo a Axel con ostentacin y la puerta se cerr detrs de l. Hay algo que pueda traerle de Johnstown? pregunt Richard una vez que acomod a Elizabeth en su trineo y le hubo cubierto la falda con las mantas. Es de eso de lo que quera hablarme? pregunt sorprendida. No, pero es un buen modo de comenzar. Y adems, necesito tener un motivo para hablarle? pregunt mientras tiraba de las riendas para ponerlas en su lugar. Elizabeth se daba cuenta de que la peor parte de su papel en todo aquel asunto no era tanto echar de menos a Nathaniel como seguir adelante con Richard. No haba previsto que fuera tan posesivo. Sinti los ojos del hombre que la observaban, una mirada prolongada de condescendencia paternalista que la vea como algo suyo, casi su esposa. Era ms de lo que poda soportar. Supongo que no dijo ella secamente. Seorita Elizabeth! dijo la voz de un nio y Elizabeth sonri y salud a Peter Dubonnet, el menor de todos sus alumnos. Se sorprendi al ver que el nio tena un hacha en la mano; era un nio delgado. Nunca se le habra ocurrido que pudiera tener fuerza suficiente para cortar troncos. Pero haba una cesta de mimbre medio llena junto a l, y el nio se volvi hacia ella mientras el trineo avanzaba. En clase Peter tena el aspecto de un nio demasiado responsable, y Elizabeth se preguntaba dnde estara Claude Dubonnet mientras su hijo cortaba lea. Puede ser que haya correspondencia esperando en Johnstown deca Richard, y Elizabeth volvi a la conversacin con l. Supongo que habr dijo. Tal vez algn mensaje de su ta Merriweather. S dijo Elizabeth sintindose enseguida muy incmoda Tal vez. Le molestara que no hubiera ninguno? Antes de terminar aquella pregunta, Elizabeth lament haberla hecho. No se atreva a mirar a Richard; en cambio, vio que la blanda nieve cubra los yermos campos de Henry Smythe. Soy un hombre paciente dijo por fin Richard. Ya veo que lo es dijo Elizabeth. Si puedo hacer una observacin, dira que tambin es obstinado. Richard se limit a encogerse de hombros, como si estuviera de acuerdo.

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Irritada, Elizabeth decidi hablar claro con Richard, aun a riesgo de alejarlo. Cundo me hablar de su niez? le dijo. Usted siempre esquiva el tema. Del mismo modo que usted esquiva mi propuesta? Ya hemos discutido largamente su propuesta, varias veces replic Elizabeth. Pero todava tiene que decirme algo de su infancia. Veo que hoy est muy interesada en las historias dijo Richard claramente molesto. Se refiere a Jack Lingo? Un gruido fue la respuesta afirmativa. Es una historia interesante, pero no tiene nada que ver con lo que estamos hablando. No hay nada que decir dijo Richard con voz solemne. Entre extraos, tal vez no contest Elizabeth en el mismo tono. Se preguntaba por qu insista tanto en esto, por qu era tan importante que Richard le hablara de la poca en que haba estado con los mohawk. Entonces dejaremos de ser extraos? pregunt Richard con una voz que impresion a Elizabeth por la entonacin distante, pero al mismo tiempo vagamente amenazadora. El trineo marchaba en aquel momento a travs de un espacio angosto, junto al ro que pasaba entre una ladera empinada y una pared rocosa, el sendero estaba justo al borde del agua, cuyo nivel haba subido por el deshielo. En cuanto pasaran la curva, Elizabeth lo saba, aparecera ante sus ojos la casa de su padre. Pero el lugar donde estaban en aquel momento no era visible desde la casa ni desde el pueblo. Con creciente desazn, Elizabeth vio que Richard detena el trineo. Esto es lo que gano por ser curiosa, pens arrepentida. Durante las ltimas semanas se las haba arreglado para evitar esos encuentros con Richard, pero en aquel momento no haba dnde ir, no haba excusa que poner. Elizabeth. Ella lo mir con una ceja levantada. Usted cree que su ta dar la bendicin para que nos casemos? Elizabeth tuvo ante s la imagen de su ta Merriweather. Era una persona amable, pero tambin una mujer de frreas opiniones y una de ellas era que una mujer con recursos econmicos suficientes estaba mejor sin casarse. El amor no era algo que entrara en la concepcin de la vida de la ta Merriweather, y no sabra qu posicin adoptar ante lo de Nathaniel. Richard, por otra parte, sera para ella un tipo humano mucho ms familiar, pese a su niez poco convencional. Realmente no lo s contest Elizabeth. Usted sera capaz de contradecir sus deseos si ella no apoya nuestros planes de matrimonio? Qu casualidad que lo exprese as pens Elizabeth. Al menos para contestarle esto puedo mirarlo a los ojos. Si yo siento que lo mejor para m es casarme, as lo har, aunque mi ta no est de acuerdo. Y ya sabe qu es lo mejor para usted? Richard se aproximaba a ella no precisamente con una actitud apasionada, sino ms bien como alguien que sabe cul es su papel en un momento determinado y est decidido a cumplirlo.

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Tal vez dijo Elizabeth tratando que su voz pareciera firme, pero sabiendo que se quebraba un poco. Quiso poner la mano en el hombro de Richard en un claro intento de detenerlo, pero l se la cogi cuando ella la adelantaba y se la llev a los labios. Elizabeth la quit mientras reprima un suspiro. Soy un hombre paciente, Elizabeth dijo Richard con el entrecejo fruncido de tal modo que indicaba lo contrario. Pero no soy tonto. Elizabeth sinti en aquel preciso momento unas ganas irreprimibles de rer. Se mordi el interior de las mejillas tratando de prestar atencin a lo que deba hacer y de comportarse adecuadamente. Era necesario que permaneciera tranquila y amable, y por otra parte, era imprescindible encontrar una frase que lo mantuviera a la espera. Y encontrarla enseguida. Sus arrebatos son muy poco apropiados, Richard le dijo con una voz que tuvo la esperanza de que fuera suave, pero que temi que fuera al revs. No tiene usted respeto por mi buen nombre? Aliviada, Elizabeth vio que l dejaba de acosarla al or aquello. Volvi a su asiento con una expresin algo atnita pero no del todo insatisfecha en el rostro. Justo en aquel momento, la pared rocosa comenz a ceder. Al principio fue un crujido seco, como el ruido de una rama que se rompa con el peso de la nieve, despus vino un alud. Una lluvia de guijarros y de hielo cay sobre ellos y antes de que Elizabeth se diera cuenta de lo que estaba sucediendo, los caballos haban empezado a retroceder. Con una maldicin reprimida, Richard trat de sujetar las riendas, pero stas se le escaparon de las manos y quedaron fuera de su alcance. Cayeron varias rocas, una de las cuales fue a dar en el lomo de uno de los caballos, rebot y golpe al otro. Quietos! Quietos! grit Richard tratando de alcanzar las riendas, el trineo segua su carrera desbocada e iba dando tumbos haciendo que ellos fueran frenticamente de un lado a otro. Inconscientemente Elizabeth hizo lo que le haban dicho que deba hacer en tales casos: se abraz las piernas. El viento le arranc la capucha de la cabeza y sinti el golpe de la nieve fra en las mejillas y la boca. El aire se haba vuelto repentinamente helado y resultaba difcil respirar, las rfagas le daban de lleno en la cara. Los caballos tomaban la curva haciendo que el trineo quedara durante un breve pero espantoso momento apoyado sobre un solo patn. Entonces el sendero se hizo ms ancho y el trineo volvi a avanzar normalmente despus de un chirrido de los patines. Richard estaba inclinado por encima de los lomos de los caballos gritndoles, pero ellos seguan adelante, lanzando nieve y barro con sus pezuas. Elizabeth cerr los ojos y trat de recordar alguna plegaria, cualquier plegaria, pero ninguna le vino a la mente, y era ms aterrador estar ciega ante los peligros que afrontarlos. Cuando abri los ojos, Nathaniel corra hacia ellos. Anonadada, se dio cuenta de que deba de estar cazando, porque se acercaba saltando colina abajo, tratando de interceptar el trineo. Richard intentaba detener a los caballos. En una milsima de segundo Elizabeth not, algo fuera de s, que por fin vea la parte del doctor Todd que l haba tratado de esconder con tanto esmero. Nathaniel se lanz sobre los caballos, cogi las riendas y los fren con su propio peso. Durante un momento el nico ruido que se oy fue el spero ladrido de los

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perros que se callaron cuando Nathaniel se lo orden. Todo el episodio haba transcurrido en unos segundos, Elizabeth estaba segura de ello, pero se senta como si hubiera pasado un siglo entero. Despacio, casi majestuosamente, Richard se levant del trineo y seal con el dedo en direccin a Nathaniel. Elizabeth vio que temblaba, y al levantar la mirada, observ, alarmada, que Richard no poda recuperar el aliento. Estaba rojo de ira, su voz sali como un trueno. Esto es obra suya! Richard! Asustada, Elizabeth levant una mano para tocarle el brazo. Por el rabillo del ojo observaba la reaccin de Nathaniel; ms que ver sinti su enfado. Creo que Nathaniel merece nuestra gratitud dijo sin soltar la mano. Lo que se merece es que lo golpeen! grit Richard como respuesta. Nos ha salvado la vida! replic ella tambin gritando. Trat de matarnos dijo Richard sin apartar la mirada de Nathaniel. Si no puede controlar su trineo dijo Nathaniel, al menos contrlese a s mismo. Junto a Elizabeth, Richard se qued paralizado de un modo todava ms aterrador que cuando gritaba. Elizabeth mir a Nathaniel implorando. Por favor... comenz a decir, pero se detuvo. Por favor quera decir , por favor, detn esto, estoy asustada. Por favor. Ven aqu y deja que te mire. Se miraron un instante y Elizabeth se dio cuenta de que Nathaniel trataba de tranquilizarse, las mandbulas se distendan lentamente. O el disparo dijo Richard con los puos cerrados. Disparo? pregunt Elizabeth con incredulidad. Qu disparo? Alguien dispar a la roca dijo Richard sin ni siquiera mirarla. Nathaniel dispar a la roca para que cediera aclar. sa es la cosa ms tonta que he odo respondi Nathaniel con voz extraamente razonable. Y una vez que pueda calmarse y pensarlo bien, se dar cuenta de que es as. Por lo dems continu tocndose el sombrero en un ademn de deferencia hacia Elizabeth y mirndola fijamente durante ms tiempo del que convena, me complace haber podido ser de utilidad; ahora debo seguir mi camino. Silb a los perros y sin decir ms se perdi entre los rboles. Sintiendo que se desplomaba, Elizabeth lo vio partir. Saba que no deba seguir mirando porque Richard estaba atento, pero le resultaba imposible. No poda. En la confusin de aquellos ltimos momentos se dio cuenta de que l no la haba llamado por su nombre. Fue l dijo Richard con voz lgubre mientras revisaba los arneses del trineo y pona las riendas. Lo hizo a propsito. El corazn de Elizabeth recuperaba su ritmo normal, pero volvi a acelerarse. Richard la miraba con expresin torva. l lo sabepens ella desesperada. l lo sabe. Volvi a mirar hacia el bosque, por donde Nathaniel haba desaparecido y dese con todas sus fuerzas que volviera. No haba tenido miedo de Richard cuando intent besarla, pero en aquel momento s lo tena. Estoy segura de que se equivoca dijo finalmente. Pero Richard no la estaba mirando, pareca haberse olvidado

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completamente de ella. Claro que fue l. Es capaz de hacer cualquier cosa con tal de apartarme de Lobo Escondido. Elizabeth cerr la boca y fij la mirada en sus propias manos, tensas sobre el regazo. Usted debe de estar equivocado dijo de nuevo. Djeme decirle algo contest Richard, estirando las riendas con fuerza, con demasiada fuerza, pens Elizabeth, teniendo en cuenta la reaccin de los caballos. Tendr que matarme para lograrlo, porque no dejar que ningn hombre se interponga entre Lobo Escondido y yo. El miedo de Elizabeth se disip al instante y en cambio sinti un repentino enfado. Ningn hombre se interpondr entre Lobo Escondido y t. Pero no me tienes en cuenta a m.

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Captulo 18
Elizabeth baj la mirada en direccin al cuaderno que tena delante y cerr los ojos para concentrarse. Skennen'k: wa ken dijo finalmente alzando los ojos con inseguridad para que Muchas Palomas se lo confirmara. Skennen'k: wa ken replic Muchas Palomas. Estoy bien. Muchas Palomas era una exigente maestra de kahnyenkehaka y no sola premiar con elogios a los alumnos desde el primer momento. A la dbil luz del alba, a Elizabeth le resultaba difcil distinguir una seal de aprobacin o de insatisfaccin en la cara de la india. Hannah, por su parte, sonrea ampliamente por encima del hombro de Mucha Palomas cuando Elizabeth acertaba o negaba tristemente con la cabeza si se equivocaba. Shiaton! deca Muchas Palomas inclinndose casi imperceptiblemente sobre el cuaderno. Elizabeth moj la pluma y con esmero escribi la frase. Luego mir con cierta satisfaccin la creciente lista de palabras y frases que haba ido reuniendo en sus lecciones matutinas. Lo que la sorprendi fue que no hubiera ningn sonido de p o b, ni tampoco de l, lo cual explicaba la incomodidad que le supona a Atardecer pronunciar su nombre. Cuando habl del tema con Muchas Palomas, la joven se limit a encogerse de hombros: Parece que no son necesarias dijo. De todos modos vale la pena or nuestras historias. sta era una idea en la que haba que pensar con calma; sin embargo, la maestra segua con su leccin. Cmo se dice cuando alguien llega a la puerta? pregunt Muchas Palomas levantando la mano para que Hannah no interviniera. Djala pensar. Tasataweia't sugiri Elizabeth. Entre. Muchas Palomas sonri por fin, y Elizabeth se dispuso a registrar la complicada palabra, preguntndose qu smbolo usar para indicar aquel sonido aspirado en el que tanto insista Muchas Palomas, como si fuera algo que se tragara. Puso un apstrofo, pero le habra gustado algo mejor. Le preocupaban mucho las t's y las d's; Muchas Palomas pronunciaba algo entre los dos sonidos. Pero como no tena ningn signo disponible, Elizabeth deba confiar en su odo. Le mostr a Muchas Palomas su trabajo. Est bien? Kanyen'keha tewatati1 fue la amable respuesta. Elizabeth se mordi el labio inferior. Tohske'wahi? Tohske'wahi confirm Muchas Palomas. Cuando terminaron de estudiar varias frases, Muchas Palomas se levant y
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Deberamos hablar en kahnyen'kehaka

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abri los postigos. Entr con la maana primaveral una brisa ligera y todava fresca. Elizabeth tap el tintero y cerr su cuaderno. Cuando lo hubo guardado en un lugar al que no llegaran los ojos de los curiosos, Hannah ya haba ocupado su asiento en primera fila, frente a ella, y Muchas Palomas haba comenzado a copiar el versculo de la Biblia de aquel da en la pizarra. Elizabeth apenas tuvo tiempo de contemplar la inocente escena que representaban cuando los nios llegaron a la puerta. Estaban mojados y hacan mucho ruido, las cestas de comida chocaban unas con otras y las botas golpeaban el suelo, las voces se elevaban entre discusiones, historias y tonteras. Elizabeth se qued en medio casi sin darse cuenta, rodeada de todos sus olores: humo de cedro, rboles de hoja perenne, grasa de oso, lana hmeda, ropa usada durante todo el invierno y sudor. Les son las narices y les quit los abrigos y los empapados guantes, contest las preguntas que le hacan hasta que se puso ante todos ellos para comenzar, mientras todos los ojos (azules, grises, verdes y de todos los matices del castao) se fijaban en ella. Los nios se sentaban ante dos mesas, los pequeos en la primera fila y los mayores detrs. Muchas Palomas estaba sentada en una mesa en el rincn, al pie de la ventana, observando sin moverse mientras los nios comenzaban a copiar en sus tablillas la consigna del da: No pongis vuestra fe en los prncipes, haba escrito Muchas Palomas con su esmerada letra. Elizabeth envi a Liam Kirby a estudiar con Muchas Palomas mientras oa la lectura de los ms pequeos. Cuando levant la mirada vio que las cabezas de Muchas Palomas y de Liam estaban inclinadas sobre la tablilla. No podra haber dos seres ms diferentes, pens Elizabeth. Delgada y discreta, toda la tranquila energa de Muchas Palomas estaba puesta en el trabajo que tena ante s, mientras que el pelo alborotado de Liam y su considerable tamao eran tan difciles de contener como sus excesos de energa y entusiasmo. Se rea, pataleaba y silbaba; no poda quedarse quieto aunque lo intentara. A los trece aos, Liam era el alumno de ms edad de la escuela; y all estaba, con buen humor, mecindose en el banco. Las sugerencias que le haca Muchas Palomas parecan marcar el ritmo de las palabras y los silencios de Liam. Una vez ms Elizabeth tuvo que reconocer que no haba previsto todos los problemas pedaggicos que tendra que afrontar. Liam no se pareca en absoluto a su hermano Billy. No le haba guiado el ojo cuando la primera maana Elizabeth le haba pedido que se sentara junto a Muchas Palomas, que podra prestarle la atencin que necesitaba. Lo que le faltaba en imaginacin e inteligencia lo supla con una temerosa buena voluntad y una firme determinacin. Alguien le puso una tablilla bajo las narices, lo que sac a Elizabeth de sus meditaciones. Por favor, seorita dijo una voz infantil. Est bien as? Elizabeth dirigi su atencin a una lnea escrita que oscilaba hacia arriba y hacia abajo. Respir hondo y le dedic a Jemima Southern una sonrisa reprobatoria. Me temo que no dijo en voz baja para no distraer a los otros nios, al tiempo que comenz a corregir las letras invertidas y de tamaos diversos que haba en la tablilla. Por favor, seorita dijo Jemima. No puedo trabajar en mi tablilla, no

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podra practicar en la pizarra, por favor? Elizabeth mir primero a la nia que tena el aspecto tranquilo de su madre pero el temperamento rudo de su padre, y luego la tablilla todava en sus manos. Escribir en la pizarra era uno de los privilegios ms solicitados de la clase. Los nios lo pedan cada vez que tenan ocasin. Desde luego, eran capaces de pedir cualquier cosa: si podan llevar la lea, si podan limpiar la pizarra o barrer el suelo, si podan recoger los libros, quin deba salir el primero de la clase y quin volver el ltimo. En el recreo, Elizabeth haba odo a los nios discutir acerca de cul de sus respectivos padres era el que poda hacer un arco ms grande cuando orinaba; discusin que haba tratado de olvidar. Haba comprendido que no haba tema ni tarea que pudiera quedar al margen de las disputas. Pero escribir en la pizarra era el ms preciado trofeo que todos anhelaban. Los dems la observaban con una mezcla de curiosidad y expectacin, preguntndose cmo se las arreglara para tener contenta a Jemima. La nia era brillante y necesitaba que la orientaran. Pero tambin era insidiosa y desagradable. En otra escuela, con un maestro, tal vez hubiera sido ms fcil poner las cosas en su sitio. Qu hacer para mejorar lo malo sin daar lo bueno? Elizabeth saba que Jemima poda aprender muchas cosas de ella, pero a veces era difcil mantener la concentracin cuando se encontraba con su risa orgullosa. El fuego arda en el hogar mientras lo pensaba, sintiendo el peso de las miradas de todos los dems alumnos. Hasta Hannah, que rara vez sola levantar la mirada de su tarea, estaba observando. Vamos, Mima dijo Liam en el fondo del aula, justo cuando Elizabeth pensaba que la nia no cedera y tendra que llamarle la atencin delante de todos. Sintate. No ves que no quiere? No har caso de tus caprichos. Gracias, Liam dijo Elizabeth tratando de reprimir una sonrisa pero sin mucho xito. Creo que Jemima y yo nos podemos entender bien. Un destello de contrariedad brill en la cara de Jemima, pero se volvi a su mesa sin ninguna queja. Se acomod en el asiento con movimientos firmes y breves, tratando de no tocar a Hannah. Las dos nias deberan haber estado en aulas separadas. Un sbado, Elizabeth despidi a los nios con mucho mpetu y tard ms tiempo que de costumbre en organizar la cabaa antes de marcharse. Se qued en el porche durante un rato, observando todo lo que la rodeaba, que pareca estar chorreando agua, cogi su chal y se lo puso en la cabeza en un vano intento de mantenerse seca. Diez minutos ms tarde su falda estaba llena de barro, ya imaginaba la taza de t y los zapatos secos, aunque le aterraba el atardecer en su casa. Kitty Witherspoon y su padre los visitaran y se esperaba que Richard volviera de Johnstown. No saba con certeza qu tema ms, si las atenciones de Richard o el resentimiento de Kitty ante la decisin de ste. Se oy un ruido en el bosque y Elizabeth hizo una pausa. Vamos, Dolly dijo con amabilidad. Vamos, iremos juntas. Cuando la nia de once aos sali de entre los rboles, Elizabeth sonri:

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No tienes por qu tener miedo le dijo con dulzura. Me alegra que me acompaes a casa. Esto no era del todo cierto, pero Dolly Smythe era tan terriblemente tmida que Elizabeth se senta obligada a alentar cada esfuerzo que la nia haca. Dolly asinti con la cabeza, slo gestos y buena voluntad, la mirada siempre baja. Elizabeth estaba segura de que esto se deba a que la nia era bizca. Esperaba que se mantuviera a su lado caminando en silencio; sin embargo, Dolly la sorprendi. Alguien est vigilando dijo casi sin aliento. Elizabeth se detuvo resbalando un poco en el barro. Mir en direccin al bosque pero no vio seales de nadie. Qu quieres decir? Alguien est vigilando dijo Dolly encogindose de hombros e incapaz de ser ms explcita. Lo o hace poco. Elizabeth reflexion un momento sintiendo que el corazn empezaba a latirle fuerte. Seguramente alguno de los nios dijo. Querr asustarnos. Dolly levant la mirada. Una de las pocas veces que miraba de frente. Bajo las cejas arqueadas del color del trigo, un ojo verde se diriga a Elizabeth mientras el otro iba en direccin opuesta. De repente baj la cabeza. No, seorita dijo con sencillez. Bueno, sea quien sea el que anda por ah, coger un resfriado dijo Elizabeth tratando de mostrarse temeraria cuando saba que debera parecer asustada.Quera gritar el nombre de Nathaniel, forzarlo a que se dejara ver; en cambio, cerr la boca con fuerza y sigui caminado junto a Dolly, que tropezaba y resbalaba a su lado. Para la cena haba tres clases de carne, tomates en conserva, las mejores alubias de Curiosity, caldo, galletas y un postre con ms brandy del necesario; adems estaba Kitty mirando a Elizabeth como si sta acabara de matar a toda su familia antes de sentarse ante la mesa. Puesto que su padre y el seor Witherspoon parecan muy contentos hablando del tiempo durante la comida, y como Richard no haba llegado, tal como se esperaba, Elizabeth pudo eludir cualquier tema que la pudiera haber llevado a enfrentarse directamente con la joven. La rabia que Kitty senta contra Elizabeth era implacable, el centro del problema era Richard, y Elizabeth no poda hacer nada. No todava. Se concentr en la comida y slo hablaba cuando el seor Witherspoon se diriga a ella o cuando Julin trataba de hacer que prestara atencin a alguno de sus relatos. El juez pareca completamente de acuerdo en seguir la discusin acerca del deshielo cuando se instalaron en la sala, despus de la cena, pero Julin ya haba tenido suficiente y quera que los dems lo supieran. Debe de haber algo mejor que hacer en esta temporada que discutir eternamente el estado del tiempo dijo con impaciencia. No hay nada que hacer en este lugar, nunca hay nada que hacer aqu dijo Kitty con aire dramtico. Hija la amonest con cario el seor Witherspoon, pero Kitty mir para otro lado.

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Todd tuvo una buena idea, verdad? dijo Julin. Debe de haber algo que hacer en Johnstown. Tendra que haber ido con l. No me sorprendera que celebraran algn tipo de fiesta. Al ver la cara descompuesta de Kitty, Elizabeth dese que su hermano se callara, pero l sigui sin darse cuenta, haciendo conjeturas acerca de lo que habra estado haciendo Richard en Johnstown y dando a entender que l, Julin, tendra que haberlo acompaado en la diversin. Pronto tendrs lo que quieres dijo el juez. La semana que viene iremos a Johnstown. Hay cosas que hacer, sabes? Miraba a Elizabeth con aire pensativo. Elizabeth hizo todo lo que pudo para permanecer impasible, por una vez contenta de que la chchara de su hermano la excusara de hablar: La semana que viene? Con este tiempo? Para qu? No es que me queje, nos ir bien salir, no te parece, Lizzie? prosigui sin dar oportunidad a Elizabeth de asentir o pronunciarse en contra. Aunque Lizzie no querr venir. Est trabajando en la escuela. Tiene responsabilidades que atender. No est libre para ir a divertirse, o no, Lizzie? Creo que esta vez Elizabeth tendr que venir dijo el juez levantando una ceja. Hay asuntos que debemos resolver. Impuestos y cosas as. El primer pensamiento de Elizabeth fue de alivio: se acercaba la primera semana de abril y su padre no haba mencionado la cesin de la propiedad desde haca meses. Ella haba empezado a temer que hubiera cambiado de idea acerca del acuerdo. Muchas noches se haba quedado en vela preguntndose qu hara si as fuera, cmo podra comunicarse con Nathaniel y hacrselo saber. En aquel momento pareca que su padre fuese a anunciar algo aunque Richard no estuviera presente. Le costaba mantenerse tranquila y no mostrar preocupacin, saba de sobra que aquellas sensaciones se reflejaban en la cara; adems, Kitty Witherspoon no le quitaba los ojos de encima, tena los labios cerrados con expresin de contrariedad y casi no poda disimular la envidia. De qu se trata, padre? pregunt Julin relevando a Elizabeth de la obligacin de contestar. Se oy un golpe fuerte en la puerta y el juez se levant sonriendo. se debe de ser Richard dijo. Preguntmosle a l. Elizabeth se cogi las manos, que dej sobre el regazo, y se esforz por mantener un semblante tranquilo. Aquello era lo que haba esperado, para lo que se haba preparado. Dara a entender que finalmente aceptaba a Richard. De repente sinti alegra de que Kitty estuviera presente, lo que podra explicar su falta de voluntad para dar enseguida una respuesta clara, o para mostrar alegra e incluso entusiasmo. Hasta los hombres podan comprender una cosa as. Convendran una fecha para ir a Johnstown a firmar la cesin ante el seor Bennett, que actuara de notario. De algn modo, ella tendra que enviar un mensaje a Lobo Escondido. Estaba tan concentrada en sus pensamientos que apenas se dio cuenta de que todos en la habitacin se haban quedado callados. Elizabeth levant la cabeza esperando ver a Richard y en cambio vio a Nathaniel. Estaba en la puerta, tena la cara rgida a causa de la rabia contenida. En una mano llevaba el cuerpo de un castor, su gran cola chorreaba agua y sangre; con la otra mano sujetaba a Liam Kirby por el cuello, en silencio

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y muerto de miedo. Incluso un sbado estamos disponibles para estas cuestiones? pregunt Julin mientras Nathaniel contaba cmo haba encontrado a Liam sacando al castor de una de sus trampas. Me parece que esto podra esperar un momento ms oportuno. El juez ni siquiera se dign a mirar a su hijo. No puede esperar dijo sin ms. Si un residente de Paradise necesita mis servicios oficiales, siempre me encuentra en casa. Siga, Nathaniel. Y por favor, Julin, no interrumpas a este hombre. No tengo mucho ms que decirle, usted puede verlo dijo Nathaniel. Este nio ha estado robando en mis trampas a lo largo de todo el invierno. Pero sta es la primera vez que lo atrapo. Habitualmente no recorro la lnea de trampas a esta hora. Liam estaba en el centro de la habitacin con la mirada fija en sus propias botas y el charco que dejaba en la alfombra. Haba una peculiar sombra roja bajo la cabellera que le rodeaba las orejas. Todava no haba hablado, giraba compulsivamente la gorra que tena en las manos. Y t qu tienes que decir, Liam? pregunt el juez. No tengo nada que decir contest con voz spera. Elizabeth permaneca inmvil, mirando a uno y otro alternativamente. Vio que un moretn se estaba formando en la mejilla de Liam, una mancha oscura que se destacaba en su piel plida, y tambin vio el temor y la rabia en sus ojos. Liam siempre ha sido un buen muchacho dijo el seor Witherspoon en tono conciliatorio. No es as, seor juez? Nathaniel estaba enfadado, pero dominaba sus actos. En aquel momento se dio la vuelta para mirar al juez cara a cara y qued claro que estaba llegando a un punto en que no se refrenara ms. Ha estado robando en mis trampas, lo captur con las manos llenas de sangre. Hay leyes contra el robo, incluso en los libros, segn tengo entendido. Usted debe cumplir con su deber. El juez levant la mano tratando de calmar las cosas. Es la primera vez, despus de todo... Le dije que no es la primera vez que roban en mis trampas. Hizo una pausa tan spera como el tono de sus palabras. Y usted sabe que no ser la ltima. Se refiere al robo que usted alega que...? Elizabeth se sobresalt al ver que los colores suban a la cara de Nathaniel. Padre dijo interrumpiendo, saba que todos los ojos que haba en aquel cuarto la estaban observando. Liam la estaba mirando como si fuera su tabla de salvacin; el juez y el seor Witherspoon se quedaron perplejos ante su intervencin. Incluso Nathaniel, cuyo rostro conoca tan bien como el suyo, la miraba con dudas, impaciencia y algo parecido a la rabia. Qu significa esto? pregunt el juez. Quieres hablar en nombre del muchacho? No dijo Elizabeth, y aadi con voz vacilante: Quiero decir que no puedo hablar ni a favor ni en contra. Percibi la mirada hosca de Liam y se dio cuenta de que no se atreva a mirar a Nathaniel. Sin embargo, sera justo que escuchramos su versin de los hechos. La boca del muchacho se contrajo en una mueca de angustia. Elizabeth

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pens que iba a ponerse a llorar. Si no puedes defenderte y hay pruebas en tu contra, entonces yo no puedo hacer nada para ayudarte continu con suavidad. Si has robado tendrs que atenerte a las consecuencias. Eres implacable para castigar a tus alumnos, Lizzie aadi Julin. Pero yo no estoy convencido de que haya hecho nada. Un momento! dijo el juez muy enfadado. Eso lo tengo que decidir yo! Yo no quiero que lo castiguen le dijo Elizabeth a Julin sin hacer caso de las palabras de su padre. Pero debe cumplirse la ley, no es as? Cmo sabemos que las acusaciones son ciertas? pregunt Julin dirigiendo una mirada contemplativa a Nathaniel que estaba escuchando la conversacin. l viene aqu contando historias fantsticas... Me est llamando embustero? pregunto Nathaniel con voz razonable y mesurada, que podra haber usado para pedir una taza de t. Estoy pidiendo pruebas replic Julin con la misma calma. sta es la prueba que tengo dijo Nathaniel indicando el castor muerto que se encontraba en el suelo, cerca de los pies de Julin. Si le interesa saber qu es lo que me han quitado a m y a los mos, si quiere enterarse de las trampas robadas y de los graneros saqueados y de la gente a la que se le dispar, entonces suba conmigo a Lobo Escondido ahora mismo y pregunte a Nutria por qu tiene una bala en la pierna. Eso, si es que est interesado en saber la verdad. Elizabeth se sorprendi tanto al saber lo que le haba pasado a Nutria que no pudo contenerse y habl: Est acusando a Liam de haber hecho eso? pregunt y se dio cuenta, demasiado tarde, de que la pregunta podra dar a entender que ella tena dudas acerca de la palabra de Nathaniel. ste parpade lentamente. No, nada de eso contest sin volverse. No tiene la culpa del disparo. A quien acusa entonces? pregunt Julin. En este momento preciso estoy acusando a este muchacho de haber robado un castor de la lnea que puse en el arroyo que llamamos El Embarrado. Lo encontr hace menos de una hora. Como pueden ver, todava tiene sangre en las manos. Y qu es exactamente lo que usted quiere que haga con l? pregunt el juez despus de haber examinado las manos de Liam. Condenarlo a prisin? Eso sera un buen comienzo dijo Nathaniel mientras tocaba la punta del rifle con una expresin mitad divertida y mitad irritada. No! dijo el nio levantando la cabeza. No podra hablar por m, seorita Elizabeth? Dgales que voy a la escuela todos los das y que me esfuerzo mucho. No es as? Claro que no irs a prisin... comenz a decir Elizabeth. Es suficiente intervino el juez cuando el muchacho volvi a protestar. Encuentro a Liam Kirby culpable de robar en la lnea de trampas y le pongo una multa de cinco dlares y lo sentencio a una semana en custodia... Cinco dlares? aull Liam. Esa piel no vale cinco dlares! ... pero debido a su edad y a que se trata de un primer delito, suspendo

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la sentencia y ordeno que la multa sea pagada con trabajo en beneficio del seor Nathaniel Bonner. Espero que esto satisfaga a ambas partes. Inmediatamente, el juez se enred con Liam y con Julin en una discusin en voz alta acerca de la ley. La atencin de Elizabeth, en cambio, estaba puesta en Nathaniel. Nutriapens Elizabeth. Est preocupado por Nutria. De otro modo no habra dicho nada de ese robo. Deba apartar la mirada de l enseguida, que los presentes vieran en su rostro la expresin que resultaba conveniente que vieran. Baj la mirada. Slo una cosa ms dijo Nathaniel dirigindose al juez. Liam se qued paralizado, como si pensara que Nathaniel ira a pedir algo mucho ms espantoso que la multa de cinco dlares. Vine a decirle a la seorita Middleton que su escuela est lista dijo Nathaniel volvindose para mirarla a los ojos por primera vez. Ah dijo Elizabeth, y tras meditarlo, aadi: Qu buena noticia. Me voy a los bosques a cazar dijo Nathaniel. Pero usted puede trasladarse sin mi ayuda. Supongo que el mdico puede echarle una mano. S, espero que s replic ella con voz desmayada. Muchas gracias, Nathaniel. De nada dijo tocndose el borde del sombrero. Levant el castor, se lo colg en el hombro con un rpido movimiento de la mueca y dej la habitacin sin decir ms. Oyeron que la puerta se cerraba tras l. Salvaje insolente murmur Julin. Bueno, vamos, Liam, amigo mo. Deja ya de moquear y cuntanos lo que pas realmente. Nathaniel estaba enfadado. Estaba enfadado consigo mismo por haber dicho en la casa del juez ms de lo que deba. Subiendo hacia Lobo Escondido a una velocidad que habra dejado sin aliento a muchos hombres ms jvenes, se oblig a detenerse para despejarse y escuchar. La frustracin y la rabia que llevaba dentro lo apartaban del mundo exterior y en aquel momento deba tener los sentidos alerta. No sera bueno que alguien que estuviera al acecho le disparara precisamente en aquel momento, cuando las cosas slo estaban comenzando. No podra dejar que lo cegara la furia, no deba pensar en el juez ni en Julin Middleton y su sonrisa irnica, ni en Liam Kirby y su mano llena de sangre. Con la cabeza inclinada a un lado, Nathaniel oy los ruidos del deshielo primaveral. Y adems oy otros ruidos, tres o cuatro clases de pjaros diferentes, una ardilla, roedores corriendo sobre la masa de detritos del invierno. Ms lejos, el golpe del hacha en la madera. Toca sus armas, el cuchillo a un lado, el hacha sujeta en el cinturn a lo largo de su columna vertebral. Toc la carga de plvora del rifle y reemprendi la marcha, evitando las pendientes ms peligrosas, avanz por sitios que parecan impenetrables, caminando en medio de ondas de hielo. Quienquiera que lo estuviera siguiendo, saba hacerlo bien. Pero l era mejor. Eso lo tena claro. Una vez que hubo circundado los campos de fresas, Nathaniel volvi a sus pensamientos. En aquel momento, ms cerca de Lago de las Nubes, se senta ms seguro. Record a Elizabeth, su rostro, el modo en que su pelo se mova alrededor del cuello, su voz. Pens en Elizabeth acompaada por Richard y

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entonces comenz a caminar mucho ms rpido hacia la casa.

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Captulo 19
Curiosity pasaba cada vez ms tiempo junto a Elizabeth. Al principio le haba parecido muy natural encontrar algo que hacer en la sala mientras Daisy, Polly y Almanzo reciban sus clases. Eran sus hijos, despus de todo. Y la mente de Manny apenas se concentraba en la tarea si no vea a su madre hilando lana en el rincn. Elizabeth pens que con el paso del tiempo el inters de Curiosity se ira desvaneciendo, pero fue al revs, pareci intensificarse. Mientras Polly lea en voz alta, clida y melodiosa, las manos de Curiosity solan caer sobre su regazo e inclinaba la cabeza como concentrada en la lectura. Tal vez, pens Elizabeth, se trataba de que a Curiosity le gustara tomar parte en ella. Un da se lo pregunt sin prembulos y se dio cuenta con sorpresa de que tal invitacin diverta mucho a Curiosity; como respuesta, la mujer cogi el libro que tena ms cerca, que result ser un tratado sobre el sistema tributario escrito por Alexander Hamilton, y ley un prrafo en voz alta sin detenerse a respirar. Su postura era de lo ms extraa, se inclinaba sobre la pgina y lea en voz alta mirando la hoja como si fuera alguien con quien estuviera discutiendo. Elizabeth estaba encantada. Resultaba que Curiosity haba ledo todos los libros de la biblioteca del juez y tena una opinin formada sobre cada uno de ellos. Poco a poco, Elizabeth aprendi a seguir con las lecciones mientras Curiosity entraba y sala o bien se sentaba junto a ellos, escuchando. Cuando Elizabeth se instal en un rincn de la cocina para comenzar las clases con Benjamin y George, esclavos de la familia Glove, Curiosity tambin estuvo presente; incluso Galileo acuda con frecuencia y se integraba en el grupo. James Glove permita que los muchachos fueran a aprender a leer y escribir y a estudiar aritmtica una o dos veces por semana, cuando no se los necesitaba. Esto haba causado cierta preocupacin en el pueblo, pero la familia Glove no cedi a las presiones, eran los propietarios del nico molino y queran que los muchachos estuvieran mejor preparados para ayudarlos. Elizabeth pronto se dio cuenta de que Benjamin tena talento para la geometra, pero menos para el lenguaje escrito, mientras que con George suceda justamente lo contrario. De pasada, entre un comentario y otro, Curiosity la inform de que no sera bueno para nadie que el seor Glove se enterara de aquello. Curiosity saludaba majestuosamente a los dos jvenes cuando llegaban a la cocina y los elogiaba en voz alta cuando iniciaban el camino de vuelta a casa, mientras les pona en las manos pan de jengibre o algn pastel y les sonrea de una manera que dejaba pensativa a Elizabeth. Pronto se dio cuenta de que Curiosity siempre procuraba que Polly estuviera cerca, hilando o tejiendo junto al fuego mientras los jvenes estudiaban. Benjamin era un joven muy agradable y tena aproximadamente la edad de Polly. Elizabeth se preguntaba cmo se las arreglaran, dado que Benjamin era esclavo, aunque, estaba segura de que Curiosity deba de haber pensado cuidadosamente un plan. Saba de sobra que tanto Curiosity como Galileo nunca dejaban nada al azar.

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No caba ninguna duda de que Elizabeth se haba ganado el apoyo de Curiosity y los beneficios de aquella situacin se notaban diariamente. E iban ms all de las atenciones materiales y personales; comenz a darle informacin. Sola llevarle una taza de t a su habitacin en los momentos ms inesperados y se quedaba sentada mientras Elizabeth beba, hablando de un montn de cosas y deslizando entre los chismes temas que Elizabeth consider muy tiles. Ms all de eso, Curiosity era muy divertida y Elizabeth dependa mucho de su ayuda, sobre todo aquellas semanas en que se le haca muy difcil afrontar sola los problemas acerca de Nathaniel y de los planes de ambos. As, la maana siguiente al da en que Liam Kirby haba sido juzgado y sentenciado en el saln del juez, Elizabeth no se sorprendi cuando Curiosity llam a la puerta. Presa de sueos angustiosos, haba dormido mal y se alegr al pensar que se distraera un poco. El doctor Todd todava no ha vuelto dijo Curiosity directamente mientras le alcanzaba la taza. Debe de haber tenido ms cosas que hacer de las que esperaba murmur Elizabeth. Era el tema que menos quera tratar con Curiosity. S, cosas que hacer. Curiosity neg con la cabeza, el pauelo de su cabeza se corri un poco con el movimiento, Elizabeth levant una ceja y esper que siguiera. Aqu tambin tiene cosas que hacer. No oy ayer a Nathaniel? Inclinada sobre la taza, Elizabeth intent encontrar una respuesta satisfactoria; sin embargo, Curiosity no pareca necesitar ninguna. A Nutria le pegaron un tiro y el mdico se haba marchado. Estaba pensando en ir yo misma hasta all arriba, para ver si necesitan algo y examinar la herida. Ah, sdijo Elizabeth despertando de golpe. Es una idea excelente. Podra llevar un poco de ese ungento que us para curar el hombro de Nathaniel... Se detuvo al instante. Curiosity la estaba mirando de un modo que deca mucho ms que cualquier palabra. Pensaba que tambin podra hacer un alto en el camino y ver primero la escuela que le han hecho. Y quiz usted quiera venir conmigo y hacerme compaa hizo una pausa. Es un camino muy largo para una mujer tan mayor como yo. Por la cabeza de Elizabeth pasaron en un instante muchas respuestas lgicas a aquella inusual peticin, pero Curiosity las conoca todas. Haba algo en juego, y Elizabeth no alcanzaba a darse cuenta de qu era. A mi padre no le gustara. Apret los labios, Curiosity la mir detenidamente. Parece muy preocupada ltimamente por complacer a su padre. Elizabeth lo pens y lleg a la conclusin de que el silencio era la nica estrategia adecuada. Pero Curiosity haba decidido hablar del asunto y no era fcil hacerla cambiar de idea. Usted cree que no me he dado cuenta de que se muerde los labios cuando el juez habla. Trata de fingir que est de acuerdo cuando en realidad no lo est. Y que sonre a Richard Todd cada vez que la visita. Usted puede engaarlos a ellos. Pero djeme decirle que su sonrisa es tan creble como las ubres en un toro. Ahora pretende hacerme creer que no quiere ir a Lago de las Nubes cuando yo misma puedo darme cuenta de que sera capaz de saltar por la ventana y salir corriendo hacia all. Curiosity hacia resonar los dedos una y otra vez mientras Elizabeth se pona cada vez ms nerviosa. Y qu tal si le digo que vino un pajarillo esta maana y me pidi

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que subiera? Y si le digo que el pajarillo me pidi que la llevara conmigo? Elizabeth sinti que los colores suban a sus mejillas. Qu fue exactamente lo que l le dijo? l? dijo Curiosity sonriendo. No dije nada acerca de l. Quiere que le diga algo? pregunt. Era una tentacin. Elizabeth pens que podra confiar en Curiosity; estaba segura de eso. Pero admitir que estaba intentando consciente y voluntariamente engaar a su propio padre era mucho ms de lo que poda hacer. Todava no dijo Elizabeth excusndose, an no. Curiosity neg lentamente con la cabeza y se puso un dedo en los labios. Usted sabe lo que est haciendo, nia? Repentinamente, Elizabeth se sinti menos segura. Estaba a punto de llorar. S dijo por fin. Bueno replic Curiosity, sin sonrer esta vez. Creo que est segura. Alguien llam a la puerta y a travs de ella se oy la voz solcita del juez: Vienes a las oraciones de la maana, hija? Despus iremos a casa de los Witherspoon, que nos han invitado a comer con ellos. Elizabeth se encontr con los ojos interrogativos de Curiosity. Le dar el gusto a ese pjaro? Se oy de nuevo que llamaban a la puerta. Hija? Por favor, disclpame con ellos, padre respondi Elizabeth al juez. Tena pensado salir a dar un paseo. Encontraron la escuela tal como la haban imaginado. Estaba inundada por la luz y ola a madera recin cortada y a jabn. En la habitacin principal haba seis ventanas con postigos, dos en cada pared. Se vea una franja del lmpido cielo primaveral y el fulgor verde y amarillo de los sauces que bordeaban el lago; desde la puerta se podan contemplar las profundas sombras del bosque. Contra el verde oscuro del follaje se alzaban las delicadas ramas de un rbol de mimbre rojizo que brillaba a la luz del sol. Atardecer ha estado aqu con las chicas observ Curiosity con aprobacin. No hay una sola huella de barro a la vista. Sus pasos resonaban en la habitacin. Dios mo, mire esto. Un estudio? Y con vistas al lago. Esto es mucho ms bonito que cualquier cabaa de Paradise, Elizabeth. Elizabeth estaba en silencio porque tema que si hablaba la emocin la desbordara. Atraves de nuevo la habitacin observando el slido suelo de madera, hasta llegar al estudio. La pequea ventana que haba encima del escritorio dejaba ver la caada que haba entre el claro y el lago, donde la maleza y los helechos empezaban a rizar sus ramas. Dio media vuelta y mir sonriendo a Curiosity. Necesitamos cortinas. Claro que s dijo ella. Y una o dos alfombras, dira yo. Quiero ir a Lago de las Nubes ahora mismo dijo Elizabeth sintindose de nuevo agradecida, esta vez por el silencio con que Curiosity recibi sus palabras.

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Nathaniel se haba ido al bosque a cazar. Desde luego. Se lo haba hecho saber en el saln de su padre, lleno de gente. Pero en cierto modo, ella no lo haba odo, o no le haba credo. Elizabeth trataba de prestar atencin a lo que Ojo de Halcn le deca, pero en cambio, lo nico que poda or era un estribillo de dos palabras que se repeta como un eco incesante en su mente: Cmo pudo, cmo pudo, cmo pudo? Espero que vuelva dentro de uno o dos das repiti Ojo de Halcn y entonces Elizabeth asinti con la cabeza tal como el hombre esperaba. Se alegraba de que las mujeres estuvieran ocupadas, reunidas alrededor del lecho en el cual yaca Nutria, examinando su herida. Hannah tambin estaba all, hipnotizada por el contenido de la cesta de Curiosity y haciendo preguntas acerca del ungento. Muchas Palomas se acerc para ajustar las vendas y Nutria, quejndose, intent apartarla. Atardecer y Curiosity estaban en plena conversacin. Y cmo ocurri? pregunt Elizabeth a Ojo de Halcn esperando una larga historia, una historia que le permitiera vagar en sus ensoaciones mientras l la contaba. Pero Ojo de Halcn la miraba fijamente y ella vio la expresin resignada y dolorida de su cara. Era muy difcil sobrellevar aquello. Elizabeth se mordi el labio inferior para reprimir otra pregunta que se le vena a la mente. Cmo cree que sucedi? pregunt Ojo de Halcn. Alguien le dispar cuando estaba distrado. Elizabeth lo mir de lado. Es grave? l se encogi de hombros. Est empeorando. Despus de una pausa, aadi: Nathaniel no se ha ido para siempre. Lo s. Elizabethse senta incapazde mirarlo a los ojos . Quera darle las graciaspor la escuela. En serio? La cogi del brazoy la llev fuera,a la galera. El ruido de la cascadaerams fuertede lo que recordaba.Elizabethse sent en un banco de roca. Se estir la falda y esperque aquella visita terminara de una vez para que pudiera volver a su casa y reflexionar en la paz e intimidad de su propio cuarto Nathaniel cree que es mejor no andar por los alrededoresen los . prximosdas dijo Ojo de Halcncon unasonrisa.Elizabethse sorprendi,le pareciextraoque Ojo de Halcn sonriera Pens que tena que irse despusde lo que pas ayer con su familia, . porque si no, si algo pasara por ah, si alguien se perdiera, por ejemplo..., en el primero en que pensaranseraenNathaniel. Atnita,Elizabethalz la mirada. l se lo cont? Ojo de Halcn asinti. Elizabeth sinti alivio, incomodidad, alegra y miedo,todoal mismotiempo Y usted...?sedetuvoincapazdeseguirhablando. . No soy quienparaaprobaro desaprobarnadadijo suavementeOjo deHalcn Dira que . estoypreocupado.Se lo dije a l sin rodeos.Me parecequeustedno se da cuentade lo peligrosoque essu plan. No tengomiedodijo ella con firmeza. El hombrecarraspe. A lo mejordeberatenerlo. Confo enqueNathanielsercapazdecuidarme.

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l tena la mirada fija. se no es el problema dijo . Y usted lo sabe. Se quedaron en silencio. Elizabeth observ a Ojo de Halcn, observ su mandbula y el modo en que sus ojos se hacan ms pequeos cuando miraba a los lejos, ms all del agua. Pareca tranquilo, pero ella pensaba que haba algo ms bajo aquella imagen. Una vez haba conocido en casa de la ta Merriweather a un viejo coronel que fue de visita, un veterano de las guerras contra Francia y contra los indios. Aquel hombre tena el mismo aire de cuautela. Elizabeth se pregunt si todos los viejos soldados tendran la misma actitud de vigilancia y recelo. Nathaniel se parece mucho a usted. Se sorprendi de sus propias palabras pero sinti que estaba dicindole a Ojo de Halcn la verdad. El hombre depuso sus reservas y sonri ligeramente. Ah, s dijo. As es. Cuentan que usted entr en un fuerte sitiado y rescat a su esposa y a su hermana. Bueno replic Ojo de Halcn, no es exactamente as, pero supongo que est bien para una historia. Tuvo que ser muy peligroso seal ella. Ojo de Halcn se encogi de hombros. Respirar era peligroso en aquellos tiempos. La cuestin es continu Elizabeth con voz firme que usted debera hacer lo mismo en este lugar. Al or esto Ojo de Halcn lanz una carcajada. Debera dijo sin conviccin. Entonces Elizabeth le dijo: Mi padre dice que quiere ir a Johnstown el mircoles. Puede decrselo a Nathaniel? Ojo de Halcn camin hasta el final de la galera y mir la garganta y el agua que caa. Sin volverse a mirarla, dijo: Qu bonito da de primavera! Quiz le gustara caminar un poco. El pelo de la nuca se le estaba erizando. No estaba muy segura del motivo, aunque... saba exactamentepor qu. Hannah! grit Ojo de Halcn, y cuando la nia apareci en la puerta, le dijo unas pocas palabras en kahnyenkehaka. Elizabeth, confundida y todava sin saber qu hacer, no entendi nada. Pero vio que Hannah la miraba con una sonrisa tmida. Venga dijo la nia. Le ensear el lugar donde crecen los lirios salvajes. Han salido pronto este ao. Ms despejada, Elizabeth se levant. Me gustara mucho. Acompaar a Curiosity a su casa dijo Ojo de Halcn. En caso de que usted tarde.

Para concentrarse en algo que no fuera el destino de aquel paseo, y porque lo consideraba prudente, Elizabeth trat de memorizar el camino por el que iban. Siguiendo a Hannah, que estaba inusualmente tranquila, atravesaron la caada ms all de la angosta garganta y fueron hacia el bosque a travs de una alfombra de anmonas que creca bajo una plantacin de arces azucareros y abedules an sin hojas. Elizabeth not que se haban cortado cuidadosamente rectngulos de la corteza de los abedules y que los arces tenan signos de golpes recientes. Fueron hacia arriba, hacia el otro lado de la montaa, a travs de grupos de hayas y arces dispersos junto a abedules y algn abeto. Elizabeth haba pasado gran parte de aquellas ocho difciles semanas tratando de aprender de sus alumnos todo lo que pudiera acerca del bosque, y en aquel

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momento saba el nombre de los rboles. A veces preguntaba algo y Hannah le responda nombrando el cerezo silvestre, el tejo y el diente de perro, una flor lilicea de cliz amarillo y ptalos con motas moradas. Seal la madriguera de un puerco espn y unas huellas de oso en el barro. Hannah contestaba las preguntas de Elizabeth sin los detalles que habitualmente daba y despus de un rato Elizabeth dej de preguntar. En el bosque haca fresco, pero ella haba comenzado a sudar. En lo alto del peasco, Elizabeth dio media vuelta para mirar el bosque desde arriba. La visin la dej maravillada: era como si no hubiera nadie ms en el mundo; no haba seales de Lago de las Nubes, ni del pueblo, ni de nada que tuviera que ver con los seres humanos. Slo las montaas y su capa moteada de rboles de hoja perenne, con los primeros brotes tiernos de los robles, arces y hayas; miles y miles de ellos, hasta donde alcanzaba la vista. Hannah avanzaba y Elizabeth la sigui a travs de arboledas, pinos rojos y blancos, que rodeaban un lugar pantanoso en el cual la primavera sala a la superficie. Pasaron aquel lugar y llegaron a una planicie rocosa. Un halcn pas sobre sus cabezas con un poco de musgo colgando del pico. Se levant un viento que hizo que las faldas de Elizabeth se enrollaran entre sus piernas. En silencio, Hannah le hizo una sea con la barbilla. Elizabeth contempl el lugar donde se encontraban en aquel momento. Lago de las Nubes estaba debajo, la cascada pareca un dedo rugoso que sala de la montaa. Bajo las botas, Elizabeth pudo sentir la fuerza del agua a travs de la roca cuando se aproximaba al punto en que la corriente se rompa formando una cascada. Desde all no podan ver el agua, pero s podan orla. Se oy entonces el grito de un pjaro que Elizabeth antes no haba percibido. Sin embargo, Hannah levant la cabeza y lo repiti: Huye de los Osos murmur Hannah a modo de explicacin. No haba signos de l. Elizabeth comprendi que aquello quera decir que las haba seguido. No habran permitido que Hannah atravesara el bosque sola. Y menos teniendo en cuenta lo que haba pasado en los ltimos das. Otro grito procedente de abajo. En respuesta, Hannah seal el peasco. La pendiente era muy pronunciada, con rocas, cascotes y guijarros. No haba ningn sendero a la vista. Elizabeth mir el lugar y luego a Hannah. Quieres que vaya por all? La nia asinti como si no hubiera nada anormal en ello. No vienes? Hannah neg con la cabeza. Qutese las botas le dijo con sentido prctico. Es ms fcil con los pies descalzos. Muy nerviosa, Elizabeth le hizo caso. Despus de pensarlo mejor, tambin se quit las medias y las dobl con esmero. Adelante dijo Hannah sonriendo esta vez, la espera.

Era extrao sentir la tierra en los pies descalzos. Elizabeth caminaba lentamente al principio, midiendo los pasos. Dos veces tuvo que agarrarse a un arbusto que sala de la roca, manchndose las manos que le quedaron pegajosas e irritadas a causa de la savia de las plantas. Haciendo una pausa para tomar aire, Elizabeth se limpi los dedos con un pauelo. Quera beber algo. Quera estar en suelo firme. Quera estar otra vez en Inglaterra, ante la mesa de bridge de la ta Merriweather con un libro escondido entre las faldas. Quera todo eso, y no lo quera en absoluto. No haba previsto que el miedo fuera tan grande. l la estaba esperando. Elizabeth trat de poner orden en sus pensamientos, pero stos se le escapaban en un cmulo de imgenes, todas de Nathaniel. Elizabeth sigui bajando otros treinta metros, detenindose y recomenzando hasta llegar a una pequea planicie recortada en el peasco. Se preguntaba dnde podra llevarla aquella entrada cuando vio, por el rabillo del ojo, algo que se mova. Nathaniel estaba detrs de ella. Haba surgido de las rocas sin decir nada y le indic que lo

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siguiera. Le puso la mano en el hombro para guiarla y ella sinti su calor a travs de la capa y de las ropas. Nathaniel le indicaba dnde deba pisar. De repente se adelant para empujar una parte de la roca donde haba una grieta. Se volvi y estir la mano hacia ella. Tena la cara compuesta y un resplandor en los ojos que ella no quera nombrar, pero que ya le era familiar. Le ofreci la mano. Elizabeth mir aquella mano en toda su extensin, la curva pronunciada y fuerte de los dedos. Le dio la suya y dej que la condujera al interior de la montaa.

Al entrar se dio cuenta de que se trataba de una cueva, pero le pareci raro ver rayos de sol refractndose en las paredes. Al pasar de lo oscuro a lo ms iluminado parpade hasta que pudo adaptarse a la luz y al sonido. La cara ms lejana no era de roca, sino de agua: estaban debajo de la cascada, a menos de cien metros de Lago de las Nubes. La cada del agua produca una brisa que le movi el pelo suelto de la nuca y las sienes. En la pequea cueva se esparca una neblina ligera. Un alivio para sus enardecidas mejillas. Nathaniel estaba ante la pared de agua, el sol haca que el pelo y los hombros le brillaran. Visto por detrs pareca un hombre de la frontera, extrao y salvaje con el pelo suelto, la camisa de ante y las polainas adornadas con cuentas. Llevaba un cuchillo en la cintura y el rifle estaba al alcance de la mano, contra la pared. Entonces dio media vuelta y toda su inmensa silueta qued a la vista. Aturdida, senta su sangre agolparse con tanta fuerza como el agua que caa en la cascada. Vio las calaveras de los lobos que estaban apoyadas en un hueco de la roca. Mientras Nathaniel se aproximaba las cont: siete. Eran siete. Nathaniel se detuvo delante de ella, su mirada le recorra la cara. Elizabeth sinti que el sudor le empapaba la frente pese a la frescura del lugar. Est tan nervioso como yo, pens con alivio. Estaba contenta de que hubiera demasiado ruido para hablar. Eso le daba la excusa para mirarlo, para recordar las cosas que saba pero de las que haba comenzado a dudar, la forma en que se curvaba su mandbula, la lnea recta de sus cejas, el modo en que sola contemplarla. No era su imaginacin, era verdad, era l quien la deseaba. Nathaniel le cogi la mano con fuerza y la condujo al interior de la cueva a travs de un pasadizo, hasta que llegaron a otro claro donde la luz era menor pero tambin lo era el ruido del agua. Elizabeth avanzaba insegura: de pronto se detuvo cuando sinti algo semejante a una piel de animal bajo sus pies descalzos. Se apart y solt una exclamacin dbil. No, no le dijo l tranquilamente. Mira, slo son pieles. La cueva, ms grande que la anterior, estaba llena de cosas. Haba cestos, una mesa improvisada con una lmpara en el centro. Las provisiones colgaban en sacos enganchados a las hendiduras de las paredes, tiras de calabaza seca, manzanas y mazorcas entrelazadas. En un lugar ms cercano al que se encontraba Elizabeth haba otros sacos con trapos, estuches para balas, cuchillos en sus fundas y plvora. Y por todas partes, en cada superficie disponible, haba pieles cuidadosamenteatadas. El trabajo de todo el invierno dijo Nathaniel siguiendo el recorrido de su mirada. Lobo Escondido dijo ella entendiendo por fin. Lobo Escondido confirm l. Todo lo que haca falta, todo lo que era necesario para que pasaran el ao estaba all. Cualquiera que quisiera forzarlos a salir slo tena que encontrar aquel lugar. Y ellos haban permitido que ella fuera all sin discutirlo, sin advertencias, sin precauciones. Nathaniel la haba llamado, y ella se haba convertido en uno de ellos. Eso la alegraba, pero a la vez le daba mucha vergenza, no saba dnde mirar. Y l estaba tan callado. Por qu no hablaba? Lo mir y se dio cuenta de que estaba esperando. He venido a decirte... comenz pero no pudo seguir. l le haba cogido la mano, la apretaba. Esperaba. Quera decirte... volvi a decir pero slo para detenerse otra vez. Cuando pudo mirarlo a los ojos, vio algo que la asust. Se dio cuenta de que l trataba de dominarse.

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Muchas gracias, Nathaniel. Por la escuela. Las palabras sonaron formales, incluso fras, y no era eso lo que ella quera. Pero l se mantena distante; todo lo que haba hecho era seguir sujetando su mano. Irritada por su propia torpeza y viendo la falta de voluntad de Nathaniel para calmarla, se solt y empez a contemplar sus pies descalzos. Has cambiado de idea le dijo l secamente. No! Elizabeth alz de golpe la cabeza, la sorpresa disip la distancia que se haba interpuesto entre ambos. No. Cmo se te ocurre semejante cosa? Tal vez porque esperaba algo ms que un saludo dijo Nathaniel, en el momento en que apareca en su rostro una ligera sonrisa de mi novia. Todo el miedo y la frustracin de las ltimas ocho semanas luchaban por aparecer, y con aquellas palabras Nathaniel logr que sucediera. Lentamente Elizabeth se adelant hasta que su frente se apoy en el hombro de Nathaniel, temblando de placer y de alivio al sentirlo junto a ella, al sentir su olor. l la rode con los brazos. Nathaniel saba que ella necesitaba consuelo. Se tom su tiempo, dejando que volviera a acostumbrarse a l de nuevo. Le acarici suavemente el pelo, luego la espalda. Poco a poco, abrazada a l, fue tranquilizndose. Iremos el mircoles dijo despus de un rato. Estoy preocupada. Por qu? Ella temblaba un poco. Estoy preocupada porque tendr que comprometerme con Richard ante el seor Bennett antes de que mi padre firme la cesin. Nathaniel pudo adivinar por la agitacin de la voz que eso era lo ms horrible que ella poda imaginar. Pero sinti tambin que la tensin se aflojaba porque poda compartir su carga hablando con l. Todd viajar a Johnstown con vosotros? Ella asinti con la cabeza. Me temo que s. Bien dijo Nathaniel jugando con su pelo. Tendremos que pensar en hacerlo cambiar de idea. Entonces se apart con el entrecejo fruncido. Nathaniel estaba inquieto, los celos que haba sentido en las ltimas semanas aumentaban. A menos que tengas miedo de herir sus sentimientos. El hecho de que no me guste no significa que quiera hacerle dao dijo Elizabeth con una mirada que a Nathaniel le pareci que les sera familiar a sus alumnos. Slo significa que no quiero casarme con l. Y lo sabes muy bien. No tendremos mucho tiempo dijo lentamente. Y no veo cmo podramos hacerlo con Richard Todd de por medio. Entonces promtemeque no le ocurrir nada malo. Nathaniel dijo con absoluta calma: No le ocurrir nada malo a menos que se le ocurra hacer algo malo. Siempre ests tan seguro de ti mismo? pregunt inesperadamente; se notaba su irritacin por el modo en que lo mir a los ojos, sin dudar. Estoy seguro de algunas cosas respondi l impertrrito. Una de ellas es que no se puede confiar en Richard Todd. Yo no he dicho que confiara en l dijo Elizabeth. De hecho, no confo en l. Pero aun as no me gusta la idea de que sufra ningn dao. Nathaniel sinti que la rabia se le suba a la cabeza. Ests muy preocupada por el bienestar de ese hombre, pese a que no te gusta mucho.

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Lo que dices no tiene sentido contest con voz spera. Tal vez no repuso Nathaniel. Tal vez no en este momento. Ha sido terrible ver que el hombre que ha puesto todo su empeo en sacarme a m y a los mos de esta montaa ha estado todo este tiempo detrs de ti como si fueras un buen caballo. Te dije que no le ocurrira ningn dao si no se le ocurre hacer dao, y es lo ms que te puedo prometer. Te parece suficiente? Elizabeth estaba roja, se frotaba los dedos como si quisiera pegarle, o quiz tocarle. Levant la barbilla haciendo el mismo movimiento rpido de la primera vez que hablaron, cuando le dijo que era una solterona. Una parte de Nathaniel quera que sucediera aquello, que ella se enfadara y enrojeciera, que se agitara. Porque la otra parte de la discusin era la reconciliacin, y as podran proseguir con lo que haba comenzado en el establo en febrero. Nathaniel lo deseaba, pero era cauto. En el futuro saba que tendra que recurrir a todas sus habilidades y a su inteligencia para que pudieran seguir juntos y a salvo. Y estaba el problema de Richard Todd, todava sin resolver. Se daba cuenta de que ella pensaba las cosas, tena los ojos entrecerrados. Elizabeth, te parece suficiente? repiti. S dijo ella a regaadientes. Est bien. Bueno, bien asinti Nathaniel. Entonces esto es lo que tenemos que hacer, tenemos que mantener a Todd lejos de Johnstown, no te preocupes cmo, ya lo pensar luego. Contra su deseo se apart un poco. Ahora, tal vez lo mejor ser que hablemos acerca de cmo nos reuniremos, antes de que te enve a tu casa. Ah. Elizabeth se sinti de pronto decepcionada. Hizo un esfuerzo por disimular su contrariedad, trat de no mirarlo, de no verle ni la cara ni la boca. Y fracas estrepitosamente. Senta la necesidad de poner sus manos sobre l y, sin embargo, no se atreva. Slo dijo: He pasado ocho semanas siendo amable con Richard Todd. Cosa que no me ha divertido en absoluto, aunque al parecer t piensas que s. Pens que t y yo pasaramos... un rato juntos. Qu barbaridad pens ponindose roja y maldicindose por ello. Prcticamente le he pedido que me bese, y qu pasa si no quiere? Y si no lo hace? Senta que necesitaba algo a lo que no poda dar nombre, algo que no poda decirle a Nathaniel, pero saba que deba tocarlo, que deba hacer que l la tocara. l se dio cuenta de todo y se alegr al mismo tiempo que senta temor. Elizabeth susurr mientras la atraa hacia s. Por Dios, crees que no s lo difcil y largo que ha resultado todo esto? Pero si comienzo, si comenzamos... Hizo una pausa para besarla, fuera como fuera, porque ella estaba muy cerca y fue su olor el que le interrumpi, flores secas, tinta y perfume de mujer, entonces no haba otra cosa que hacer en el mundo. Un beso spero que arranc de Elizabeth un suspiro. Nathaniel la abraz ms fuerte y sigui besndola, hasta que se vio forzado a detenerse. Entonces escondi la cara entre el cuello de Elizabeth inhalando su olor. Si empezamos ahora... Ya hemos empezado dijo ella. Y tena razn, l lo saba; ya haban empezado y no podan detenerse. No poda hacer otra cosa que tumbarla sobre las pieles, desatando una cinta con un movimiento de mueca para que pudiera tenderse sobre el montn de pieles, oscuras como su pelo, mientras la besaba en la boca una y otra vez y la tocaba, le tocaba la cara y el cuello, dejando que su boca siguiera besndola, notando que su cuerpo ceda y dejndolo avanzar mientras el suyo estaba cada vez ms tenso. Los ojos de Elizabeth brillaron a la media luz mientras l desataba el lazo de su capa y la estiraba a sus pies. Concentrndose en el rostro de ella, Nathaniel desat tambin el lazo de su corpio y se lo pas por el rostro. Lo dej a un lado y entonces, lentamente, dej correr su nudillos por sus pechos y fue bajando, temiendo que fuera a protestar. Pero la carne de ella pareca florecer mientras se elevaba el sonido de su agitada respiracin. Entonces ella le toc. Pas la mano a travs

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del cuello abierto de su camisa y lo atrajo hacia s para darle un beso tan profundo que disip toda duda. Haba botones, cintas y ganchos que soltar entre los largos besos. Ella lo ayudaba hasta que se qued con la enagua y observ con aire inquisitivo cmo se ergua para quitarse la camisa. Sinti las manos de ella que le tocaban cuando todava no se la haba quitado del todo, los dedos tmidos acariciando el tatuaje kahnyenkehaka que adornaba su pecho, recorriendo viejas cicatrices. Cuando se tendi de nuevo a su lado, ella toc por fin lo que buscaba, la herida del hombro. Levant la cabeza para apretar los labios contra la cicatriz, el toque tmido de su lengua lo excit todava ms. La apret contra l. Es esto lo que quieres? pregunt mientras le apretaba las nalgas bajo la tibia muselina, viendo en su cara y en el movimiento de sus manos que s lo era. Pero necesitaba que ella se lo dijera. Es a ti a quien quiero dijo, sorprendindole. No a Richard Todd. A ti. Entendi que haba sobrestimado las frustraciones, la rabia y la voluntad de hierro que haba en ella. Le baj la camisa dejndole los hombros desnudos y la ayud mientras ella se mova a uno y otro lado hasta que pudo quitrsela completamente. Su cuerpo blanco resaltaba sobre la oscura piel de l. La hermosura de los pechos, firmes y redondos, le impact como lo habra hecho un puetazo. Cielos murmur escondiendo su cara en la curva de su cuello, con las manos puestas en su espalda. Poda sentir que toda la furiosa determinacin que haba en ella se escapaba dando paso a la incertidumbre. Te sientes...? Est todo bien?pregunt ella alarmada. Nathaniel la cogi por los hombros desnudos y se tendi sobre ella, la sangre se agolpaba ante el contacto de aquella suavidad contra su pecho. No tena ni idea de que era innecesario preguntar tal cosa, ni de su propia belleza, ni del valor de lo que le estaba ofreciendo. Elizabeth dijo dejando descansar su frente sobre la de ella. Eres la cosa ms bella que he visto. Pero es que ha pasado mucho tiempo, y me resulta difcil controlarme. Entonces ella sonri. Nadie te pide que lo hagas susurr, y se puso roja, el color le bajaba por el cuello hasta los pechos. l contempl aquel rubor, dispuesto a refrenarse y a empezar de nuevo todo el juego. Besos ligeros y luego otros ms audaces mientras la iba explorando. Con la palma de la mano abierta le acariciaba los pezones y con los dedos recorra rpidamente la superficie de sus brazos hasta que ella se qued sin respiracin. Cuando por primera vez puso los labios en sus pechos solt un grito ahogado y se irgui mientras le chupaba los pezones. La carne creca al contacto con su boca, Nathaniel sinti en todo el cuerpo una explosin de placer. De ella emanaba un fino sudor que l lama entre los pechos y el cuello, hasta llegar a la boca y darle un beso tan fuerte y exigente como la carne que apretaba con su cadera. Sobre ella, cadera con cadera y lengua con lengua, lleg con un dedo a la entrepierna para tocar por primera vez su calor. Se dio cuenta de que ella intentaba decirle algo y volvi de alguna manera en s. Era su nombre, ella estaba pidindole que siguiera. l sac esas palabras de su boca, las trag. Le devolvi su propio nombre, lo aliment con su lengua. Entre besos se desat las correas que sujetaban las polainas y se apret contra ella deseando sentirla, sentir toda su piel contra la suya. Elizabeth susurr. Ella lo mir con los ojos nublados de deseo. Richard Todd jams te tendr, nunca. Debes dejar la casa de tu padre y venir conmigo. Porque una vez que hayamos hecho esto, sers ma y yo ser tuyo. Entiendes? S murmur ella con las manos apretando sus hombros. Cuando muera dijo l. Cuando cierre mis ojos por ltima vez, ser tu cara lo que vea, justo como en este momento.

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Cuando fue capaz de pensar de nuevo, la primera idea coherente que le vino a la cabeza a Elizabeth fue que haba mentido. A Nathaniel y a s misma. No soy idiotale haba dicho una vez en el campo de fresas nevado. S lo que sucede entre un hombre y una mujer. Pero s que haba sido idiota al haber pensado que se trataba de algo simple, de un hecho mecnico que haba que cumplir. Le haba parecido lgica y adecuada la forma en que haba obrado, crey que sera la mejor manera de demostrarle que los celos que senta por Richard Todd eran infundados. Y adems, tena que admitirlo, supona que disfrutara. Los besos le haban despertado la curiosidad. Pero se haba subestimado, haba subestimado sus deseos y sus propias fuerzas. La profundidad de su respuesta era tan recia e increble como la mezcla de dolor y placer que l le haba ofrecido. Nathaniel haba puesto algunas pieles sobre ambos, y Elizabeth se movi ligeramente apreciando la extraa suavidad de la piel sobre su cuerpo desnudo, y la huella clida y hmeda que l haba dejado entre sus piernas. Nathaniel estaba tendido a su lado, sus cuerpos formaban dos curvas paralelas, su pierna, larga y fuerte, segua a la de ella como un abrazo casual que le pareca a Elizabeth casi ms ntimo que el acto que acababa de realizar. l respiraba sobre su hombro, le pasaba el brazo de la cintura al hombro y viceversa. En qu piensas? Entonces ella se volvi hacia l, dispuesta a vencer su timidez. Pensaba que hay cosas que escapan al anlisis racional. l sonri, los dientes blancos brillaron. Y eso es bueno o malo? Bueno dijo con sencillez, y dej caer la mirada pese a su propsito inicial. Estudi la lnea azul oscura que cruzaba su pecho y que continuaba curvndose hacia el torso, hasta algn lugar de la espalda. Se preguntaba hasta dnde llegara exactamente, pero estaba tan cmoda y senta tanta vergenza que no pudo seguir pensando en eso. l le levant la barbilla con el dedo. No me lo has preguntado, pero te dir de cualquier modo lo que estoy pensando. Estoy pensando que es hermoso tenerte aqu, as, junto a m. Y me pregunto si no ests arrepentida, an. La mir fijamente como retndola a que dudara. Elizabeth poda sentir una ola de calor recorriendo sus huesos, capturando sus pechos y luego hacia abajo, ms abajo. As es como empieza pens. Con palabras. Con su voz, tan profunda que puedo or el eco de su alma. Ah, no murmur escondindose en el hombro de l. Todo lo contrario. De verdad? dijo acaricindole el pelo. Con cierta satisfaccin, Elizabeth se dio cuenta de que Nathaniel preguntaba para estar ms seguro. Esto la hizo enrojecer de placer y le dio valor para decir algo que de otro modo no hubiera dicho. No estaba segura de que fuera as, pero en cuanto empezamos, me gust. Me gusta estar contigo. A m tambin dijo l con aire solemne, pero Elizabeth pudo percibir una risa. Se acerc ms a l, el contacto de su pecho en la mejilla y el peso de su brazo en los hombros le empezaban a resultar familiares. Los latidos del corazn de Nathaniel y la corriente del agua de la cascada tenan un efecto hipntico. Se est bien aqu dijo plcidamente. l le cogi la cabeza entre las manos, la forz a mirarlo. Elizabeth, tenemos que hablar.

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Desde luego dijo ella. Pero las preguntas que me vienen a la mente en este momento no son... apropiadas. l se ech a rer al orla, un sonido maravilloso. Por ejemplo? Elizabeth cerr los ojos para clarificar sus pensamientos. Te gusto? Te doy placer?, quera preguntar. Y tambin: Puedo mirarte, mirar todo tu cuerpo? Al final gritaste de dolor o de placer? Y tambin: Ahora llevo un hijo tuyo dentro de m? Pero este ltimo pensamiento era excesivo; la llenaba de expectacin, alegra e indescriptible terror. Lo descart. l la observaba minuciosamente. Elizabeth pensaba que tal vez se daba cuenta de todo lo que pasaba por su cabeza, y de otras ideas que ella todava era incapaz de transformar en palabras. Saba tambin que no tenan tiempo para eso en aquel momento. Botas? Est bien, si quieres saber. Puso las palmas de las manos sobre el pecho de l y las llev hasta los hombros. Pensaba..., con qu frecuencia haremos... esto? l se ri otra vez y le cogi la cara con una mano, pasndole un dedo por el labio inferior antes de besarla. Creo que deberamos casarnos antes de discutir ese asunto. Hubo un remolino de pieles mientras l separaba la mano que le estaba tirando de la oreja. No es por curiosidad, pero me gustara saber con qu frecuencia te parecera bien. Mucho ms despierta en aquel momento, le golpe los hombros hasta que l le cogi las muecas y quiso ponrselas en la espalda, empujando los brazos hacia arriba y hacia abajo. El pelo de Nathaniel al caer rozaba sus pechos, el pendiente mostraba sus destellos de plata en contraste con su piel. Mira, ah, mrate, pens, sorprendida por la extraordinaria belleza de aquel cuerpo, largo, arqueado sobre ella, de msculos compactos. Cerr los ojos porque la mirada de l la cegaba. Constantementele musit sobre la boca. Lo haremos cada vez que tengamos ocasin.

Nathaniel le alcanz un recipiente con agua de la cascada y cort algunas tiras de una vieja camisa de caza para que se lavara, pero no haba tiempo suficiente para que ella pudiera arreglarse debidamente. Se cepill la falda con creciente nerviosismo y entonces, a punto de entrarle el pnico, se present ante Nathaniel. Parece que has tenido algn percance dijo l. Nathaniel tena el mismo aspecto de siempre; al parecer, el ante no se arrugaba. Un percance? murmur ella. No es divertido, Nathaniel. No puedo volver a casa as. Sabes que no puedo. Sintindose molesta, le dio la espalda mientras trataba de ponerse mejor el lazo del corpio, para que cubriera el rubor todava presente en su pecho. Te resfras fcilmente? pregunt Nathaniel. Ella dio un salto, sorprendida. Qu? Eres de esas mujeres que enferman con facilidad? Que se sienten mal y se acuestan? Elizabeth levant la barbilla. Desde que tena doce aos y me golpe la cabeza trepando a un rbol no he guardado cama. Ni siquiera recuerdo la ltima vez que tuve fiebre. Lo dijo con cierto orgullo, y se qued perpleja al ver que Nathaniel se rea. Ven. La cogi de la mueca para llevarla a la otra cueva mientras ella protestaba.

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Por favor, Nathaniel, piensa un poco. Qu voy a hacer? No podemos despertar sospechas... l se detuvo exactamenteante la cascada. Alguien te ha enseado cmo beber de un arroyo? gritaba para que pudiera orle por encima del ruido del agua. Intrigada, Elizabeth neg con la cabeza. Por qu? l sonri y la cogi de la parte superior de los brazos con fuerza. Porque baj la voz la gente suele caerse al agua una o dos veces hasta que aprenden a hacerlo. Se dio cuenta demasiado tarde de lo que se propona. Antes de que pudiera resistirse o tratar de apartarse l la haba puesto debajo de la helada cortina de agua y la sac chorreando, llena de furia y protestando. Nathaniel! La moj de nuevo y despus se inclin para besar una boca que ya estaba abierta soltando exclamaciones. Ella se colg de l, los dedos se agarraban a sus antebrazos rgidos como ramas de roble mientras l la volva a besar, sintiendo el roce de la mandbula de l como una bendicin, la boca como una corriente clida en medio del agua fra que caa en cascada. Ahora dijo l una vez que salieron del precipicio chorreando y sin aliento, espero que puedas volver a tu casa sin despertar sospechas.

Ya haba pasado el medioda cuando Nathaniel anunci el ascenso de Elizabeth por la colina con el canto de un pjaro. Despus de sortear la subida, Elizabeth encontr a Hannah esperndola. La nia estaba sentada con las piernas cruzadas y las trenzas de color negro azulado brillando bajo la luz. Tena en el regazo una rama de lirio silvestre, sin florecer todava, delgados brotes de color violeta escondidos en sus vainas semejantes al papel. Qu bonito! dijo Elizabeth, pero estaba contemplando el rostro de Hannah. La abuela me prometi que me enseara a hacer un ungento con esto para Nutria dijo la nia con firmeza. Elizabeth vio que Hannah se fijaba en su pelo hmedo y el lamentable estado de su ropa. Por una vez, Elizabeth se sinti feliz de que entre las costumbres de los kahnyenkehaka estuviera la de no hacer comentarios personales o el tipo de preguntas que normalmente hacen todos los nios. Pens en varias explicaciones que darle, y enseguida fue descartndolas una por una; no se trataba de uno de sus alumnos, sino de una nia a la que debera criar, que estara bajo su responsabilidad. Su hija. Elizabeth no poda comenzar con mentiras, por lo que no dijo nada. Una vez que se puso las medias y las botas, emprendieron el camino de regreso. Cuando entraron en el bosque de los abedules y arces, Hannah se detuvo repentinamente. Elizabeth se puso nerviosa mirando alrededor, pero no vio seales de ningn problema. Cmo la tengo que llamar? pregunt Hannah en su estilo directo, pero sin su habitual sonrisa. Cmo quieres llamarme? pregunt Elizabeth, que haba estado pensando lo mismo. Yo recuerdo a mi madre dijo Hannah, por primera vez con cierto recelo en sus palabras. Elizabeth quiso acariciar a la nia pero pens que era mejor no hacerlo. Eso est muy bien le dijo. Mi madre muri cuando yo era un poco mayor que t y los recuerdos que tengo de ella son un tesoro para m. Hannah asinti sin dejar su actitud pensativa. Entonces, moviendo la barbilla le hizo a Elizabeth una sea para que mirara hacia los rboles donde estaba Curiosity entre un montn de helchos. Mientras ella observaba, la mujer sorteaba las plantas y las saludaba con la mano. Eh, hola grit. Era sorprendente lo rpido que poda moverse teniendo en cuenta su edad.

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Antes de que Elizabeth pudiera pensar qu decirle, ella ya estaba a su lado y le mostraba una cesta llena de todas las plantas y races que el bosque poda ofrecer. Es hora de volver a casa. Aunque me gustara saber dnde consigui esos lirios en esta poca del ao, seorita Hannah. No se preocupe dijo fingiendo una expresin ofendida ante la sonrisa de Hannah, no creo que pueda andar subindome a los peascos para conseguirlos. No, ahora vaya a su casa, llveselas a Atardecer para que prepare el ungento. Por primera vez Curiosity se fij detenidamenteen Elizabeth. Nosotras tenemos que volver a casa. Parece que se ha cado en el arroyo, no? Bueno, s dijo Elizabeth sin ms. Exactamente. Me lo imaginaba. Pero su mirada deca mucho ms. Hannah ya haba echado a andar. Elizabeth la llam y la nia se detuvo mirando por encima del hombro. Gracias dijo finalmente, cuando todas las palabras que se le ocurran le resultaban insuficientes o demasiado complicadas para pronunciarlas en aquel momento. Dale las gracias a toda la familia. Gracias y hasta luego. Hannah asinti con la cabeza y sigui con paso rpido. Vamonos de una vez dijo Curiosity. Tenemos que llegar pronto y se tiene que cambiar la ropa, no vaya a ser que se resfre. Curiosity comenz a decir Elizabeth, pero la mujer se detuvo y le puso su mano larga y fra en el antebrazo. No le dijo con voz poco amable. Creo que por ahora es mejor que usted me deje a m contarle unas historias. Tengo una o dos que creo que le parecern interesantes.

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Captulo 20
Sabe cuntos nios he trado al mundo? comenz a decir Curiosity. Ella misma respondi la pregunta para alivio de Elizabeth. Ni yo misma lo s, pero supongo que deben de haber sido unos cien desde que llegu a Paradise, hace ms de treinta aos. No me llaman tan a menudo desde que el mdico afirm que saba ms de partos que yo. Sin embargo, me viene a buscar cuando necesita manos ms pequeas. Lo que resulta ms curioso es que el primer nio que puse en brazos de su madre fue precisamente Richard Todd. Veo que la he sorprendido. Pero es verdad, puede creerme. Fue el ao en que su padre le arrend por primera vez la tierra al viejo Carlisie, el tory que perdi todas estas tierras despus de la guerra, cuando el juez las compr en una subasta. Haba slo cuatro familias entonces, se da cuenta?, sin contar la suya. Estaba Horst Hauptmann y su primera esposa, la que enferm de fiebre amarilla y muri. Luego James y Martha Todd se mudaron con su hijo mayor, Samuel, y poco tiempo despus llegaron los Witherspoon. Se haban casado aquel mismo ao. Ojo de Halcn ya estaba aqu, en Lobo Escondido, con Cora y Nathaniel. Me imagino que Nathaniel tendra unos dos aos en el verano del sesenta y uno, cuando su bisabuelo Clarke nos compr la libertad a m y a Leo y vinimos a trabajar para su nica hija. Todava no haba asistido a ningn parto, y tampoco lo haba hecho su madre, pero con la ayuda de Cora lo hicimos llegado el momento. Elizabeth nunca haba hablado de su madre con Curiosity. Saba muy poco acerca de aquellos aos que haba pasado en Paradise y de las circunstancias que determinaron su viaje a Inglaterra, excepto que se haba quedado preada de Elizabeth y que el embarazo se presentaba difcil. Siempre haba albergado el secreto temor de que si le peda a Curiosity que le hablara de su madre, tendra algo que reprocharle a su padre. La mujer haba estado revolviendo entre las hojas marchitas de roble y, con hbiles dedos, haba descubierto un montn de hongos de color escarlata. Sepa que nada es igual ahora dijo distrada. Luego se frot las manos en el delantal y sigui avanzando. Andaba con pasos lentos y medidos, al ritmo de su historia. Pero la seora Todd quera un mdico para el parto, acostumbrada como estaba a lo que se haca entonces en Boston. Vena de familia adinerada, entiende? Pero lleg el momento cuando menos se lo esperaba y nos llamaron para ayudar, a pesar de que no tenamos experiencia. Fue una suerte para Martha Todd que Cora tambin estuviera cerca. Una mujer muy hbil, as era Cora. Aprend mucho de ella. Hace ya un ao que una fiebre se la llev, desde entonces la echo de menos todos los das. La seora Todd era una mujer muy especial pero trajo al mundo a ese nio sin demasiado alboroto. Y dado el peso que tena, me parece que se equivoc de fecha. Curiosity reprimi una risa. Un nio grande, gordo, con el pelo rojo brillante como las brasas. Y qu pulmones. Poderosos. Como puede comprobar, conozco a Richard Todd desde siempre.

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Me pregunto por qu me est contando esta historia dijo lentamente Elizabeth. De veras? Curiosity se detuvo para mirarla con atencin. Bueno, Elizabeth, le estoy contando lo que s del doctor Todd porque pienso que lo subestima. Y que eso es algo muy peligroso. Cuando qued claro que Elizabeth no discutira sobre aquello, Curiosity volvi a su historia: Fue en otoo del ao sesenta y cinco cuando comenzaron los problemas. Su madre ya se haba ido a Inglaterra haca un tiempo para traerla a usted al mundo. Su padre acababa de volver, solo, haba ido ese verano para intentar traerlos a todos, pero volvi a casa con las manos vacas. Dej a su madre embarazada de Julin, supongo, aunque me parece que las cosas no iban bien entre ellos. Curiosity mir a Elizabeth de soslayo. Richard tena ya tres aos y era el nio ms singular que haba visto. Grande para su edad, despierto y agradable. Adoraba a su hermano Samuel, lo segua a todas partes como suelen hacer los hermanos menores. Entonces otras familias se haban instalado aqu, unas ms valientes que otras. ste era un lugar muy solitario, entiende?, y los mohawk haban estado aqu mucho tiempo. Era un viernes al anochecer, lo recuerdo claramente. Baj la voz y Elizabeth tuvo que hacer un esfuerzo para or, aunque una parte de ella no quera conocer aquella historia. El juez y el reverendo Witherspoon se haban ido a Johnstown para atender algn asunto. Recuerdo que la seora Todd le haba dicho al juez que no se olvidara de traerle un saco de azcar. No s por qu, pero eso me inquiet. Haba estado todo el da haciendo jabn, y cuando los hombres se fueron baj al stano para ordenar unos trapos. Haca fresco en aquel lugar y yo tena calor, al final me qued dormida. Era la vieja casa del pueblo, entiende? Era un buen stano, profundo y slido, y no se oa absolutamente nada. Cuando sub, al atardecer, la casa ya no exista, el pueblo entero no exista. Todo estaba en llamas, y todos, o casi todos, estaban muertos o se haban ido. La voz de Curiosity se haba convertido en una letana que hizo erizar la piel de Elizabeth. Tiritaba en sus ropas hmedas y se envolvi mejor en su capa, pero Curiosity ni se dio cuenta. Los nicos hombres que haban sobrevivido eran su padre y el seor Witherspoon porque se haban ido a Johnstown, y tambin Axel Metzler y el viejo Hauptmann, porque se encontraban cazando al otro lado de Lobo Escondido. Y mi Galileo, que estaba pescando en la parte ms alejada del lago y pudo or lo que pasaba, pero no pudo hacer otra cosa que sentarse y rezar. La nica mujer que qued viva, excepto yo misma, fue la seora Witherspoon, que se subi a un rbol en cuanto oy a los mohawk llegar y se qued oculta all. Pensamos al principio que se la haban llevado con los dems. Permaneci en aquel rbol durante dos das, sentada y sin hacer ningn ruido. Fue Axel Metzler quien la encontr y le dijo que bajara, muy amablemente, pero ella no volvi a ser la misma a causa de lo que vio. Los mohawk mataron el ganado y a los hombres inmediatamente, aunque se tomaron su tiempo con el seor Todd. Luego cogieron a las mujeres y a los nios y se fueron. Eran seis. Martha Todd con Samuel y Richard, y Mary Clancy con Jack y Hester. Fue la ltima vez que tuvimos noticias de las seoras Todd y Clancy. Las dos murieron camino al norte, as es como sigue la historia. No se sabe bien qu le pas a Mary, ella era muy delicada y debo decir que no me sorprende que no pudiera soportarlo. En cambio, Martha era muy fuerte. Ella

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podra haberlo logrado de no haber estado preada. No pudo seguir. Cuando empez a caer al suelo con mucha frecuencia, la mataron de un hachazo. S lo horrible que suena, y yo no puedo decir nada que sirva de excusa, salvo que los mohawk consideran que si una mujer no puede andar, morir en el bosque, y un golpe certero es lo mejor que le puede pasar. Dnde estaba Ojo de Halcn mientras pasaba todo esto? pregunt Elizabeth. Haba llevado a Cora y a Nathaniel al valle Genesee ese otoo. Fue una lstima que no estuviera all, ya que l siempre se haba llevado bien con los mohawk y quizs habra podido impedir que atacaran Paradise. Pero el Seor tena otros planes dijo Curiosity y no tuvo miramientos cuando se decidi a ponerlos en prctica. Eran tiempos muy difciles. Elizabeth haca esfuerzos para no pensar en Martha Todd y en la forma en que muri dejando dos hijos en manos de los hombres que haban matado a su esposo. Maltrataron a los nios? pregunt Elizabeth, a pesar de que intua la respuesta. Por Dios, no. Curiosity la mir sorprendida. Los mohawk conocen el valor de un nio. Era a ellos a quienes queran, entiende? Para que ocuparan el lugar de sus familiares perdidos en las guerras. Se dirigieron al norte con ellos, avanzando ms rpido una vez que las mujeres murieron. Dos o tres das despus, Jack se las arregl para escapar en la noche, as supimos lo que les haba pasado a las mujeres. Tena un abuelo en Germn Fats y se fue all para quedarse junto a l. S que ahora es carretero, y muy hbil. Pero los otros tres..., los nios Todd y Hester, fueron adoptados por la tribu, y all se quedaron. No supimos nada de ellos hasta muchos aos despus. Usted sabe dijo Elizabeth que yo he interrogado muchas veces a Richard acerca de esa etapa de su vida, y no quiere decirme nada. Bueno, yo tampoco puedo decirle mucho de lo que pas en los aos en que vivi con los mohawk. Por supuesto, no debe de haber sido muy diferente de como se cra a cualquier nio. Ellos entrenan a los jvenes con mucha severidad, pero dicen que les hacen creer que es un juego. Y los nios Todd eran muy fuertes, los dos. Todos los indios del noroeste saban quin era Samuel, se haba hecho famoso en el lacrosse. Lo llamaban Tira Lejos, creo. Y Richard... con la estatura que tiene, poda hacerle frente a cualquiera, todava puede. Curiosity se detuvo y se volvi para mirar a Elizabeth. De repente sonri. Le queda muy bien el pelo as, Elizabeth, con los rizos alrededor de la cara. Es una pena que no lo lleve suelto habitualmente. Gracias dijo sorprendida a la vez que complacida. De nada. Bien, sigamos. Supimos, unos aos despus de que se los llevaran, que Amos Foster intentaba comprrselos a los mohawk. Quin? pregunt Elizabeth. El hermano de Martha, Amos Foster. Se haba instalado en Albany y haba hecho fortuna con el comercio. Pero su esposa muri sin darle hijos y l quera encontrar a los de su hermana para encargarse de ellos. Se pas mucho tiempo de pueblo en pueblo a travs de Canad hasta que los encontr, pero no le salieron bien las cosas. No quisieron dinero por los nios? No s exactamente si quisieron o no. Supongo que no. Como si yo fuera a

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vender a uno de los mos. Pero a lo mejor eso no importa porque Samuel no quiso que lo rescataran. La mayora no quera, se da cuenta? Sobre todo los ms jvenes, que se haban adaptado a esa nueva vida. Lo que yo s es que Samuel no quiso saber nada de su to cuando ste finalmente los encontr. Ni siquiera quiso hablarle en ingls. No responda a su nombre de pila. Y no es que se le pudiera confundir con un indio, ni a Richard tampoco, corpulentos y pelirrojos los dos. Y Richard? l no quera ir con su to? Richard era diferente. Habra abandonado a los mohawk, me parece, si Samuel hubiera ido. Pero no quera abandonar a su hermano. Cmo sabe todas estas cosas? pregunt sbitamente Elizabeth. El to de Richard respondi Curiosity con mucha seguridad, mientras recorra los pueblos, llevaba consigo a un esclavo que se llamaba Archimedes. Y usted conoce a ese Archimedes? Claro. Es el hermano de Galileo. Cuando el to de Richard volvi a Paradise para ver al juez, Archimedes se sent en mi cocina. Eso fue el ao en que naci Manny, Archimedes meca al nio en sus rodillas todo el tiempo. En aquel momento la sonrisa de Curiosity era distinta. Luego se estremeci y suspir. As que ya ve, algunas de las cosas que le cuento no las sabe nadie. Excepto el propio Richard. No entiendo dijo despacio Elizabeth. El seor Bennett me dijo que Richard fue finalmente rescatado por su to. Es cierto que Samuel se qued y que Richard se fue dijo Curiosity. Pero no porque el to pagara un rescate. Aunque me imagino que sa es la historia que cuenta la gente. No, Richard se fue el otoo en que cumpli once aos. Se escap de una fiesta de caza y volvi a Paradise. Pero si estaba en Canad... Elizabeth la interrumpi. Logr atravesar ese interminable bosque l solo? As fue. Sin otra cosa que un cuchillo y un saco de comida, camin por toda la extensin del bosque hasta llegar a Paradise en invierno. Tena slo once aos repiti Elizabeth para convencerse. S, seora dijo Curiosity. Claro que tena once aos. Pero se las arregl para alimentarse, supongo que de conejos sobre todo, o de ardillas, o de lo que pudiera masticar. Corra para mantener el calor en su cuerpo y se guiaba por las estrellas. Por eso se puede decir que lo que aprendi con los mohawk le sirvi para sobrevivir. Richard Todd es de lo ms blanco que se pueda ver en estos lugares, con sus brocados y sus terciopelos, pero de nio lo criaron los mohawk, y lo criaron para ser un guerrero. Elizabeth reflexionaba intensamente. Y qu lo hizo cambiar de idea y apartarse de su hermano? Eso s que no se lo puedo decir. Supongo que nadie lo sabe, excepto Richard. Y Samuel, quiz, pero est muerto. Muri luchando con los britnicos en la revolucin. Y la gente de por aqu sabe que Richard huy y que pas todo ese tiempo en los bosques? Claro que lo saben dijo Curiosity. l volvi aqu. Fue Chingachgook quien lo encontr y lo llev a la tienda. Flaco como una astilla, contando su historia mitad en ingls mitad en mohawk. Ojo de Halcn y Cora queran llevarlo con ellos, pero al principio l no quiso ir a Lobo Escondido, despus no deseaba

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otra cosa dijo ella suspirando. Los primeros das el reverendo Witherspoon se lo llev consigo y lo cuid hasta la primavera, cuando lleg su to de Albany a buscarlo. Richard vivi con la familia Witherspoon? As es. Djeme ver. Kitty tendra entonces unos cinco aos. La seora Witherspoon haba muerto ese invierno, supongo que el reverendo pens que le hara bien a la hija tener un nio en la casa durante un tiempo. Fue Kitty la que le ense a hablar de nuevo en ingls, charlaban todo el da. Curiosity dej escapar una sonrisa. Hoy ella seguira hacindolo, si pudiera. S que lo hara dijo Elizabeth. Se quedaron un momento en silencio. El claro aire de primavera pareca irreal, lleno de cantos de pjaros y del bro de los rboles que revivan. La tarde apenas haba comenzado; sin embargo, Elizabeth senta que haba transcurrido ms de una semana desde que Curiosity se haba presentado en su cuarto con la taza de t. Poda sentir el olor de Nathaniel prendido en su piel. Record sus manos en sus caderas y lanz un profundo suspiro. Una imperiosa urgencia de dar media vuelta y volver corriendo a su lado la dominaba, quera esconder la cabeza bajo la cascada y no salir de all nunca ms. Se senta vulnerable lejos de l, como jams se haba sentido. La educacin de Nathaniel debi de haber sido muy similar a la de Richard dijo Elizabeth despus de la larga pausa. Aj dijo Curiosity. No hay muchos hombres ms diestros que Nathaniel, ni en el bosque ni fuera del bosque. Yo le confiara mi vida, no tenga duda. Pero hay una diferencia entre Richard y Nathaniel, una diferencia que usted no debe olvidar nunca. Se detuvo, le cogi la mano y le puso la palma hacia arriba contra la suya. Aquel acto carioso conmovi a Elizabeth. Algunos hombres tienen una idea en la cabeza y no se la pueden quitar de encima. Se les pudre y se vuelve una especie de veneno. Richard tiene Lobo Escondido metido dentro, entiende, Elizabeth? Y si usted quiere sacarlo de all, no se sabe qu podra pasar. Elizabeth le respondi: No tengo alternativa. S que la tiene dijo Curiosity con suavidad. Ya la tiene. No es justo lo que Richard quiere hacerles dijo Elizabeth. Curiosity la estaba mirando con una expresin comprensiva que dejaba claro que no haba nada que esconder. Elizabeth fij una mirada agradecida en ella. No es a Richard a quien amo dijo esforzndose para que su voz sonara fuerte y segura, pero oyendo el temblor que la traicionaba. Eso ya lo s, nia dijo Curiosity y solt la mano de Elizabeth. Lo que yo digo es que ninguno de ustedes dos deben olvidarse de Richard, porque l no se olvidar de ustedes. Despus de haber caminado otros diez minutos en silencio, Elizabeth se aclar la voz. Hay algo ms de esa historia que no me ha contado dijo muy despacio. En serio? pregunt Curiosity. Est Sarah dijo Elizabeth. El nombre conocido sonaba extrao en su boca. Bueno, s, ahora que lo dice Curiosity pareca estar haciendo memoria . No s qu le contaron sobre ella. Ni tampoco qu quiere saber.

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Por primera vez desde que Curiosity comenz a contar la historia, Elizabeth se ri, pero no precisamente de alegra. No puedo responder a esa pregunta dijo. Slo puedo decir que tengo la sensacin de que quiero saber ms de lo que s. Curiosity entendi. As son las cosas la mayora de las veces. Estaba claro que la mujer no hablara hasta que Elizabeth no le diera alguna pista. Elizabeth pens en dejar pasar el asunto, pero no quera desperdiciar aquella oportunidad. S que Richard Todd cortejaba a Sarah Elizabeth hizo una pausa preguntndose si deba ir ms all. Finalmente neg con la cabeza y dijo: Supongo que los detalles no son importantes. Curiosity pareca preocupada, tena el entrecejo fruncido, formando una profunda arruga. Creo que es mejor que el mismo Nathaniel le diga qu es lo que pas entre ellos. Lo que yo s no servira para que su mente se tranquilizara, porque no conozco toda la historia. Nadie la sabe, slo Nathaniel y Richard, ahora que Sarah ha muerto. Pero usted se equivoca, Richard nunca cortej a Sarah. No de la forma que usted se lo imagina. Entiendo dijo Elizabeth con expresin pensativa. Curiosity dej escapar un gruido. Me parece que no dijo. Pero yo ya he hablado suficiente por hoy. El cielo que haba estado tan azul y difano slo una hora antes desapareca en aquel momento tras un manto de nubes. Contra el horizonte de color gris acerado se alzaban las formas verdes y amarillas de los rboles como un desolado consuelo. Estaban a punto de llegar a casa; no haba tiempo para tirar de la lengua a Curiosity, aunque Elizabeth habra encontrado el modo de hacerlo. Adems, estaba cansada completamente helada y deseaba meterse de una vez en su cuarto y quedarse a solas con sus pensamientos. Cuando salieron del bosque y empezaron a subir la pendiente, Curiosity se detuvo de improviso y cogi el brazo de Elizabeth. sta levant la mirada, inquieta, viendo que la atencin de Curiosity se concentraba en la casa. Richard Todd estaba en la puerta ocupando todo el hueco. A su lado, maltrecho por el viaje pero exhibiendo una sonrisa formal de bienvenida, estaba John Bennett, el notario.

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Captulo 21
Estornude murmur Curiosity. Asustada, Elizabeth quiso mirarla para saber qu quera, pero la mano de Curiosity apret la mueca de Elizabeth y estornud con estruendo. Estornude! insisti Curiosity. Y hgalo de forma que la crean. Solt la mueca de Elizabeth y sonri lo mejor que pudo. Bueno! Miren quin ha venido! Seor Bennett, qu alegra me da verle! Ha pasado mucho tiempo desde la ltima vez que vino a vernos a Paradise. Elizabeth se qued detrs mientras Curiosity y el seor Bennett intercambiaban saludos, tratando de encontrar sentido a lo que pasaba, pero al parecer su mente no funcionaba. Richard haba vuelto de Johnstown y haba llevado consigo al seor Bennett. Estos dos hechos bailaban en su cabeza, chocaban uno con otro sin que ella pudiera encontrar la forma de relacionarlos. Curiosity le dirigi una mirada conminatoria, entonces Elizabeth avanz. Richard haba llevado al seor Bennett a Paradise. El seor Bennett, de Johnstown, estaba all. Entonces apareci su padre en la puerta agitando una carta: Mensaje de tu ta Merriweather! grit alegremente. Tan rpido como la corriente de agua bajo la que haba sido tan feliz haca tan slo una hora, la verdad golpe a Elizabeth. Richard haba llevado al seor Bennett a Paradise para que no fuera necesario ir a Johnstown para firmar y registrar la cesin. Se podra hacer all mismo, aquella misma tarde. La propiedad de su padre sera cedida en favor de Elizabeth enseguida. En cuanto ella le diera el consentimiento a Richard. Los hombres estaban lo suficientemente cerca para que Elizabeth pudiera apreciar la sonrisa de satisfaccin en el rostro de Richard. Y por qu no? Qu excusa podra dar ella en aquel momento para posponer la respuesta? Se dio cuenta de todo el plan de Richard, simple y perfecto, una estrategia impecable. Por primera vez en su vida, Elizabeth se sinti a punto de desmayarse; el mundo le daba vueltas y se negaba a detenerse. Las imgenes de Nathaniel y Hannah surgan en su mente, Lago de las Nubes, la nieve, la pierna herida de Nutria y de nuevo Nathaniel bajo la luz de la cascada. Lobo Escondido. Richard estaba seguro de su triunfo, se poda ver en la expresin de su cara. Elizabeth estaba poseda por una rabia tan grande e intensa que sinti que toda la sangre se le iba de la cara y se concentraba en la punta de sus dedos, al mismo tiempo que sus pensamientos se clarificaban. Crees que me has arrinconado murmur, debo pensar deprisa. Todo esto sucedi en segundos. Curiosity estaba todava esperando la respuesta de Elizabeth con una ceja levantada. Los hombres tambin esperaban; todava no les haba dicho una sola palabra. Los tres hombres no tenan la clave para saber lo que una mujer puede hacer cuando siente que todo lo que ama est en peligro. Sinti desprecio por ellos, pero trat de impedir que se notara en su rostro.

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Elizabeth mir a Richard a los ojos, y poniendo toda su atencin en la corbata esmeradamente anudada, dej escapar tres estornudos sonoros, crebles y no del todo propios de una seora. Aquella noche, ya descansada, Elizabeth se estir en su cmodo lecho, maravillada por la habilidad con que Curiosity haba controlado la situacin. Murmurando una larga letana de oscuros pronsticos que incluan fiebre, dolor de garganta e infeccin, Curiosity haba llevado a Elizabeth lejos de los hombres y la haba dejado en la cama con ladrillos calientes en los pies y una taza de t. Por precaucin se haba ido a la cocina a preparar una pocin de olor dulce, con cebollas y semillas de mostaza, que estaba en aquel momento junto a la cama de Elizabeth, sin tocar y congelada en el recipiente. Al principio, los hombres haban ido, uno por uno, a merodear cerca de la puerta, pero Curiosity se haba encarado a ellos seriamente, slo al seor Bennett le respondi con una sonrisa por sus buenos deseos. Los servicios mdicos que ofreci Richard los rechaz dndole a entender con la mirada que estaba invadiendo su propiedad; discuti con Julin cuando ste habl de la excelente salud de Elizabeth y dej al juez unos minutos con ella para luego alejarlo dicindole que pronto se recobrara. En definitiva, los mantuvo a todos alejados y slo permita que Polly y Daisy fueran al cuarto, yendo y viniendo con las ropas mojadas, pidiendo teteras de agua caliente e infusiones de manzanilla, vinagre para ponerle en la frente y ms caldo para que bebiera. Los hombres no tenan oportunidad alguna de intervenir y despus de vanos intentos se retiraron a la sala. Slo el sonido de la voz de Julin que se elevaba a veces permita saber lo que pasaba detrs de la puerta. Elizabeth estaba segura, por el momento. Slo por el momento. Tena tiempo de dormir la siesta, estornudar cuando fuera conveniente, beber t, pensar en Nathaniel y en lo que haba sucedido aquella maana, y estudiar sus posibilidades. Que eran muy pocas y muy poco atractivas. Si se aventuraba a levantarse de la cama, todos acudiran inmediatamente y la haran participar en la firma de la cesin. Primero Richard le propondra matrimonio de nuevo, esta vez ante el seor Bennett, aunque ella estuviera hirviendo de fiebre o a las puertas de la muerte. De eso no tena ninguna duda. Curiosity tena sus propias opiniones sobre la situacin. Usted sabe lo que es estar entre la espada y la pared? Pues ah est usted. dijo mientras observaba con desaprobacin el color saludable de la piel de Elizabeth. Cuando sienten en el aire el olor de la carne fresca son malos como cuervos protestaba Curiosity al atardecer, cuando los hombres empezaban a hablar en la sala. El sonido de unos pasos en la escalera hizo que se callara, pero antes aadi: Yo me encargar de ellos. No musit Elizabeth con el entrecejo fruncido. Tendr que hablar antes o despus, tendr que hacerlo. Quiz sea mejor que deje entrar a mi padre. Lo pens rpidamente y dijo: O a Richard. En todo caso a su padre concedi a disgusto Curiosity: No se haga ilusiones con Richard, l sabe cmo es la tos de verdad. Tome. Le alcanz un ladrillo envuelto en muselina que estaba junto al fuego. Pngaselo en la cara. Cuando el color de la cara de Elizabeth subi notablemente, Curiosity escondi el ladrillo bajo la colcha y con una mirada cmplice abri la puerta

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despus de que el juez llamara tmidamente. El juez se acerc a los pies de la cama observndola detenidamente. Finalmente se las arregl para sonrer. Bueno, querida dijo. Supongo que no es momento de darte un sermn acerca de lo inconveniente que es andar por los bosques. Elizabeth habra estado contenta si aquel sermn hubiera servido para pasar por alto el asunto que tanto tema. Pero su padre ya estaba hablando de l. Bueno, has visto que ha venido el seor Bennett. Est dispuesto a ser testigo de la firma de la cesin que te proporciona una parte muy valiosa de la propiedad. Supongo que cuento con tu aprobacin? Si quieres cederme tu propiedad, padre, no tengo objeciones que hacerte dijo Elizabeth. Curiosity no le quitaba los ojos de encima; Elizabeth estornud y se son la nariz. Bien, muy bien dijo el padre. Pero antes de dar ese paso, Richard querra hablar contigo. Elizabeth se las arregl como pudo para enderezarse en la cama y mirar a su padre de un modo que le dejara claro que estaba perpleja. Me ests pidiendo que permita que Richard entre en mi habitacin cuando estoy en cama, sin la ropa adecuada? El juez dej escapar el aliento resoplando. Bueno, supongo que... La verdad, padre dijo Elizabeth mientras trataba con todas sus fuerzas de espantar la imagen de ella misma acostada sin ropa en las pieles con Nathaniel tendido a su lado. Despus de todo es mdico dijo el padre con acento ms humilde. Y viendo que no convencera a Elizabeth, aadi: Richard, en realidad, tiene algo muy importante que decirte antes de que se firme la cesin. Algo que debes tener en cuenta subray. Es que me duele mucho la cabeza, pero por favor, dime cul es la razn tan importante que no puede esperar a que nuestro asunto con el seor Bennett est concluido. De no haber sido por todo lo que estaba en juego, Elizabeth habra podido divertirse viendo que su padre se pona rojo. Se notaba que trataba de encontrar una respuesta, que la desechaba y pensaba en otra. Apareci un tic en su mejilla. Te lo dir sin tapujos, hija dijo al fin el juez. Yo quisiera que vosotros dos formalizarais vuestro compromiso antes de que se hagan los arreglos legales sobre la propiedad. Ya me lo tema murmur Elizabeth, aunque le pareci espeluznante orlo de un modo tan directo. En todo caso, encontr el modo de hacer ms preguntas. Y a qu se debe eso? Es la nica solucin que encuentro para una serie de problemas muy complicados sobre los cuales no quiero explayarme ahora, dado tu estado de salud. El juez estaba contento por lo bien que le haba salido la frase. Los dedos de Elizabeth se haban puesto duros; hizo un movimiento sobre la colcha para refrenar su ira. Perdn dijo Curiosity con aire indiferente. Debo vigilar la pocin.

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Ahora mismo vuelvo, Elizabeth. Dime exclam Elizabeth una vez que Curiosity cerr tras ella la puerta . Por favor, dime, padre, cunta influencia tiene Richard Todd sobre ti. Pero el juez se limit a levantar una ceja. No ms de la que puede tener un buen amigo y consejero dijo. Una persona que sera muy bien recibida como miembro de la familia. Entonces es una lstima dijo Elizabeth, sintiendo que la rabia la posea y que era incapaz de refrenarla que no puedas casarte t mismo con l, porque al parecer lo aprecias ms que yo. Elizabeth! No, djame terminar. Me pregunto si no sera mejor venderle la tierra a Richard directamente y dejarme a m al margen de toda esta transaccin. Despus de todo, yo no tengo mucho que ver en el asunto. Demasiado tarde se pregunt qu podra pasar si su padre decidiera de improviso hacer eso. No! dijo el padre en voz tan alta que la sobresalt. En su mirada haba algo capaz de asustar a Elizabeth de no haber sido mayor la sorpresa. Se dio cuenta de que su padre estaba desesperado. Observ que luchaba por contenerse. Piensa, Elizabeth dijo con voz ahogada. Si te conviertes en la seora de estos dominios podrs ejercer alguna influencia sobre Richard. Acerca de cmo administrar la propiedad, por ejemplo. Y hay ventajas materiales para ti en este trato, de otra manera yo no lo consentira. Puedes estar segura de eso. Elizabeth permaneci inmvil un momento. No haba, despus de todo, ms que decir. Las motivaciones de su padre, cualesquiera que fueran, no quedaran claras aquel da. l no le daba alternativa; no le quera confiar toda la verdad. El trato no era el de un padre previsor y carioso, era el de un temible comerciante. Si ella lo amenazaba en aquel momento slo lograra despertar sospechas. Las lgrimas tendran el mismo efecto; por otra parte, l nunca la haba visto llorar. Si ella se presentaba ante el seor Bennett y se negaba a casarse con Richard, qu pasara? No se firmara la cesin y slo Dios sabe qu otro plan podra estar tramando su padre. Se pregunt si la preocupacin que senta por el cuidado de la propiedad era sincera. El afecto hacia la familia no era, despus de todo, el fuerte del juez; slo dos veces haba ido a Inglaterra durante la infancia de Elizabeth. Entonces se le ocurri una idea que por lo menos le proporcionara algo de tiempo. Me gustara leer la carta de la ta Merriweather. Inesperadamente los colores volvieron a la cara del juez. S, desde luego. Est en el estudio. Enseguida te la traigo. Por favor, disclpame ahora. Debo atender a mi invitado. Esperamos verte ms tarde, cuando te sientas un poco mejor. Elizabeth estaba al borde de la desesperacin cuando Curiosity apareci de nuevo con ms t que deposit sin ceremonias sobre el tocador y dijo: Levntese enseguida y vstase. Tenemos que ir abajo. Qu? Pero Curiosity ya haba cogido la colcha y elegido un vestido de entre los pocos que colgaban de las perchas detrs del espejo. No puedo bajar! dijo Elizabeth en un susurro. Richard me arrinconar. Vstase dijo Curiosity tirndole una camisa. Hay problemas en casa de los Glove, hay alguien mal herido.

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Los Glove? pregunt Elizabeth. No entiendo. Nios Curiosity estaba de pie con las manos en las caderas y agitando los codos y la barbilla. Despirtese ya, no puede estar todo el da soando mientras la comida se quema en el fuego. Alguien ha hecho dao a los Glove y necesitan al mdico. Necesitan a Richard? pregunt Elizabeth. Necesitan a Richard, pero cmo...? Curiosity ayud a Elizabeth a quitarse la bata de un tirn y dijo sonriendo: Siendo una mujer tan culta, Elizabeth, a veces tiene la cabeza dura como una piedra. Elizabeth frunci la frente. Dgame... comenz a decir, pero la interrumpi el ruido de un caballo que se aproximaba al galope. No se preocupe dijo repentinamente lcida. Pas los brazos por las mangas de la camisa y comenz a abrocharse. Cunto tiempo cree que esta emergencia mantendr ocupado al doctor Todd? Ah, teniendo en cuenta la hora que es, supongo que toda la noche dijo Curiosity mientras ayudaba a Elizabeth con sus dedos rpidos. El tiempo suficiente para que usted vea cmo son las cosas. Cuando Richard parti con Julin como ayudante, Elizabeth pens que un retraso de quince minutos antes de bajar las escaleras era absolutamente necesario. Mientras esperaba, hizo un hatillo en el que guard dos mudas de ropa, algunos tiles de costura, otro par de botas, sus cepillos para el pelo, jabn, un espejo de mano, utensilios de escritura, el camafeo de su madre y las pocas joyas que le haban pertenecido; y tambin, despus de largas deliberaciones, tres libros. Le resultaba una tarea angustiosa y en cierto modo aterradora, pero cuando termin se dio cuenta, al mirar el reloj, de que slo haban pasado cinco minutos. El bulto era demasiado grande, de eso no haba duda. Descart las botas y el vestido ms bonito de los dos que haba escogido, el espejo de mano tambin, y, no sin lamentarlo, los libros. Dejara el camafeo y las joyas en Lago de las Nubes al cuidado de Ojo de Halcn. Entonces se sent mirando al fuego y tratando de recordar cmo haba comenzado aquel da. Elizabeth se pas un dedo fro por los labios, sintiendo ms que viendo que todava estaban dilatados y algo delicados. Igual que su entrepierna. No saba si pensar en Nathaniel podra ayudarla a pasar las horas siguientes, o si eso la distraera de sus planes. De cualquier manera, l no poda ayudarla. Ella deba hacer lo que era necesario en favor de su futuro; que no era el que haba imaginado al llegar a Paradise, pero era el que deseaba. Era el que deseaba? En lugar de mudarse a su preciosa escuela estara camino del sur, fugndose. Fugndose. La gravedad del hecho la estremeci y sinti que la boca se le secaba y se pona pastosa. Los alumnos pensaran cosas terribles de ella; y seguramente tambin las oiran de sus padres. Nathaniel era respetado, pese a su parentesco con los mohawk, pero a la gente no le gustara que se vinculara con la hija del juez, ni con sus propiedades. La vida sera ms fcil si nunca lo hubiera conocido, se dijo, y sinti un escalofro ante aquellas palabras. Al or la verdad en ellas. Sin Nathaniel podra

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llevar una buena vida, importante, con recompensas, enseando a los nios que llegaban hasta ella con sus libros y deberes. Una vida tranquila, pacfica y segura. Aburrida, solitaria. Dirigida. Las cosas no seran fciles cuando volvieran a Paradise, pero ella reconstruira su escuela, lentamente. La gente se olvidara de sus prejuicios y entonces la vida seguira su curso normal. Elizabeth suspir profundamente, se sec el sudor de la frente con el pauelo y baj a la sala. De repente, y sin poder oponerse, el juez tuvo que ceder al destino. Haban llamado a Richard para atender a uno de los esclavos de los Glove que se haba herido en una pierna al caerle un tronco en la parte ms alejada de Lobo Escondido y nadie saba cunto tardara en volver. El seor Bennett tena que atender asuntos importantes en Johnstown al da siguiente. Y all estaba Elizabeth, recin salida de su lecho de enferma para cumplir los deseos de su padre. El juez no poda poner excusas que no resultaran inslitas y que no fueran susceptibles de dar pie a preguntas del seor Bennett que l no estara dispuesto a responder. La escritura original fue revisada, el juez cogi su pluma y firm la cesin de bienes. Elizabeth y el seor Bennett firmaron tambin el documento. Finalmente actu como testigo el seor Witherspoon, que haba llegado de visita por la tarde, y tambin, con una firma muy florida, la seora Curiosity Freeman. Bebieron a la salud de Elizabeth con vino de Madeira. Sin tener la menor sospecha, el seor Bennett felicit a Curiosity por su habilidad y a Elizabeth por su mejora. Como una mujer soltera en posesin de una gran fortuna, Elizabeth se despidi de su padre y de los invitados y se retir a su cuarto.

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Captulo 22
Se qued dormida, profundamente dormida. Haba temido hacer trizas la casa mientras esperaba que todos se durmieran; en cambio, estuvo a punto de echar a perder las cosas por lo contrario. De no haber sido por Curiosity habra dormido hasta la maana. Pero Curiosity estaba all, y fue a la habitacin de Elizabeth bien entrada la noche. Le llev una capa oscura, algo de pan y carne en una servilleta, una taza de t con un poco de ron y una llave. En silencio, Elizabeth cogi hasta el ltimo objeto y levant una ceja preguntando. A la luz de una sola vela se destacaban los rasgos firmes del rostro de Curiosity. Elizabeth se alegr cuando vio que le sonrea y se volvi ms afable. El secreter susurr, y entonces con un abrazo y una mirada que al mismo tiempo la amonestaba y le daba coraje, sali. La cola blanca de su vestido dibujaba tras ella una amplia coma. El secreter de su padre. Por supuesto. l habra guardado el documento de la cesin con los dems papeles importantes. Elizabeth apret con fuerza el fro metal de la llave para dejar de temblar. Bajar las escaleras e ir al estudio fue ms fcil de lo que haba imaginado al principio. No haba tiempo que perder, pero en aquel momento no deba pensar en nada, excepto en la llave y la cerradura del cajn donde se hallaba el documento que necesitaba. Incluso cuando estuvo abierta no se atreva a respirar con normalidad; a la luz de la vela busc entre los papeles y encontr los que quera, pasando por alto los dems, casi sin mirarlos. Entonces se detuvo. Los sac de nuevo pese a que una parte de ella peda a gritos salir de all de una vez. All haba una carta escrita en grueso papel de color crema, con una letra que le resultaba muy familiar. Pero haba algo ms que eso, estaba su propio nombre. Era la carta que su ta Merriweather le haba enviado desde Inglaterra. La abri. Rompi el sello. En la luz que titilaba, los trazos parecan bailar.
Da 14 de marzo, 1793 Oakmere Mi querida sobrina Elizabeth: Nunca he deseado tanto tener los poderes mgicos que ningn mortal posee. Slo con ellos podra hacer que esta carta llegara a ti tan rpido como deseo. Tanta es mi preocupacin por tu bienestar y tu futuro.

Elizabeth apret la carta contra su pecho como si el papel pudiera calmar los latidos de su corazn. No se atreva a tomarse el tiempo que tardara en leer el resto, ni siquiera a pensar qu llevaba en la mano, o qu poda significar. Meti la carta en el bolsillo junto con la cesin de la propiedad y con la

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escritura. Con unas manos mucho ms firmes pero con el corazn tan fro y denso como la arcilla cerr el gabinete de su padre y dej la casa, sin molestarse en echar una ltima mirada a las habitaciones que en otro tiempo haba pensado que seran su hogar durante el resto de su vida. Casi termin cuando apenas comenzaba. Elizabeth marchaba al bosque que haba delante de la casa, pensando en el camino ms corto hacia Lobo Escondido por el norte del lago de la Media Luna. Esto la llev a rodear el granero, y all, donde haba estado con Nathaniel haca dos meses, se encontr con Kitty Witherspoon. Ambas se detuvieron, ambas estaban agitadas, como estatuas a la luz de la luna. La ropa de Kitty estaba desarreglada; uno de sus blancos pechos destacaba entre los bordes del corpio. El pelo suelto le colgaba en mechones hasta la cintura. Tena el cutis grisceo, pero los ojos le brillaban mucho. Abri la boca, tal vez para hablar o gritar, para saludar o maldecir, Elizabeth nunca lo supo porque en aquel momento apareci Julin en la puerta del granero. Kitty, querida dijo como si Elizabeth no estuviera all, como si le estuviera hablando a la esposa sentada ante la mesa frente a l. Vmonos ya. Entonces not la presencia de Elizabeth y la observ un largo rato con una ceja levantada. Te sientes mejor, hermana? Mir a Kitty y encogiendo los hombros, en un gesto de reconocimiento de que haba perdido una batalla, desapareci en la oscuridad.

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SEGUNDA PARTE En la espesura

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Captulo 23
Abril de 1793 Era noche cerrada y haca fro, estaba oscuro pero an podan ver algo; avanzaban en un mundo que mostraba millones de matices del gris. Elizabeth miraba desde su refugio de cuero engrasado sintiendo la humedad, pero la curiosidad no se disip por el cansancio. Se balanceaba a punto de quedarse dormida, acunada por el ritmo regular de la canoa mientras bajaba el Sacandaga. Era su primer viaje en canoa, pero no haba habido tiempo para pensar en eso, ni para considerar la posibilidad de que lo fuera a disfrutar. Estar atentos y vigilar haba sido la tarea ms importante mientras los hombres sacaban la embarcacin de su escondite en el bosque, en la orilla del lago de la Media Luna. Todos estaban muy nerviosos. Hasta los comentarios casuales de Ojo de Halcn haban sido reemplazados por rpidas indicaciones con las manos mientras diriga la carga de las provisiones. A Elizabeth le pareca que no podran caber tantas cosas, pieles y provisiones, y algo que parecan cortezas de rbol, su propio hatillo de ropa, las armas y otros bultos. Pero todo encontr su lugar en poco tiempo. Y entonces, sin ninguna discusin, Nathaniel y Huye de los Osos ya haban ocupado sus posiciones, sentados en los extremos de la canoa y con los remos listos. Ojo de Halcn la haba ayudado a orientarse y fue caminando junto a ellos hasta que el agua le lleg a las rodillas. Por primera vez desde que dejaron Lago de las Nubes le habl, para indicarle algunas cosas prcticas, que mantuviera el equilibrio, que tuviera en cuenta la fragilidad del asiento de la canoa. Luego le puso la mano en la cabeza a Nathaniel, habl unas pocas palabras con Osos y, despus de un momento de duda, se inclin para tocar la mejilla de Elizabeth. Todava tengo muchas historias que contarle. As que mantngase atenta. Luego empuj la canoa con un movimiento suave. La canoa se deslizaba por el lago y pas junto al pueblo tras treinta silenciosos golpes de remo. Ella los cont conteniendo la respiracin. No haba nada que hacer, nada que pudiera hacer para ayudar. Entonces, con todos los nervios tensos crey que no podra volverse a dormir. Pero una hora ms tarde estaba lo bastante tranquila para dejar que su peso cayera sobre las pieles que la separaban de Huye de los Osos. Parpadeando por el sueo, Elizabeth observ la ribera, las formas borrosas de los rboles, la extensin de los campos de hierba que a veces se alargaban permitiendo ver a ambos lados del ro una vegetacin de hojas plateadas mecindose por el viento. Lo nico que no cambiaba era la corriente del ro y el movimiento controlado de los brazos de Nathaniel mientras remaba. Detrs de ella poda or, con cierto esfuerzo, el ritmo que llevaba Huye de los Osos en respuesta al de Nathaniel. Y por fin, los ruidos de la noche, los del ro y el gran cansancio que senta,

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conspiraron para adormecerla. El cauce del ro se curvaba una y otra vez, a veces ms sereno, otras, ms rpido; so que era una gran serpiente que haca seas en el bosque, con su viejo lomo escamoso brillando en intensas tonalidades verdes, azul zafiro, oro y plata bruida. Entonces se despert. Todava era de noche. Se haban acercado a la orilla. Nathaniel tuvo que levantar la voz por encima de los chillidos de las aves para que lo oyeran. Le haba advertido, cuando todava estaban en Lago de las Nubes, sobre los tramos en que tenan que cargar las cosas. Eran tres, l se lo haba explicado mientras cargaba el cuerno de plvora y guardaba las balas. El primero era el ms fcil. Ella tendra que ayudar cargando provisiones e instrumentos. No le haba preguntado si quera o poda, simplemente le haba dicho qu era lo que tena que hacer. No era una situacin que hubieran previsto, tampoco haba nada que discutir. El cielo estaba cubierto de estrellas, eran tan brillantes que le resultaba difcil mirarlas. A la luz de las estrellas la cara de Nathaniel pareca ruda, como si estuviera enfadado. La ayud a salir del bote y la dej seguir sola en cuanto puso los pies en la orilla. All haba una rana grande brillando a la luz de la luna. Despus de croar sonoramente, se hundi en el ro salpicando agua. Elizabeth sinti el suelo esponjoso de musgo a travs de las blandas suelas de los mocasines que se haba puesto deprisa, junto con un vestido de ante y unas polainas que Muchas Palomas le haba ofrecido. Haba dejado que las mujeres la vistieran como a una nia, se haba sentido tan desolada que estaba dispuesta a aceptar lo que le pusieran. Pero estaba contenta de llevar aquellas prendas. El cuero curtido era algo extrao para su piel, pero la protega de la helada de la noche y le permita moverse libremente. Elizabeth se toc el pecho para sentir el crujido de los papeles que haba guardado all. Acept la carga que Huye de los Osos le puso en los hombros y se qued de pie pacientemente hasta que se la ajust. Era un peso considerable, pero se la haba puesto en el lugar de la espalda que mejor poda soportarlo, y Elizabeth pens que podra caminar tanto como fuera necesario. Sata' karite ken? le pregunt Osos. Est bien, puede llevarla? Se sinti conmovida al ver que l le sonrea amablemente. Wakata' karite asinti. Muchas Palomas dice que usted es muy buena alumna coment y sigui con su trabajo. Nathaniel descarg la canoa y se ech un peso considerable a la espalda, mientras Huye de los Osos haca con las pieles un montn tan alto que casi le llegaba a las orejas. Elizabeth observ que iba ajustando las pieles a su cuerpo, hasta que quedaron estiradas a lo largo de su espalda cuando se incorpor. Entonces, con un movimiento tan rpido que Elizabeth apenas lo pudo percibir, Nathaniel levant la canoa tomndola por ambos lados y se la puso en la cabeza como si fuera un sombrero alargado y absurdo. Era el comienzo del primer tramo por tierra. Caminaron a travs de la oscuridad durante una hora hasta que volvieron a encontrar el ro e iniciaron el proceso inverso. En aquel momento las rodillas de Elizabeth flaqueaban, sinti alivio al sentarse. Antes de que la canoa estuviera en la corriente del ro se qued dormida.

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Se despert poco a poco, consciente de que haba dormido mal, con la cabeza apoyada a un lado. El sol estaba saliendo y llova, pero ella tena demasiado sueo para buscar el cuero engrasado y cubrirse con l. Oa un ruido muy fuerte. Movi la cabeza febrilmente para acallarlo: entonces sinti la mano de Nathaniel en su mejilla y se levant de golpe dejando caer las cosas que tena en el regazo. Por delante estaban las cascadas, no estaban a la vista pero se las oa. Elizabeth se pregunt cmo sera el ruido de cerca si era tan fuerte a aquella distancia. No haba sido la lluvia la que le haba rizado el pelo, sino el aire cargado de humedad. Esto tambin se lo haba advertido l. Tenan que ir por tierra para rodear las cascadas y los rpidos que los kahnyenkehaka llamaban Difcil de Rodear. Tenan que recorrer varios kilmetros por el bosque, con toda la carga de pieles y provisiones que llevaban en la canoa. Cansada como estaba, y asustada ante lo que vendra, Elizabeth se dispuso a afrontar el reto. No quera defraudar a Nathaniel. Pero entonces se pregunt si ya lo haba hecho, si de algn modo le haba contrariado. l estaba tranquilo. Desde que empezaron a navegar no le haba dicho una sola palabra, ni le haba dirigido una sonrisa, ni siquiera la haba tocado, excepto para ayudarla. Iniciaron el camino y salieron a un sendero escarpado. El ro quedaba atrs y el ruido de las cascadas se haca menor. Elizabeth respir hondo, contenta por el ejercicio y satisfecha por estar cumpliendo con su parte. Se haban movido rpido en el agua, esta parte era lenta pero ella estaba gastando sus energas y se senta bien. Cada paso que daba la alejaba de su padre y de Richard Todd. Pens en la carta sin leer que llevaba cerca de su corazn y sinti que frunca la frente. Cuando el ritmo de la marcha comenzaba a hacer efecto en Elizabeth, se detuvieron. Haba un pequeo claro rodeado de pinos, la tierra removida y los restos de un fuego atestiguaban la presencia de viajeros. Elizabeth tena la esperanza, aunque no se animaba a manifestarla, de que podran descansar en aquel lugar y, de hecho, Nathaniel estaba depositando la canoa en el suelo al borde del claro. Mejor que hagas tus necesidades ahora le dijo tranquilamente, mientras se quitaba el bulto de los hombros. No vayas muy lejos y no uses ninguna hoja de la que no sepas el nombre. Ella asinti con la cabeza tratando de no mirarlo y se fue al bosque. Un poco insegura con las ropas que llevaba, Elizabeth se amonest seriamente y se dijo que era necesario ser ms flexible y adaptable ante situaciones nuevas o conflictivas. Cuando volvi con ellos, los hombres ya estaban comiendo. Huye de los Osos le alcanz un trozo de pan de maz mezclado con nueces y arndanos y un trozo de carne de venado seca que acept agradecida. Nathaniel miraba el bosque y pareca no tenerla en cuenta. Se sent con las piernas cruzadas en el suelo, inclinando la cabeza mientras masticaba, deseando que los ojos no se le llenaran de lgrimas. Comieron en silencio y Elizabeth se preguntaba llena de espanto si volveran a hablarse. Cuando Huye de los Osos se levant y fue al bosque, ella ni siquiera lo vio marcharse.

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Sinti la mano de Nathaniel en el hombro. Ven le dijo con suavidad. Ven, seguro que tienes sed. A pocos pasos del bosque haba un manantial que surga de un montn de piedras, formaba un pequeo lago y corra luego como un torrente hacia el ro. Lo siento le dijo tiernamente, levantndole la barbilla con un dedo. Qu es lo que sientes? pregunt Elizabeth apartando la cabeza. No has hecho nada. Saba lo terriblemente amargas que sonaban sus palabras, pero se senta demasiado desgraciada para fingir. Ests nerviosa y yo no ayudo mucho dijo. Cuando vio que no lo contradeca, sonri. No tengo mucho que decir para disculparme. Salvo que las cosas son muy difciles y que yo no hablo cuando estoy preocupado. Se arrodill y se estir para beber del manantial: mientras se limpiaba la boca con la mano le hizo una sea a Elizabeth para indicarle que era su turno. Pero l tena el pelo recogido en una cola y ella no; se le fue hacia delante, se moj y el agua la salpic. Concentrndose, Elizabeth lo intent de nuevo poniendo la cabeza en diferente ngulo. Nathaniel vio que estaba cada vez ms furiosa por su torpeza. Consciente del peligro que corra al tocarla dud, pero finalmente le recogi el pelo para que pudiera beber. La sedosa textura de la cabellera en sus manos y el descubrimiento de la parte blanca del cuello de Elizabeth, hizo que todo en l se volviera urgente deseo y ansia de proteccin. Ella pudo beber con su ayuda y hasta rer al volverse a l con gotas de agua en las pestaas. Entonces se detuvo, su cara reflejaba la mirada que l saba que ella deba de estar viendo en aquel momento, el deseo, la contenida rabia por no tener tiempo suficiente para el amor. Dej caer el pelo de Elizabeth como si quemara. Ahora ya sabes cmo beber de un arroyo dijo l hoscamente. Nathaniel dijo ella levantando la barbilla para que l pudiera orla. De no haber sido porque el sol estaba saliendo y la gente de Paradise ya estara enterada de que haba huido, no dudaba de que la hubiera tomado all mismo. La mirada atnita de su cara deca claramente que ella habra consentido, encantada de hacerlo. Se aclar la garganta. Todava no estarn buscndonos dijo. Curiosity no dejara que nadie se acercara a mi habitacin antes de las nueve, por lo menos. Haba un tono extrao en su voz, en el modo en que dijo esto. l la mir a los ojos y ella enrojeci. Tu hermano sabe que nos fugamos seal l. S, pero no creo que pueda decirlo, no crees? Nathaniel. Hizo una pausa y entonces volvi a levantar la cabeza. No te hara dao hablarme aunque slo fuera un poco, sabes? Eso no hara que se movieran ms rpido, y adems sera... un consuelo. Es muy difcil para m, por si no te has dado cuenta. Claro que me he dado cuenta dijo con menos amabilidad de la que intent. S que eso no los hara moverse ms rpido, pero s que podra retrasarnos a nosotros. La cara de Elizabeth se ensombreci al orle; maldicindose por hacerlo, Nathaniel vio que su mano se alzaba hasta la nuca de ella y se quedaba all. Ella

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cerr los ojos y se acerc a l. Nathaniel fue a su encuentro y la bes suavemente en los labios y luego la alej. Esta noche hablaremos. Una vez que estemos casados. As ser dijo con la primera sonrisa que pudo esbozar desde que haba llegado corriendo a Lago de las Nubes. Si es que no tenemos nada mejor que hacer. A media maana ya estaban de nuevo en el agua. Los hombres remaban con fuerza y la canoa se abra paso entre los rpidos del ro Hudson con una agilidad y elegancia que tranquiliz a Elizabeth. Hasta los trozos de hielo pasaban y se iban sin que ella se preocupara demasiado; slo ms tarde, cuando la seora Schuyler pregunt sobre aquel tramo del recorrido, se dio cuenta de la magnitud de lo que haba afrontado. Pero era difcil prestar atencin a otra cosa que no fuera la increble belleza del ro y de las tierras que lo rodeaban, de las montaas en la plenitud de la primavera, que haba llegado con cuatro semanas de anticipacin, como seal Nathaniel. El buen tiempo era lo mejor que les poda pasar. Elizabeth pens en lo que sera emprender aquel viaje en medio de una nevada o de lluvias intensas y rez en silencio una oracin de alivio. Vio cosas que nunca haba imaginado, un alce de patas increblemente largas caminando sin alterarse en el agua para quitarse las ramas que se le haban pegado, centenares de golondrinas subiendo y bajando en el cielo, una cierva con su retoo en el borde de un pantano, una fila de tortugas en un tronco a medias hundido, con los caparazones verdes y grises brillando al sol. Un osezno hurgando solo en el esqueleto de un zorro en la orilla. Elizabeth se lo seal a Nathaniel. Un glotn dijo l. Algunos lo llaman el diablo del bosque. Ella volvi a mirarlo y le vio la cola larga y peluda. Se perciban olores fuertes, el del agua y el sol sobre el lodo frtil y en los acres de flores silvestres. En el borde del ro los sauces balanceaban sus largas ramas mientras las liblulas volaban alrededor. All estaba Nathaniel, frente a ella. Se haba quitado la camisa debido al calor del sol. Al principio ella desvi la mirada, todava quedaban muchos rastros de la educacin que le haba dado la ta Merriweather como para permitirse mirar su desnudez. Pero deba mirarlo, era el hombre en cuyos brazos haba estado el da anterior. El hombre al que abrazara aquella noche. Para alegra de su corazn se sinti completamente libre y lo mir. Con cierto disimulo, sabiendo que esto no le pasara inadvertido a Huye de los Osos, Elizabeth se concentr en su imagen. En la manera en que sus msculos se contraan y luego se relajaban, en la forma de cada uno de ellos mientras se tensaban y se flexionaban a la altura de los hombros y antebrazos, en el modo en que sus manos expertas movan el remo. En aquel momento tena tiempo suficiente, y coraje, para mirarle el tatuaje. Era como un rayo que se elevaba por el lado izquierdo hacia la espina dorsal. El rtmico balanceo de su cabello lo esconda y luego lo enseaba hasta desaparecer bajo el pelo. La fuerza de su mirada hizo que finalmente l alzara la cabeza por encima del hombro para ver una expresin en el rostro de ella que habra preferido ocultar. l le sonri e hizo un comentario a Huye de los Osos. Se oy una especie de gruido, Elizabeth no poda saber si de burla o de conformidad. Decidi no pedir que se lo tradujeran. Poco a poco comenz a notar seales de actividad humana. Haba un pato

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de muchos colores haciendo su nido en una canoa medio escondida entre las plantas. A cierta distancia vio a dos hombres pescando. El humo se elevaba de una cabaa que asomaba en un bosque de pinos. Vio pasar lentamente una canoa que iba ro arriba: los nios que haba en ella saludaron al pasar. Fue mientras recorran el ltimo trecho a pie cuando se encontraron con el trampero. Estaba solo. Era un hombre pequeo y muy delgado, y tena un gorro sucio demasiado grande para su cabeza y toda la cara manchada de tabaco y suciedad. Los salud en su canoa, apenas mir a Elizabeth pero se concentr avariciosamente en las pieles que llevaba Huye de los Osos. Elizabeth crey ver que Nathaniel cambiaba de posicin imperceptiblemente. Se haba vestido de nuevo. Llevaba tiras de cuero cruzadas en el pecho y una ancha correa con un cuchillo largo en una funda, un estuche con balas y un hacha de guerra en el lado derecho de la espalda. El rifle colgaba del bulto que llevaba en los hombros, y tena el cuerno con plvora bajo el brazo derecho. Una vez que el hombre se hubo marchado, Nathaniel se detuvo, puso la canoa en el suelo y comenz una conversacin con Huye de los Osos que Elizabeth no fue capaz de comprender. Cul es el problema? pregunt. Pero Nathaniel volva a levantar la canoa de nuevo y no contest hasta que no consigui la posicin adecuada. Hemos tenido mala suerte al encontrarnos con l dijo. Tendremos que ir ms rpido. Elizabeth mir hacia atrs al lugar donde el sendero desapareca dentro del bosque. Quin es? Cuchillo Sucio dijo Osos negando con la cabeza disgustado. Para los kahnyenkehaka es Cuchillo Sucio, pero tambin se lo conoce como Claude Dubonnet dijo Nathaniel. El padre de Peter Dubonnet? De mi alumno Peter? Elizabeth nunca haba visto a aquel hombre; pasaba el invierno en el bosque, poniendo trampas. S dijo Nathaniel con calma. Y se dirige a Paradise. No hay duda. Pero por qu no te dijo nada? pregunt intrigada. Porque es Cuchillo Sucio dijo Osos. Elizabeth se dio cuenta de que no le dara ninguna otra explicacin. Ah, bueno. Saba que debera estar alarmada, pero senta una vaga sensacin de falta de lgica. Claude Dubonnet estara en Paradise aquella tarde y dira lo que haba visto. Lo sabrn tarde o temprano. Pero es demasiado pronto dijo Nathaniel. Y ahora sabrn que no vamos hacia Johnstown. Pero llegaremos a Albany maana. Sera mejor que pudiramos arreglar las cosas hoy mismo dijo Nathaniel. Tendremos que detenernos en Saratoga, espero que los Schuyler estn ya, dado el tiempo clido. La familia Schuyler? pregunt Elizabeth con creciente alarma. Te refieres al seor Schuyler y a su esposa Katherine? l asinti con la cabeza. Mi padre habla de Philip Schuyler con mucha frecuencia, Nathaniel dijo Elizabeth. Considera que el general es un amigo de confianza. Osos gru, un ruido de desdn.

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Nathaniel, en cambio, no pareca preocupado. No dudo que tu padre diga eso dijo. Pero tengo la impresin de que a los Schuyler les alegrar vernos. Cuando estuvieron de nuevo en el agua avanzaron rpidamente por las corrientes del Hudson. Tras dos horas de marcha ligera llegaron al punto donde el ro se una con Fishkill, pasando enseguida junto a lo que pareca un fuerte abandonado en la orilla norte de un ro ms pequeo. All los trozos de hielo eran suficientes para dificultarles la navegacin, pero las preocupaciones de Elizabeth estaban puestas en otro lugar. En el lado oeste del ro pudo ver el humo proveniente de un pueblo que se situaba ms all de los rboles, y luego vio un camino que se abra entre los bosques hasta un lugar que le record la Inglaterra que haba dejado atrs. No las calles angostas y sucias de Londres, ni la tierra salvaje y sin cultivar de Escocia, donde haba ido a pasear con sus primas, sino la Inglaterra de su etapa adulta, la Inglaterra civilizada, la de las visitas por la tarde, la de las partidas de bridge y los conciertos. Contuvo el aliento al ver que un mundo as apareca de pronto junto a la orilla de aquel ro tan indmito e impredecible. Haba una hermosa casa de madera, de estilo georgiano y de modestas dimensiones. Cerca de ella haba construcciones de varios tipos con buenas cercas; vio dos graneros y a cierta distancia la torre de una pequea iglesia. Grandes vacas pastaban plcidamente en un prado rodeado por un bosque. Ms all de todo aquello un hombre araba una amplia extensin de terreno con una yunta de bueyes. En el jardn de detrs de la casa principal, las mujeres trabajaban con azadas. Los nios corran de un lado a otro jugando con una pelota; sus gritos llegaban hasta el ro. Entonces la canoa lleg a la orilla, no quedaba nada ms que hacer que bajar y seguir hasta la casa con Nathaniel a un lado y Huye de los Osos al otro, tal y como iba en aquel momento, con ropas y polainas kahnyenkehaka, y con el vestido de boda de Muchas Palomas, de fino ante blanco y esmeradamente adornado con cuentas y plumas, en el hatillo que llevaba en la espalda.

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Captulo 24
Nathaniel! grit una voz antes de que hubieran terminado de subir de la orilla. Sakrament, ha venido Nathaniel, y tambin Huye de los Osos! Ante ellos haba aparecido, como salido de la nada, un hombre corpulento vestido con ropas de trabajo. Llevaba una pipa vieja a un lado de la boca pero se las arreglaba para hacerse entender cuando hablaba. Johnnie! Ve a casa y diles que Nathaniel Bonner ha venido de visita y que Huye de los Osos est con l, y tambin una joven que quita el hipo! Para confirmar la importancia de su recado, se quit el sombrero de la cabeza mostrando una cara de piel blanca como la crema y desnuda como la luna, ponindoselo luego decididamente. Sonri y extendi una mano roja en direccin a Nathaniel mientras se adelantaba para ir a su encuentro. Elizabeth no saba qu pensar de aquel hombre, pero se daba cuenta de que no era uno de los caballeros formales y rectos que esperaba. Estrechaba las manos con tanto entusiasmo que se descubri sonriendo absurdamente. Me alegro de verte, Antn deca Nathaniel sonriendo a su vez. Permteme presentarte... Pero en aquel momento, los nios, que haban odo el ruido y haban dejado de jugar, entraron en escena. Eran mayores de lo que Elizabeth haba supuesto al principio, tenan alrededor de catorce aos ellos y unos doce la nia, con sus cabellos al viento, libres y salvajes, las mejillas rojas de cansancio y descosidos en sus ropas. Hubo un momento de tenso silencio y de repente todo el grupo dio la bienvenida a Huye de los Osos, los nios delante de l, la nia dando vueltas alrededor. En un santiamn lo hicieron sentarse en el suelo, muy complacidos, para mirarle el pecho y los brazos. Elizabeth tena la impresin de que Huye de los Osos, aunque concentrado y serio como de costumbre, disfrutaba del juego. De otro modo, razon, simplemente los habra alejado con un ademn. En cambio tena una sonrisa dibujada en el rostro que indicaba que poda tolerar esas cosas. El asunto dur hasta que uno de los nios le apret la nariz con una falta total de decoro. Ya est bien. Nathaniel sonrea ante la mirada horrorizada de Elizabeth . Les gusta jugar as. Sigui una conversacin que dej claro que tanto los jvenes como Huye de los Osos pensaban que el enfrentamiento era el precio que se deba pagar por pisar aquel territorio. Antn los miraba con una sonrisa, con los puos apoyados en las caderas, hasta que de pronto pareci recordar que tena acompaantes. Vale, es suficiente por el momento. La abuela debe de estar preguntndose qu hacemos. Dnde est el general, Johnnie? Se volvi y emprendi el camino hacia la casa dando traspis, dejndolos pronto atrs. Nios! Matilde! Dejad a Huye de los Osos antes de que se decida a devoraros para cenar! Ri con entusiasmo de su propia ocurrencia. No

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vienen? les pregunt a Nathaniel y a Elizabeth. Entremos y veamos qu hacen el general Schuyler y la seora. Nathaniel cogi del brazo a Elizabeth mirando de reojo el juego que se estaba desarrollando detrs de ellos. Quin es? susurr ella cuando el hombre corpulento entraba de nuevo en la casa. Antn Meeerschaum. El capataz. Mira dijo Nathaniel, por all viene ella. Saluda a la seora Schuyler. Fue como verse envuelta en una niebla clida. La seora Catherine Schuyler mir detenidamente a Elizabeth, oy la breve presentacin de Nathaniel, y la hizo entrar en casa para protegerla sin decir ms, sin dudar ni hacer preguntas. Un rato ms tarde la seora haba sentado a sus invitados ante la mesa. La puerta que comunicaba con la cocina comenz a abrirse y cerrarse y en pocos minutos dos jvenes mujeres haban puesto los platos, dirigiendo tmidas miradas, no tanto a Elizabeth como a Nathaniel. No haba ocasin de hablar, pero Elizabeth no estaba molesta. Oa a la seora Schuyler interrogando a Nathaniel y a Huye de los Osos sobre la gente y las cosas que sucedan en Paradise, y se dio cuenta con cierta sorpresa de lo familiarizada que estaba con pequeos detalles de su casa. Cuando terminaron de comer Elizabeth slo haba tomado un poco de cerveza fuerte, carne de ave fra y algo de pan, la seora Schuyler puso sus pequeas manos sobre la mesa, ante ella. Era algo inusual, Elizabeth tena las manos unidas sobre el regazo. Pero era tambin, de algn modo, algo reconfortante que se corresponda con la expresin firme, pero tambin amable, de aquella mujer. Dgame, seorita Middleton comenz a decir, cmo es que usted viene de visita en compaa del seor Nathaniel Bonner y de Huye de los Osos? Durante los meses que Elizabeth haba estado esperando en Nueva York para viajar al norte, y en los cuatro meses que haba pasado en Paradise, se haba familiarizado poco a poco con aquello que los neoyorquinos llamaban ir al grano. No obstante, el tono de la seora Schuyler la cogi por sorpresa. Elizabeth mir a Nathaniel y se dio cuenta de que l no mostraba la menor preocupacin por la pregunta. En el viaje por el ro haba estado expectante, nervioso y haba sido cauto, pero en aquel momento estaba distendido. Se limit a encogerse de hombros, dejndola que se las arreglara sola para seguir la conversacin. Nosotros vamos, bamos, camino de Albany comenz a decir. Y entonces, dndose cuenta de lo importante que era mantener la calma y soportar la mirada firme de la seora Schuyler, continu: Tengo algunos asuntos que atender, nos casaremos all. Nathaniel y yo indic finalmente. Por lo tanto, debo entender que ustedes se estn fugando. Yo tengo veintinueve aos contest Elizabeth remarcando las palabras . Y he decidido casarme. La cara redonda de la seora Schuyler permaneca tranquila, casi impasible, pero en aquel momento apareci un ligero tic en la comisura de la boca.

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Su padre no aprueba la eleccin? No le he pedido permiso dijo. Por razones que no quiero decir. Demasiado tarde, Elizabeth se dio cuenta de que muy probablemente la seora Schuyler pensara en alguna razn por la cual debiera casarse tan rpido. Al mismo tiempo pens que seguramente as eran las cosas. Hasta entonces haba logrado conservar la calma, pero en aquel momento se puso roja, aunque mantuvo la mirada fija en la seora Schuyler y no la desvi. Bien, seorita Middleton dijo la seora Schuyler de nuevo. No me gustan mucho las fugas, debo decrselo. Nuestra hija mayor se fug y fue un da terrible para m. Un da terrible. Pero claro, no todos los casos son iguales; adems, usted me ha sorprendido por su inteligencia. Se dirigi a los hombres sin dejar de mirar a Elizabeth. No es as, Nathaniel? As es dijo l casi sonriendo. Se lleva bien con Hannah? S confirm l. Y qu tal con Huye de los Osos? Creo que se ha ganado el nombre que le puso Chirigachgook, Hueso en la Espalda dijo Huye de los Osos. Pero yo le he puesto otro: Mira Bien. Fue la frase ms larga que le haba odo decir en ingls y lo que ms le llam la atencin fue lo bien que la dijo. Pens en la canoa y en su detenido estudio del cuerpo de Nathaniel, y se mordi el lado interior de la mejilla, decidida a no decir una palabra. Pero tambin piensa bien termin de decir Osos con una sonrisa. La seora Schuyler lleg a una conclusin. Dira que piensa mucho y bien dijo mientras una repentina sonrisa converta su cara en algo hermoso. Supo percibir el valor de un hombre como Nathaniel Bonner, en el que otras mujeres inglesas slo habran visto pieles y manos acostumbradas al trabajo. Dirigi una inclinacin de cabeza a Elizabeth y prosigui. Su padre est asociado con mi esposo dijo. Y le debemos nuestra amistad. Pero Cora Bonner fue ms que una hermana para m y mi hijo mayor no estara vivo de no haber sido por la ayuda de Nathaniel en un trance muy difcil. l tiene un lugar en nuestra casa cuando lo necesite. Ahora usted tambin lo tiene, como esposa. Todava no es mi esposa dijo Nathaniel. Pero esperbamos que usted nos echara una mano y llamara al predicador. Hubo un forcejeo en la puerta y una risa. La seora Schuyler lanz una mirada desaprobatoria en aquella direccin. No tenamos planeada una boda para hoy dijo. Pero ser un honor, Nathaniel. Creo que los preparativos ya han comenzado. De nuevo se oy una risa detrs de la puerta de la cocina. La seora se levant. Tengo que hablar con el ama de llaves si es que vamos a celebrar una boda... No necesitamos nada especial dijo Nathaniel. Slo la ceremonia legal y los buenos deseos, que sern muy apreciados. Eso es todo? Catherine Schuyler sonri. Creo que habr algo ms. Necesito hablar con mi Sally para que enve a las nias a otro sitio y podamos darle a la seorita Middleton una habitacin. No pasaremos la noche aqudijo Nathaniel. Tenemos que seguir hacia

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Albany. La seora Schuyler se diriga a la cocina, pero se detuvo y se enderez tanto como fue capaz antes de mirar de frente a Nathaniel. Tonteras dijo. Tendrs un banquete de bodas y dormirs aqu, como la gente civilizada. Sea lo que sea lo que tengas que hacer en Albany, esperar hasta maana. Desafi a Nathaniel a contrariarla. Elizabeth saba que los temores de Nathaniel eran fundados. En la conversacin que haba tenido con Ojo de Halcn antes de partir, haba quedado claro para todos que no era suficiente que Nathaniel se casara con Elizabeth. Era crucial que llevaran los papeles a Albany y que l, en calidad de esposo, pagara los impuestos; as no se podra negar la validez de la cesin en favor de ella, o su estado de mujer casada. Todo eso tena que hacerse antes de que Richard Todd o su padre levantaran sospechas que pudieran dilatar los trmites. Debemos seguir camino dijo Elizabeth muy apenada pero le damos las gracias por su amable ofrecimiento. Le habra gustado pasar la noche de bodas all en la intimidad de una habitacin propia en lugar de viajar a la intemperie con Huye de los Osos. Hay un asunto que debemos resolver en Albany y que no puede esperar aadi Nathaniel. Los brillantes ojos azules de la seora Schuyler se hicieron ligeramente ms pequeos mientras miraba a uno y otro alternativamente. Y cul es ese asunto? pregunt por fin. Yo tengo una propiedad dijo Elizabeth. Es necesario pagar los impuestos. Y hay deudas que tiene mi padre que me gustara saldar aadi y enseguida se pregunt por qu lo haba dicho. Creo que mi esposo podr ayudarla con eso dijo con calma la seora Schuyler. A menos que haya otra razn por la que quieran continuar. Elizabeth se dio cuenta de que Nathaniel lo estaba pensando, la mir y se encogi de hombros. Si el general Schuyler puede echarnos una mano con el papeleo, entonces estaremos muy contentos de quedarnos aqu dijo. An hace fro por la noche en el ro. As es admiti Catherine Schuyler, con gran satisfaccin y se excus para ir a hablar con el ama de llaves. Osos dijo volviendo a la puerta. Tal vez puedas ir a buscar a Antn y al general Schuyler y ver qu es lo que los retrasa. Supongo que estn en el molino. Seguramente querrn saber las novedades y cuando las sepan continu sonriendo con complacencia tendrn mucho trabajo. Elizabeth, muy consciente de que se haba quedado sola con Nathaniel, camin hasta la ventana para mirar los prados que daban al ro Hudson. Era media tarde de un hermoso da. El da de su boda. Apoy la cabeza en el vidrio de la ventana e hizo un esfuerzo para respirar hondo. l se levant y fue hasta all, ella le tendi la mano. Nathaniel la cogi en silencio y la estrech hasta que tuvo que volverse y mirarlo, dando un paso atrs hasta que toc la pared con el hombro. No se haba afeitado y se vean el cansancio y la falta de sueo en su rostro. Pero no haba tensin en sus ojos y s algo ms, algo que a ella le gustaba

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mucho. Podremos dormir bien esta noche dijo ella despacio, sintiendo la superficie spera del papel de la pared rozando su brazo mientras juntaba las manos. Podramos, los dos juntos? pregunt Nathaniel sonriendo a medias. Claro, supongo que podramos. Apoy un brazo en la pared por encima de la cabeza de ella y se inclin. Por el rabillo del ojo, Elizabeth vio que la puerta se abra y luego se cerraba delicadamente, oy las risas. Nos estn viendo murmur. Ese es su problema dijo y la bes. Eso es todo lo que puedes hacer? dijo cuando recuper el aliento. Nathaniel ri al orla. Bueno dijo lentamente; su respiracin haca agitar el pelo que rodeaba las sienes de Elizabeth. Estoy terriblemente cansado y necesito dormir bien esta noche. Pero har otro intento. Elizabeth sinti una contraccin nueva y a la vez familiar en el estmago cuando Nathaniel volvi a inclinarse sobre ella; con los hombros le ocultaba el resto de la habitacin y los dejaba a ambos en un espacio ntimo. Primero fue el contacto de su lengua en el labio superior, luego su boca, tibia y curiosa, y su sabor hicieron que los recuerdos volvieran a asomar. Ella levant las manos y se las puso en el pecho, dejando que sus dedos jugaran con la tela de la camisa, abrazndolo con fuerza mientras l volva a besarla. Luego le pas la mano por la cintura y la atrajo hacia l con ms fuerza. Ella lo sinti de la cabeza a la punta de los dedos de los pies. Me han dicho que se celebrar una boda hoy dijo una voz de hombre en la puerta. Y por lo que veo no puede esperar. El contraste que haba entre el general Schuyler y su capataz habra sido cmico de no ser por el visible afecto que ambos se tenan. Philip Schuyler era un hombre distinguido, delicado, que usaba un lenguaje cuidadosamente escogido, apuesto y elegante, aunque algo pasado de moda, pero consultaba a su capataz como si ste fuera un rey en lugar del hombre rudo y grande que era, con un sombrero de unos veinticinco aos de antigedad. Podramos enviar a MacDonald sugiri el general Schuyler, y luego escuch con gran atencin mientras Antn Meerschaum le explicaba por qu aquello era imposible. Entonces ir yo mismo dijo con voz tranquila. Si t y la seorita Middleton me confiis vuestros asuntos. Nathaniel mir a Elizabeth y ella asinti. Aunque era obligacin de l discutir con Philip Schuyler, a Elizabeth le gust que la consultara previamente. Tenan la escritura y la cesin de bienes sobre la mesa. El general Schuyler las haba examinado cuidadosamente. Elizabeth saba que no haba pasado por alto la fecha de la cesin. Pero no dio muestras de estar sorprendido ni de censurar el hecho. Entonces, con precisin y conocimiento de una ley que era simple y exacta, les explic los pasos que deban dar para defender sus derechos. Volveras a Paradise si el asunto de Albany puede ser resuelto sin tu

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presencia? pregunt a Nathaniel. No respondi l secamente. Es mejor que estemos fuera de Paradise durante un tiempo, hasta que las cosas se arreglen. Le pedira que cuide el papel y que lo guarde bien. Lo que har dijo Philip Schuyler. Y me encargar de enviarle un mensaje al juez. A menos que usted, seorita Middleton, quiera hacerlo por su cuenta. Elizabeth neg con la cabeza. Le agradecera mucho su intervencin, seor, si fuera tan amable... No es nada dijo. Me gusta mucho cumplir con mis obligaciones. Para Elizabeth estaba claro que el lugar que Nathaniel ocupaba en aquella casa era mucho ms que el de un hijo o el de un amigo muy querido. Era tratado con un respeto y una consideracin que no habra imaginado, y que le resultaron muy gratificantes. Durante una hora, mientras Nathaniel y el general Schuyler hablaban de lo que haba que hacer, no menos de siete hombres haban entrado, con los sombreros en la mano, para saludar a Nathaniel y a Huye de los Osos, con gran entusiasmo siempre. Dos de ellos resultaron ser los hijos del general Schuyler, jvenes de quince y veinte aos, deseosos de charlar. Se les indic que ms tarde, durante la boda, y la discusin volvi al tema de la propiedad y los impuestos. La atencin de Elizabeth se fij en los preparativos de la casa, sumida en una febril actividad. Tres de los nietos de los Schuyler estaban all, observ Elizabeth, junto con los cuatro menores, y todava solteros, de los ocho hijos que tenan. La casa, aunque estaba muy arreglada y haba sido bien diseada, no era del todo adecuada para toda aquella gente corriendo, que entraba y sala cumpliendo sus tareas. Estaban limpiando la sala aunque Elizabeth no haba visto una brizna de polvo en ella. Haba unas mujeres jvenes arremangadas, muchachos con cestos de comida y verduras, velas y platera, y por todas partes andaba el ama de llaves de la seora Schuyler, Sally, dirigiendo los preparativos con mirada atenta. La misma seora Schuyler apareci y le hizo una sea a Elizabeth. Nathaniel? pregunt Elizabeth. No me necesitas ahora, verdad? Puedo ir con la seora Schuyler? l le toc ligeramente la mano y asinti. Elizabeth no tena muchos deseos de dejarlo, pero sigui a Katherine Schuyler escaleras arriba. Quiero que sepa dijo la seora Schuyler en cuanto hubo cerrado la puerta del cuarto que haba preparado para Elizabeth que estamos muy complacidos y honrados de poder ayudarles en el da de hoy. Es una verdad muy simple, pero es un caso poco habitual y, perdneme por decirlo, estoy un poco preocupada. Su esposo no ve ningn impedimento legal para mi matrimonio dijo Elizabeth sencillamente. Venga, querida dijo la seora Schuyler, sentndose en el borde de la cama, mi esposo es ante todo un hombre, y l ve slo la parte de las cosas que le concierne. Hay algo ms aqu, y yo me pregunto qu es. No... se detuvo. No preguntar y no quiero que me lo diga. Confo en Nathaniel y l la quiere... y eso es suficiente. Se volvi para mirar por la ventana. A cierta distancia se poda ver el molino cerca de un arroyo, pero todo pareca quieto, los campos y prados

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parecan abandonados por el momento. Est cansada y querr descansar y prepararse. El pastor vendr dentro de una hora. Podra estar lista para las cinco y media? Luego cenaremos y tendremos una pequea fiesta. Qu amable es usted dijo Elizabeth. Catherine Schuyler se levant. Tengo casi sesenta aos y espero haber aprendido algo de los errores que comet en mi vida. Tal vez lo ms importante sea dejar que los jvenes tomen sus propias decisiones. Mir a su alrededor previendo las tareas. Le enviar una tina de bao y Jill la asistir en lo que necesite. Puede pedir todo lo que quiera. No era una pregunta, era simplemente un hecho. Elizabeth asinti y dio las gracias. Ya en la puerta, la seora Schuyler se detuvo con expresin pensativa y dijo: Nathaniel Bonner ser muy buen marido para usted. Deseara que tuviera alguna pariente aqu para que la aconsejara. Dudo mucho de que alguien pudiera haberme ayudado tanto como usted dijo Elizabeth sintiendo que era cierto. Toc la carta que todava guardaba contra su piel, recordndola por primera vez desde haca ms de una hora y temiendo el momento en que no tendra ms remedio que leerla. Despus de haberse baado y lavado el pelo, con el que saba que era el mejor jabn que la seora Schuyler tena, y despus de haberse secado, Elizabeth se tendi en la cama completamente relajada, cmoda e incapaz de dormir aunque slo fueran cinco minutos. Haba enviado a Jill con un encargo para vestirse en privado, pero en cambio se tumb en la cama, vestida con la bata que le haba prestado la seora Schuyler. Haba puesto a airear tres vestidos: el que haba usado por la noche para subir a Lobo Escondido, el que llevaba en el hatillo y el fino vestido de ante que le haba prestado Muchas Palomas. sta haba confeccionado aquel vestido para su propia boda con Huye de los Osos. Haba muchas horas de labor en aquel tejido, con cuentas y plumas en el corpio y en la falda, el vestido brillaba en el lugar en que Jill lo haba colgado para airearlo, el borde del dobladillo se meca con el viento. Elizabeth jams se haba imaginado con un vestido de novia, mucho menos con uno tan hermoso y tan raro como aqul. Sus primas se haban casado con vestidos de seda, raso y brocado, con vestidos que costaban ms de lo que un trabajador ganaba en un ao. Pero la ta Merriweather se haba mostrado intransigente en cuestiones de vestidos y etiqueta, y el dinero se haba gastado alegremente. Sin ganas, Elizabeth busc la carta de su ta y la puso en la cama ante ella.
Da 14 de marzo, 1793 J Oakmere Mi querida sobrina Elizabeth: Nunca he deseado tanto tener los poderes mgicos que ningn mortal posee. Slo con ellos podra hacer que esta carta llegara a ti tan rpido como deseo. Tanta es mi preocupacin por tu bienestar y tu futuro. Me temo que palabras tan fuertes puedan alarmarte, pero mi querida Elizabeth, mi preocupacin por ti es real. Me han consumido terribles pensamientos desde que lleg tu carta esta tarde. Estoy aqu sentada,

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escribindote a la luz de las velas, privilegio del cual me abstengo generalmente en nombre de la economa, despus de que mi sirvienta se ha retirado, porque s que no sera capaz de conciliar el sueo antes de haber puesto en el papel lo que est en mi corazn. Me informas de que tu padre quiere que te cases con el doctor Richard Todd, de Paradise, que antes estuvo en Albany, y me pides consejo y advertencia, como es lgico que lo haga cualquier mujer joven bien educada. No escribes nada en contra de ese hombre, no dices que sea dbil de carcter ni ningn rasgo que deje de ser admirable. Sin embargo, dejas claro que no quieres casarte con l. Lo que no escribes, pero de todos modos queda muy claro, es que tu padre quiere convencerte porque ese matrimonio le traer ventajas. Si hubieras venido con esto un ao atrs, mi respuesta habra sido muy simple. Te habra dicho sin ms que te casaras con ese joven. Pero todo ha cambiado. Permteme que sea franca contigo, Elizabeth. No te cases contra tu voluntad. Haz cualquier cosa menos casarte con alguien slo para complacer a tu padre. En los aos en que tuvimos la suerte de tenerte en casa, no te supe elogiar lo que te corresponda. Pero querida, yo te admiro, aunque la firmeza de tus convicciones me result inapropiada y hasta irritante. Slo cuando te fuiste a las Colonias (porque para m siempre sern colonias) para forjar tu destino se me aclararon las ideas. Las razones por las cuales fue as fueron dos: por un lado lo que me escribiste acerca de tu escuela y de tu trabajo con los nios de Paradise; la segunda, por la obra de cierta autora que luego comentar. Sobre esta base tuve la oportunidad de examinar mi propia conducta hacia ti y ver mis faltas. Has encontrado algo que hacer en la vida, lo que no es habitual para nuestro sexo. Dejar eso slo para casarse, cuando no hay necesidad material de por medio, me parece un pecado. Ahora tengo que decirte que en realidad s hay una necesidad material. No te olvides, querida, de que tu querido padre tambin es mi hermano y por mucho que yo lo quiera y aprecie tambin conozco cules son sus puntos dbiles. Los recientes problemas de tu hermano siguen estando presentes, porque tu padre no tiene cabeza ni para los negocios ni para el dinero, excepto la tendencia a gastarlo. De cualquier modo, no es bueno seguir hablando de sus defectos; ya no pueden remediarse y debemos afrontarlos y ver lo que se puede hacer. No me dices nada sobre l, pero me imagino que sigue endeudado y que la deuda es tal que necesita admitir al doctor Todd como su yerno. Bueno, no puedo quedarme al margen. No puedo permitir que tu padre quiera alejarte de algo que ningn esposo te podra proporcionar. Vas a abandonar tan pronto la escuela que tan bellamente me describiste, tan cuidadosa y amorosamente planeada? Incluso el hombre ms comprensivo, el ms amable, el ms racional de todos, el que compartira todos los sueos de su esposa, no querra compartir alegremente a su mujer con los hijos de los dems. No te cases, Elizabeth. Y as podrs seguir tus estudios y tu enseanza. Estoy preparada para hacer lo que sea necesario. Junto con esta carta te envo un contrato, debidamente legalizado, que te otorga dos mil libras esterlinas y que te dar la posibilidad de comprar esas propiedades a tu padre para que vuelva a ser solvente. La tierra seguir quedando en familia, en tus manos capaces de resolver los problemas y no te vers obligada a casarte siguiendo sus caprichos. Te estars preguntando por qu a tu vieja ta se le ha metido en la cabeza

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contradecir toda la sabidura que verti junto con cada taza de t. Hay una explicacin muy simple, querida, y vas a saberla. Poco despus de que te fuiste, cuando haba comenzado a echar de menos tu compaa, cog aquel volumen que tan amablemente me habas regalado el da de tu partida. Te sorprenders al or esto, tal vez hasta pongas en duda la veracidad de mis palabras, pero es cierto. Me he vuelto una gran admiradora, admiradora crtica, pero admiradora al fin y al cabo, de la obra de la seora Wollstonecraft, Defensa de los derechos de la mujer. Especialmente me estremeci la veracidad de su observacin acerca de que hay muchas mujeres capaces de lograr una alta formacin, pero a las que se les niega la razn y el apoyo de su padre y sus hermanos. Tales mujeres deben luchar para abrirse paso en el mundo, pero en tu caso espero que aceptes la ayuda y los consejos de una ta que te quiere y que te admira, y que respeta las nobles causas a las que has dedicado tu vida. Augusta Merriweather POSTDATA: El seor Colin Garnham, vinculado con tu to por negocios, sale maana para Nueva York. Dejar el sobre y su contenido a su cuidado y lo autorizar para gastar lo que sea necesario para poner esta carta en tus manos en cuanto tenga la oportunidad. l depositar el dinero que se le ha confiado en el banco en Albany. Este regalo no procede de la fortuna de tu to, sino de mi dinero. Tanta es mi fe en ti, querida sobrina; s que satisfars mis mayores expectativas.

Elizabeth sinti que todo el aire que haba en la habitacin desapareca. Ley la carta una y otra vez. Su ta Merriweather, la vieja, querida y severa ta Merriweather, sencillamente haba puesto en sus manos lo necesario para que ella pudiera hacer lo que quisiera con su vida. La seguridad de su padre, la independencia financiera para ella. La libertad de ensear en la escuela, porque la escuela estaba situada en la tierra que ella posea. Ley la carta por cuarta vez y la dej a un lado para pasearse por el cuarto. Apenas notaba el suelo fro bajo sus pies descalzos. Su padre. Elizabeth se detuvo donde estaba, se cogi la cabeza que le daba vueltas con ambas manos. Su padre haba ledo aquella carta y saba que los problemas estaban resueltos, pero le haba ocultado aquella informacin. Sabiendo lo que saba haba insistido, hasta que no pudo ms, en que Elizabeth se comprometiera con Richard Todd. No lograba conciliar estas ideas, y, sin embargo, deba haber alguna relacin. No se trataba del dinero entonces. Ni de la tierra. Pese a que afirmaba que quera preservar la tierra para la familia, su padre estaba tan deseoso de traspasar la escritura a Richard que haba mentido. l haba robado aquella carta, se la haba sustrado. Jill llam a la puerta y Elizabeth la abri de golpe, asustando a la mujer de tal forma que los utensilios del servicio de t que llevaba en la bandeja resbalaron y chocaron peligrosamente. Perdneme, por favor dijo Elizabeth. Pero debo hablar con Nathaniel inmediatamente. Quiere que le vaya a buscar? pregunt la joven con voz vacilante. Hay algn problema? Elizabeth cogi la bandeja de sus manos y asinti con la cabeza.

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Por favor, dgale que venga a verme, que necesito verle. Enseguida. Y por favor, no le diga nada a nadie, no quiero asustarlos. Slo dgale a l que venga. Estaba sentada en el borde de una silla, con la carta sobre el regazo, cuando l entr. No haba escapado de las atenciones de la seora Schuyler, eso estaba claro. En algn momento se haba baado y afeitado y llevaba puesta una camisa limpia, esta vez de lino en lugar de algodn o ante, cuyo color claro realzaba el cuello tostado al sol. Tena ojeras pero le sonri con una sonrisa tranquila. Ella trat de devolvrsela. Has puesto en apuros a los Schuyler al invitarme a venir aqu. Ella le dio la carta. l fue hasta la ventana para leerla, apoyando un hombro contra el marco mientras lo haca. La luz se mova en su rostro mientras sus ojos recorran las letras, una tras otra. Luego levant la cabeza y la mir. Cundo lleg? Ayer. La encontr junto con la cesin y la escritura en el secreter de mi padre. Acabo de leerla. l la observaba esperando. Nathaniel, qu significa? l respondi cautamente. Significa que no tienes que casarte conmigo si no quieres hacerlo. Ella se levant y atraves la habitacin. No es a eso a lo que me refiero dijo irritada. Pregunto por Richard, por mi padre y por qu... Ya s a qu te refieres. Pero hay algo ms que tenemos que resolver primero. Puedes hacer lo que quieras ahora. Ya lo s que puedo replic Elizabeth. Pero tambin poda hacerlo antes. O te imaginas que he estado haciendo esto contra mi voluntad? En nombre de una buena fortuna dijo l encogindose de hombros. Tal vez en contra de tu conveniencia. Elizabeth comenz a pasearse sintiendo que la sangre se le agolpaba en la cara a causa de la creciente indignacin que senta. Entonces no me conoces en absoluto, Nathaniel Bonner dijo. Y tal vez sera mejor que reconsiderases lo que dijiste que queras de m. A menos que... Dud un segundo, pero sigui adelante. A menos que ya hayas satisfecho tu curiosidad. En medio de su agitacin, Elizabeth se dio cuenta de que la rabia estaba tomando cuerpo en Nathaniel, por el modo en que frunci el entrecejo y apret la mandbula. Eso es lo que piensas de m? Ella dud y l la cogi por la parte superior de los brazos y la acerc hacia s. Contstame, eso piensas de m? La apretaba como si la estuviera castigando pero ella se mordi el labio en vez de gritar. Djame, enseguida. Nathaniel baj los brazos y dio un paso atrs. No. No es eso lo que pienso de ti dijo frotndose los brazos. Hubo un casi imperceptible movimiento en la boca de l y entonces ella dijo: Y qu es lo que piensas t de m? Que estoy aqu para llevar a cabo una causa noble? Si no es necesario que ests aqu y, sin embargo, sigues estando aqu, entonces quiero saber por qu dijo. Tena la voz firme, casi colrica pero controlada. Estoy aqu porque te quiero dijo Elizabeth con voz ms tranquila de lo

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que se habra imaginado. Por si no te has dado cuenta. Nunca me lo habas dicho. Haba un matiz de acusacin en aquella respuesta. T tampoco! l mir por la ventana, abra y cerraba las manos. Ella ri porque saba que si no lo haca se pondra a llorar. Muy despacio atraves la habitacin y fue a ponerse al lado de la cama, lejos de l, donde saba que no poda tocarla. Una tmida llamada a la puerta interrumpi la escena; ninguno de los dos se volvi. Va todo bien? pregunt la seora Schuyler. S, gracias contestaron ambos al unsono. Ha llegado el pastor dijo ella. Por favor, concdanos un momento, seora Schuyler respondi Elizabeth con la mirada fija en Nathaniel. Enseguida bajamos. Cuando los pasos fueron alejndose, Elizabeth parpade mirndole. Bajaremos? Atraves la habitacin en tres zancadas y la apoy contra la cama, sujetndola con las manos y las rodillas. Su expresin era absolutamente feroz; pens que as debera mirar cuando tena un enemigo en la mira de su rifle. Puedes tener lo que quieras. Empez a hablar en voz baja. Vivir en la escuela, ensear. La tierra es tuya y puedes hacer con ella lo que te plazca. Si no quieres vendernos Lobo Escondido, tal vez podramos ser buenos inquilinos. Los ojos de Elizabeth se llenaron de lgrimas, la cara se le contrajo. No poda levantar la mano para tocarlo ni siquiera para secarse las mejillas. Es eso lo que quieres? No dijo l con la mejilla temblndole. No. Dime por qu dijo con una voz apenas audible. Al diablo con la tierra dijo respirando en su cara. Al diablo tu padre y al diablo tu ta Merriweather y que se vaya al infierno la sabelotodo de la seora Wollstonecraft. Dime por qu pregunt ella con un poco ms de fuerzas, alzndose hacia l. Porque te quiero, diablos. Ya que quieres saberlo, te lo digo. Porque te quiero. Por eso quiero estar contigo. Bueno, ya me tienes susurr ella dejando de discutir. Si en realidad me deseas. Entonces l gru y la apret todava ms fuerte, con los dedos le presionaba las muecas mientras se las suba y bajaba. Dej caer la cabeza en la curva del cuello de Elizabeth acurrucndose como un nio carioso y agradecido con la boca abierta contra su piel. Pero ya haba dejado de ser un nio. La bes, un beso estremecido, robado a la boca abierta de Elizabeth que quera darle las gracias, mientras l buscaba bajo la bata con las manos tan inquietas como la boca. Ella solt un gemido de placer mientras l se quitaba la ropa y se hunda en ella con un gemido, susurrndole cosas al odo, palabras slidas y contundentes tan imperativas e instantneas como el cuerpo de l en su interior. Se apoy en l pero otra parte de ella estaba alerta, a la espera de otra llamada a la puerta. Todo termin enseguida. Cuando l comenz a sudar en sus brazos, ella lo abraz tiernamente hasta que dej de temblar, se restreg contra l y sec sus

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mejillas hmedas contra su pelo. Me imagino que esto es lo que se llama poner el carro delante de los bueyes dijo ella con suavidad cuando l se hubo tranquilizado. El ri entonces y la apret contra su pecho. No has disfrutado mucho esta vez, lo lamento dijo. No estoy de acuerdo replic abrazndole. l levant la cabeza sorprendido. Te ha gustado? dijo mientras una mano recorra su hmeda piel hmeda hasta capturar un pecho. Ah, no Elizabeth haba comenzado a soltarse apartndose de su abrazo . La seora Schuyler debe de estar preocupada. Estamos tardando mucho. Pero las manos de l recorran todo el cuerpo, la boca se deslizaba por su hombro. Trat de detenerlo y slo pudo cogerle la palma de una mano y dejarla contra su pecho. Nathaniel! Con gran esfuerzo se apart de la cama y se qued con la bata a medio atar, con el pelo movindose salvajemente y con el pecho agitndose cada vez que respiraba. Escchame! Y no me mires as! Cmo? Trat de abrazarla de nuevo, pero ella se apart an ms. Como si quisieras comerme entera. Querida dijo sonriendo. Eso es justo lo que quiero. Ella se at la bata y trat de modular su voz. Nathaniel. Se supone que tenemos que ir a la sala para casarnos, ahora mismo. Te das cuenta de que toda la gente de esta casa est esperando abajo mientras nosotros estamos aqu...? Los dientes blancos de Nathaniel aparecieron en el centro de una sonrisa de lobo. Mientras hacemos... esto. Ella dio un golpe con el pie en el suelo: la irritacin, la frustracin y la clera iban en aumento. Bueno, entonces dijo l mientras se sentaba, supongo que tendr que esperar. Si crees que eres capaz de afrontar lo que viene ahora, insatisfecha como ests. Estoy completamente satisfecha! l levant una ceja y su voz se volvi ms spera. No conoces el significado de la palabra, Botas. Todava no. Elizabeth no quiso replicar sabiendo que no podra entrar en aquel momento en una larga discusin, no sin temer las consecuencias que podra tener eso mientras les esperaban abajo. Apretando los labios, se escurri y se puso ante el espejo tratando con manos temblorosas de poner en orden su pelo. l se arregl la ropa y se puso detrs de ella. Amablemente le cogi la mueca y le quit el cepillo del pelo. Permteme dijo, y as hizo. Le cepill el pelo mientras ella lo miraba por el espejo, incapaz de quitarle los ojos de encima. Djatelo suelto. Pero... Djatelo suelto, por favor repiti l. Al final ella dijo que s. Te espero abajo dijo Nathaniel. No tardes mucho. Elizabeth observ la mano de l en el picaporte, la manera en que se volvi. Su camisa, cualquiera sabe por qu, segua igual que cuando entr. No tena arrugas, ningn signo de lo que haba pasado all. Elizabeth se mir en el

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espejo y vio sus mejillas rojas y lo maldijo con ganas, pero en silencio. Nathaniel! l levant una ceja. Qu hacemos con la carta? Y con mi padre? La mirada de preocupacin se disip completa y absolutamente. No s lo que hay detrs dijo. Pero supongo que pronto lo averiguaremos.

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Captulo 25
Ella, que siempre haba sido extremadamente puntual, que siempre haba censurado con vehemencia a todos los que faltaban a las citas o llegaban tarde a ellas, llegaba tarde a su propia boda. Tard ms tiempo del que haba supuesto en recobrar el color normal de la cara y en lograr que sus manos dejaran de temblar, y cuando por fin lo consigui, se puso el vestido de boda de Muchas Palomas, se mir en el espejo y tuvo que hacer un gran esfuerzo para no echarse a llorar. Elizabeth no se reconoca en el reflejo. No entenda que la figura que vea en el espejo pudiera ser ella, Elizabeth Mara Genevieve Middleton, que antes haba sido de Oakmere. Contempl la imagen durante largos minutos. Seguramente, muy pronto la seora Schuyler o el mismo Nathaniel volveran a llamar a la puerta, qu les dira entonces? Que tendra que tener un vestido de novia de raso y con bordados con el cual se sintiera como realmente era? Que no podra asistir a su propia boda como una impostora, usando ropas que no tena derecho a usar? Finalmente, y como no poda hacer otra cosa, Elizabeth se quit el vestido y las medias y se puso su habitual vestido gris con su bordado discreto, el mismo vestido que haba usado en la noche que fue a buscar a Nathaniel. No era un vestido muy adecuado, es cierto, pero era el suyo. En aquel momento, al mirarse al espejo, pudo reconocerse. Tard algunos minutos ms en domar su pelo suelto hasta componer algo que no afectara la sensibilidad de la gente. Del bolsillo de la camisa sac un lazo de raso que se at alrededor de la cabeza para que el pelo no le cayera sobre la cara. Era demasiado infantil; sin embargo, era mejor. Los rizos le revoloteaban por las sienes, pero no quiso volver a peinarlos y echarlos hacia atrs. Era todo lo que poda hacer por Nathaniel, ya que no poda usar el vestido de Muchas Palomas. Estaban todos esperndola; oy un murmullo generalizado en el momento en que comenz a bajar la escalera. Nunca haba estado tan asustada, tan lcida, tan consciente de lo que pasaba a su alrededor y de lo que estaba haciendo. En la escalera, delante de tantos extraos que la observaban y aguardaban, busc a Nathaniel y, como saba que sucedera, lo vio all sonriendo. Y entonces descubri que era posible estar al mismo tiempo terriblemente asustada y extraordinaria e inconcebiblemente feliz, todo al mismo tiempo. Algo ms tarde recordara vagamente la ceremonia. El reverendo Lyddeker tena una sonrisa vaga, acento alemn y hebras de tabaco en la pechera de la camisa. La seora Schuyler estaba cerca de l, junto a sus hijas Cornelia y Catherine, una a cada lado, con el ltimo sol de la tarde en sus rubios cabellos formando un halo de luz. La habitacin ola a cortinas recin lavadas, a humo de pipa y a los bosques de pinos que se vean a travs de las ventanas abiertas. Y all estaba Nathaniel, siempre sonriendo. Cuando le cogi la mano y pudo notar que temblaba, se le acerc y le roz la oreja con la boca.

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Vamos, Botas le susurr con dulzura mientras esperaban que los testigos se situaran. Si puedes enfrentarte con Moses Southern, tambin podrs afrontar esto. No ser muy largo. Hubo slo dos verdaderas sorpresas: la calma que a ella le fue posible mantener, una vez haba llegado tan lejos, y el anillo que Nathaniel le puso en el dedo. Haba pensado en un anillo, pero no lo esperaba. Era una banda de oro muy sencilla; no saba cmo se las haba arreglado para conseguirlo ni de dnde lo haba sacado, pero estaba muy contenta por el roce extrao y fro del anillo en su dedo. En aquel momento vala la pena concentrarse en el resultado. Cuando el reverendo termin de pronunciar las palabras finales de la ceremonia, ella haba dejado de ser una solterona para convertirse en la seora de Nathaniel Bonner, que la bes sonoramente en medio de una habitacin llena de personas que lo aprobaban. Una larga mesa haba sido dispuesta para la celebracin: estaba cubierta por un mantel de lino, sobre el que haba porcelana china y cristalera, en el centro se destacaban cuatro grandes bandejas de plata con bruidas tapas semiesfricas, un poco empaadas y rodeadas por un crculo de platos. Haba all ostras en vinagre, venado fro, trucha aderezada con nueces y harina de trigo y frita con mantequilla, un enorme jamn adornado con granos de pimienta, pur de calabaza, arroz, maz hervido, alubias verdes en una rica salsa cremosa. Al lado, disputndose el lugar entre una legin de cerveza fuerte y botellas de vino haba un prominente pudn, un cuenco de frutas, platos con trozos de pan y tarta de jengibre. Los ayudantes se agrupaban junto a la comida, hombro con hombro, la habitacin se llenaba con conversaciones diferentes en ingls, alemn y kahnyenkehaka, de los olores de la carne asada, el tabaco de las pipas, la fragancia de las velas de cera de abeja y los grandes ramos de flores silvestres de primavera que flanqueaban la chimenea ahora apagada. Durante ms de una hora la nueva pareja fue presentada, recibi las felicitaciones y atendi los brindis hasta que, junto con sus anfitriones, pudieron sentarse. Elizabeth estaba contenta de poder hacerlo. Los que la rodeaban eran un grupo ruidoso, jovial y amable. Por debajo de la mesa, Nathaniel apretaba con fuerza y placer la pierna de Elizabeth para tranquilizarla. Ella se inclin hacia l muy cmoda y dndose cuenta claramente de que en aquel momento tena pleno derecho a hacerlo. No tena apetito pese a los manjares que la seora Schuyler haba puesto en su plato. Desde donde estaba sentada poda ver los campos que se extendan hasta la orilla del ro, y ms all los bosques, entre las sombras del atardecer. Podra haber estado en medio del ro en aquel mismo momento de no haber sido por la generosidad y la bondad de aquella gente, por su buena voluntad para relegar sus propias tareas y preparar un banquete de boda para ella. Tan sumida estaba pensando en lo que podra haber pasado que se sobresalt cuando una mano le toc el hombro. Supongo que sabe lo que se lleva dijo Sally Gerlach a Elizabeth mientras le llenaba el vaso con vino. Debajo de una gran cofia, los ojos grises del ama de llaves parpadeaban con aire solemne. No s si alguno de los presentes pensaba decirle la verdad acerca de l, pero yo se la dir. La verdad es lo que una novia necesita, se da cuenta? Se puede pasar sin encajes en los

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cajones, pero sin la verdad... Se ri, y con ella el resto de la mesa tambin, los Schuyler, sus hijos y nietos, Antn Meerschaum, el pastor, otros hombres que haban sido presentados a Elizabeth, cuyos nombres no poda recordar en aquel momento, y Huye de los Osos, que estaba sentado a la izquierda de Elizabeth y que coma con gran delicadeza pequeos bocados de calabaza y venado. Quien le va a contar a esta nia la historia de su hombre y del joven John Bradstreet? Es una historia que ya se ha contado muchsimas veces protest Nathaniel. Cul es esa historia? pregunt Elizabeth. Es una historia muy curiosa que tenemos aqu dijo el reverendo Lyddeker, guiando un ojo de un modo no muy apropiado para un clrigo. Una historia que le interesar mucho. Seguro que le interesar dijo Nathaniel apretando la rodilla de Elizabeth. Como si le hubiera ledo los pensamientos, se acerc a ella y le habl al odo, su aliento tibio le rozaba el pelo. Entiendo que ests inquieta le dijo con dulzura. Pero trata de no demostrarlo. Botas. Ya les hemos causado muchas molestias a esta gente. Ella le dio un pellizco tan fuerte como pudo. Nathaniel le cogi la mano y la apret contra la superficie dura de su muslo. Ahora, cunteme la historia dijo. Aj, as que quiere conocerla dijo el pastor observndola por encima de su vaso de vino. John es el hijo mayor de los Schuyler dijo amablemente Huye de los Osos a ese comentario. Y por Dios que hara casi diecisis aos que estara bajo la tierra de no haber sido por Nathaniel aadi Antn Meerschaum. Golpe la mesa para dar nfasis a sus palabras, lo que hizo que la porcelana temblara; la seora Schuyler lo mir de un modo que habra bastado para tranquilizarlo de no haber sido porque toda su atencin estaba puesta en el plato de ostras que tena delante. sa es una versin muy simple de la historia dijo el seor Schuyler. Pero usted debera saber que estamos hablando de la poca de la guerra. Tal vez ese asunto no sea de su agrado. El hecho de que ella sea inglesa no significa que sea una tory, Philip dijo la seora Schuyler con voz de desaprobacin. Puede ser que ella no tenga ninguna opinin sobre poltica. Que Hueso en la Espalda no tenga opinin sobre algo es una idea muy extraa hizo notar escuetamente Huye de los Osos, logrando con eso que Nathaniel sonriera y que Elizabeth lo mirara un poco enfadada. Nathaniel jams se casara con una tory dijo Cornelia con nfasis. Tena dieciocho aos, era lozana y bella, pareca iluminarse cuando miraba a Nathaniel, y Elizabeth la haba visto hacerlo con mucha frecuencia, haba algo de duda y timidez que no apareca en otras ocasiones. Elizabeth temi que la muchacha estuviera efectuando una provocacin de la peor clase, pero Nathaniel mir a los hermanos de Cornelia que rean y le contest directamente a ella. Tienes razn le dijo. A menos que se haya reformado. Por debajo de la mesa toc la mano de Elizabeth entre el dedo pulgar y el

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ndice y se puso a masajearla con suavidad. No simpatizo con los tories dijo Elizabeth quitando la mano. Y me gustara mucho saber lo que hizo Nathaniel en la batalla de Saratoga si quieren contrmelo. No creo que puedan elegir hizo notar Nathaniel. Muy bien dijo el seor Schuyler. Catherine debe comenzar porque la historia comienza con ella, en Albany. La seora Schuyler se dispuso a contar su parte. Nathaniel estaba con los guerreros de Herida Redonda del Cielo cuando ellos vinieron a la ciudad para negociar con Philip. Y me trajo una carta de su madre. Pero dile qu pareca l! grit uno de los nietos. l pareca un joven muy saludable de diecinueve aos, el hijo de mi querida amiga Cora Bonner, un joven que marchaba a la guerra. Mam dijo Rensselaer pronunciando lentamente, pareca un mohawk en busca de cabelleras. En aquellos das dijo con soltura Huye de los Osos, l era kahnyenkehaka y tena su parte de cabelleras. Hubo un repentino silencio en la sala. Elizabeth sinti que toda la atencin de los comensales se haba fijado en ella; incluso el dedo pulgar de Nathaniel haba detenido su lento y cuidadoso giro sobre la palma de la mano de ella. Me parece que sa es otra historia le dijo a Osos con una voz que esperaba sonara natural. Ahora siento curiosidad por saber lo de John Bradstreet. Y se inclin un poco ms hacia Nathaniel mientras enredaba sus dedos con los de l. Pero de pronto sinti la boca seca y cogi la copa. La seora Schuyler miraba a su hijo ceudo. Rensselaer, tenas cuatro aos en septiembre del ao setenta y siete. Sin embargo, me acuerdo muy bien volvi a la carga, en aquel momento con ms mpetu. Cmo podra olvidarme de un mohawk llamando a la puerta con la cabeza afeitada para la batalla, cmo podra olvidarme de que lo hiciste entrar y le permitiste darse un bao. Y l lo hizo. Yo lo espiaba para ver si se le destea el tatuaje, pero no se le desti. Una ola de risas invadi la habitacin. El joven Philip Schuyler, un tmido muchacho de unos veinte aos que apenas haba articulado palabra y que no se animaba a mirar a Elizabeth a los ojos, se diriga en aquel momento directamente a Nathaniel. Recuerdas cmo cuidamos tus armas y tus cuentas de concha? Claro que s dijo Nathaniel. No olvides que era la primera vez que iba a luchar en la guerra y que era slo un poco ms joven que t. Muy pocas cosas podra olvidar. Creo que el ver que los hombres blancos lucharan con los iraqueses fue lo que le meti esa idea en la cabeza a John Bradstreet dijo la seora Schuyler con aire pensativo. La idea de huir, quiero decir. Elizabeth levant la mirada y mir a Nathaniel. Hombres? Tu padre estaba contigo? No respondi la seora Schuyler por Nathaniel. Cora no habra permitido que fuera a un campo de batalla ese otoo. Estaba con fiebres. No le gustaba tampoco la idea de que Nathaniel fuera, pero l...

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Se interrumpi entonces; se notaba que no saba cmo continuar. Elizabeth ya se imaginaba lo que haba ocurrido. Nathaniel estara recin casado con Sarah y se habra visto obligado a acompaar a su suegro a la guerra; sin embargo, no saba cmo informar a la seora Schuyler de que ella ya conoca el hecho. El otro hombre blanco era un escocs dijo Nathaniel. Casado en la tribu, llamado Ian Murray. Es el que se cas con Trabaja con las Manos? pregunt Huye de los Osos, mostrando por primera vez curiosidad desde que la historia haba comenzado. Luego mir con expresin pensativa a Nathaniel cuando asinti. La seora Schuyler se aproxim a Elizabeth. Como ve, el grupo de los guerreros era muy fuerte al contar con Nathaniel y ese Ian Murray. Y nuestro John no poda soportar quedarse en Albany cuando la guerra tendra lugar al lado de donde estbamos. Y John huy para seguir a Nathaniel y a los Hodenoshaunee a los campos de batalla resumi Elizabeth. Indirectamente, as lo hizo confirm la seora Schuyler. Fue aproximadamente una semana despus de la batalla de la granja Freeman... Hizo una pausa como si tratara de ordenar sus pensamientos, pero haba un tic en su mejilla que Elizabeth no pas por alto. Al principio pens que era por enfado, pero por la expresin de su boca vio que haba mucho ms que eso, un temor que persista despus de diecisis aos. Cuando no hubo ms noticias de luchas, John pens que podra venir aqu y rescatar su poni continu. Y hasta el da de hoy cuando pienso en eso, en John pasando la noche con un saco de comida y un viejo mosquete para atravesar unos cincuenta kilmetros a travs de las lneas de Burgoyne, a los doce aos, debe saber que tena doce aos... Puso las manos sobre la mesa y apret los labios hasta formar una lnea delgada. Le habran cortado las orejas si estuviera aqu complet la, joven Catherine con un ligero temblor, aunque ahora tenga veintiocho aos. Claro que s dijo Antn con un dedo levantado. Slo mira la preocupacin que ha causado a sus padres. Y cmo te encontr? pregunt Elizabeth. No me encontr dijo Nathaniel. Y aqu es donde empieza la historia, me parece. Llen la copa con tranquilidad y luego, cuando todos en la habitacin estuvieron calmados, comenz: No pudimos participar de la primera batalla por un da. Por eso en aquel momento yo estaba loco como el diablo; perdone, reverendo, pero as era, yo era muy joven. Hubo ms de mil muertos, no se poda andar diez pasos sin pisar manchas de sangre, y yo estaba contrariado por haberme perdido la lucha. Nos mantuvimos al acecho porque Gates contraatacara antes de que los tories fueran derrotados... El seor Schuyler se sinti sbitamente incmodo. Elizabeth se preguntaba qu historia habra detrs de aqulla, pero Nathaniel continu haciendo una inclinacin de cabeza a su anfitrin. Era seguro que habra otra batalla. Nos hicieron trabajar como al resto de la milicia y a los soldados construyendo fortificaciones y cosas similares. Era frustrante, permtanme decirlo, ir a una batalla y terminar con una pala en la mano. Por eso me puse muy contento cuando me llamaron para cumplir tareas

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de guardia en el frente. Nathaniel hizo una pausa para beber, pero el resto de los comensales estaba totalmente inmvil. Incluso los ms jvenes, que haban estado movindose en sus sillas e insistiendo para que los dejaran levantarse de la mesa, estaban en aquel momento quietos y muy atentos. Me familiaric con el terreno al otro lado de los... Detrs de las lneas britnicas? pregunt Elizabeth espantada. La seora Schuyler frunci el entrecejo reprobando sus palabras y Elizabeth se dio cuenta de que aquella historia era muy preciada y se deba contar segn su propio orden, en el cual no tenan cabida las interrupciones. Nathaniel tena paciencia, aunque tal vez su audiencia no. Levant una ceja y le respondi: Generalmente es necesario familiarizarse con la situacin del enemigo, Botas dijo. Por eso anduve observando por ah. Los Hodenoshaunee peleaban para Burgoyne, haban comenzado a avanzar y no tenan mucha prisa por hacerme volver. Ahora bien, unos diez das despus de que montramos el campamento, Varick dio conmigo. Mi ayudante aclar el seor Schuyler. Justo cuando yo estaba llegando a la conclusin de que todos nosotros moriramos de aburrimiento antes de disparar otro tiro. Y entonces lleg l con la noticia de que el muchacho se haba escapado de la casa y que sospechaban que iba hacia Saratoga. Entonces pens que sin duda los tories lo habran atrapado en cuanto lo vieron y que lo haban encerrado, muerto de fro y mojado, en un granero. Tuvo por lo menos la lucidez de no decirles de quin era hijo. Y as es como lo encontr, tosiendo y ardiendo de fiebre. Hizo una pausa para dirigir una sonrisa a la seora Schuyler, como si quisiera recordarle que despus de todo la historia haba tenido un final feliz. Bueno, en resumen... continu levantando la mano para contener las protestas de los jvenes Schuyler. Lo llev a nuestro campamento cerca del lago y le buscamos un mdico, una mujer que atenda a los heridos. Un mdico o una mujer? Las dos cosas dijo Nathaniel. Una mdica? pregunt Elizabeth confundida. La Bruja Blanca dijo Huye de los Osos. He odo hablar de ella. Y tambin todos los soldados que pisaron ese campo de batalla aadi la seora Schuyler. Una curandera kahnyenkehaka? Elizabeth senta la suficiente curiosidad para arriesgarse a que la audiencia protestara por otra pregunta que interrumpiera la historia. Nathaniel neg con la cabeza. No, una mujer blanca, y por el modo de hablar, inglesa. Ian la captur y result ser su ta Clara. l la trajo al campamento; justo cuando pensaba que no podramos hacer nada por el muchacho se arrodill junto a l y escuch el ruido de su pecho; luego le hizo tragar algo y lo arrop bien. Lo ms notable fue que el nio se calm en cuanto oy su voz, le hablaba en voz baja dicindole que apoyara la cabeza. Como habra hecho mi propia madre de haber estado all. Cuntos aos tena esa mujer? pregunt Elizabeth y luego escondi la cabeza ante las risas que despert. No es por curiosidad... comenz a decir dbilmente, pero ya Nathaniel le haba puesto el brazo en el hombro y le daba

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un suave pellizco. Bueno, tal vez te tranquilice si te digo que su esposo tambin estaba all y que fue al campamento. Un pelirrojo escocs de gran tamao, herido en la granja Freeman. Volv a encontrarlo ms tarde en las Alturas, lo que me alegr mucho. Desde aquel da he pensado muchas veces en ellos. Se volvi hacia el seor Schuyler. De no haber sido por ella, John Bradstreet habra muerto, creo que debemos beber a su salud. Y es lo que haremos dijo el seor Schuyler levantando su copa. Por Nathaniel que llev al pequeo John a travs de las lneas enemigas dijo. Y por la Bruja Blanca... Clara Fraser le record Nathaniel. Por Clara Fraser que lo salv de la fiebre. Qu pas despus? pregunt Elizabeth una vez que entrechocaron las copas. No mucho. Lo cuidamos en un campamento apartado de las fortificaciones de las Alturas de Bemis para mantenerlo seguro, y all se qued mientras tuvo lugar la siguiente batalla hasta que estuvo bastante fuerte para levantarse. Ya se haba dicho y hecho todo lo que deba hacerse, Burgoyne quedaba atrs y todo el lugar haba sido quemado en la retirada. El seor Schuyler lleg cuando se arregl la rendicin y pudo llevarse a John. Y as termina esta historia. Nathaniel! protest la seora Schuyler. La falsa modestia no te sienta nada bien. Eso es lo que pasrepiti l. Ah, s, por supuesto dijo ella con una sonrisa irnica. Pero me parece que te olvidaste de algunos detalles. Por ejemplo, que tuviste que atravesar trece kilmetros a travs del campo enemigo. Era inevitable dijo l. De otro modo no habra podido encontrarlo. La seora Schuyler se volvi hacia Elizabeth. Imagnese dijo. Nathaniel, un muchacho de slo diecinueve aos, entrando en el granero... Estaba por all, por donde estn pastando las vacas, ve? All tenan encerrado como prisionero a John. Y Nathaniel entr y sali con l como si alguien lo hubiera enviado a buscarlo. Les habran podido disparar a los dos en aquel momento, pero Nathaniel no dud. Avanz pasando junto a las tropas, los oficiales y la artillera con un muchacho bien crecido de doce aos sobre los hombros, y que sigui caminando a travs de los pantanos y el terreno escarpado, trece kilmetros hasta llegar al campamento. Durante dos semanas se las arregl para mantener vivo al nio, y mientras tanto tuvo que ir a pelear en la batalla de las Alturas de Bemis. No estaba solo en las Alturas murmur Nathaniel. Antn, aqu presente, hizo su parte igual que otros hombres que estaban all. Y pelearon tan bien que tanto Morgan como Arnol fueron a buscarlo para preguntarle si podan dejar a Herida Redonda del Cielo y unirse a ellos. Entretanto, Nathaniel se haba asegurado de que John estuviera bien atendido. Se imagina todo eso? S, me lo imagino afirm Elizabeth sin dudar. Sally Gerlach haba estado muy quieta mientras contaban toda la historia, pero en aquel momento pareca revivir con una risa que rompi el silencio de la sala.

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Una novia nunca est predispuesta a dudar de todas las cosas buenas que se dicen de su hombre seal. Pero lo que pasa es que en este caso es cierto. El seor Schuyler asenta con la cabeza. Quizs ahora no le sorprenda tanto saber por qu nos sentimos tan felices de hacer algo para ayudarlos en el da de hoy. Maana yo me ocupar de sus asuntos en Albany, para que puedan descansar tranquilos. A una seal de la seora Schuyler, las sirvientas comenzaron a quitar la mesa, y ella misma se levant. Ha sido un atardecer muy largo. Quieren retirarse ya? Se oyeron algunas risas en la mesa, pero se extinguieron, como muchas velas, a causa del movimiento severo de cabeza de la seora. S dijo Elizabeth queriendo que su respuesta denotara una calma que estaba lejos de sentir. Le agradezco mucho todo lo que ha hecho. Muy bien, entonces les damos las buenas noches aadi Nathaniel. Mam! exclam Rensselaer. De qu hablan? Todava no son las diez de la noche. Ah, s, tienes razn dijo Nathaniel mientras ayudaba a Elizabeth a subir . Pero ha sido un da muy largo para nosotros, entiendes?, y mi esposa y yo estamos demasiado cansados. Como puedes ver. Elizabeth le puso la mano en el puo de la camisa. Si quieres tomar una copa con los hombres... El dud. Por favor, hazlo dijo con toda sinceridad y deseando que aceptara. Pensaba que le vendra muy bien estar sola durante un rato. Nathaniel no le sonrea en aquel momento, haba algo diferente, una amabilidad y un entendimiento que hizo que la respiracin de Elizabeth se agitara. Ella inclin la cabeza en seal de conformidad y haba comenzado a dar media vuelta para seguir subiendo cuando l la cogi de la mueca y la tir suavemente del brazo. No tardar le dijo al odo. No te duermas sin m. No estaba tan oscuro para necesitar una vela para guiarse y llegar hasta donde se encontraba Elizabeth. La luz de la luna la iluminaba. Se qued observndola varios minutos hasta que pudo creer en lo que estaba viendo: su buena suerte. Ella dorma profundamente, tena la cabeza muy inclinada hacia un lado y se vea claramente la lnea del cuello surgiendo de un camisn muy sencillo, la piel tan blanca y suave como la misma luz de la luna. Nathaniel la mir dormir y luego se tendi junto a ella y escuch los ruidos que hacan los de la casa mientras se preparaban para dormir, escuch tambin la respiracin de Elizabeth, los latidos de su corazn. Y sigui mirndola dormida y preguntndose cmo haba llegado a aquella situacin en su vida, cmo era posible que la mujer que estaba junto a l fuera su esposa. Hasta que se qued dormido, casta y completamente feliz.

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Captulo 26
Elizabeth se fue despertando poco a poco, abandonando los sueos a disgusto. Haca fro y por la ventana se vea la lluvia que tamborileaba con suavidad, una persistente llovizna de primavera bajo las primeras luces grisceas del da. Elizabeth se estir, se dio media vuelta, y all estaba Nathaniel, mirndola. Tendido a su lado, en los brazos y hombros desnudos tena el vello erizado. Ests muerto de fro le dijo levantando la manta para abrigarlo. Entonces l se apret contra ella, la acarici, su frente repos sobre una de sus sienes. Y t ests muy caliente. La rode con los brazos y se quedaron tendidos sin moverse en un inmenso pozo de calor y suspiros, hasta que ella volvi la cara para mirarlo. Con los labios le rozaba la barba apenas crecida de la mejilla. Me qued dormidadijo. Tendras que haberme despertado. Ah, s, bueno. Ahora ests despierta y yo tambin. Le haca crculos en la espalda con las dos manos y la miraba fijamente, sin rastros de sueo. Nathaniel? Mmmm? Hay una conversacin que no concluimos ayer. Perdname, Botas, pero no quiero hablar de tu padre en este preciso momento. Le toc con la boca el pmulo y ella se estremeci. No me refera a eso dijo pasndole las manos por el pecho desnudo, sintiendo los latidos de su corazn en las palmas. l se apart un poco, le brillaban los dientes. Su esposo, astuto y feroz como un lobo. Qu dijiste de la... satisfaccin? pudo decir ella. Ah dijo Nathaniel satisfecho. Saba que te quedaras pensando en eso. Bueno dijo ella cuando qued claro que l estaba ms interesado por explorar la blanda carne de debajo de su oreja que por hablar del asunto. Me lo vas a explicar? Explicaciones a esta hora de la maana? l neg con la cabeza. Con una mano le recorra el muslo, arrastrando en el movimiento la ropa interior. Claro que una cuidadosa demostracin, eso sera otra cosa. Es de da dijo dbilmente y sin conviccin. As es. Pero ya hemos hecho esto a la luz del da. A decir verdad slo lo hemos hecho de da, y ha salido muy bien. Ella apret con fuerza los labios y frunci el entrecejo. Ests tratando de turbarme? Ya que me lo preguntas, te lo dir respondi mientras la mano iba subiendo por el muslo. Segn mi forma de entender, como esposo tuyo no

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slo tengo el derecho, sino tambin el deber, de turbarte. Y es una tarea que pienso tomarme muy a pecho, por si te cabe alguna duda. Le olisqueaba el cuello y ella se arqueaba contra l, mientras una mano de Nathaniel le apretaba la cadera desnuda. Nathaniel dijo tratando de apartarlo. Tengo que... hay algo que... Sin ganas la dej ir. Bien, ve. Pero ten en cuenta, Botas, que mi paciencia tiene un lmite. Ah, s dijo sonriendo esta vez. Me doy cuenta. Sali de la cama y cogi el vestido colgado de una percha en la pared. Se lo pas por encima de la cabeza con camisn y todo. Luego se puso los zapatos. No vas a salir bajo la lluvia dijo Nathaniel atnito. No cuando hay un sitio bajo las mantas. Ella lo mir por encima del hombro. Saldr confirm. Pero por qu? Porque durante las prximas semanas o tal vez ms, tendr que aparmelas con lo necesario, me parece. Pero hoy todava puedo obtener alguna comodidad. Se puso el chal sobre la cabeza y los hombros. No creo que caminar bajo la lluvia sea una comodidad musit l. Para m es algo absolutamente incmodo. No eres una mujer. l emiti un gruido. Al menos lo has notado. Se puso de lado y estir una mano hacia donde estaba ella. Dame un beso antes de salir. Pero ya estaba casi en la puerta y lo saludaba con la mano. Nathaniel se tendi sobre las almohadas, con las manos cruzadas bajo la cabeza mientras observaba la fina cortina de lluvia. Estaba amaneciendo y deberan ponerse en marcha inmediatamente. Al menos deban intentarlo. No haba tiempo para lecciones sobre satisfaccin, ni nada por el estilo. Tarde o temprano a Richard Todd o al juez se les ocurrira buscar en Saratoga. Tendran que permanecer ocultos hasta que Schuyler tuviera la oportunidad de tratar con las autoridades en Albany, y luego habra que esperar por lo menos dos semanas a partir de aquel momento, sin quedarse en ningn lugar fijo. Todd los perseguira. Nathaniel no tena la menor duda al respecto. Con un suspiro de rabia, apart las mantas de la cama y se levant mientras se desperezaba con ganas. Observ el objeto de cermica que Elizabeth no haba querido usar, mirando con divertida curiosidad los motivos de flores y angelitos que lo decoraban por dentro y por fuera. Luego, bostezando, busc sus polainas mientras miraba distradamente por la ventana. Desde aquella parte de la casa se poda ver el jardn de la cocina, la tierra oscura recin arada, hmeda y frtil en el despertar de la primavera, y ms all, el prado que se extenda entre la casa y el bosque. En aquel momento apareci un hombre en el lmite del bosque donde comenzaban las praderas. Hizo una pausa, mir fijamente y avanz en direccin a la casa. Tena puesto un gorro, pero se vea el pelo rojo brillante pese a la dbil luz del amanecer. Tambin brillaba el cuchillo que llevaba en el cinturn y el can de un rifle que asomaba por encima de su hombro. Iba vestido como un guardabosques pero se mova como un cazador kahnyenkehaka.

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Una parte de la mente de Nathaniel saba lo que vera antes de que sus ojos siguieran la trayectoria: Elizabeth saliendo de la casa, su cabeza envuelta por el chal para protegerse la cara de la llovizna. Richard Todd se mova rpido y la interceptara justo cuando llegara a la puerta de la cocina. Un minuto era tiempo suficiente, el tiempo justo. Nathaniel tena su rifle en la mano y haba examinado la plvora y la carga en veinte segundos; en otros quince estaba de pie con sus pantalones y los pies descalzos ante la puerta de la cocina de la seora Schuyler, apuntando a una altura de un metro y setenta y cinco centmetros. Doce centmetros ms alto que Elizabeth; ocho ms bajo que Richard Todd. Sally Gerlach estaba de pie ante la encimera con las manos en un barreo lleno de masa, y mir al hombre semidesnudo que tena ante s. Abra la puerta le dijo l con calma. Tengo que limpiarme las manos. Nathaniel! grit Elizabeth. Abra enseguida dijo Nathaniel de nuevo. Si no, disparar para entrar. Teniendo en cuenta su edad y tamao, se movi rpido. Ante la mirada de Nathaniel, ella cogi el picaporte con una mano llena de harina y empuj la puerta, que se abri crujiendo. Madre de Dios! grit la mujer. Elizabeth haba sido capturada y luchaba por deshacerse de Richard. ste la tena cogida del brazo y se abalanzaba sobre ella con una mirada llena de resentimiento que hizo estallar los nervios de Nathaniel. Puso los dedos casi inconscientemente en el gatillo. Ella miraba por encima del hombro a Nathaniel con temor y rabia. Este lo sinti ms que lo vio, porque toda su atencin estaba puesta, clara y afilada como una navaja, en el can de su rifle que apuntaba a un punto situado encima de la ceja izquierda de Richard Todd. Doctor Todd le dijo sin sonrer. No le parece muy temprano para venir de visita? Quisiera pedirle que quite sus manos de encima de mi esposa y espero que me haga caso. Sera una vergenza ensuciar el suelo de Sally. Richard se puso repentinamente plido y frunci el entrecejo. Dud lo que tardan dos latidos del corazn y luego, con un desdeoso y brusco ademn, dej libre a Elizabeth. Ella se tambale en la cocina y se apret el chal contra el cuerpo. Con una mirada en la que se mezclaban el asco y la ira fue a situarse, erguida e inmvil, detrs de Nathaniel. Nathaniel baj lentamente el rifle, pero no sac el dedo del gatillo. En aquel momento Huye de los Osos apareci en el marco de la puerta por detrs de Richard, con un hacha de guerra en la mano. Elizabeth dej escapar un profundo suspiro. No te preocupes, Botas dijo Nathaniel tranquilamente. El doctor Todd no sufrir ningn dao el da de hoy. A menos que se lo busque. No es as, Osos? Richard todava no haba dicho una palabra. Su rostro, impasible como haba estado, se volvi ms impenetrable an. Sally dijo Nathaniel jovialmente, todava con los ojos fijos en Richard. Creo que Schuyler querr saber que tiene visita. S, por supuesto dijo Richard. Dile que tenemos un asunto legal que

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tratar y que apreciara mucho su consejo. La mujer dud hasta que le toc el hombro a Elizabeth. Ser mejor que venga conmigo dijo. Seora Bonner? No la llame as! exclam Richard con rabia. Es mi nombre dijo Elizabeth antes de que pudiera hacerlo Nathaniel, que la vea por el rabillo del ojo: la barbilla alta, los ojos brillantes, el rostro acalorado y un temblor de rabia como nunca haba percibido en ella. Pero era capaz de controlarse, Nathaniel se alegr de notarlo. Y le agradecera que no interfiriera en cosas que no son de su incumbencia concluy ella. Nathaniel mir a Richard detenidamente, dndose cuenta de que tena que luchar para dominar sus impulsos, listo para entrar en accin si perdiera la batalla. Este asunto me incumbe dijo por fin Richard. Y no tengo la menor duda de que el seor Schuyler estar de acuerdo conmigo en que la ley est de mi lado en este caso. S, y seguramente el diablo tambin, lo ms probable murmur Sally Gerlach, y se dio media vuelta para salir de la cocina. Se reunieron en la sala, por insistencia del seor Schuyler, a las ocho en punto. Esto dio tiempo a Elizabeth y Nathaniel de vestirse, lo mismo que a Richard Todd para asearse y recomponerse. As Elizabeth se encontraba casi exactamente en el mismo punto donde haba estado antes de casarse, haca menos de un da, de nuevo con Nathaniel a su lado, pero esta vez tambin teniendo que soportar la mirada rabiosa y fra de Richard Todd. Sin embargo, Elizabeth estaba tranquila, lo que tena que hacer en aquel momento era hacerle frente. Pens en todo lo que haba sucedido y no pudo encontrar nada de lo que culparse o estar avergonzada. Esto le permiti mirar a los ojos de Richard con total seguridad. El seor Schuyler estaba ante la chimenea con los brazos a los lados y guardaba silencio mientras los dems ocupaban sus lugares en la sala. Tena un aspecto severo y mantena la boca cerrada y los oscuros ojos gachos. Se estaba vistiendo para el viaje cuando Sally llam a la puerta presa de gran agitacin, pero el general supo dominar la situacin que se haba originado en su cocina como si no fuera nada extraordinario. En aquel momento Elizabeth no poda decir si estaba o no enfadado, y en caso de estarlo, tampoco se saba con quin. De cualquier forma, la imagen del hombre amable y deferente que haba estado contando historias durante la boda haba desaparecido. Al parecer hay un asunto que debe dilucidarse comenz. Cerr la boca, mir alternativamente a cada uno de los presentes, y luego sigui. Tal vez el doctor Todd nos pueda decir con qu objeto ha turbado la paz de mi casa y atacado a uno de mis invitados. Dijo esto con mucha lentitud; sin embargo, no quedaba duda alguna de que el seor Schuyler tena la respuesta. Elizabeth vio que Richard Todd titubeaba. Es muy simple dijo. Tena la voz ronca como si hubiera estado gritando. Miraba directamente a Elizabeth sin hacer caso de Nathaniel. Estoy aqu para llevar a Elizabeth Middleton a Paradise, a peticin de su padre. Qu soy yo, un saco de harina o un esclavo fugitivo? comenz a decir

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Elizabeth, pero el seor Schuyler neg suavemente con la cabeza para indicarle que no siguiera. Al mismo tiempo sinti que Nathaniel le tocaba el codo. Baj la cabeza para ordenar sus pensamientos. Soy una persona adulta, en completa posesin de mis facultades dijo, y mir al seor Schuyler. Y como usted sabe, seor, soy una mujer casada. El doctor Todd no tena derecho a darme rdenes cuando era soltera, y menos ahora. Usted no est legalmente casada dijo Richard contrariando sus argumentos. Elizabeth sinti que Nathaniel se estaba enfureciendo, pero el seor Schuyler habl primero: Me permito disentir. Nathaniel? dijo. Sin apartar la mirada de Richard, Nathaniel sac un papel de su camisa y se lo alcanz al seor Schuyler. Un acta de matrimonio seal l. Donde yo mismo figuro como testigo y tambin mi esposa; firmada ayer por la tarde en esta misma habitacin. Estn legalmente casados, doctor Todd y... perdneme, Elizabeth... Nathaniel, presumo que se ha consumado el matrimonio? S, bien. Entonces sea cual sea su opinin acerca de esto, doctor Todd, no hay nada que pueda hacer al respecto. Dud un segundo y volvi a hablar con rapidez: Podra tambin aadir que su conducta de esta maana demuestra una escandalosa falta de modales y de buena educacin. La seorita Middleton me ha hecho una promesa legal de matrimonio a m dijo Richard sin nfasis. Y quiero que cumpla su palabra. Elizabeth emiti un sonido mezcla de risa y maldicin. Es mentira dijo Nathaniel. Y l lo sabe muy bien. Tengo testigos Richard se pona plido. Otra mentira replic Elizabeth. No veo a esos testigos aqu, doctor Todd. La serenidad del seor Schuyler pareca interrumpirse por la aparicin sbita de manchas rojas en las mejillas y el cuello. La boda ha tenido lugar y es perfectamente legal. Si usted quisiera emprender algn tipo de accin contra esta seora, en el supuesto caso de que tuviera alguna prueba, espero que recuerde que debe tener la caballerosidad suficiente para reconocer que ella ha concedido sus favores a otra persona. Soy lo suficientemente hombre para reclamar lo que es mo respondi Richard. Richard Todd dijo Elizabeth, la voz le temblaba de rabia y abrigaba una profunda y contenida violencia. Cmo puede venir aqu y decir semejante falsedad? Nunca le hice ninguna promesa y mucho menos en pblico. l parpade lentamente; su cabeza giraba ante ella en arcos interminables. Su padre est en deuda conmigo dijo. Como usted bien sabe. Si usted no hace honor a su promesa... intentaba seguir hablando pese a las voces de protesta que se alzaban, entonces, simplemente, me quedar con la propiedad. Con toda la propiedad. Cunto dinero le debe mi padre a usted? Ms de todo lo que usted posee dijo l con desprecio. Usted es una persona tan arrogante como vulgar comenz Elizabeth. Esto suscit una mirada de sorpresa por parte de Nathaniel, una de conmocin por parte del seor Schuyler y rumores provenientes del otro lado de la puerta cerrada. Y para que sepa, seor, usted no tiene la menor idea de lo que yo

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poseo. Con aire visiblemente incmodo, el seor Schuyler levant la V mano. Era una pregunta razonable la que le hizo la seora dijo. Cunto dinero se le debe? Tres mil dijo Richard. Tres mil libras. Y enseguida lanz una mirada desafiante a Elizabeth. El seor Schuyler lanz una exclamacin de sorpresa. Elizabeth, sintindose incapaz de responder al reclamo de Richard, se agarr a al brazo de Nathaniel. Ms de diez mil dlares? dijo el seor Schuyler. Cmo puede ser eso? No tengo por qu dar explicaciones dijo Todd. Pero sucede que el juez hizo una inversin muy cuestionable en unas tierras al sur de Ohio. Y contra mis buenos consejos. El seor Schuyler lo miraba fijamente. Desde luego dijo secamente. Sus mejores consejos. Neg con la cabeza y aadi: Diez mil dlares. Es difcil imaginarlo. Sin embargo, es cierto repuso Richard. Y todas las propiedades del juez valen en conjunto tal vez la mitad. Nuestro acuerdo, y fjese si hubo generosidad por mi parte, era tomar la primera escritura como pago total. Despus de haberme casado con su hija. No era tal vez muy equitativo, teniendo en cuenta mis intereses... Hizo una pausa esperando que hiciera efecto el insulto y concluy: Pero era el nico acuerdo posible con el juez. Elizabeth sinti de pronto fro pensando en lo que podra haber ocurrido, la situacin en la que podra haberse involucrado de haberse casado con aquel hombre. Sinti nuseas. Sinti la mano firme de Nathaniel en su brazo. No se trata de Elizabeth, se trata de Lobo Escondido dijo Nathaniel. Richard volvi la cabeza violentamente para mirarlo. S confirm. As es. Lobo Escondido ya no pertenece a mi padre, y usted no puede apropirselo dijo Elizabeth. Incluso aunque quisiera cobrarse la deuda. El tribunal podra opinar lo contrario dijo Richard. Estoy seguro de que, despus de que se aclare el asunto, estarn dispuestos a transferirme la propiedad. Y eso no tardar mucho. Nathaniel miraba al seor Schuyler. Tenemos el dinero que se le adeuda dijo. Richard lanz una carcajada sorda. Usted tiene diez mil dlares? pregunt con voz de incredulidad. Ha estado robando bancos adems de robar jvenes mujeres en medio de la noche? Nathaniel apret el brazo de Elizabeth para que se mantuviera quieta. Usted y yo discutiremos acerca de su lenguaje dijo lentamente. Un da de stos. Y cuando lo hagamos espero que est dispuesto a disculparse. Tenemos el dinero dijo Elizabeth dirigindose resueltamente al seor Schuyler. De mi ta Merriweather. Pensaba que aquel dinero cedido tan generosamente y que el da anterior le haba parecido toda una fortuna, ya no lo era tanto. Su ta le ha regalado slo dos mil libras, segn tengo entendido puntualiz Richard. Faltan tres mil quinientos dlares.

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Elizabeth alz la cabeza y sinti que se le iba el color de la cara. Bueno, ahora vemos que clase de caballero es usted, doctor Todd, que no tiene escrpulos en abrir la correspondencia de los dems. Eso lo hizo su padre dijo l sin ningn resquemor. Usted es un estafador dijo ella. Un vulgar ladrn. l sonri y antes de que ella supiera lo que haca, ya estaba movindose en direccin a Todd. La detuvo la mano de Nathaniel en su hombro. Tenemos el resto del dinero le dijo al seor Schuyler. Ah exclam afectadamente Richard. El mtico oro de los tories? Nathaniel no desviaba la mirada del seor Schuyler. Pagaremos hoy mismo, en Albany. Bueno, Todd dijo el seor Schuyler. Parece que esta historia tiene un final feliz, despus de todo. Hoy recibir el dinero que se le debe, si usted puede presentar las pruebas. El juez Middleton retendr la propiedad que no ha cedido a su hija y las tierras que se le han legado a ella sern suyas y de su esposo. El asunto queda concluido. No. Richard neg con la cabeza, la sonrisa haba desaparecido de sus labios. Lobo Escondido me fue prometido como parte del contrato matrimonial y lo reclamar. Hubo una pausa en la habitacin, la tensin entre Richard y Nathaniel iba en aumento. Elizabeth se daba cuenta de que estaba ms all de aquella corriente de energa que enfrentaba a los dos hombres. Haban llegado al nudo de la cuestin. Olvdelo, hombre dijo con vehemencia el seor Schuyler. Sus posibilidades son casi nulas. No conseguir nada ms que ensuciar su buen nombre en los juzgados. Y el de ella. Buen nombre? dijo Richard riendo. A ella no le queda buen nombre que proteger. Nathaniel haba estado conteniendo a Elizabeth, pero en aquel momento era l quien se apartaba de ella para acercarse a Richard Todd y antes de que ella pudiera darse cuenta de lo que suceda el puo de Nathaniel golpe la mandbula de Richard produciendo un sonido sordo. Este se estremeci, quiso responderle y se contuvo. A Elizabeth se le revolvi el estmago, que pareci subrsele a la garganta. El seor Schuyler dio un paso adelante y detuvo a Nathaniel ponindole una mano en el hombro. Domina tus impulsos, hombre! grit. O es que olvidas dnde ests? Por Dios, los echar a los dos si no se controlan! Nathaniel respiraba agitado. Desvi la mirada, luego mir al seor Schuyler dejando caer la cabeza en seal de asentimiento a sus palabras. Los ojos de Richard brillaron con mezquina satisfaccin. La mandbula se enrojeca rpidamente y un hilo de sangre le manchaba el labio, pero de todos modos sonrea. Nathaniel Bonner alias Lobo Veloz dijo con voz amenazante, esccheme, me voy a Albany para presentar una demanda contra esta... trag saliva seora. Y con tal finalidad insisto en que ella me acompae para que responda a las acusaciones y sea investigado este asunto. No dijo Nathaniel. El tono de voz, bajo y razonable, hizo que los pelos de Elizabeth se

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erizaran. l mir por la ventana abriendo y cerrando los puos. Cuando volvi con ellos, tena una expresin impasible. Usted no tiene poder sobre nosotros dijo. Y se lo advierto una vez ms, y slo una vez ms. Mantngase lejos de m y de los mos, y nosotros nos mantendremos lejos de usted. Pero si no puede hacerlo, si vuelve a ponerle la mano encima a mi esposa o a cualquier miembro de mi familia, le matar. Richard no parpade. Ella vendr y tendr que responder de las acusaciones que hay en su contra dijo. O har que el juzgado la obligue. Doctor Todd, est yendo demasiado lejos dijo el seor Schuyler, disgustado. Se volvi hacia Nathaniel. Djame tratar con l le dijo. Por favor, lleva a tu esposa arriba. Seor Schuyler, yo no ir a Albany con l dijo Elizabeth. Por supuesto que no. Por favor, suba a su habitacin y yo me ocupar de esto. Elizabeth dud, Nathaniel la cogi del brazo y ella levant los ojos para mirarlo. Vete dijo abriendo la puerta para que ella saliera. Enseguida ir contigo. La seora Schuyler y sus hijos estaban en el vestbulo con Huye de los Osos, que permaneca all con el rifle en la mano. Intercambiaron miradas con Nathaniel, quien luego sigui a Elizabeth escaleras arriba y se qued fuera de la habitacin con la espalda contra la pared. Ella se paseaba por la habitacin, alternativamente lea la carta de la ta Merriweather y luego se detena para hacer clculos en una hoja de papel. Adems del regalo de siete mil, necesitaran otros tres mil quinientos, y los necesitaban aquel mismo da. Ella misma tena algo as como la mitad en el banco de Albany, todo el ingreso anual proveniente de la pequea herencia de su madre. Pens que Nathaniel tendra el resto, dada la oferta de compra que le haba hecho al juez. Pero volva a sumar una y otra vez y llegaba siempre al mismo lugar: no haba dinero suficiente para pagarle a Richard toda la deuda, adems de los impuestos que se deban de su propiedad y de la de su padre. Faltaban aproximadamente por lo menos quinientos dlares. Pas una hora antes de que l fuera a verla. Cerr la puerta sin hacer ruido y ella fue hacia Nathaniel para rodearlo con sus brazos, para apoyar la cabeza en su hombro, temblando de rabia y frustracin. No tena ni idea de que las cosas estuvieran tan mal dijo. Diez mil quinientos dlares. l le acarici el pelo y no dijo nada. Dime que no tengo que ir a Albany. No tienes que ir a Albany dijo. Yo tengo que ir. Ella se apart. Entonces yo tambin ir. No l sonri tristemente. No, no vendrs. Ir con Schuyler y con Todd porque las cosas podran ponerse feas si no voy a representar tus intereses. Como estn las cosas, no s lo que puede pasar. Puede quedarse con Lobo Escondido? pregunt sin poder dominar

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muy bien el temblor de su voz. No lo creo. Tampoco lo cree Schuyler. Pero no sabemos qu ha tramado y no le poda pedir a Philip que se encargara de este asunto l solo. S, s que puedes dijo Elizabeth sabiendo que no poda, pero sin poder soportar la idea. El sonri y le acarici el pelo. No quiero que vayas dijo sintiendo que le temblaba la barbilla. Ya lo s dijo l. Y yo tampoco quiero ir. Pero es un asunto difcil, Botas, y tenemos que arreglarlo. Ahora, escucha. Se inclin hacia ella y le dio un beso ligero. Schuyler lo convenci de que no fueras. Lo cual es lo ms adecuado porque no sabemos quin estar en Albany esperando para hablar en tu contra. Tal vez tu hermano... Le puso un dedo en la boca para que no replicara. No estamos hablando de la verdad en este momento, estamos hablando de cmo puede presentar las cosas segn sus intereses. Nathaniel la cogi de la mano y la condujo hasta la silla que haba junto a la chimenea, dej que se sentara y se acerc mucho a ella. Ahora escchame bien. Esto es lo que quiere, quiere que te quedes aqu, bajo arresto domiciliario, mientras estamos en Albany. Arresto domiciliario? pregunt incrdula. Dice que no confa en que te quedes esperando. Dice que para cuando llegue el momento de atestiguar, quiere tener la seguridad de que no te habrs ido. Ella miraba la cara de Nathaniel, sus rasgos, el modo en que se movan sus ojos. Creo que cuando comencemos a bajar el ro, alguien se presentar aqu, lo ms probable es que sea el juez, para forzarte a volver a Paradise. Incluso te llevar a la fuerza si fuera necesario. Elizabeth levant la barbilla. S disparar con el mosquete dijo ella. l tuvo la amabilidad de no sonrer. Ah, bien. Es bueno saberlo, bajo las presentes circunstancias. Le levant las dos manos y las apret. Eres fuerte, y tan valiosa como diez personas juntas. Est bien. Cuando nos hayamos ido, Huye de los Osos se quedar detrs. Y a la primera ocasin, te har una seal. Recuerdas el canto del pjaro en la cascada? Cuando lo oigas, saldrs a dar un paseo. l te encontrar detrs del campo donde los hombres estn sembrando, cerca del molino. Puedes verlo desde aqu. Osos te llevar al bosque, Botas, tendrs que caminar mucho y rpido para mantenerte a su lado. Pero l te proteger, slo tienes que prestarle atencin y hacer lo que te diga. Las manos de Nathaniel estaban tibias y llenas de energa, Elizabeth poda sentirlas con las suyas. Lo abraz con mucha fuerza. Dnde iremos? pregunt. Iris con Robbie dijo l. Cerca del lago que los kahnyenkehaka llaman Pequeo Perdido. Robbie? Robbie MacLachlan dijo Nathaniel. Escucha, Botas, no tengo mucho tiempo. Estn esperndome. Aparte de m, nadie en este mundo estar ms dispuesto a cuidarte y mantenerte a salvo que Osos y Robbie MacLachlan. Elizabeth se inclin y lo bes con fuerza, cogindole la cara con las dos manos, notando la barba crecida en las palmas. Te sientes con fuerza? le pregunt

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con las manos en la parte superior de los brazos de ella. S. Bueno dijo Nathaniel. La necesitas. Gurdala para lo que viene. Cundo volvers? pregunt ella. Espero no tardar ms de una semana dijo l. Pero no puedo asegurarlo, quiz me retrase un poco ms. Nathaniel la levant de la silla y la bes con pasin. Sabes que volver en cuanto pueda. Despus de todo, tenemos pendiente una demostracin. Ella asinti y apret los labios hasta formar una lnea recta, los ojos le brillaban. l se llev la mano de ella a la boca y le bes el anillo, sonri y se fue. A travs de la ventana, Elizabeth lo vio caminar por el prado, hacia el ro donde estaban esperando las canoas. Pudo ver al grupo que se haba reunido all, al seor y la seora Schuyler, a Antn Meerschaum y a Richard Todd. No haba seal alguna de Osos, pero ella saba que deba de estar en alguna parte ah fuera. Incapaz de seguir observando, dio media vuelta y ech un vistazo al papel en que haba hecho los clculos. Lo cogi junto con la carta de la ta Merriweather y sali volando escaleras abajo con Huye de los Osos detrs de ella. La camisa flotaba en el aire mientras atravesaba el prado, con el corazn en la garganta palpitando tan fuerte que temi no poder hablar aunque pudiera alcanzarlos. Pero ellos todava estaban all, delante de las canoas. Nathaniel la mir y su rostro, sin rabia al principio, se llen de preocupacin. Richard Todd se volvi hacia la seora Schuyler. Ella debe permanecer en la casa. Aunque distrada, Elizabeth se dio cuenta de la expresin de la seora Schuyler, una mezcla de condescendencia y de profunda indignacin. La seora Bonner es nuestra invitada dijo. No una prisionera. Y gozar de la libertad propia de Saratoga mientras est con nosotros. Richard carraspe y desvi la mirada. Hasta que el juzgado la cite. Si tal cosa fuera necesaria dijo la seora Schuyler con nfasis. Lo que dudo mucho. Seor Schuyler, usted es el director del banco de Albany? pregunt Elizabeth sin prestar atencin a Richard. Cuando l hubo asentido, ella continu : Yo tengo ahorros all, y los pongo a disposicin de mi marido para que disponga de ellos como corresponda. Es posible? Por supuesto. Tena los ojos oscuros bajos, pero le sonri. Gracias. Se volvi hacia Nathaniel y lo cogi del brazo para llevarlo aparte y decirle algo sin que los dems oyeran. Entonces le puso los papeles en la mano, la carta de la ta Merriweather y sus clculos. Seal un conjunto de trazos, luego otros, y finalmente alz la vista y lo mir. No es suficiente susurr. Me apaar dijo l. No te preocupes, Botas. La hizo a un lado. Estn las pieles, no lo olvides concluy.

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Nathaniel mir por encima del hombro de ella hacia donde estaba Richard esperando. Huye de los Osos estaba a un lado, atento. Hay suficiente dinero dijo. Djamelo a m, puedes? Ella asinti, porque l estaba tan cerca y no poda hacer otra cosa, a pesar de los presentes, a pesar del peligro, lo bes. Le puso las manos en los hombros y se puso de puntillas para besar a Nathaniel, para demostrarle con el beso lo que no poda decirle con palabras, lo que no saba cmo decirle: que la sola idea de que se tuviera que marchar le dola mucho, que estaba muy orgullosa de l, que lo amaba mucho, que lo echara de menos. Lloraba porque no saba cmo evitarlo. Sus lgrimas humedecieron las mejillas de Nathaniel. Finalmente se separ y le limpi las mejillas con los dedos. Entonces mir por encima del hombro de Nathaniel y vio qu cerca estaba Richard, con los labios fruncidos en una mueca de disgusto. A su lado estaba Huye de los Osos, con una mano en la empuadura de su hacha de guerra. Estar harta de l antes de lo que piensa dijo Richard cuando se miraron. Eso le pas a Sarah y lo mismo le pasar a usted. Nathaniel se puso completamente rgido, Elizabeth pudo sentirlo por el modo en que su atencin se fij, firme y exclusivamente, en el sonido de la voz de Richard a sus espaldas. Pinselo bien, hombre dijo sin volverse a mirarlo. Piense bien lo que hace. S muy bien lo que hago dijo sin apartar los ojos de Elizabeth. Le estoy diciendo a su esposa algo que debe saber. Ya que le gustan tanto los nios como parece. De qu est hablando? pregunt Elizabeth aterrada. Estoy hablando de que l no podr darle hijos. Todava no se lo ha dicho? Elizabeth levant la mirada y mir a Nathaniel, que estaba completamente ensimismado, su rostro era poco menos que una mscara. Nathaniel? Puede ver en su cara que es verdad. Hannah dijo ella. Hannah. Est Hannah. Hannah es ma dijo Richard. Nathaniel? Le toc la cara y entonces l volvi a la realidad. Le cogi la mano y la llev a un lado, ms lejos de Richard. Vete ahora le susurr. Recuerda que debes esperar la seal de Osos. No entiendo... comenz a decir ella. Elizabeth dijo l. Sera muy largo de explicar en este momento. Confas en m? Ella asinti. Entonces creme. Hannah es mi hija. Contestar a todas tus preguntas cuando vuelva, todo lo que quieras saber. Puedes esperar hasta entonces? Puedes? Una vez ms ella asinti, pero con mayor lentitud. Te amo dijo con los labios pegados a los de ella y se fue caminando en direccin al ro. Elizabeth volvi a la casa seguida a pocos metros de distancia por Huye de los Osos. Oy el ruido de la canoa al entrar en el agua, pero en ningn momento se volvi a mirar.

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Captulo 27
Lo ms destacable de Huye de los Osos, pensaba Elizabeth, no era tanto el contraste entre su apariencia feroz y su discreto buen humor como su disponibilidad para la conversacin. Ella se haba quedado muy callada durante el primer da porque le pareca apropiado estar en silencio en la inmensidad de aquellos bosques, diferentes de cuanto haba conocido e imaginado. Y adems, pensaba que Osos no tendra mucho de que hablar con ella; senta cierta timidez ante l y le preocupaba no poder satisfacer las expectativas del joven. Y cuando finalmente acamparon, Elizabeth no tena muchas ganas de hablar, puesto que estaba muy cansada. Pero entonces, cuando estaban sentados ante una pequea fogata dando vueltas a la zarigeya en el asador de madera verde, Elizabeth se dio cuenta de que Huye de los Osos senta tanta curiosidad por ella como ella por l, y de que l tena muchas cosas que ensearle. Al segundo da de marcha hacia el noroeste, Elizabeth ya senta que le gustaba mucho su compaa, y le gustaba aprender cosas que ignoraba. El asunto de mantenerse vivo en el bosque era algo serio y agotador, pero adems exiga constante atencin. Con la gua de Osos ella se las haba arreglado para aprender el proceso de limpieza de la caza menor y de los peces. Despus de vrselas con una zarigeya, animal que Elizabeth encontraba demasiado feo para comerlo, o de despellejar a un conejo, se sinti muy agradecida de que no hubiera tiempo suficiente para emprenderla con animales ms grandes. Los conejos eran lo ms fcil, pero pronto supo que aunque los haba en gran abundancia, no resultaban suficientemente alimenticios para las personas que deban caminar durante el da entero. Los osos ayudaban con su grasa, que el joven se llevaba a la boca directamente de la piel de los animales. Elizabeth era capaz de observarlo pero no tena suficiente hambre para hacer lo mismo. El pan de maz seco requera un largo proceso de masticacin, estaba relleno de nueces y ella esperaba que eso fuera suficiente para sus necesidades. Por lo dems, era absolutamente cierto que tena tanta hambre como jams haba tenido. Elizabeth aprendi a encender fuego con el tronco de los abedules, a encontrar lea seca y aunque lo haca con terrible lentitud, a encender un fuego con pedernal y eslabn. Pero sobre todo, estaba aprendiendo a conocer el bosque. Huye de los Osos le mostraba las huellas de lobos, ciervos o jaguares, las cuevas de los castores, los nidos abandonados de patos ocupados por roedores, la forma en que las ardillas rodeaban el rbol que les gustaba, el rastro de los mapaches, similar a las marcas de una mano humana, la manera de distinguir las huellas de las nutrias de las de las martas y el dibujo de las pisadas de los osos negros. Bordearon matas de espinos y l se detuvo para ensearle cmo un alcaudn haba guardado un topo en un hueco de un tronco. Ella pens en el hambre que tena cuando se le ocurri que podran robar la cena del pjaro, pero no le coment nada a Osos.

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A primera hora de la maana, cuando estaban sentados comiendo, Elizabeth mir los troncos de cedro blanco que se alineaban en la costa del pequeo lago junto al cual haban acampado y vio que los ciervos haban estado por all dejando en el follaje rectas aberturas de las cuales habran estado orgullosos los jardineros de la ta Merriweather. Entremezcladas con los cedros haba ramas desiguales de pcea que colgaban. Ella le pregunt el porqu a Huye de los Osos. A los ciervos no les gustan mucho las pceas replic l. Lo dijo primero en kahnyenkehaka y luego lo repiti en ingls. Haca cuatro das que haban salido de Saratoga para internarse en el bosque. Estaban comiendo lo ltimo que quedaba del pan de maz y de las bayas secas, pero Osos pensaba que llegaran al lugar donde estaba Robbie MacLachlan al medioda, y no pareca preocuparse mucho por la falta de provisiones. Elizabeth observaba a Osos mientras ste coma, ms ordenada y esmeradamente de lo que poda hacerlo ella sin tenedores ni cucharas. No desperdiciaba ningn instante y no pareca especialmente complacido. Sus ojos recorran la arboleda mientras masticaba. Elizabeth se daba cuenta de que estaba viendo cosas que ella ni siquiera podra imaginar. Ella deseaba ms que nada llegar a la casa de Robbie MacLachlan, aunque no quera admitirlo. Slo cuatro das de marcha y estaba cansada hasta los huesos, y sin asearse, tanto que tema tener un olor desagradable. La mayor parte de la piel expuesta al aire tena manchas y rasguos; aprendi finalmente qu era lo que Nathaniel quera decir cuando hablaba de la mosca negra, aunque Osos le haba dicho que aquel ao no parecan muy feroces. l pareca sufrir mucho menos que ella. La seora Schuyler le haba dado un remedio casero, pero Elizabeth casi no haba podido resistir aquel fuerte ungento. A primera hora de la maana el sol brillaba sobre el pelo de Osos mostrando tonos azulados. El tatuaje que se extenda por los huesos de su mandbula hasta converger en el puente de la nariz pareca brillar con similares tonos de azul, en marcado contraste con su piel de intenso color bronce y salpicada con las marcas de una ardua batalla con la viruela. Elizabeth se dio cuenta de que sus tatuajes no representaban un dibujo abstracto de lneas desvadas, como haba pensado al principio, sino que las lneas eran idnticas a las huellas que l le haba mostrado, las que haba dejado un oso negro en la corteza blanda de un rbol. Duele mucho hacerse un tatuaje? Hen'en. S, por supuesto. Y entonces por qu te lo hiciste? Osos se toc la mandbula con un dedo. El dolor es importante. Elizabeth tena la idea de que lentamente se iba acercando a los pensamientos de Osos. En aquel momento no la sorprenda enterarse de que l aceptaba el dolor como algo natural y necesario, en lugar de negarlo. Ella decidi meditar largamente la cuestin en el momento en que tuviera tiempo suficiente para hacerlo. Esto distraera su mente de Nathaniel. Piensas a menudo en Muchas Palomas? l inclin la cabeza asintiendo. Tanto como usted piensa en Nathaniel. Por qu lo llamas Nathaniel y no por su nombre kahnyenkehaka?

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Lo llamo por lo que es. Ahora es Nathaniel. Elizabeth pens en esto en silencio durante un rato. Por qu los kahnyenkehaka llaman a Nathaniel Okwaho-ro-wakeka? Lobo Veloz tradujo Osos. Hen'en, ohnaho:tenkarihoni? S, pero por qu motivo? l parpade con solemnidad, lo cual, como ella vino a entender, era una indicacin de que respondera a su pregunta con otra pregunta: Qu sabe usted de los lobos? pregunt l. Elizabeth saba muy poco de lobos, se dio cuenta y lo admiti sin rodeos. El lobo es un cazador dijo Osos que nunca caza solo. La manada es lo ms importante y l caza con la manada y para ella. Pero Atardecer me dijo que l tena otro nombre... Desenroken. Ella le dio ese nombre. Entre dos Vidas. Fue cuando se fue a vivir a la casa larga el invierno en que tom a su hija por esposa. Pero antes de eso era Lobo Veloz. l se lo contar concluy Osos si usted se lo pregunta. Pero l no est aqu y t s. Asinti satisfecha con aquella lgica. Usted hace muchas preguntas dijo Osos. Quid pro quo. No pudo reprimir la risa al or que Huye de los Osos pasaba del kahnyenkehaka al latn. l apret los labios y dijo: Le sorprende. Hen'en. Se limpi la frente con el pauelo. Muchas veces olvido que has tenido educacin europea. Habitualmente no lo demuestras. Repentinamente, envalentonada por el giro de la conversacin, Elizabeth se anim a preguntar algo que desde haca tiempo le llamaba la atencin. Por qu?... buscaba las palabras adecuadas, sigui hablando con cautela. Por qu no tienes la cabeza rapada? Lo haba sorprendido, sin duda, algo que no ocurra con frecuencia. No estamos en guerra dijo l. Viendo que ella no entenda, levant las manos hasta su cabeza y cogi un mechn de pelo hacindolo balancear para uno y otro lado. Aunque con ms y ms frecuencia se diriga a ella en kahnyenkehaka, esta vez habl en ingls. Un guerrero que tomara mi vida con honor en la batalla llevara mi cuero cabelludo a su gente como prueba de su habilidad y valor. Yo hara lo mismo con l. Lo hice algunas veces, pero no con frecuencia. Era muy joven durante las ltimas guerras. Ahora no hay luchas aqu. Si fuera al norte, a Piedra Movediza, o al oeste seal con la barbilla, para reunirme con Pequea Tortuga, entonces me rapara la cabeza de nuevo y desafiara a mis enemigos a que arrancaran mi cuero cabelludo. La miraba fijamente, luego baj los ojos. Usted est pensando que somos unos salvajes y que necesitamos civilizarnos. No dijo Elizabeth. Espero que nunca ms tengas que raparte la cabeza. Hmm dijo Osos levantndose, y ella comprendi que otra vez lo haba sorprendido. Toka'nonwa. Tenemos seis horas de marcha aproximadamente, as que es mejor que sigamos. Elizabeth tena las piernas casi paralizadas, pero Osos caminaba sin demasiada prisa para que ella pudiera seguirlo. Y result que Elizabeth disfrut del camino. Su hatillo estaba formado por sus cosas y algunas provisiones que quedaban; durante la primera parte del da no le result pesado y tena libertad

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de movimientos. Llevaba un vestido y unas polainas que Muchas Palomas le haba prestado, al parecer sin necesidad. El pelo, trenzado y recogido con una tira de tela, oscilaba al ritmo de la marcha. En un ancho cinturn, dentro de una funda adornada con cuentas, llevaba el cuchillo que Osos le haba enseado a afilar el primer da. Hasta entonces lo haba empleado para limpiar los animales, pero senta que era ms seguro tenerlo a mano. En un pequeo estuche llevaba una piedra de afilar, un yesquero y una pequea provisin de perdigones envueltos en lino. Todava llevaba los mocasines de Muchas Palomas y estaba muy contenta de que as fuera. Se preguntaba si volvera a usar sus propios zapatos de nuevo, e incluso sus queridas botas de pequeos y elegantes tacones y fina costura. Pensaba mucho en Paradise, particularmente en sus alumnos, y en Hannah, que se haba convertido en su hija. Habra sido una maravillosa idea tener una hija, si no fuera por Richard Todd, que haba conseguido empaar toda su alegra. Lo que haba sido completamente aterrador en aquel asunto no era tanto el recuerdo de la risa odiosa de Richard, cuando dijo que Hannah era su hija, como la completa falta de respuesta de Nathaniel. Ninguna mortificacin, ni sorpresa, ni enfado. Elizabeth habra esperado cualquiera de estas actitudes, aunque fuera verdad lo que Richard deca. Se repiti una vez ms que no era bueno seguir pensando en el asunto antes de hablar con Nathaniel. Se preguntaba, con creciente incomodidad, si Nathaniel le habra dicho algo ms de Sarah, y de Sarah y Richard, si ella hubiera estado dispuesta a escucharlo cuando intent hablarle de su matrimonio anterior. No poda dejar de pensar que l tendra que habrselo dicho todo. Comenzaron a subir de nuevo a travs de los bosques, por un sendero que Elizabeth apenas poda distinguir aunque Osos no dudaba en absoluto. Por encima de sus cabezas un pjaro carpintero perforaba la madera blanda de un cedro, por encima de una masa de flores colgantes con ptalos de color morado brillante. Haba pjaros por todos lados, ocupados en sus nidos. Haba averiguado que muchos no tenan nombre en kahnyenkehaka y haba dejado de preguntar, sintindose satisfecha con observar sus costumbres y ponindoles nombres por su cuenta. Tan abstrada estaba mirando a un puerco espn subido a un arce del que sacaba los brotes, que no not que Huye de los Osos se detena de golpe. Cogi el rifle y apunt con aire desenvuelto. Elizabeth apenas haba visto al ciervo que pastaba un poco ms adelante del lugar donde se encontraban, cuando son el disparo y el animal dio un salto en el aire y cay. Robbie estar muy contento con esta carne dijo a modo de explicacin. El canto de los pjaros ces por completo y en su lugar qued el eco del disparo. Unas horas ms tarde caminaban por el campamento de Robbie, aunque Elizabeth no se haba dado cuenta de que haban llegado a l hasta que Osos baj el ciervo que llevaba en los hombros y lo dej caer en el suelo. Era un asentamiento, o algo as. Haba un pequeo claro natural, a la luz del sol y estaba rodeado de filas de abedules y arces. Los bosques, hasta donde poda ver, estaban desprovistos de matorral; ya poda reconocer el significado de esto, la diferencia entre un bosque cuidado y uno lleno de matorral. A un

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lado estaban los restos de una hoguera, rodeados de piedras con un asador en un lado y un trpode en el otro. A los lados haba troncos. La cabaa no se distingua a primera vista, porque estaba construida en la ladera de la montaa. No era estrictamente una cabaa, sino ms bien un refugio construido con troncos del color del granito y un cobertizo de ramas de rboles de hoja perenne sobre cortezas. Haba una ventana pequea, slo una abertura en la pared con una celosa. Era un lugar ordenado; de las paredes colgaban raquetas y trampas a intervalos regulares. Osos haba corrido la gruesa piel que serva de puerta y la enganch en un clavo de la pared. Llam con una especie de grito de bienvenida en kahnyenkehaka y luego en ingls. Cuando qued claro que no haba nadie, se acomodaron en el claro. Osos se puso a trocear y a limpiar el ciervo. Al tiempo que se daba cuenta de que tendra que observar el proceso, Elizabeth se alegr al tener que ir a buscar agua a un manantial de la montaa, detrs de la choza. Llen la tetera y comenz a cortar los trozos de carne que le pasaba Osos en pedazos pequeos, usando una roca plana como superficie de apoyo y espantando a las moscas con creciente fastidio. Trabajaron as durante algunas horas, hasta que hubo un caldo cocinndose en el fuego: venado y cebollas silvestres que ella encontr cerca de all, junto con alubias secas, calabaza y maz que formaban parte de las provisiones de la cabaa. Ante el olor del caldo se le hizo la boca agua, pero era una experiencia tan comn aquellos das que ya haba aprendido a no sentirse molesta. Osos colg el resto de la carne en ganchos dispuestos en un rbol hueco tan alto como l mismo. Estaba cubierto por un pequeo toldo y tena una puerta con goznes de cuero. Haba un montn de lea seca de roble bajo una lona engrasada y la us para encender un fuego al pie del tronco. Le ense a Elizabeth cmo alimentarlo para que ardiera lentamente durante varios das hasta que la carne estuviera completamente ahumada. Haba apartado unas tiras de hgado fresco y le ofreci a Elizabeth. Le da fuerza a la sangre explic. Ella poda dejarlas en un palo y ponerlas a cocer al fuego o bien comrselas crudas como haca l. Elizabeth vio que Osos se rea, y decidi comerlas crudas para demostrarle que era capaz de hacerlo. Su pauelo, cuyo estado era deplorable, no alcanzaba para limpiar sus dedos llenos de sangre y sus manos sucias y fue a lavarse al manantial. En aquel tranquilo rincn entre la cabaa y la montaa se tom unos minutos para ocuparse de s. Pens que haba pasado ms tiempo con Huye de los Osos que con Nathaniel. No era una idea muy agradable, pese a que le gustaba la compaa del muchacho. Oy a Osos cantando la cancin de la mosca negra; ste se la haba enseado, as que sigui la letra: La mosca negra trae un mensaje. Viene a decirnos lo pobre que es. La verdad del asunto es que est pasada de moda y trae

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siempre el mismo mensaje. Lav el pauelo y luego lo us para limpiarse las manos, la cara y el cuello. Aunque fue slo con agua fra y sin jabn, se sinti mejor. Elizabeth oa a Osos mientras se desataba el pelo y lo peinaba con los dedos, deshaciendo los enredos uno por uno hasta que estuvo completamente liso hasta las puntas, luego lo separaba y ordenaba con energa. Tena una camisa limpia en su hatillo, una idea muy atrayente, pero entonces se mir y decidi esperar para cambiarse hasta el momento en que pudiera disfrutar de algo que se asemejara a un bao, aunque fuera en las aguas heladas del lago junto al que haban pasado cuando iban hacia la cabaa, el que llamaban Pequeo Perdido. Con un suspiro estir el pauelo mojado en una roca para que le diera el sol y volvi caminando hasta el claro. Entonces se detuvo de golpe, Osos no estaba solo. Era sin duda el hombre ms grande que haba visto en su vida. Mucho ms grande que su to Merriweather que haca parecer enanos a todos los hombres de la vecindad. Le sacaba a Osos cabeza y media por lo menos y tambin era el doble de ancho. Realmente no era gordo, pero s de desarrollada musculatura. Cuando se volvi hacia ella pareci un acto definitivo. Avanz con la prestancia de un rbol que se mece al viento. Era muy viejo, tendra ms de setenta aos: el gran bigote, las cejas y el pelo recogido en una cola en la nuca eran estremecedora-mente blancos. Los ojos, de color azul grisceo, la observaban minuciosamente en un nido de arrugas. Sucedieron dos cosas cuando se encontraron sus miradas, y ambas sorprendieron a Elizabeth. l sonrea con timidez revelando una hilera de dientes increblemente blancos, tanto como su pelo, y al mismo tiempo las mejillas adquiran un color escarlata que nunca haba visto en ningn ser humano, hombre o mujer. Este cambio de color fue tan violento, rpido y profundo, y produca un contraste tan marcado con el pelo y los dientes que inmediatamente le record el rosal de la ta Merriweather que haba ganado un premio con sus flores de color rojo y su cubierta de blanca lana alrededor. Su propia sonrisa no dej ver nada de color, puesto que pens que l deba de sentirse incmodo ante su repentina presencia. l se haba quitado el gorro de la cabeza y permaneca alerta, aunque no desvi la mirada. As que aqu est dijo. La voz era dulce y algo ms aguda de lo que haba imaginado, teniendo en cuenta la estatura del hombre. Pero mrenla, no es ms que una masa de pelo con ojos grandes como lunas. Algo hermoso, eso seguro, pero demasiado joven para andar atravesando los bosques con un hombre como t, Osos. Hizo una reverencia a Elizabeth con precisin militar . Ahora tendr que ponerse cmoda. Robert MacLachlan, a su servicio, seora Bonner. Encantada Elizabeth mir a Osos que estaba visiblemente contento de estar unos pasos ms atrs y observar cmo se las arreglaba ella para presentarse por su cuenta. Por favor, llmeme Elizabeth. Ah, no, eso no puede ser. El color del hombre se haba atenuado un poco, pero cuando levant la cabeza con energa, volvi a aparecer.

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Me gustara que lo hiciera dijo ella. Sera un honor para m. De veras? Y cmo quiere llamarme usted? Como usted guste dijo riendo. Ah, bien. Mi madre me llamaba Rab, y la mayora de mis amigos me llaman Robbie, pero Cora Bonner, Dios bendiga su alma inmortal, me llamaba Robin. Porque el dulce Robin me llena de alegra cit Elizabeth, y pens que l iba a estallar por lo rojo que se puso. De Shakespeare explic ella, incmoda ms por sus palabras que por el hombre. Ah, s, de Hamlet. Aunque el hombre tom prestada la letra de una vieja cancin escocesa. La mir de soslayo. Pero la emple muy bien en ese Hamlet. Usted leera en voz alta si alguien se lo pidiera con amabilidad? Ya lo he hecho antes dijo con voz solemne. Pero no he trado libros en esta ocasin. l movi la mano indicando que no importaba. Ah, no se preocupe, yo tengo. Y mucho bien que me han hecho, pero ahora ya no puedo leer las letras impresas. He pasado muchas noches en Lago de las Nubes oyendo a Cora leer, y leyendo cuando me tocaba. Levant una de sus espesas cejas. Era una mujer muy rara, as era Cora. Es lo que todos dicen dijo Elizabeth. Pero veo la huella de esa mujer en su hijo. l sonri al orla. Ah, s, por eso seguramente se cas con l. Nunca tuve una esposa porque la nica que me habra gustado tener ya haca tiempo que se haba unido a Ojo de Halcn cuando la conoc. Su padre me haba favorecido, y yo no era ms que un soldado comn. Recuerde, Ojo de Halcn la haba visto primero. Se le fue el color como se apaga el cabo de una vela. Pero qu estoy diciendo? Le traer algo. Quiere un poco de cerveza? El venado est listo para comer. Venga y acomdese, seora. No, espere un momento, ese tronco no es un lugar adecuado. Fue hasta el montn de lea y despus de reflexionar unos minutos se arrodill para sacar un tronco que Elizabeth no habra sido capaz de levantar con los dos brazos. Era tan grande como la rodilla del hombre e hizo un ruido considerable cuando lo dej en el suelo. Luego cogi una piel de oso de la cabaa y la extendi con cuidado. As estar mejor dijo y sonri tmidamente. Despus de un rato de idas y venidas, de atender el fuego y de preocuparse por la comodidad de Elizabeth, se sentaron todos alrededor del asador con cuencos de caldo, Elizabeth en el improvisado trono y los hombres con las piernas estiradas. Robbie insisti en que ella usara la nica cuchara que haba, una pieza grande hecha de madera tallada y de un tamao adecuado al de su dueo, pero que para Elizabeth resultaba enorme. El caldo estaba tan caliente que le quemaba la boca, pero comi la carne fresca con gran placer. Huye de los Osos mostr su habitual austeridad. Comi rpido, los dej solos y se fue a trabajar lo suficientemente cerca para or pero sin tomar parte en la conversacin. Robbie coma lentamente, aunque Elizabeth se maravillaba al ver cmo se las arreglaba para cuidar de que estuviera cmoda y al mismo tiempo contar historias de Cora y la forma en que la haba conocido mientras visitaba a su padre. Yo no poda compararme con aquel hombre, el mejor oficial que poda

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encontrarse, pero grua ms que una vieja bruja. No, no podamos permitirnos muchos placeres con l. Era ms serio que un juez. Pero usted, supongo, pasara por alto las malas caras, por Cora seal Elizabeth; ambos rieron ante el sencillo pragmatismo y el modo en que ste se adecuaba al acento del hombre, cerrado y gutural, en el que las erres se prolongaban y las tes se supriman en una sucesin de espasmos tpicamente escoceses. Unos meses antes, aquello mismo habra hecho que Elizabeth levantara una ceja, pero ya haba perdido muchos de los prejuicios que haba trado de Inglaterra. Ah, s, y muchas veces ms, en honor de ella. Cuando Elizabeth termin de comer, sigui escuchando con el cuenco vaco sobre el regazo, preguntando una y otra vez, pero sobre todo contenta de que los recuerdos de Robbie fluyeran ante ella. Y ella trajo al mundo a un nio muy hermoso y l creci hasta convertirse en un hombre, que ahora es el suyo. Pero usted est aqu, seora, y yo estoy muy contento de su compaa. Me preguntaba dnde estar l ahora y por qu la ha enviado por el camino del bosque. Osos slo me dijo que hay problemas. Adems de colores subidos, su rostro reflejaba gran inteligencia y Elizabeth pens que sera capaz de sacar conclusiones con toda facilidad a partir de pocas frases. Estaba muy claro que Nathaniel confiaba plenamente en aquel hombre, y ms all de eso haba algo en l que reconfortaba a Elizabeth. En aquel momento la miraba con tranquila expectacin, buen humor y comprensin, segn denotaban sus amplias facciones. Hay una disputa comenz ella. Acerca de una propiedad, y de quin tiene derecho a ella. Me pertenece, ahora nos pertenece a Nathaniel y a m, pero hay alguien que cree que tiene prioridad sobre ella. Nathaniel est en Albany para resolver el asunto. Pero l est preocupado por usted, de otro modo no la habra mantenido al margen. Ella asinti con la cabeza. La otra parte es muy insistente en su demanda. Una demanda contra usted o contra l? Contra los dos dijo ella. l sonri. Ah, bueno. No tiene caso. No tiene derecho, verdad? Yo tengo el ttulo legal y estoy legalmente casada dijo Elizabeth. Pero esa persona no acepta ninguna de las dos cosas. Robbie neg con la cabeza. No hay peor ciego que el que no quiere ver. Osos haba levantado la cabeza de su trabajo. Elizabeth sinti que se fijaba en ella y mir en direccin a ste, pero todava no estaba listo para hablar. Esa persona me ha amenazado con una demanda ante el juzgado de Albany concluy Elizabeth. Y como no me gusta que me fuercen, aqu estoy. La rabia de Robbie MacLachlan tena su color especfico, un rojo ms intenso y enrgico que moteaba la suave carne de su cuello. Forzar? dijo con lentitud. Yo no acepto eso. Y tampoco Nathaniel. l no lo acept dijo Elizabeth. Fue algo muy desagradable. Ah, s, seora, me lo imagino. Quin es el ladrn?

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Huye de los Osos carraspe. Irtakohsaks dijo. Robbie se sobresalt al or aquel nombre y se apart de Elizabeth. Irtakohsaks? Comegatos? pregunt con incredulidad. Ahora me doy cuenta, es un sinvergenza, un asqueroso ladrn. Se puso rojo de nuevo. Perdone mi lengua suelta, seora. He vivido demasiado tiempo solo. Pero Comegatos! Y lo que quiere no puede ser otra cosa que Lobo Escondido. Osos asinti con la cabeza. Comegatos repiti Elizabeth. Ese es el nombre kahnyenkehaka de Richard? Nunca lo haba odo. Y no debe decrselo a la cara, a menos que tenga un mosquete en la mano para defenderse dijo Osos con una de sus raras sonrisas. Comegatos. Usted pensar que es por su aspecto. Ah, bueno, tendra que contarle una historia, pero ahora tengo trabajo que hacer. Se levant emitiendo un gran gruido. Ha pasado cuatro das en los bosques segn me han dicho y supongo que le gustara disfrutar de un poco de agua caliente y de un rato de soledad. Elizabeth hizo una pausa. Agua caliente? l asinti con solemnidad. Ah, claro. Veo que Osos se guarda lo mejor para darle una sorpresa. Venga por aqu, querida, y traiga sus cosas. Las necesitar. La cabaa no estaba junto a la montaa; Elizabeth se dio cuenta de que estaba dentro de la montaa cuando atraves la gran piel que cubra la puerta. La habitacin en la que se encontraba era muy pequea y estaba prcticamente vaca; haba un barril pequeo, un poco de carne seca y otros alimentos que colgaban de las vigas y pieles extendidas en bastidores; aparte de eso no haba seales de que aquello fuera una vivienda. No haba un lugar para sentarse ni para dormir, tampoco chimenea. Pero haba una gran puerta de madera de medida poco habitual que estaba cortada de tal modo que se adaptaba a la abertura natural de la roca. Robbie le dio un empujn y la puerta se abri hacia dentro sin ruido. Entonces desapareci en el interior. Se oyeron algunos ruidos sordos y luego brill una luz que se fue haciendo ms intensa y que provena de una pequea llama que se fue acercando a la puerta. Robbie apareci con un pequeo farol de hojalata agujereada en una mano. Le hizo una sea para que avanzara, los colores de la cara eran otra vez intensos. Elizabeth lo sigui obedientemente a travs de una serie de pequeas cuevas llenas de objetos; herramientas de trabajo, desde luego, pero tambin una estantera completamente llena de libros; una caja abierta con conchas de mar: Elizabeth tuvo que mirar de nuevo sin poder creer lo que vea, pero all estaban; y colgada de una pared de piedra una diminuta pero exquisita pintura al leo de un caballo enmarcada en piel. Vio todas aquellas cosas en el crculo de luz mientras Robbie segua caminando siempre en direccin a lo oscuro. Delante se oa el ruido persistente de una cada de agua, y un olor denso y penetrante de metal. Elizabeth no poda ver mucho ms all porque la enorme espalda de Robbie se lo impeda. Haba varias cmaras naturales, algunas vacas y otras arregladas como vivienda. l le mostr una con un catre angosto

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que ella podra usar, y continu hacia la siguiente. Hay luz aqu, luz de da, ve? Las grietas de las paredes son tan grandes que las bestias podran entrar, pero la corriente de aire es fundamental. Claro que en invierno no se puede cocinar. Elizabeth vio que en efecto haba una grieta en el techo del recinto en que estaban. Tena forma de media luna. En el suelo barrido de roca haba restos de un pequeo fuego. Desde luego, este lugar no es el ms adecuado cuando llueve. Dgame, seora, cmo le llama Nathaniel? Acaso la llama Lizzie? Mi hermano me llama Lizzie, pero Nathaniel tiene la costumbre de llamarme Botas. La risa de Robbie retumb en las paredes de la cueva. Botas? Ah, la verdad es que le queda muy bien. Usted sabe que se les llama Botas a los oficiales ms jvenes de los regimientos de los tories? No lo saba respondi Elizabeth con una sonrisa fra. l sigui caminando a travs de un corredor. Botas no es tan feo como Lizzie, no le parece? Elizabeth s estaba de acuerdo en eso. Me llame usted como me llame, Robin, debo decirle que siento ms calor segn avanzamos. Usted duerme aqu en el invierno? Haba comenzado a sudar. Ah, s, segn avanza la estacin, yo tambin avanzo. En enero duermo muy cerca de aqu. Haban llegado al final del corredor, que se ensanchaba en una cueva de la misma altura que Robbie. Las paredes hmedas brillaban a la luz del farol y se hacan ms y ms luminosas mientras l pona la antorcha en un soporte de la pared. El suelo era llano, pero a metro y medio de donde estaban caa abruptamente hacia un oscuro estanque alimentado por un manantial que manaba de la pared ms alejada. En el escaso espacio que se extenda hasta donde comenzaba el estanque haba rastros que indicaban que Robbie sola habitar el lugar. Un catre cuidadosamente preparado y una mesa rstica. Se volvi hacia Elizabeth con una ceja levantada. Tenemos la suerte de tener esta agua aqu. Sabe nadar? Ella neg con la cabeza sintiendo que se le rizaba el pelo y se le pegaba a la cara y el cuello. Elizabeth baj la mirada. El repentino e inesperado regalo de un bao caliente en completa intimidad no era algo a lo que quisiera renunciar tan fcilmente. Ah, ya me lo tema. Nathaniel tiene que ensearle porque no es bueno que alguien que anda por los bosques no sepa nadar. Pero se baar. Slo tenga cuidado de no ir ms all de la cuerda. Levant una cuerda trenzada que estaba en el suelo con un extremo fijado a la pared y le dio el otro a Elizabeth. El suelo es muy inclinado, baja de golpe, y no queremos que la esposa de Nathaniel Bonner tenga un accidente. Hay agua para beber en esa jarra, porque el agua del manantial no es muy buena. Tenga, aqu tiene. Est tranquila y beba, muchacha, porque en este lugar va a sudar ms de lo que jams haya sudado. Y qudese slo unos minutos en el agua la primera vez, hasta que se haya acostumbrado al calor. Est bien as? Claro que estaba bien. Cuando Elizabeth tuvo la cueva para ella sola, se desvisti a la luz de la linterna y luego, no sin dudas, se sumergi en el agua tibia. Se qued varios minutos, ms de lo aconsejado, y a disgusto sali y se envolvi en la spera manta que Robbie haba dejado para ella. Tena la

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oportunidad de lavar su ropa interior, pero de nuevo en el borde de la cama, relajada por la inmersin en el agua, se le aflojaron los msculos y repos all durante varias horas. Usted sabe dnde est? pregunt Robbie. Dio un paso atrs y mir a su alrededor como si l tampoco reconociera bien aquella parte del mundo. Sabe si estamos en el norte o en el sur? Estaban bajando al ro para ir a pescar y, tras un da a su cuidado, estaba claro para Elizabeth que Robbie poda ensearle tantas cosas como Huye de los Osos. Avanzaban con lentitud porque l consideraba necesario darle explicaciones acerca de todo lo que iban encontrando en el camino. En aquel momento, en respuesta a una pregunta, Elizabeth estudiaba el cielo, lo que poda ver en l. No haba esperanzas de determinar la posicin por el sol. No dijo, con algo similar a una sonrisa de disculpa. Debe saber orientarse si no quiere tener problemas en el bosque dijo ceudo. Su pronunciacin escocesa se haca cada vez ms fuerte a medida que pasaba el da. Elizabeth tena a veces dificultades para entenderle, pero por suerte l lo notaba y repeta las frases, como haca en aquel momento, lentamente, diciendo exactamente lo mismo. Espero que entienda Elizabeth decidi por fin dejar algo claro que es difcil aprender la lengua kahnyenkehaka con rapidez, y ms si se le aade el acento escocs. Aunque a m me interesa mucho... se apresur a puntualizar viendo que l levantaba una ceja. Ah, s, y aprender escocs, querida dijo Robbie. Porque no hay mejor lengua para enriquecer a una persona. Cora les enseaba a los hombres cuando estaba de humor, aunque ella saba hablar ingls sin una pizca de acento escocs si quera, lo cual no ocurri muchas veces en todos los aos que la conoc. Nathaniel se pone a veces nervioso y usted necesitar algo de escocs para ponerlo en su lugar. Sin duda! ri Elizabeth. Pero por el momento, no cree que es suficiente con que aprenda a distinguir el norte del sur? Robbie se rasc la cabeza con aire pensativo. Ah, sdijo por fin. Tengo que ensearle, muchacha. Y tal vez convertirla en una escocesa aunque ahora no sea lo ms importante. Ya ha llegado muy lejos. Fue hasta un pino, tir de una de las ramas y volvi con algunas agujas que le dio a Elizabeth. sta se preguntaba si podra arreglrselas con una aguja de pino si estuviera perdida en un bosque, dado que haba millones y millones a su alrededor, pero pens que era mejor no decir nada. Ahora lo que necesitamos es un retal de seda. Ah dijo Elizabeth yo tengo un lazo de seda, pero se qued con mis cosas. Al pensar en el lazo que haba usado en la boda se detuvo de golpe. Nathaniel est en su mente dijo Robbie. Lo lleva escrito en la cara. Bueno, chica, si le sirve de consuelo no hay otro hombre en el que yo confe ms, salvo en su padre. Se aclar la voz. Y si me permite una observacin, Nathaniel ha hecho bien. Se merece una buena mujer y estoy contento de ver que la tiene.

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Cree que se senta solo? pregunt Elizabeth, y se sorprendi de sus propias palabras porque se haba atrevido a expresar aquel pensamiento en voz alta. Pero Robbie no estaba sorprendido en absoluto. Por suerte ya no est solo. Elizabeth observ la aguja de pino que tena en la palma de la mano. Usted conoci a Sarah? pregunt Elizabeth, y al hacerlo sinti un nudo en la garganta porque aquel nombre la angustiaba. S respondi Robbie con inseguridad, y comenz a hurgar en el estuche que llevaba en el cinturn. Por fin sac un puado de balas que extendi con el pulgar. La seda es lo mejor cuando el blanco est lejos y no se queda quieto. Pero dej de mirar la palma de su mano para observar con aire pensativo a Elizabeth. Sarah era una muchacha agradable, pero no era la esposa indicada para Nathaniel. La plida seda amarilla pareca estar fuera de lugar entre los dedos gruesos del hombre. Hace diez aos o ms que guard este pedazo de seda, pensando en la posibilidad de que tuviera que hacer un disparo de precisin. As que, querida ma, escuche atentamente y acrquese. Pase la aguja suavemente por la seda, as. Queremos atravesarla. Djeme ver su cara. Qu tenemos aqu, chica, el color del cielo cuando va avanzando la oscuridad. No, frtese el dedo en la frente, as, donde hay una arruga. Lo que tiene que hacer con mucho cuidado es poner el dedo en la aguja. Puede? Muy bien. Las mujeres kahnyenkehaka tienen una fuerza muy especial. Son ms fuertes que muchos hombres. Elizabeth frunci el entrecejo. Nathaniel conoca bien a los kahnyenkehaka. No poda ser una novedad para l. Y no parece tenerles miedo a las mujeres fuertes dijo. Se dio cuenta de que se estaba poniendo a la defensiva, pero Robbie le sonrea comprensivo. Ah, s. Su madre era una mujer fuerte y con usted ha encontrado otra igual. Pero nadie niega eso, las mujeres kahnyenkehaka cogen las cosas con sus propias manos, tal como quiero que lo haga usted. Elizabeth record las reclamaciones de Richard y se qued inmvil de repente. Va en contra de lo que le hayan dicho del bien y del mal. Pero no dudo que se sentir satisfecha con la manera de obrar de los mohawk, si es que tiene que vivir con ellos. Lo dudo murmur Elizabeth. Ah, pero piense dijo Robbie con soltura. No mandan los hombres. La casa larga en la que viven pertenece a la matriarca y un da ser suya para que usted disponga de ella. Los nios son suyos. Hizo una pausa y enrojeci. Como mujer casada, tal vez me permita que le diga ms de lo que debera. Entre los kahnyenkehaka el cuidado de los nios es asunto de la mujer, entiende? Ella puede unirse a un hombre, pero si no le conviene, puede irse con otro y nadie puede reprocharle nada. Ni siquiera el propio hombre. Elizabeth levant la mirada y lo mir atnita. Un hombre no tolerara tal comportamiento dijo. Me parece que se equivoca, muchacha. Las costumbres de los kahnyenkehaka son as y usted tiene derecho a buscar en el mundo un hombre mejor, valiente y agradable. No me malinterprete, no digo que al marido le guste que le dejen. Los kahnyenkehaka son gente orgullosa. Pero as son las cosas, o as eran antes de que se fueran de sus tierras. Volvi la atencin a la aguja de pino. Se arranc un pelo de la cabeza e hizo un lazo con el pulgar y el

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ndice. Entonces se lo tendi a Elizabeth. Pngalo bajo la aguja para que la levante; lo que tiene que hacer es dejar que la aguja flote; si se hunde tendremos que empezar otra vez. Robbie la mir porque ella lo estaba observando. Sin ganas, Elizabeth volvi a la tarea. Tratando de concentrarse, hizo lo que le indicaban. Cuando la aguja se pos suavemente en el agua, sac el pelo. Robbie sac de su bolsillo su propia brjula y la compar con la aguja de pino, que gir lentamente y luego se detuvo. Se da cuenta? dijo muy complacido. Ha fabricado usted una brjula. S dijo ella tranquilamente. l se aclar la garganta. Veo que le he dicho algo que no saba acerca de los kahnyenkehaka, y creo que no merece su aprobacin. Que un nio no sepa con certeza quin es su padre no me parece una buena manera de organizar las cosas dijo Elizabeth. Me ha entendido mal dijo Robbie. Si la mujer ha tomado un marido, entonces los nios son de l. El los reclamar y los mantendr. Pero por qu ella querra otro... hombre dijo Elizabeth, y se dio cuenta de lo confusas e irritadas que sonaban sus palabras, si lo ama y ha podido elegir? Robbie inclin la cabeza. Si ella lo ama... por qu querra a otro? dijo l. Salvo que l no pueda darle lo que ella necesita. Elizabeth suspir profundamente. Usted quiere decir que Nathaniel no era esposo suficiente para Sarah? No dijo Robbie con vehemencia. Yo no he dicho eso. Para ser claro y no cometer errores, no era slo que Nathaniel estuviera en falta. Lo llamaban Deseroken, Entre dos Vidas, pero fue Sarah la que se qued entre el blanco y el rojo. La imagen de Nathaniel apareci con toda claridad ante los ojos de Elizabeth. La imagen del da en que lo vio con el rostro manchado de sangre en el juego, cansado y sudado. Me cas con ella porque quera ser rojo y ella se cas conmigo porque quera ser blanca. Sin darse cuenta haba dicho estas palabras en voz alta. Robbie asenta con la cabeza. se es el resumen de una larga historia dijo. Luego suspir e hizo una sea con la barbilla. La aguja se coloca en la direccin norte-sur. Venga dijo Robbie con voz amable. Usted tiene un buen hombre con quien vivir y al que quiere, tiene una escuela y tiene una hermosa hija para criar, adems de los que vengan. Ella levant la mirada; sus ojos brillaban por las lgrimas. Est seguro de eso? pregunt. l asinti, los colores de la cara suban y bajaban como una marea. Estoy seguro dijo. Y usted tambin debe estarlo. Tres das despus Elizabeth se senta como si siempre hubiera vivido en la montaa de Robbie y como si siempre fuera a vivir all. El viejo soldado era muy buena compaa con sus interesantes historias y con todas las cosas que poda

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ensearle. Algunas de las lecciones no eran tal vez tan agradables como otras; hubo un largo discurso acerca de cmo quitarse las garrapatas, un ejercicio que Elizabeth encontraba especialmente desagradable, pero que finalmente pudo hacer bien para satisfaccin del viejo. Osos iba y vena, llevando los productos de la caza, y la tarea que Elizabeth haba temido se tornaba en aquel momento inevitable. Nunca haba tenido que trocear un animal tan grande, pero se puso manos a la obra y aprendi cada detalle del secado y ahumado de las carnes y el curado del pellejo. El trabajo era mucho, maloliente y sucio, pero era muy til saber hacerlo. El peor pensamiento que se le ocurri a Elizabeth al respecto fue que no tendra a su disposicin las cavernas de Robbie cuando tuviera que hacer lo mismo en Lago de las Nubes. Echar de menos el agua caliente le dijo a Robbie la maana en que se cumpla una semana de su boda. Se ir, entonces? pregunt l levantando la mirada de su pan de maz. Ella se encogi de hombros. No s exactamente qu es lo que Nathaniel piensa. Pero lo que dijo fue que tendramos que estar fuera de Paradise durante un mes ms o menos. Bueno, ya s que lo echa mucho de menos, pero me entristece pensar que se ir. Por qu vive aqu arriba? pregunt Elizabeth; era algo que haba estado pensando todos aquellos das. l sonri. Todava no me conoce bien, no? Aunque no se puso rojo con tanta intensidad como en las primeras ocasiones en que charlaron, era apreciable el cambio de color de Robbie. En aquel momento Elizabeth notaba las manchas en el cuello en el lugar en que los pliegues blandos de la piel se ocultaban bajo la cazadora. Fui soldado durante muchos aos y ya he andado lo suficiente entre hombres y entre los asuntos de los hombres dijo Robbie. Algunas veces me aburro de estar solo, de no tener con quin hablar, ni una cara bonita que mirar, entonces me voy y busco a alguien. Pero la mayora de las veces estoy contento de vivir aqu entre las bestias. Si pudiera leer, pero mis ojos ya no pueden. Si fuera a vivir entre la gente de nuevo, sera por eso, porque no puedo vivir sin voces ya que ahora no puedo tener las de los libros. Elizabeth se haba pasado las tardes leyendo para Robbie, y saba cunto le gustaba. A menudo la detena para recitar con su voz ronca, con gran sentimiento y precisin. Tal vez podamos conseguirle unas gafas. l se volvi hacia ella lentamente, asintiendo. Ah, s dijo. Eso mismo he pensado yo. Pero a decir verdad, chica, no me gusta mucho la idea de ir a Albany. Estuve en ese lugar hace unos diez aos, o ms. Sin embargo dijo con un suspiro, lo que no se puede cambiar se debe tolerar. Bueno, hay trabajo que hacer. Nathaniel vendr pronto a llevrsela a casa, y se sorprender mucho de ver en qu se ha convertido su esposa. En qu me he convertido? pregunt Elizabeth con curiosidad. Bueno, en un ama de casa, por supuesto dijo Robbie con una sonrisa. O por lo menos, est empezando a ser una buena ama de casa en este mismo instante.

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Captulo 28
Al da siguiente Elizabeth baj por su cuenta de la montaa hasta el ro llevando sedal consigo y recordando las instrucciones de Robbie de que llevara algo de bagre o trucha para la cena. El sendero a travs del bosque ya le resultaba familiar y avanzaba con rapidez y aplomo. Con demasiada rapidez, pens ms tarde, al recordar lo que haba pasado. Ponindose rojo una y otra vez, Robbie le haba advertido del peligro de que la sorprendieran los osos que andaban buscando comida, especialmente las hembras con cachorros; por el contrario, los osos negros eran habitualmente criaturas tmidas que preferan huir antes que enfrentarse al ser humano, pero deba evitar por todos los medios molestarlos, sobre todo si est menstruando, le haba dicho. En el mejor de los casos, el olor de la sangre les hara sentir curiosidad y en el peor, los pondra furiosos. De hecho, acababa de tener la menstruacin, hecho que en realidad la haba sorprendido, porque haba perdido todo sentido del tiempo, excepto que haca ocho das que haba visto a Nathaniel por ltima vez. El dolor y la primera mancha de sangre le haban recordado el paso del tiempo, y entonces se le presentaba un nuevo problema; tard todo un da en encontrar el modo de arreglarse con los materiales que tena a mano. Una vez que lo hubo logrado, Elizabeth se sinti aliviada, no estaba preparada para tener un nio, no hasta que se sintiera una mujer casada y estable. Pero le produjo tristeza, porque pens en lo contento que se habra puesto Nathaniel y en que eso habra probado que Richard estaba equivocado por completo. Le pareca que la conversacin en el lecho de bodas con Nathaniel haba tenido lugar haca mucho tiempo, y se preguntaba si eso de la satisfaccin, o la falta de satisfaccin, tendra algo que ver con quedarse preada. Pens a menudo en todo lo que haba sucedido en aquella cama, pens en sus caricias y en el impulso feroz, pens en lo diferente que haba sido de la primera vez bajo la cascada. Pens que era una cuestin muy compleja y que tena que aprender mucho. Admiti que echaba de menos las caricias de Nathaniel y pens que a l seguramente no le desagradara saber la curiosidad que senta. Ese pensamiento estaba en su cabeza cuando lleg a la orilla del ro y al levantar la mirada vio que haba un oso a menos de seis metros de distancia de ella. El animal se ergua al sol, con su pelambre hmeda y brillante y su atencin puesta en Elizabeth mientras olisqueaba con su blanda nariz. Elizabeth se dio cuenta de que era una hembra porque un osezno estaba jugando junto a la osa. Se qued con la mente en blanco, sin poder pensar. De repente, dio media vuelta, corri hasta el rbol ms cercano y trep a l como si fuera una nia de doce aos perseguida por un primo vengativo. Mientras trepaba se daba cuenta de la estupidez de aquel acto, porque los osos tambin suben a los rboles y la osa ira tras ella si quisiera. De todos modos subi al rbol, su respiracin agitada retumbaba en sus odos impidindole or cualquier otra cosa. Subi hasta que no pudo llegar ms alto; las ramas ms tiernas amenazaban con

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romperse y dejarla de nuevo en tierra. En aquel momento Elizabeth se detuvo y mir la parte inferior del tronco. La osa estaba all. La miraba desconcertada y segua olisqueando. Estaban ms o menos a la misma distancia que haban estado a nivel del suelo, pero en aquel momento Elizabeth no tena dnde huir. Cerr los ojos y trat de normalizar la respiracin para poder percibir algo que no fuera el flujo acelerado de su sangre. Cuando volvi a mirar hacia abajo, la osa todava estaba all, ocupada buscando qu comer. Tard unos diez minutos en recobrar el ritmo cardaco. Y otro tanto en notar que se haba raspado las manos y que las tena pegajosas por la resina de la madera y por la sangre. Ms sangre, pens con resignacin. Aquel animal no se movera nunca de all. As pareca estar la situacin. En aquel momento jugaba con su cachorro, dndole palmadas y hacindole rodar a uno y otro lado con muy buen talante, mientras el animal grua y lloriqueaba hasta que encontr lo que buscaba. Elizabeth se sent en la rama con la barbilla apoyada en las rodillas, observndolos. La corteza en que apoyaba la espalda era blanda y haba un hueco natural que le proporcionaba un asiento seguro, aunque no especialmente cmodo. Cuando tuvo la certeza de que la osa no le prestaba atencin, se puso a mirarlos con inters. Eran hermosas criaturas peludas y de expresin radiante. El cachorro se desviva por captar la atencin de su madre, emitiendo toda clase de sorprendentes ruidos. La madre, plcidamente, desapareci entre los pinos sin hacerle caso. Elizabeth vio que sala por otro lado y que iba hacia el ro. La osa se qued mirando, y luego, ms rpido de lo que el ojo poda captar, removi el agua y sac un pez que puso junto a la orilla con un rpido movimiento de garras. Elizabeth tena una buena perspectiva en su puesto, una franja del ro y el follaje de los rboles lleno entonces de color primaveral. En el horizonte, hacia el este, se juntaba con las nubes. Los osos parecan estar muy a gusto en el claro, junto al ro, y no tenan ninguna prisa por marcharse. Elizabeth se preguntaba si la osa lo hara a propsito, si lo que esperaba era que ella bajara del rbol. Cuando esta idea se consolidaba en su mente, el animal dio una voltereta y se meti en el bosque con su cra detrs. Elizabeth dio un suspiro de alivio y se prepar para bajar del rbol, lo que le pareci mucho ms arriesgado en aquel momento que cuando haba temido por su vida. Se oyeron algunos ruidos en el bosque, Elizabeth se estremeci y pens que sera mejor quedarse donde estaba hasta que tuviera la certeza de que la osa no volvera. Con impaciencia se acomod como pudo en su escondite y mir en direccin al ro. Entonces vio a Nathaniel que avanzaba hacia la costa en una pequea canoa cargada con provisiones. Baj del rbol justo delante de l, pero no se sobresalt. No pareca sorprendido en absoluto de que su mujer apareciera de repente cayendo de las alturas, con la cara llena de rasguos y las manos ensangrentadas. Elizabeth se par delante de l y se puso ambas manos en la cintura: sinti que temblaba, y que luego, lentamente, dejaba de temblar.

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Buenos das, Botas le dijo tranquilamente con la boca entre el pelo de Elizabeth. El bulto que cargaba se desliz al suelo y las manos de l se posaron en la espalda de ella. Elizabeth se apart entonces y lo mir enfadada. Has tardado mucho dijo. Qu ha pasado? l neg con la cabeza mientras le tocaba el pelo. Habr tiempo suficiente para hablar de eso luego dijo inclinndose hacia ella. Pero ella baj lentamente la cabeza pese a lo mucho que deseaba que l la besara. Pero qu ha pasado? repiti. Richard se sali con la suya? Nathaniel le levant la barbilla con un dedo torcido y dej correr el pulgar por el labio inferior. Esto la conmovi, la presin del dedo se transmiti a todo el cuerpo y se le hizo un nudo en la garganta. No como esperaba dijo l. Pero lamento decirte que todava no ha terminado el asunto. Pero... Podremos hablar luego dijo Nathaniel presionando suavemente con el dedo en la comisura de la boca de ella. Ahora o ms tarde. En este momento, sin embargo, tengo otra cosa en la cabeza. Pero si lo que quieres es hablar... La tibieza del aliento de Nathaniel acariciaba la cara de Elizabeth. Ella parpade sin poder moverse ni hablar. Ah, s sonri l. Me lo imaginaba. La atrajo hacia s y le dio un beso largo, profundo, con todo su ser, con toda su boca y toda su fuerza. Elizabeth se abri a l y le devolvi el beso al tiempo que le apretaba la espalda. Cuando finalmente se separaron, l ya no sonrea. Estaba preocupada. Por qu estabas preocupada? pregunt dulcemente, besando su boca . Sabas que volvera pronto, verdad? Ella trag saliva, asinti con la cabeza. Se quedaron un rato mirndose uno al otro, las manos de l en los brazos de ella. Deberamos subir a ver a Robbie dijo. Estar encantado de verte. Ah, s dijo Nathaniel. Pero no tanto como lo estoy yo por tenerte de nuevo conmigo. Mir entonces el haya donde se haba subido. Elizabeth entonces record lo sucedido. Haba un oso dijo que senta curiosidad por m. Me parece muy natural dijo cerrando los ojos. La atrajo hacia s y esta vez ella no protest. No haba otra cosa en ella que su proximidad y su deseo de l. Nathaniel aguant todo el peso porque ella no poda, y la bes entre temblores hasta que le falt el aire. Llevemos estas cosas a Robbie dijo entonces con aspereza. Podremos hacerlo de una sola vez si me ayudas. Se supone que debo llevar pescado. Ella mir por encima del hombro de l hacia el ro. Estaba empezando a lloviznar. An no es tarde dijo Nathaniel. Hay otros asuntos que debes atender.

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Robbie estaba a punto de ir a revisar las lneas de trampas, pero se detuvo un rato para saludar a Nathaniel. Me alegro de verte, hombre dijo por cuarta vez consecutiva al tiempo que daba palmadas en el hombro de Nathaniel. Estaba pensando que tendramos que ir ro abajo a buscarte. Pero lo hemos pasado bien, verdad, chica?, nos arreglamos bien, muy bien. Ella es una joven excelente, Nathaniel, y muy valiente, en esto no me equivoco. Yo tampoco dijo Nathaniel y se ri de tal modo que Elizabeth se puso roja al orlo, contenta de que hubiera vuelto y de que la estuviera provocando. La urgencia de l por tocarla era difcilmente disimulable. Por ms que apreciara mucho a Robbie y que deseara hablar con l, Nathaniel quera en aquel momento que se fuera de una vez con sus trampas. Antes de irme dijo Robbie, como si estuviera leyendo el pensamiento de Nathaniel, pensamiento que seguramente no se le haba escapado al viejo soldado, hay algo que quiero decirte. Jack Lingo ha estado merodeando por este lado del bosque. Nathaniel se volvi rpidamente y levant una ceja. Eso no es ninguna novedad. Veo que no le tienes miedo. Bueno, pero a m no me gusta que ese maldito hijo de puta ande rondando por aqu cuando tengo a mi cuidado a una hermosa joven recin casada. Nathaniel reflexion un momento. Podra acompaar a Robbie y charlar. No tardara demasiado. Mir a su esposa agachada junto al fuego revolviendo el contenido de un caldero. Ella se puso roja y desvi la mirada, la sangre de Nathaniel corri ms rpido slo de pensar en lo que ella quera, porque estaba claro en su rostro. Hasta Robbie se dio cuenta, por lo que se puso todava ms rojo que ella. Hablaste con l? pregunt Nathaniel. No. Pero hay seales de que est por aqu, muchas. Y Alemn Ton va con l. Elizabeth levant la mirada al or aquel nombre. Yo le conozco dijo, a Alemn Ton. Los hombres se miraron sorprendidos y entonces ella les cont la historia de la carta de la hermana. Robbie ri hasta que se le saltaron las lgrimas. Las historias que cuenta Axel! dijo finalmente. Luego neg, con la cabeza e irgui el pecho. No te preocupes, Nathaniel. Duda mucho que tenga algo ms que lo habitual en su estrecha mente. Adems, aqu ests seguro. Tienes algo ms que decirme? pregunt Nathaniel mirando a Elizabeth. Nada que no pueda esperar un rato. Cogi su bastn, revis con esmero su estuche de balas, palp el hacha y la vaina con el cuchillo del cinturn y cogi unas trampas. Volver por la maana. Debo ir a ver las trampas ms lejanas. Pero creo aadi dejando caer los ojos y aclarndose la garganta que no me echaris de menos. Claro que s dijo Elizabeth con toda sinceridad tratando de acercarse para despedirse. Ola a madera quemada y al almizcle que ella usaba. Nathaniel le puso una

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mano en el hombro para detenerla y la atrajo hacia l. Ella accedi gustosa y se qued a su lado. Despidieron a Robbie y Nathaniel sinti alegra al ver que ella se llevaba muy bien con el anciano. Haba acertado al enviarla con l del modo que estaban las cosas en Albany. Se le ensombreci un poco el rostro al pensar en la conversacin que deban tener. Pero no era el momento, no aquella tarde, ni siquiera aquella noche. Ven dijo ella una vez que Robbie se hubo marchado. Hay comida caliente. Debes de estar muerto de hambre. Se volvi hacia el fuego, pero l la cogi de la mueca y la hizo volver a su lado. No tengo hambre dijo. Al menos no es comida lo que quiero ahora. Los ojos de Elizabeth brillaban pero esta vez no por las lgrimas. Haba llorado la ltima vez que l la haba posedo, pero estaba decidida a no llorar aquel da. Est lloviendo dijo tiernamente. Tal vez sera mejor entrar. Dnde est Huye de los Osos? pregunt Nathaniel. Sali esta maana a cazar. Por qu? pregunt ella, y desvi la mirada al adivinar el motivo de la pregunta. Es pleno da. Nathaniel le puso las dos manos en la cintura. Ya hemos hablado de eso dijo. Pero la ltima vez nos interrumpieron violentamente. Es cierto Entonces, con una mirada franca que a l le volvi loco, aadi: Me preguntaba si te acordaras. l ri y escondi su rostro en el cuello de ella. No podra olvidarlo aunque quisiera le susurr al odo. Estars conmigo a plena luz del da, Botas? Ella asinti con la cabeza; era todo lo que poda hacer, l se dio cuenta y le gust que as fuera. Todo lo que ella haca le daba placer. Exteriormente no pareca la misma mujer, con ropa de cuero y con el pelo trenzado. Tena los ojos ms grises en contraste con la piel tostada por el sol. Pero al tocarla, al hablarle, era la misma, la mujer con la que se haba casado. Elizabeth con su calor y su sonrisa, con su inteligencia y su curiosidad, con su valenta. Robbie se haba dado cuenta de sus cualidades, aunque ella misma ni se percatara. Encogindose ligeramente de hombros y con una sonrisa se apart; haba quitado el caldero del fuego, le haba puesto una tapa y despus haba esparcido las brasas. No quera mirarlo pero saba que l tena los ojos fijos en ella. Elizabeth fue hacia la cabaa y lo mir por encima del hombro; entonces Nathaniel la sigui hacia las umbrosas y tibias cavernas de la montaa. Estaban completamente solos. Fuera podra ser invierno, podra haber un terremoto o un incendio, ellos no se enteraran de nada, all, en medio de la cueva en que dorma Elizabeth. Nathaniel amonton los bultos y sacos que haba sacado de la canoa en un espacio lleno ya con los enseres de Robbie. La antorcha del corredor humeaba un poco, pero en la cueva el aire era claro y tibio y brillaba con la luz de las velas de cera que Robbie haba dejado, seguramente la mejor provisin que posea. Elizabeth haba dudado antes de encenderlas, pero Nathaniel no, sealando lo que era una sencilla verdad:

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Robbie quera que usaran aquellas velas; era su regalo de bodas. Ardan de maravilla y olan muy bien. Elizabeth estaba muy contenta all, en pleno corazn de la montaa. En qu piensas? pregunt Nathaniel. Ella se dio cuenta de que haba estado observando la expresin de su rostro mientras buscaba algo en la canoa y contuvo el aliento. Estamos ms solos ahora que cuando estuvimos bajo la cascada. Mir hacia el corredor y pens qu podra ofrecerle. Quieres darte un bao? Ms tarde dijo sonriendo mientras levantaba la cabeza. Te he trado algo. Yo no tengo nada para darte. Ah dijo l. Creo que s. Y le tir de la pierna con fuerza hasta que se sent a su lado, sorprendida y con la respiracin acelerada. Ooah! Se ri al fin, frotndose la espalda. Slo tendras que habrmelo pedido, Nathaniel. ste le puso un paquete pequeo en el regazo. Ella lo abri con cuidado, sintiendo cmo sus ojos recorran todo su cuerpo. Dentro del paquete haba un pauelo, una hermosa pieza del ms fino lino, bordada en blanco sobre blanco, y adornada con una delicada puntilla. Elizabeth levant la mirada, sorprendida. No usars ese trapo viejo que le compraste a Anna dijo l. Cmo sabas eso? Me lo cont Curiosity. Curiosity. Elizabeth sonri. Le debemos mucho. S dijo Nathaniel. Es verdad. Pero ella est contenta por lo que hizo y por ti. Me dijo que te diga que hiciste bien. En aquel momento le toc el turno a Elizabeth, que se ri enrgicamente. Dudo mucho que mi padre est de acuerdo con ella. Sabe la que hizo para ayudarme a escapar? Parece que se las arregl muy bien. No tienes que preocuparte por Curiosity le hizo notar Nathaniel. Y tu padre no est peor que otras veces, aunque no habl con l. Elizabeth no quera hablar de su padre justo en aquel momento. Cmo estn las cosas en Lago de las Nubes? l le dio un golpe en el brazo. Te preocupas por Hannah? De nuevo me ests leyendo el pensamiento. No estoy segura de que me guste esa costumbre de mi esposo dijo para provocarlo. Pero s, he estado preguntndome cmo se sentir con todo lo que est pasando. l sonri. Ella confa en el plan. No hay necesidad de preocuparse por Hannah, Botas. Sers una buena madre para ella. Elizabeth mir su mano que estaba entre las de Nathaniel. Se daba cuenta de lo mucho que se le haba estropeado la piel en tan poco tiempo. Estaba quemada por el sol, en los dedos pulgares despuntaban unos callos. Pero eran manos ms fuertes y no se avergonzaba de ellas. Nathaniel tambin le haba visto las manos y de pronto se le ensombreci el rostro.

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No naciste para llevar esta vida dijo; todos sus juegos y sus bromas haban desaparecido. Entonces soy muy afortunada, no te parece? dijo ella con ternura. Porque pude llegar hasta aqu como lo hice. Levant el pauelo hasta rozar con l la mejilla y al hacerlo cayeron dos piezas de joyera: un broche para el pelo de plata y un colgante con una larga cadena. Ah! exclam levantando la cadena, la perla engarzada en ptalos de plata con hojas rizadas pareca disputarse la luz de las velas. Era de mi madre dijo Nathaniel. El anillo de boda tambin. Ella me los dio para que se los diera a Hannah, pero le pregunt y Hannah piensa que debes tenerlos t, por lo menos por ahora. Elizabeth cogi el broche de pelo, una pieza de plata tallada con flores. Esto tambin era de tu madre? No, lo compr en Albany. Estuve pensando mucho en tu pelo, en los colores que tiene cuando est suelto, en cunto sobrepasa la belleza del pelaje de las nutrias... Hizo una pausa. Y entonces decid comprrtelo. Tal vez pienses que es un despilfarro. Estoy pensando que eres encantador dijo Elizabeth parpadeando ligeramente. Puedo probrmelo ahora? No dijo l con firmeza, no quiero que te sujetes el pelo ahora. Pero te pondrs el colgante? Toc la cadena de plata. Elizabeth ya se volva y se apartaba la trenza para dejar el cuello al aire. La perla toc la base de su garganta y se desliz hasta los pechos mientras los dedos de Nathaniel se movan en la nuca para cerrarle el broche, exhalando su aliento sobre el pelo de ella. Elizabeth senta cmo la piel se le erizaba, que todos sus impulsos despertaban. Las manos de l se posaban en sus hombros y luego en su boca, tibia y abierta bajo la oreja. Ella sinti que l jadeaba, un sonido extrao, inarticulado. Te gusta? Ella se volvi y busc sus brazos, se puso de rodillas para estar ms cerca de l y lo abraz con todas sus fuerzas. Esta vez no tena palabras que decir, slo quera abrazarlo. Entiendo que esto quiere decir que s dijo sonriendo. S dijo Elizabeth cogindole la cara con sus manos para besarlo brevemente, frotando su mejilla contra la de l y disfrutando de la piel spera. S, me gusta mucho. Gracias. Sus manos estaban en la cintura de ella y se mecan al unsono. De nada replic acercndola ms y retirndose, todava dudando. Elizabeth estaba sorprendida de que todava no hubiera comenzado con aquello que ambos queran comenzar. l dibujaba lentos crculos en los brazos de ella, estiraba los pulgares para tocar el contorno de sus pechos, pero adems pareca contento de ver su rostro. Pero ella no lo estaba en absoluto. En aquel momento que por fin estaban juntos despus de tanto tiempo. Pasa algo? Nada dijo con voz ronca. Pero todava no la besaba, slo segua acaricindola, resbalando las manos por su piel, deslizando los pulgares por los pechos. Ella lo mir y le sostuvo la mirada. No hay prisa, Botas dijo tranquilamente acercndose para besarla, slo un roce y se apart. Nadie en

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el mundo nos va a interrumpir en este momento, y no tenemos que ir a ninguna parte. Con una mano, la atrajo hacia s y le bes las sienes, luego traz un sendero de besos de los labios a la oreja. Con la otra mano buscaba bajo la camisa hasta llegar a uno de los pechos, justo en el momento en que le encontraba la boca y la besaba. A menos que quieras hablar, justo ahora. Me haces temblar murmur ella. Nathaniel ri y escondi su cara en el cuello de Elizabeth. El temblor es slo el comienzo. De qu? pregunt ella. De esto dijo, y de nuevo comenz a mover las manos. Esto... se hizo eco Elizabeth. Cmo se llama? Esta vez l no sonri, aunque ella vio otra expresin en su rostro, una mezcla de placer, poder y satisfaccin. La falta de experiencia y la curiosidad que ella mostraba le excitaban. Ella se daba cuenta lentamente de que as era. Se daba cuenta en sus besos, lo senta en la manera en que la boca de l se mova en la suya. He ledo acerca de esto. Me gustara saber cmo lo llamas. De repente l se qued quieto, sorprendido. Qu has ledo acerca de esto? Esto... dijo con impaciencia. Lo que sucede normalmente entre un hombre y una mujer. La biblioteca de mi to era muy grande y le todos los libros. En la Suma Teolgica, Santo Toms de Aquino usa habitualmente el trmino apetito carnal y luego est coito o cpula, pero me resulta difcil pensar en lo nuestro en esos trminos. Recuerdo con mucha claridad un texto mdico que utilizaba el trmino venreo. Haba otros trminos. Unin sexual y consumacin, y por supuesto el trmino bblico, fornicacin, pero como estamos casados... Se le iba la voz. Cpula? repiti Nathaniel. Elizabeth sinti que se estaba poniendo roja, pero no porque se sintiera incmoda, sino irritada. Es una cuestin simple, Nathaniel dijo. Slo quiero que me digas cmo llamas a este acto, ya que la mayora de los trminos que conozco de mis lecturas no me parecen apropiados. l se estaba riendo en su cara y eso no le gustaba. Comenz a separarse de l, pero la apret con ms fuerza. Djame. Ah, no. Por qu te ests riendo de m? pregunt con la voz ronca a causa del deseo y la mortificacin. No me estoy riendo de ti dijo bajando la cabeza para besarla, pero ella le torci la cara y entonces slo pudo rozarle la mejilla. S, te ests riendo. Est claro que te res de m y eso no lo tolero. He estado tanto tiempo preocupada por ti, esperndote y... hacindome preguntas. Y ahora vienes y me das este colgante de tu madre y luego te res de m. Ella saba que no tena sentido lo que estaba diciendo; adems, de ningn modo llorara. La risa desapareci de la cara de Nathaniel, pero no trat de besarla. Lo siento mucho dijo. Pero es que me cuesta imaginarte sentada en la biblioteca de tu to haciendo un estudio sobre este asunto en trminos mdicos. Y por qu no? pregunt ella. Le todos sus libros.

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l se encogi de hombros. Porque no. Bueno, supongo que porque estabas muy decidida a ser una solterona. Me sorprende que te dedicaras a leer algo que no sera de tu incumbencia. Espero no tener que soportar plagas ni sufrir de gota tampoco. Y, sin embargo, he ledo acerca de eso dijo sabiendo que no pareca convincente, puesto que no era del todo sincera con l, y le irritaba tener que enredarse en aquellas explicaciones cuando lo que quera realmente era dar una respuesta muy simple. Y la demostracin que l le haba prometido tantos das antes acerca de la naturaleza de la satisfaccin. Lo mir y luego baj la mirada sin amilanarse. Y tambin senta curiosidad aadi a disgusto. Nathaniel asinti con la cabeza. Ah, s, eso lo creo. Pero la mayora de las jvenes no tienen la oportunidad ni el coraje de ponerse a estudiar el tema, verdad? Esta afirmacin la cogi por sorpresa y tuvo que darle la razn. Espera un minuto. Se levant estirando sus largas piernas y haciendo que ella se levantase al mismo tiempo. Entonces se acomod en el catre a su lado, abrigndola con el brazo. Elizabeth fue hacia l de buena gana, aunque estaba algo sorprendida del cambio de direccin y propsito. Ahora hblame de las otras palabras. Elizabeth se sent para mirarlo, pero tena una expresin franca y bienintencionada, y esperaba su respuesta. Qu quieres decir? Has dicho casi todos los trminos que no son adecuados. Ella trat de apartarse, pero l la mantuvo en el mismo lugar. Hemos comenzado esta discusin y vamos a terminarla, por Dios, de otro modo no estars satisfecha. Dime qu ms leste, Botas. No se estaba riendo y Elizabeth se situ ms cerca de l aunque con cierto resquemor. Dos frases me vienen a la mente dijo con lentitud. La primera es de Timn: La adorable Venus sali y fue consorte de Marte. Y como Nathaniel estaba quieto, sigui sin mirarlo: La otra es de una coleccin de cartas. No recuerdo ya quin era el autor, pero conservo en mi mente la frase: Se hicieron una sola carne por el contacto de los cuerpos. Eso es todo? Quieres or ms? pregunt sorprendida. Si quieres decrmelo. Ella hizo un ademn de protesta, de frustracin. Todo esto comenz porque yo quera que me dijeras qu palabra usas t, y en cambio me has hecho contar historias de mis lecturas y, debo decrtelo, me haces perder la calma. Ah!, te hago perder la calma? La mano de l iba del brazo al cuello y se quedaba all jugando con los rizos sueltos. La piel de ella se erizaba al suave tacto y renunci a su enfado con un pequeo suspiro. Tal vez no del todo. Tal vez no admiti ella, mientras los dedos de l continuaban hurgando. Ahora, acerca de las palabras que te producen tanta curiosidad. Si no ests satisfecha con los trminos que conoces, Botas, entonces supongo que debemos encontrar otros que vayan bien. Ella se relaj, las manos de l recorran todo su cuerpo, pero la voz de

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Nathaniel era la que despertaba toda su atencin. La bes en la mejilla, en la comisura de la boca, en la oreja. Ahora te voy a desnudar y te har el amor. se es el nombre que le pondremos a lo que haremos y mientras lo hacemos, te dir todo lo que quieras saber. Le sopl suavemente la humedad que le haba dejado en la blanda carne bajo la oreja y ella se estremeci. Te dir qu es lo que hacemos con mis propias palabras. Te parece bien? Ella asinti con la cabeza, incapaz de decir nada. Y te har preguntas una y otra vez para ver si me has prestado atencin. Y si te confundes, empezaremos de nuevo. La mente de Elizabeth volaba sintiendo el calor de la boca de Nathaniel en su oreja y la presin de la palma de su mano en el pecho. Pareca que le faltaba aire para respirar. l se tom su tiempo para besarla, un largo y suave beso que hizo que todas sus fibras se enardecieran y latieran. En respuesta a su amable actitud, ella levant los brazos sobre la cabeza y Nathaniel le quit la camisa y la tir a un lado; sus manos calientes acariciaban los brazos desnudos de ella mientras bajaban para quitarle la ropa interior. Se qued desnuda y se le puso la carne de gallina; l la miraba con el deseo pintado en el rostro. Ella mir hacia abajo. La trenza sobre un hombro como una tira oscura sobre la piel blanca. Los pechos, y entre ellos la flor de plata y la perla. Nathaniel se tendi sobre ella y la perla qued entre ambos, sus pechos presionaban el torso de l. La bes en la boca mientras mova las manos para cogerle las caderas. Sinti que algo se extenda por todo su cuerpo, una sensacin similar a una marea tibia. A medida que se sumerga en el universo que Nathaniel creaba con las manos, la boca y el cuerpo, la conciencia de Elizabeth acerca de lo que la rodeaba se desvaneca, los olores minerales del agua y la cera de abejas evocaban a Nathaniel. Se daba cuenta de que los poros se le abran y su olor surga para ir a su encuentro. Nathaniel le murmuraba cosas, le hablaba entre besos y ropas enredadas, riendo ligeramente. Cuando estuvieron acostados de lado, cara a cara, Nathaniel desliz una rodilla entre sus muslos. Le observaba la cara mientras lo haca, los ojos le brillaban de satisfaccin al ver que ella suspiraba. La superficie dura y clida de la rodilla presionaba sobre ella y su carne contestaba con creciente humedad y ritmo. En algn lugar de la mente de Elizabeth apareca una conexin entre el placer y aquella clase de contacto que era posible que fuera lo que l llamaba satisfaccin. Como ella no poda encontrar las palabras para preguntar, puso su rodilla en la cadera de l para acercarlo ms. Todava no susurr. Paciencia. En aquel momento la palabra paciencia tena otro significado, estaba cambiando en aquellos largos minutos. Ella, que sola usar el trmino con sus alumnos cuando stos tenan dificultad en captar algo nuevo, se jur no volver a usarlo. Nathaniel! exclam al fin en un gemido y l la mir asomando por encima de su pecho. No hay una palabra especial para esto que yo sea capaz de aplicar dijo l sonrindole. Su respuesta fue un manotazo en la cabeza, le dio unos golpes en la oreja con el canto de la mano. l cogi aquella mano y luego la otra, le puso la boca en la barbilla y la bes lentamente. Ella gimi y l se detuvo con un beso; todo

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su cuerpo estaba sobre el suyo y su peso se concentraba en el lugar en que las caderas de ambos se unan. S, eso es musit finalmente, con los dedos extendidos. Se llama provocar. Y si me dices que sea paciente... Es que si eres paciente, querida, oirs todas las palabras que quieres. Si es que todava quieres. Ah, s, veo que quieres. Bueno, entonces escchame. Sin quitarle la boca de la oreja se puso encima de ella y comenz a balancearse al ritmo rpido de ella. Ella se qued sin aire, con los ojos muy abiertos y anonadada por la firmeza y suavidad de sus manos. Sabes cunto me gustas? murmur con los ojos brillando de placer. Pero se movi, la boca le recorra los pechos. Ella grit entre frustrada y contrariada y luego se calm, con todo su ser asombrado y rgido, cuando finalmente Nathaniel le puso la cabeza entre las piernas y se ocup del asunto de ensearle, con gran deliberacin, una clase de satisfaccin. Nathaniel! Apenas pudo decir nada, con los dedos en el pelo de l y la mente oscilando entre el pnico y la confusin. Aquello no poda ser, deba de haber un error. Pero la spera caricia de la mejilla de l contra la piel de su entrepierna era real y tambin las manos que la abrazaban con los dedos abiertos. l le murmuraba cosas, palabras dulces, tan dulces como el primer contacto de sus labios y sus lenguas y de repente todas las preguntas y dudas, y todas las palabras del mundo desaparecieron en un torbellino de placer y Elizabeth dej que as fuera sin arrepentimiento alguno. Cuando finalmente hubo aprendido cmo era aquella clase de satisfaccin, cuando se qued tranquila, rendida y contenta, con la carne todava latiendo y erizada, entonces l volvi sobre ella y le ense otra. Arqueado sobre ella, vientre contra vientre y boca contra boca, Nathaniel le ense a Elizabeth todo lo que ella quera saber, y a su vez l aprendi algunas lecciones. Cuando Elizabeth se qued dormida l la cubri con una manta y se qued mirndola. Cuidadosamente le alis los rizos hmedos esparcidos por la cara, y reprimi el deseo de besarle la frente porque ella necesitaba dormir y porque l necesitaba unos minutos a solas para pensar. Pero entonces, y porque no pudo hacer otra cosa, se sent sin hacer ruido en el borde del catre para contemplarla. Apoyndose con un brazo, se inclin y acercando su cara a la de ella, lo suficientemente prximo para sentir el calor en la piel. A la tenue luz de la vela sigui los trazos de sus cejas y la curva de las pestaas en sus mejillas. Nathaniel se maravillaba de que cupieran en ella dos mujeres, la que vea llena de paz y la que haba posedo haca un momento, con la boca abierta llena de sorpresa y asombro. El recuerdo imborrable de su calor, el contacto de su cuerpo, el deseo que no ocultaba lo enardecan de tal modo que estuvo a punto de despertarla. Pero se contuvo no sin esfuerzo y se apart lentamente hasta ponerse en pie, sintiendo el aire fresco en la piel hmeda. Sopl todas las velas salvo dos. Dej una en la repisa de la pared y con la otra se ilumin hasta llegar al manantial donde encendi la antorcha. Con un gruido de placer entr en el estanque y se sumergi en el agua caliente, conteniendo el aliento hasta volver a la superficie con una explosin de aire y gotas saliendo de la cabeza. Flot, dej que su cuerpo sintiera el agua, que los msculos se expandieran y aflojaran, que el pelo flotara a su alrededor.

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Con los ojos abiertos o cerrados, daba igual, slo poda ver la imagen de Elizabeth. Tendran que haberse sentado a conversar. Echaba de menos las charlas con ella. Aquella noche dormira a su lado. En medio de la noche se dara la vuelta para poseerla de nuevo porque ya la estaba deseando con tanto ardor que hasta l mismo se sorprenda. Dio una vuelta en el agua caliente y se sumergi una y otra y otra vez dejando que las imgenes de ella lo empaparan como el agua. A la maana siguiente saldran a la luz y tendran que enfrentarse con lo que les esperaba, ya no habra modo de eludir la cuestin, porque al da siguiente deberan seguir la marcha.

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Captulo 29
No puedes estar hablando en serio dijo Elizabeth mientras se quitaba un mechn de la frente con el dorso de la mano. Nathaniel levant la mirada por encima del borde del vaso de hojalata, preguntndose hasta dnde llegara el enfado de su mujer. No puedo, jams podr creerlo dijo revolviendo las gachas con tal fuerza que una parte salt del caldero de hierro y fue a parar a las piedras que haba debajo. Si he entendido bien, ests diciendo que Kitty Witherspoon ha declarado contra m pblicamente en un juzgado y junto a ella Martha Southern y Liam Kirby. Levant la mirada para mirarlo, tena los labios apretados. Liam Kirby! El ingrato! se detuvo a regaadientes. Nathaniel permaneca en silencio. No haba nada que pudiera decir para que las noticias sonaran mejor; de hecho, todava le quedaban algunas cosas por decirle que tampoco le gustaran. Robbie estaba sentado en el lado ms alejado del fuego limpiando sus trampas y preparndose para encargarse del castor que haba capturado, pero su atencin estaba primordialmente puesta en Elizabeth. Lanz una mirada a Nathaniel y se encogi de hombros en un ademn de comprensin. Qu pudo haber motivado a Kitty Witherspoon a hacer semejante cosa? murmuraba Elizabeth. El matrimonio respondi Nathaniel. El matrimonio? Elizabeth arque una ceja y frunci los labios. Richard le ha ofrecido matrimonio? Nathaniel asinti con la cabeza. Y muy pronto. Elizabeth parpade, se arregl la trenza y luego la dej caer en la espalda. Kitty est preada? Curiosity dice que s. Con un movimiento de manos que distaba mucho de ser certero o tranquilo, Elizabeth se volvi hacia la olla y comenz a llenar cuencos de gachas. Uno de stos se lo puso en las manos a Nathaniel y el otro se lo pas a Robbie completamente abstrada. De quin? De tu hermano, sin duda dijo l. Por supuesto que esto no es de conocimiento pblico, aunque creo que Curiosity lo sospecha. Ella se sent ruidosamente junto a l y fij la mirada en su cuenco. S que Kitty estar encantada de tener por fin a Richard, pero por qu l quiere casarse en estas circunstancias? Nathaniel esper, sabiendo que no esperaba una respuesta; ella tena la costumbre de pensar en voz alta cuando estaba tratando de resolver un asunto difcil de entender. Nathaniel estaba aprendiendo a dejarla proseguir con su razonamiento sin interrumpirla. Supongo que es el precio que ella le puso a su testimonio contra m. Ese hombre est fuera de todo razonamiento o sentido de lo apropiado. Neg con la cabeza y comenz a comer. Despus de tragar dos cucharadas dej el cuenco

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en su regazo y se volvi hacia Nathaniel. Es un lo tremendo. Qu puedo hacer, excepto negar las acusaciones? No les dije a ninguno de ellos que estaba comprometida con Richard, pero ellos son tres y yo slo una. Si slo hubiera la menor oportunidad de hacerlos entrar en razn... se interrumpi. Vamos, ahora debe comer dijo Robbie. Nada parece tan malo con el estmago lleno. Espero que tenga razn dijo suavemente Elizabeth, mientras morda la cuchara que Robbie haba tallado para ella y miraba distradamente a Nathaniel . Debo ir y hacer frente a las acusaciones a Kitty Witherspoon? O tal vez Kitty Todd? Nathaniel sorba de su cuenco mientras pensaba en cul era la mejor de las respuestas que poda darle a Elizabeth. Al final dijo. Pero no irs sola, Elizabeth. Ella not que pronunciaba su nombre de un modo extrao. La estaba mirando con calma y afecto; no haba el menor rastro de humor de provocacin o de deseo en l en aquel momento, solamente la esperanza de hacerla sentir segura. Era muy reconfortante porque desde el encuentro de la noche anterior, Elizabeth se senta a menudo perdida en sus pensamientos y de repente enrojeca de furia sin que mediara una razn precisa para ello. l podra haberle gastado alguna broma, pero en cambio pareca entender cmo sus lecciones sobre la satisfaccin haban fortalecido su sentido y su comprensin de s misma. Era necesario pensar las cosas cuidadosamente, todo lo que significaba estar junto a l. Aquella tarde hablaran del tema extensamente. Si es que ella lograba encontrar las palabras adecuadas, si podan dejar aparte aunque fuera por un momento todo lo dems para referirse slo a eso. Mientras tanto deban hablar de lo sucedido en Paradise. Nathaniel le tir de la trenza para que le prestara atencin. Debemos darle a mi padre un poco de tiempo para ver qu es lo que puede hacer. Ojo de Halcn? pregunt confusa. Qu puede hacer? Ojo de Halcn sabe negociar dijo Robbie. Hay que darle tiempo para que haga entrar en razn a esos tontos y ver si puede lograrlo. No podr convencer a Kitty Witherspoon si Richard Todd est dispuesto a casarse con ella a cambio de su testimonio seal Elizabeth. Sera capaz de atestiguar contra Dios y contra el rey... o el presidente, en este caso, a cambio de semejante recompensa. Por tus palabras parece que estuvieras lamentando haber perdido a ese hombre le dijo Nathaniel con una sonrisa. Jams, ni en este mundo, ni en el otro se ri tambin, aunque a disgusto. Pero s, tena que reconocer que la idea de que Richard se casara con Kitty la molestaba, aunque no era capaz de decir por qu, y por otra parte no quera pensar demasiado en ese asunto. Sobre todo, por el modo en que Nathaniel la estaba mirando. Y qu podra hacer Ojo de Halcn con Martha Southern o con Liam Kirby? pregunt. O mejor dicho, con Moses Southern y con Billy Kirby, porque dudo mucho que Martha o Liam se hayan ofrecido a atestiguar de no haber sido instigados a ello. Robbie estaba balanceando la gran cola del castor como si se tratara de un

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nuevo tipo de abanico. Elizabeth se dio cuenta de que tena una historia que contar por el modo en que se aclar la garganta. Ojo de Halcn una vez convenci a una horda de hurones de que no era buena idea que cocinaran a Cora para comrsela a la hora de la cena, y eso sin tener un arma dijo Robbie. Y se fueron, los dos, con sus cabelleras puestas. Es digno de ver cuando Ojo de Halcn quiere convencer a alguien o hacerle cambiar de idea. Yo no creo que Moses pueda hacer nada contra l. Y el joven Billy... se ri suavemente, se no tiene ninguna oportunidad. Nathaniel observaba detenidamente a Elizabeth, preguntndose qu ms podra decirle de una vez. Ella tena la barbilla alzada, los ojos brillantes a causa del enfado y la contrariedad. A pesar de las malas noticias que los mantendran durante ms tiempo en fuga, a pesar de todos los problemas que tendran que afrontar para obtener por fin Lobo Escondido para ellos, Nathaniel no poda dejar de mirarla sin sentir verdadera satisfaccin y alegra. En qu ests pensando? inquiri ella. Bueno dijo lentamente. Estoy pensando en que eres mi esposa por ms que pongas esa cara de enfadada. No importa lo que pase, nada ni nadie podr cambiar eso, Botas. Y eso me pone muy contento. Ah dijo, y su enfado pareca desvanecerse y dar paso a una dulce sonrisa. Robbie volvi a aclararse la voz. Es un da muy bonito para ir al lago, y yo, por mi parte, quisiera comer pescado esta noche. Te has dado cuenta, Nathaniel, de que esta joven esposa tuya no sabe nadar? Y Pequeo Perdido es el mejor lugar para aprender, no es muy profundo y tiene un buen lecho de arena. Claro que s dijo Nathaniel. Pero necesitar ayuda con el castor seal Elizabeth a Robbie. Ah, s, bueno, yo he tratado con estas bestias durante toda mi vida, y ellas conmigo, as que podr arreglrmelas solo. Y la verdad es que las truchas vendrn muy bien despus de la carne. Estaba despellejando el castor mientras hablaba y levant la mirada de su trabajo para mirarla con una sonrisa. Nathaniel estaba muy contento de que hubiera una excusa para estar de nuevo a solas con Elizabeth. Haba otras cosas que deba decirle, y sera mucho ms fcil cuando estuvieran solos. Adems, Robbie tena razn, Elizabeth deba aprender a nadar. Cuando le dijo esto, ella entendi muy bien su lgica; pero l not que la idea le causaba cierta inquietud. Al verla agitarse, la sangre de Nathaniel corri ms rpido y el deseo de poseerla se hizo ms fuerte, aunque slo haban pasado unas horas desde la ltima vez. No tengo qu ponerme dijo ella lentamente cuando Robbie no la oa. Y al ver que l sonrea, le dio un empujn mientras exclamaba. Comprtate! dijo, y la atrajo hacia s. Cmo quieres que me comporte? Al menos ten en cuenta que no estamos solos dijo con firmeza. Se apart de l y se volvi hacia Robbie que estaba escarbando en las entraas del castor como si hubiera algo de mucho inters all, su cara tena el color de los cerezos en flor. Si usted puede arreglrselas solo dijo ella, iremos al agua y pescaremos las truchas que quiere.

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Ah, s, chica, vayan. No levant la mirada de su trabajo esta vez. Yo puedo arreglarme solo si ustedes pueden. El lago estaba tranquilo y claro, y brillaba como plata bruida a la luz del sol. El bosque llegaba hasta muy cerca de la orilla, dejando espacio a unos anchos bancos cubiertos de musgo mullido y muy verde. Haba una serie de cuevas escondidas a la vista; Elizabeth haba estado por all con Robbie, l le haba enseado dnde estaban y le haba advertido que no se acercara a ellas. Los somorgujos estn en sus nidos le haba dicho en tono confidencial. Elizabeth haba considerado que era muy poco habitual que Robbie estuviera tan interesado en mantener la intimidad de aquellos pjaros, pero tanto en ese caso como en otros obedeci sus indicaciones, y cuando llegaba con Nathaniel al borde del lago encontraron la recompensa. Un par de somorgujos pasaban con sus ojos brillando como rubes destacndose en un plumaje blanco y negro. Un colorido tan sencillo y, sin embargo, no es en absoluto pobre dijo tranquilamente Elizabeth. Un trazado geomtrico perfecto. Nathaniel levant la cabeza y en la orilla los llam. Ujjj, ujjj, ujjj hasta que una pareja levant el pico en forma de daga y le devolvi el saludo. Luego vieron que los pjaros desaparecan. Vamos, Botas, hay un sitio resguardado all que nos vendr muy bien. Elizabeth no quera apresurarse, estaba preocupada, pese a la soledad de aquel rincn del mundo y a lo aislados que estaban, porque nadar era un hecho de naturaleza pblica. Nathaniel se volvi a mirarla y sonri. Puedes dejarte puesta la camisa le dijo en voz alta, leyendo una vez ms en su mente con aquella precisin que a veces haca irritar a Elizabeth. Tan predecible soy? pregunt cuando lleg a su lado. En el borde del agua haba una serie de piedras planas que se calentaban al sol, y se extendan dentro del agua donde se agrupaban pequeos peces. Una lagartija roja de lomo manchado se dio la vuelta rpidamente y se perdi entre las grietas. Cerca de ellos una garza azulada se paseaba majestuosamente sin hacerles ningn caso. Nathaniel envolvi con sus pantalones el rifle con ligeros movimientos y lo dej a un lado. En algunas cosas s contest por fin. Ella no se atreva a mirarlo, bajo el tibio sol, con la piel reluciente y el pelo agitndose con el viento, porque en la expresin de su cara se hara evidente lo que le produca el verlo as. Me gustan tus trenzas dijo l sorprendindola. Cuando ella levant la mirada, con una ceja alzada, continu: Acostumbras a enroscrtelas cuando ests pensando. Eso hago? pregunt asombrada al darse cuenta de qu l tena razn. Tena la trenza en la mano y estaba enroscndosela. Con la otra mano se quit el broche de plata que en aquel momento usaba para sujetarse el pelo; lo envolvi en su pauelo para mayor seguridad, y dud un instante mientras acariciaba el borde de las flores talladas en el metal. En qu piensas? pregunt l. Ella se volvi y le dio la espalda para desvestirse. Se quit los mocasines,

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se desat las bragas para quitrselas tambin y luego se deshizo del largo vestido por encima de su cabeza. Soplaba la brisa y era agradable sentirla en los brazos y piernas. Apret los dedos de los pies en la roca tibia y luego lo mir a l tratando de sonrer pero sin lograrlo. Toda la maana dijo ella. Toda la maana te he estado sintiendo, sintiendo tu presencia en mis piernas, y he sido capaz de pensar mucho ms. Lo que significa, lo que podra significar... No poda soportar seguir mirndolo ms y dej caer la mirada. Quiz ya tendra que estar preada. l estaba muy cerca de ella pero no la toc. Bueno, no ser por falta de intentos dijo con calma y, tras una pausa, aadi: Acaso no te gusta la idea de tener un nio, o es que crees que soy incapaz de drtelo? Ella movi la cabeza como si estas palabras la sobresaltaran y vio en el rostro de l una mirada que no reconoca, una mirada tan vulnerable que jams le haba mostrado. Me gustara mucho tener un nio dijo contestando slo una de las preguntas. Lo vio a l peleando con sus sentimientos, se dio cuenta por el modo en que los msculos de la garganta se contraan cuando tragaba saliva. Podra interferir en tu trabajo de maestra dijo por fin, y levant un dedo para apartarse un mechn de pelo de la frente. Pero slo por un tiempo. No hay razn, dado el modo en que pensamos vivir, para que tenga que dejar de dar clases. Esta propuesta que acababa de hacerle a l con tanta exactitud la haba estado meditando durante la noche mientras estuvo despierta; lo haba visto dormir mientras pensaba cul sera la mejor forma de decrselo. Saba que el sudor que cubra su frente y el temblor de sus manos no le pasaran inadvertidos. Sin embargo, fue capaz de sostenerle la mirada hasta que l asinti, lentamente. Si eso es lo que quieres. Elizabeth se dio cuenta de que no lo deca muy convencido y su energa decay. l no quera que continuara con su trabajo una vez que tuviera sus propios nios que cuidar; la ta Merriweather haba estado en lo cierto. Preferiras no compartirme con nadie dijo y aadi apresuradamente: Con los hijos de otra gente. Elizabeth dijo Nathaniel arrodillndose y haciendo que ella se acercara y se sentara junto a l. No te pedir que dejes tu escuela, no importa lo que pase y no lamentar el tiempo que pases en ella. Hay suficientes mujeres para cuidar la casa de Lago de las Nubes, incluyendo los nios que tengamos. Pero no es bueno que simules que no hay nada ms en tu mente. Tenemos que hablar de las cosas o se ir todo a pique. Pregntame lo que quieras saber. Elizabeth pos los ojos en la extensin del lago. Un somorgujo aleteaba all y se alz describiendo un arco para luego lanzarse otra vez al agua y repetir el mismo movimiento una y otra vez. No s cmo empezar. Hannah es mi hija dijo Nathaniel tras una larga pausa. Ya lo s dijo ella suavemente. Pero Richard... l no sabe nada de m. Por primera vez apareci un matiz de rabia en

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su voz. Excepto lo que l se imagina y lo que quisiera que fuera verdad. Y lo que Sarah le dijo aadi Elizabeth, y inmediatamente lament haberlo hecho porque l se puso muy tenso. Y lo que Sarah le dijo reconoci l. Pero lo que ella le haya dicho y lo que l oy no son necesariamente la misma cosa. Sabes por experiencia personal cmo es ese hombre. Elizabeth lo mir detenidamente. Esto no se le haba ocurrido antes, pero sin duda era completamente cierto. l lo invent todo? pregunt recordando mientras hablaba el rostro preocupado de Curiosity cuando haba mencionado a Sarah y a Richard. No dijo Nathaniel moviendo los msculos de la mandbula. No se puede decir eso. l trat de quitarme a Sarah y estuvo a punto de convencerla. Por qu? Por qu ella querra irse con Richard? La pregunta qued flotando en el aire durante un rato hasta que Elizabeth se volvi para mirar a Nathaniel y vio una expresin dura en su rostro, mezcla de rabia y dolor. No lo s, nunca me lo explic. Era lo primero que le deca que no era verdad, y ambos se percataron claramente. Ella no pudo disimular la contrariedad que haba en su rostro. Dame ms tiempo dijo Nathaniel. Ya has tenido tiempo, habra querido decirle Elizabeth. Pero entonces vio que l se iba hasta lo ms profundo del lago y nadaba vigorosamente, las manos y las piernas cortaban el agua como cuchillos afilados. Tom la determinacin de seguir mirando, no a l, sino al lago. Un lugar tan hermoso y lleno de paz como jams haba conocido otro. Observ el lento deslizarse de una tortuga a travs de un montn de juncos, oy el ruido recurrente y armnico del oleaje. Ms all segua pasendose la garza a la que se una en aquel momento un guila pescadora que volaba en crculos sobre ella. Los bosques estaban llenos de pjaros y se oan su cantos. Elizabeth trataba de ver entre la densidad del follaje hasta que un par de ojos brillantes le devolvieron la mirada; una cierva preada, que pareca preguntarse qu lugar de la orilla del lago era ms seguro para acercarse a beber. Nathaniel estuvo nadando durante un largo rato y luego volvi hacia ella chorreando agua. El brillo del sol produca miles de reflejos en su cuerpo mojado. Lo siento dijo ella secamente, cuando l fue a arrodillarse a su lado. No es asunto mo. Es asunto tuyo dijo l. Claro que es asunto tuyo. No tendra que haberte hecho hablar. Tendra que habrtelo contado. Ella levant la barbilla mirndolo directamente a los ojos. Elizabeth luchaba contra el impulso que senta por suavizar las cosas, de hacerlo sentir mejor. S dijo al fin con una inclinacin de cabeza. Tendras que habrmelo contado. Aunque no habra sido en absoluto diferente en lo que a m concierne. El agua que caa sobre Nathaniel llegaba a la roca y se desvaneca bajo el sol casi al mismo tiempo. Elizabeth vio cmo lata el cuello de Nathaniel. Tena los ojos entrecerrados por la luz del sol y el rostro impasible. No he hablado de esto con nadie desde que lo hice con mi madre. Me dijo que deba ocultarlo por el bien de Hannah. Ella estaba a punto de hacer otra pregunta, pero l levant la mano para detenerla. Escucha. Escucha lo que

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voy a decirte. Aunque dudo que te guste mucho. Se puso delante de ella, con la espalda recta y las piernas cruzadas cubiertas por los pantalones, haciendo que los msculos se tensaran. El pelo empapado caa sobre los fuertes hombros. Se senta completamente cmodo, los dos juntos, casi desnudos; Elizabeth parpade varias veces y desvi la mirada, se concentr tanto como pudo en las montaas y sus franjas de colores verdes y azulados. Una vez que pudo ordenar sus pensamientos, lo mir. Era su marido y tena una historia que contarle que ella necesitaba or, pese a lo terrible que hubiera sido para l, pese a todo el dolor que le haba causado. Fij sus ojos en los de l y le sostuvo la mirada. Cuntame le dijo. Nathaniel se preguntaba qu sera lo que imaginaba que oira. l tena miedo de contarle toda la historia; tambin saba muy bien que ella no estara satisfecha con saber slo una parte. Pero adems ella confiaba en l y l tema, en realidad saba, que estaba a punto de decepcionarla, por lo menos en algunos aspectos. Primero debes saber lo que pasaba entre Richard y yo antes de que estuviera Sarn. Cmo empezaron las cosas. Sabes cmo volvi a Paradise? Me lo cont Curiosity confirm Elizabeth. Una persona en la que se puede confiar que diga la verdad hizo notar satisfecho al saber quin era la fuente de informacin. Bien, sabes entonces que el to de Richard fue a reclamarlo y que se lo llev a Albany. Pero nunca estuvo ausente demasiado tiempo, siempre volva a Paradise a pasar una semana o un mes. Deca que era para visitar a la familia Whiterspoon, pero haba algo ms que eso. Era mi madre lo que le interesaba. Richard iba a visitar a tu madre? pregunt Elizabeth. Estaba tratando de dominarse para no interrumpir con sus preguntas; quera que l contara la historia a su modo. Pero le costaba mucho y l se daba cuenta. No poda estar lejos de ella dijo Nathaniel. La amaba tanto que comenz a odiarme a m, con todo su corazn y sus fuerzas. Acostumbraba a subir a Lago de las Nubes para charlar con ella cada vez que le era posible, pero casi siempre cuando yo estaba fuera, en las lneas de trampas o cazando con mi padre. Sola sentarse y hablar con ella o ayudarla en cualquier tarea que estuviera haciendo. Hacer velas, cavar o lavar, lo que fuera. Entonces tena menos de catorce aos, de modo que puedes darte cuenta de lo extraa que resultaba su conducta. Mi madre nos contaba luego que Richard haba ido a visitarla, algunas veces con Kitty. Ella deca que era un alma en pena. Nathaniel hizo una pausa sacudido de dolor por la ausencia de su madre. Al hablar de ella, la imagen de la madre apareca vivida en su mente. Elizabeth le acarici la mano y l se la apret, agradecido. Pero en cambio a m no me soportaba. Ms que eso, pareca odiarme. Se podra suponer que eran celos, yo tena a mis padres y l no tena a nadie. Yo tena Lago de las Nubes y l slo poda ir all de visita. La mir y vio a Elizabeth ceuda por la atencin que le prestaba. No has visto las tumbas todava. La mayora son de mi familia, pero la madre de Richard tambin est enterrada all. Mi padre la encontr y la llev a Lago de las Nubes para enterrarla, para enterrar lo que quedaba de ella. Recuerdo haber visto una vez a Todd all, una noche de verano con luna llena.

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Tu madre le tena miedo? Nathaniel tuvo que rerse ante semejante idea. Mi madre no le tena miedo a nadie ni a nada, excepto a la enfermedad. Richard Todd contaba con sus simpatas y con su compasin, pero l no la asustaba. Aunque a veces me parece que debi de haberle tenido miedo. Entonces, las relaciones entre Richard y yo no eran exactamente amistosas pero de todas formas no haba problemas. Cuando cumpl diecinueve aos dej mi hogar para ir a Barktown y estuve lejos durante ms de dos aos. Perd el rastro de Richard hasta que volv, en plena guerra. Le has preguntado a Richard por su educacin? Por sus estudios de Medicina? No dijo Elizabeth. l mencion algo respecto de los mdicos con quienes haba estudiado... Adams y Littlefield. Littlefield era el mdico personal de Clinton durante la campaa. Sir Henry Clinton? El general? Elizabeth estaba confundida. Nathaniel neg con la cabeza. Supongo que es un apellido muy comn. Haba un general James Clinton, tambin, pero en el lado continental. Littlefield era su mdico y Richard aprendi bajo la direccin de Littlefield, eso fue en el setenta y nueve. Richard vio la batalla? Richard vio la carnicera la corrigi Nathaniel. Sullivan lleg del sur y Clinton fue hacia el oeste donde estaban los mohawk y luego hacia el Susquehanna para encontrarse con l. No iban tras los tories. Esperaban terminar con todos los iroqueses. Elizabeth levant una mano para detenerlo. Se aclar la garganta. No entiendo. Peleaste con tu suegro para los continentales, verdad? Y aquellos kahnyenkehaka con los que peleaste, no son acaso iroqueses? A veces me olvido de lo que no sabes, lo que es imposible que sepas concedi l. Te das cuenta de que el Hodenoshaunee es una liga de naciones? Bueno, en la liga no siempre haba acuerdo acerca de a quin apoyar en la guerra, ni tampoco entre todas las tribus. Algunos pelearon con los tories y otros pelearon contra ellos. En el setenta y nueve todo lo que Washington quera era que los iroqueses estuvieran fuera del noroeste y rpido. Sullivan y Clinton se encargaron de eso aquel verano, quemaron ms de cuarenta pueblos antes de terminar, adems de las cosechas de los campos y los huertos, y todo lo que fuera combustible. Los que no murieron huyeron hacia el norte, a Canad, y los que no lo hicieron murieron de hambre el invierno siguiente. Nathaniel hablaba rpido como si quisiera escupir de golpe toda aquella informacin, como si fuera un trago de un remedio amargo. Vio que las manos de Elizabeth temblaban y que ella las una en su regazo. No quera que lo reconfortara en aquel momento, sino que le prestara mucha atencin; ella pareci darse cuenta enseguida y l se sinti agradecido. Clinton quem Barktown concluy ella. Fue quemada pero no por Clinton en persona. Haba una partida de milicianos de Johnstown que decidi asaltar el lugar. Pensaron que podran hacerlo pasar por cumplimiento del deber y de paso obtener algunos beneficios personales. Dnde estabas t entonces? pregunt con voz spera. Herida Redonda del Cielo me haba enviado a Albany para hablar con

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Schuyler acerca de lo que podra hacerse para lograr la paz entre los iroqueses y el ejrcito. Aunque la cara de Nathaniel estaba plida, los ojos destellaban de rabia. Herida Redonda del Cielo todava albergaba esperanzas en aquellos das de que los kahnyenkehaka pudieran seguir teniendo su hogar en estas tierras. Pero l tiene su hogar aqu. Yo lo conoc en Barktown. El vive en el exilio en su propio suelo natal la corrigi Nathaniel. Observ que ella pensaba y trataba de entender hasta que lo acept, aunque no de buena gana. No supiste lo que estaba pasando con la campaa mientras estabas reunido con Schuyler? No, y l no me lo dijo. Nathaniel se detuvo. Pens detenidamente en lo que le dira. Si era mejor que se quedara con la imagen de Schuyler que haba visto en Saratoga el da de la boda, o si en realidad deba contarle toda la verdad. No fue la primera vez en aquel da que Nathaniel pens en Hannah, en lo que sera mejor para ella cuando fuera una mujer joven, una mestiza. Hannah necesitara la ayuda de Elizabeth y Elizabeth no podra drsela totalmente si no entenda lo que significaba vivir en un pas de hombres blancos para alguien cuya piel no era del todo blanca. Schuyler dej que yo hablara como si hubiera alguna posibilidad de hacer la paz. Y mientras estuvimos discutiendo acerca de cules seran los jefes que llevaramos para pactar y qu tribus podran sobrevivir a este lado de la frontera, Clinton conduca a sus hombres todava con gusto a sangre en la boca. Ahora, Schuyler dice que l le dijo a Clinton que partiera solo de Barktown, dado que Herida Redonda del Cielo haba peleado con l en Saratoga. No le crees? Elizabeth pregunt sin sobresaltarse. Le asustaba la idea de que el elegante general Philip Schuyler fuera cmplice de la matanza de iroqueses, aunque no dej que se notara. No hay duda de que los planes de la campaa los hizo Schuyler dijo Nathaniel lentamente. Ninguna en absoluto. Para l, la mayora de los indios son salvajes y merecen ser exterminados, y sera capaz de decrmelo en la cara si se lo pidiera. Ests pensando en Huye de los Osos. No digo que Schuyler no sea capaz de ver a un ser humano en algunos indios en particular. Y puede ser muy leal si se le pide. l hizo lo que pudo para salvar Barktown, pero debes recordar, Elizabeth, que para l un indio malo es el indio que no reconoce la ventaja de ser blanco. Le dio un momento para que ella pudiera digerir esto mientras observaba la expresin de su rostro. Poda ver cuntas preguntas se dibujaban en l, la mezcla de dudas, temores y reconocimiento. Entonces por qu quemaron Barktown? pregunt ella. La milicia de Johnstown decidi hacerlo por su propia cuenta. Ya veo dijo Elizabeth con un tono de voz similar al de Nathaniel. No, no lo ves, pero pronto lo vers. Se aclar la garganta. Me fui a casa y me encontr con que el pueblo todava estaba lleno de humo. Los hombres... el padre de Sarah y sus dos hermanos, ambos de menos de veinte aos, su to, otros hombres y los muchachos, algunos de los cuales eran mis amigos, estaban muertos. Los haban cogido por sorpresa. Las mujeres haban huido o estaban haciendo lo que hacen siempre las mujeres, tratando que la

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vida continuara. A Herida Redonda del Cielo se lo llevaron como rehn, pensando en entregrselo a Clinton para mostrarle que no tendra que preocuparse por los escondites de los indios. Y Atardecer? pregunt Elizabeth plida. Y Sarah? Se las llevaron junto con Herida Redonda del Cielo, con Nutria y con Muchas Palomas. Nutria tena entonces cinco aos y Muchas Palomas siete. Nathaniel haba estado mirndose las manos, apoyadas en las rodillas; en aquel momento levantaba la mirada para ver en el rostro de Elizabeth la expresin que saba que tendra. Estaba aterrorizada; tal vez por l, tal vez por lo que le estaba contando. Era difcil de decir. Nathaniel sinti de repente un gran cansancio y dese poder tenderse all al sol y dormir con ella a su lado, oyndola respirar. Slo dormir, con el sonido del lago murmurando para ellos dos. Pero haba ms que contar, y l no poda dejar de contar la historia entera una vez que la haba comenzado. Ahorrndole todos los detalles que pudo, le habl de cmo haba rastreado a la milicia y la haba encontrado justo a la maana siguiente, mantenindose fuera de su vista. Para ellos l no habra sido ms que otro mohawk, de modo que saba muy bien que era mejor esconderse. El grupo de civiles mal entrenados y peor armados, la mayora sin experiencia en las batallas, apenas poda considerarse una milicia. Nathaniel reconoci a uno o dos de ellos. En aquel primer da de persecucin la sorpresa mayor haba sido enterarse de que aquellos civiles, con pocos recursos y provisiones y sin nadie en particular que los condujera, haban sido capaces de tomar Barktown y haban tenido suficiente habilidad para vencer a algunos de los ms fieros y fuertes guerreros kahnyenkehaka. Dos cosas le absorban toda la energa: recuperar a su familia y resolver aquel misterio. Las dos se aclararon aquella tarde, cuando pudo observarlos en un peasco por encima del campamento. Elizabeth se inclinaba hacia Nathaniel, completamente atenta a su historia. No lo haba interrumpido ni le haba hecho preguntas desde haca rato, pero la impaciencia creca y l lo notaba. Qu? Qu quieres decirme? le pregunt. Los trataron bien? No abusaron de las mujeres, si es que te refieres a eso. Poda ver que aquella idea estaba en su mente porque ella se tranquiliz un poco al or la respuesta, y su tensin se afloj en parte. No estaban heridos, al menos eso fue lo que pude ver. Pero los custodiaban bien, mejor de lo que me habra imaginado tratndose de un hombre mayor y un puado de mujeres y nios. Las cosas no concordaban. La masacre, la toma de rehenes, el estado lamentable de la milicia. Pero entonces finalmente pude ver al hombre que estaba a cargo de todo y las cosas comenzaron a tener sentido. Era alguien conocido? Nunca lo haba visto. Un hombre delgado que en absoluto tena aspecto de soldado y que usaba gafas. Pareca ms bien un maestro de escuela. Ella hizo un ademn de impaciencia. Era Joshua Littlefield dijo Nathaniel. Iba a reunirse con Clinton en Canajoharie. El mdico? pregunt Elizabeth, y entonces algo hizo que su cara enrojeciera; la comprensin y el consiguiente horror. Y Richard estaba all. Nathaniel asinti con la cabeza. No lo haba visto hasta entonces, o tal vez s pero no lo haba reconocido.

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Yo viva en la casa larga de Atardecer desde haca dos aos. Pero all estaba Richard con Littlefield. Era Littlefield el que mandaba la milicia que iba hacia el campamento de Clinton, pero era Richard el que tomaba las decisiones. l los tom como rehenes dijo Elizabeth. Supongo que sa era la idea dijo Nathaniel. Aunque no pude darme cuenta claramente de lo que pasaba. No hasta que fue demasiado tarde. Elizabeth estaba alerta. Pens que si poda hablar con Richard podra explicarle quin era Sarah, que ella era mi esposa, que esas personas eran de mi familia. Que Herida Redonda del Cielo estaba bajo la proteccin de Schuyler. Pero estaba equivocado. Despus de tantos aos todava senta vergenza de aquello, por haber cometido el error tan elemental de no reconocer al enemigo. No te quiso escuchar? Me hizo arrestar por espa dijo simplemente Nathaniel. Y me habra matado all mismo de no haber sido por Sarah. Elizabeth tena nuseas y quera con todas sus fuerzas que Nathaniel interrumpiera la historia. Dej caer la mano que haba estado apretando y quiso tener a mano un pauelo para limpiarse la cara. Apareca en aquel momento una imagen de Sarah que no haba previsto. Una mujer joven que se haba enfrentado con los hombres que la tenan cautiva. Capaz de convencerlos de que tendran que afrontar la ira de Schuyler si mataban a uno de sus mejores y ms valiosos emisarios y traductores. Nathaniel slo pudo decir esto con palabras entrecortadas, explic que no saba exactamente cmo haba sido el dilogo porque no la haba odo cuando Sarah lo defendi. Alguien vino por detrs de m y me apunt a la cabeza con un mosquete y eso es todo lo que recuerdo hasta la maana del da siguiente. No s exactamente qu dijo ella, pero s cmo pudo lograr que Littlefield temiera lo suficiente a Schuyler para detener la ejecucin. Y Richard qu te dijo? pregunt Elizabeth. Qu razn dio de lo que haba hecho? Dar razones? Richard Todd? l no tena nada que decir. Se qued detrs de nosotros durante el resto de la marcha y nos observaba para prever cualquier intento de huida, y seguramente con la esperanza de que furamos tan estpidos que tratramos de escapar. Hasta el da de hoy me pregunto si realmente pensaba que podra convencer a Clinton de que me matara. Pudo haber pensado eso; slo tena dieciocho aos entonces pero ya tena trato con los hombres. Estoy seguro de que fue l quien convenci a la milicia para atacar Barktown y quien les dijo cmo deban hacerlo. Quin, salvo un hombre educado por los kahnyenkehaka, habra sabido qu hacer? Y se las arregl para que pareciera que todo lo haba tramado Littlefield, para que pensaran que l haba sido el autor. Tanto si pensaba que podra hacerme ejecutar en Canajoharie como si no, de todos modos disfrutaba al vernos marchar como prisioneros. Nathaniel describi su aspecto como si hubiera podido observarse. Ciego por su propia sangre, con las manos atadas en la espalda, tropezando, la cabeza estallando de dolor. Slo la imagen de Nutria caminando delante de l lo haba mantenido atento y le haba permitido poner un pie delante del otro. Nutria, con la espalda recta y los ojos de cinco aos brillando de odio, tan decidido a no avergonzar a su abuelo ni a su madre. Nutria, que no haba

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dejado de decirle a la cara a Richard Irtakohsaks, Comegatos, y que por eso haba sido azotado. Nathaniel pens en el Nutria que Elizabeth conoca y en el que no pudo conocer y entonces le cont esta historia. La cabeza de ella estaba alzada, llena de asombro, cuando l terminaba el relato. Fue Nutria el que espant los caballos el da que nos fuimos, verdad? Nathaniel asinti con la cabeza. Es ms complicado de lo que haba previsto. Y supongo que Clinton crey lo que le dijiste? S, una vez que se haba llegado tan lejos no haba excusas de rehenes ni de ejecuciones. Littlefield fue a informar inmediatamente a Clinton; tendras que haber odo los gritos del hombre resonando por todo el campamento. Sali tronando de su tienda y nos encontr donde nos haban encerrado y se pas una hora disculpndose con Herida Redonda del Cielo y tratando de poner en orden la situacin. Nos dio provisiones y caballos y nos dej marchar. Nos prometi castigar a los hombres que haban sido responsables, algo que nunca sucedi, por lo que yo s. Y tuvo la osada de enviar saludos a mis parientes. Pero no poda enviarnos a nuestro hogar de Barktown, porque ya no exista ese lugar termin Nathaniel. No haba hogar al cual volver. Y qu pas con Richard? Te refieres a si Clinton lo castig? No. l no haba hecho ms que darle ideas a Littlefield y fue ste el que lo pas mal. Cuando salimos de Canajoharie lo ltimo que vi fue a Richard rascndose la barbilla, observndonos mientras nos alejbamos. Por lo menos, entonces supe la verdad sobre l. Y cul es? Se acerc a ella y le cogi la mano. Ella mir la mano fuerte y bronceada, capaz de transmitir tantas cosas: amabilidad, afecto y otras mucho ms fuertes, segn fuera el caso. Richard Todd ha decidido quitarme todo lo que haya tenido, tenga o desee tener dijo Nathaniel. Sarah, pens Elizabeth. Ella estaba all entre ambos; Elizabeth casi poda verla. Nathaniel estaba pensando en Sarah, en la parte que Sarah tena en aquella historia. Cuntame el resto dijo Elizabeth. Hblame de Sarah. Para su sorpresa Nathaniel le solt la mano y se levant para mirar en direccin al lago. No quieres que te ensee a nadar. Quiero que me hables de Sarah dijo Elizabeth algo asombrada por aquella actitud. l la estaba mirando con una impaciencia que no haba previsto en aquel momento. No le contest pero ella pudo ver que un msculo temblaba en su mejilla. Nathaniel? Qu? replic framente. Qu quieres saber de Sarah? Ella era mi esposa y dej mi lecho para irse con Richard Todd. No es suficiente con eso? Atnita, Elizabeth se levant para mirarlo a la cara. Sinti que la rabia la sobrepasaba, tambin la incomodidad, pero ms la rabia. Se aclar la garganta: Pero... Estoy muy cansado de or preguntas exclam Nathaniel. Quiz algn da podamos terminar con ellas. Las manos de Elizabeth temblaban y las apret con fuerza contra su cuerpo. Me has estado diciendo que necesito conocer esta historia.

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Bueno, en realidad no dijo l sin dejarla terminar; su rostro se haba vuelto de repente inexpresivo. Eres una mujer inteligente dijo. Pero eres ciega para algunas cosas, Elizabeth. No hay respuestas fciles en este punto. Nada que pueda decirte sobre Sarah te aclarar las cosas. Ella est muerta, dejmosla descansar en paz. Pero qu pas contigo y con tu paz? l sonri irnicamente. Bueno, supongo que hay algo que ganar, tal vez. O al menos que ganar una vez que me quite de encima el asunto de Todd y que Lobo Escondido no pueda serme arrebatado. Ya veo dijo Elizabeth con dureza. l se haba dado media vuelta y se estaba vistiendo, meta las piernas en sus pantalones y ajustaba las correas. Cuando por fin tengas Lobo Escondido. Dnde vas? A pasear. No puedes huir. No estoy huyendo dijo ella con aspereza. Voy a dar un paseo. Al parecer necesitas estar solo, y yo tambin. De pronto el enfado que l senta se hizo ms visible, surgi como una fiebre repentina. Estaban frente a frente, tocndose casi las narices, ambos respiraban agitados. El sudor caa del rostro de Nathaniel aunque estaba en la sombra. Entonces l dijo: Tuve una esposa que huy y no esperaba que me pasara lo mismo con otra. Elizabeth parpade sorprendida al orlo. l tena miedo. Nathaniel tena miedo de decirle lo que ella quera saber. Esto le produca curiosidad, rabia y tristeza, todo junto. Nathaniel Bonner dijo ella lentamente. Eres t el que no quiere hablar conmigo. Continuaba callado, la mandbula dibujaba un crculo rgido mientras la miraba. Nathaniel se abalanz sobre ella, su rostro pareca una mscara. Tal vez lamentes haberte casado conmigo dijo. Tal vez ests pensando que tendras que haber escuchado a Todd. Elizabeth se irgui cuanto pudo. No deseaba a Richard Todd, nunca lo dese. Y no estoy de su parte ni tampoco del lado de Sarah. Lo entiendes? Desde que conoces a Richard Todd l ha estado tratando de sacarte ventaja. Haciendo trampa de un modo intolerable. Respir profundamente y prosigui: Yo no necesito saber los detalles de lo que ocurri entre l y Sarah. Pero me duele mucho que no tengas confianza en m para contarme toda la historia y dejar que decida por mi cuenta... Decidir por tu cuenta? Decidir qu? Y si fue un error mo, y si yo la dej de lado? Ella neg lentamente con la cabeza y luego comenz a dar media vuelta, pero Nathaniel la cogi de un brazo y la hizo quedarse all, donde ella no quera permanecer. Por Dios, te escuch y ahora me vas a escuchar t. Puedo decirte otra verdad, Elizabeth, y sta es la que ms te concierne. Yo te dese desde el principio y te deseo ahora, y eso no tiene nada que ver con Sarah ni con Todd ni con nadie en todo el mundo excepto contigo y conmigo.

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Quiero estar un rato sola dijo sin mirarlo a los ojos. No es seguro. Me las arregl muy bien cuando estuviste ausente dijo secamente mientras se soltaba. Ahora tambin podr. l dud un momento. Elizabeth poda sentir lo que l estaba pensando; entonces, de pronto, dio un paso atrs. Te esperar aqu le dijo por fin. Su voz sonaba tan rara y cruel como la de ella. No vayas ms lejos que la distancia de un disparo. Ella asinti con la cabeza sin mirarlo y se dirigi al bosque.

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Captulo 30
Elizabeth acab admitiendo que se haba perdido. Haba caminado cuesta arriba durante lo que le pareci ms de una hora, cuando sali del bosque y se encontr al borde de un prado; entonces se dio cuenta de que haba pasado de largo la curva que la habra llevado a casa de Robbie. Tendra que pagar un precio por su enfado, pero no poda considerar eso en aquel momento, no cuando vio lo que tena ante s. El mundo se le revelaba de un modo en que no lo haba hecho desde que haba estado entre los arbustos con Huye de los Osos. La montaa se converta en una extensin de praderas verdes y helechos salpicados con florecientes plantas en forma de barba de cabra y de color amarillo brillante. En el borde del prado creca una fila de juncias y ms all las ondulantes colinas dejaban ver las montaas ms altas. En conjunto, las luces y las sombras danzaban al comps, las nubes eran retazos de color ail y rpidamente pasaban para dejar ver de nuevo los rayos del sol. La humedad de las hojas destellaba entonces. El mundo entero era una sucesin de capas de luz y color, y una brisa suave y clida como una caricia en su rostro. Elizabeth slo atin a sentarse y con la barbilla apoyada en las rodillas y los brazos alrededor de las piernas, se abandon ante tanta belleza. Aquello no perteneca a nadie y no sera de nadie; las montaas y los lagos verdes y azules; los bosques interminables y sin edad. Enseguida se puso a pensar que era una absurda vanidad y un engao creer que aquel mundo poda ser posedo, reclamado como propio, simplemente por ponerle un nombre. Se sinti humilde, infantil. Y sin embargo, pese a todo, persista el enfado y no saba cmo solucionarlo. Con la barbilla entre las rodillas mir hacia abajo, en direccin al lugar donde Nathaniel estara sentado junto al lago. l era su esposo y la amaba. De golpe Elizabeth entendi con toda claridad que haba dependido del extraordinario sentido comn de Nathaniel, cosa que tambin la haca enfadar y que le haba reprochado. La claridad de su pensamiento muchas veces la haba irritado. Pero aquel da haba visto otra faceta de Nathaniel. Vulnerable, molesto y a la defensiva. Nunca haba notado aquellos rasgos y no saba cmo tomarlos. Quera que le diera algo que l no quera darle y lo haba instigado hasta que no quiso seguir siendo objeto de sus presiones. Elizabeth se daba cuenta en aquel momento de lo insensible que haba sido y sus mejillas se colorearon por la vergenza. La urgencia que sinti por bajar y volver con Nathaniel fue casi ms grande de lo que poda soportar. Pero apret su frente contra las rodillas y cont hasta diez, y luego hasta cien, forzndose a contar de nuevo ms despacio. Quera conocer la historia de Sarah. La joven mujer que haba salvado la vida de Nathaniel, y la vida de toda su familia. La que haba encarado al hombre responsable de las muertes de su padre y hermanos, de la masacre de su pueblo, de la destruccin de su hogar. Sarah, que haba muerto cinco aos antes pero que haba dejado una hija, una nia hermosa y llena de vida. Tena

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que conocer toda la historia; lo necesitaba por ella y por Hannah. l no confa en ti para contarte la historia, todava no. Este pensamiento lastimaba su orgullo y luchaba en aquel momento para tranquilizarse y afrontar la desagradable verdad. Nathaniel no confiaba completamente en ella, y tendra que esperar hasta que lo hiciera. Del borde del bosque le lleg un grito estridente killy, killy, killy lanzado por un cerncalo irritado porque haba intrusos cerca de su nido. Ella se volvi para ver al pjaro de vivos colores revoloteando y chillando. Pero no haba zorros ni ardillas. En cambio vio a un extrao con un gorro de piel en la mano. Un hombre con una hermosa sonrisa y ojos de color castao dorado. Ella se levant lentamente mientras pensaba que a propsito y tontamente no haba seguido el consejo de Nathaniel de no alejarse ms que la distancia de un disparo. No tena armas y estaba muy lejos para que se oyeran sus gritos. No se le ocurri preguntarle el nombre mientras l se acercaba a ella. Durante meses haba estado oyendo historias acerca de l; y poda reconocer perfectamente a Jack Lingo. Caminaba con un paso que era su marca distintiva; tena una pierna ms corta que la otra. El borde de su cazadora se mova a medida que andaba. La sonrisa no abandonaba su rostro e iba bien afeitado. Algunas arrugas alrededor de los ojos le daban un aire distinguido. No era muy alto, pero su contextura era armnica. Incluso a los ojos de Elizabeth, poco entrenados, se notaba que era un hombre fuerte, de hombros y antebrazos prominentes. Se detuvo a pocos pasos de ella y le hizo una reverencia, y pudo verle el pelo rizado y con algunas canas. Seora Bonner murmur l con voz grave y profunda. En sus ojos dorados aparecieron unos destellos verdosos. Hizo una reverencia muy marcada y condescendiente. Por fin tengo el placer de conocerla. Nathaniel dorma bajo el sol tal y como haba deseado hacerlo. Decidi quedarse all tendido y alejar los pensamientos acerca de Sarah y de Elizabeth, hacerlos a un lado y dormir. Se despert repentinamente y la busc, pero la mano slo toc la forma familiar del rifle. Calcul la hora por la luz que haba y por el ruido que haca su estmago. Habra vuelto a la cueva de Robbie y lo estara esperando con muchas cosas que decirle. No le apeteca hablar con ella pero no poda pasar ms tiempo sin verla. En direccin contraria al viento y hacia el lugar donde estaba Robbie, Nathaniel oy el golpe de un hacha y luego una pausa ocasional. Aquella parte del bosque era tan familiar para l como el campo que rodeaba Paradise, y tambin lo eran los hbitos de Robbie. Nathaniel haba cazado all con su padre todas las estaciones siendo un muchacho y haba pasado en el lugar muchas semanas aprendiendo a poner trampas. Ojo de Halcn lo haba dejado all porque saba que Robbie era un experto y Cora haba accedido por otras razones. Ella se haba preocupado mucho porque Nathaniel pareca incansable y esperaba que el tiempo que pasara junto a Robbie fuera suficiente para calmar su sed de aventuras. Una esperanza que no se haba cumplido. Robbie era conocido a lo largo y ancho del bosque por sus conocimientos acerca de los castores y de sus rutas, por su generosidad y su dulzura, y por sus buenos tratos con el Hodenoshaunee. Durante treinta aos haba comerciado

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con ellos, les haba cambiado pieles por calabazas, alubias y maz por mocasines y cazadoras, y durante treinta aos haba sido, conscientemente, retribuido con menos del valor de lo que cambiaba. Sus pieles eran las mejores y se hacan cada vez ms valiosas. Pero Robbie no era ambicioso ni avaro y estaba contento con los acuerdos que haca porque lo libraban de tener que ir a tratar con los hombres. Dos o tres veces al ao viajaba hasta Paradise para pasar unas tardes junto a Cora. Desde su muerte no se haba aventurado tan lejos. El recuerdo de Lago de las Nubes hizo que Nathaniel volviera a pensar en Sarah y en Elizabeth. Haba perdido su compostura hablando de Sarah aquel da, cosa que no le haba pasado desde haca muchos aos. Elizabeth se haba ofendido. l neg con la cabeza sabiendo que le haba dado motivos. Elizabeth era tan fuerte y tan sensible a la vez que olvidaba a veces lo que deba ser apropiado para ella, lo extrao que le resultara todo. Evocando los primeros das que haba pasado en Paradise, record que le haba admirado el ver lo bien que se adaptaba. As haba comenzado todo. Con el movimiento de su barbilla, el destello de sus ojos y la curva de su boca, con sus gestos precisos y su curiosidad. La pregunta era: podra soportar verle tal como era? Ella le haba pedido que le dijera toda la verdad, pero Nathaniel tema que eso la apartara de l una vez que lo supiera todo. Se preguntaba algo que ella no haba preguntado aquel da: si era a ella o a su tierra lo que ms quera, lo que primero quera. Algunas veces lo haba pensado, pero ya no poda recordar qu haba sido lo primero. Sin que importara qu haba estado en su mente antes, la verdad era que la deseaba ms de lo que la necesitaba. Tener a Elizabeth a su lado era lo que poda mantenerlo vivo. Nathaniel lleg a un recodo del camino y oy fuertes risas. Robbie de buen humor. Y Huye de los Osos, riendo tambin. Estaban sentados junto al fuego limpiando un pequeo ciervo y sumidos en una conversacin. No haba seales de Elizabeth. Dnde est? pregunt Nathaniel sin detenerse a saludarlos. Esa chica tuya es muy rpida, seguro que no la has perdido por el camino, verdad? Robbie sonrea pero al ver el rostro de Nathaniel se puso plido. Kt-ke? pregunt Osos. Cundo? Se levant y fue a buscar su rifle. Hace dos horas contest Nathaniel. Fue cuesta arriba. Haba que buscar rastros. De Elizabeth, de Jack Lingo, o de los dos juntos. No haba tiempo ni necesidad de discutir el asunto. Los tres hombres conocan a Jack Lingo y saban de lo que era capaz; Robbie le haba encarado en ms de una ocasin, Nathaniel y Osos haban odo historias acerca de l de labios de Ojo de Halcn, contadas en voz baja y sin que las mujeres las oyeran. Nathaniel tena un nudo en el estmago que le record la maana de su primera batalla en Bemis Hights. Cuando la niebla todava estaba sobre la tierra y todo permaneca quieto, miles de hombres sin hacer ruido, esperando que empezara la matanza. Trat de apartar aquel pensamiento, no poda soportarlo, no hasta que se aclarara lo que haba pasado. No poda pensar en lo peor porque eso lo matara. Subi corriendo por la montaa, el rifle cargado y listo para disparar. Podra

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recargarlo mientras corra, pero saba que si necesitaba usarlo y fallaba, ella ya estara muerta y su vida no tendra sentido. Jack Lingo era un enemigo temible. Nathaniel corri mucho, con pasos rpidos y certeros, detenindose en ocasiones para escuchar y seguir corriendo luego. Quera ser l quien encontrara la huella. Incontrolable, la presencia de ella lo invada, su piel junto a la suya, su olor. Frunci la frente e intent decir una oracin, cualquiera. Pero ni las cristianas ni las de los kahnyen-kehaka llegaron a sus labios, no haba nada en su memoria excepto ella, lo que ella era para l. Ms adelante vio que el bosque daba lugar a un prado alto y se detuvo. Mir cuidadosamente alrededor y la encontr. La huella de su pie. Al verla, al ver la orientacin, supo por dnde haba llegado, cmo haba caminado hacia el este en lugar de hacerlo en direccin norte. Pero eso ya no importaba. Junto a aquella huella haba otra. La huella de un hombre. Nathaniel se detuvo a escuchar y al no or nada, camin hasta el borde del prado donde vio la figura de su esposa. Resultaba incmodo estar sentada con la espalda contra un abedul. No tanto por las cuerdas, ya que no estaban muy apretadas, aunque no poda soltarse, como por los picores, pues s que le impedan rascarse. Muy pronto, pens, tendra que comenzar a gritar. Haba esperado a que Nathaniel llegara y la encontrara, pero haba pasado mucho tiempo, o eso le pareca. Tal vez Robbie podra orla si Nathaniel no lo haca. Tal vez ella podra convencer a Robbie de que no dijera nada. Se sinti mortificada ante su propia estupidez. Levant la cabeza y vio a Nathaniel al borde del bosque. Una onda de alivio y gratitud la invadi entonces, pero antes de que pudiera gritar para que fuera a su lado, se haba desvanecido entre las sombras y desaparecido. Durante un largo rato tuvo paciencia. l deba de creer que ella estaba en peligro, que estaba vigilada. l no deba de saber lo inocente que haba sido todo, con cunta educacin Jack Lingo haba hablado con ella. Nathaniel estaba preocupado, y en realidad todo lo que tena que hacer era llegar hasta all, cortar las cuerdas para que ella le diera el mensaje de Lingo y luego podran seguir con sus cosas. Su estmago haca ruido y le picaba terriblemente la cara y el cerncalo que la haba advertido, o que haba tratado de advertirla de la presencia de Jack Lingo haba recompensado su estupidez al pasar volando sobre ella y dejar una brillante mancha color naranja en la parte delantera de su vestido. Haba tenido que soportar muchas cosas indignas por su conducta impulsiva, y estaba dispuesta a reconocer sus faltas y a enmendarlas. Pero sin embargo, Nathaniel no llegaba. La irritacin de Elizabeth iba en aumento junto con la picazn de la nariz. Por fin comenz a hablarle a sus espaldas mientras le cortaba las ataduras. Nadar habra sido mucho ms agradable dijo. Sin duda dijo ella frotndose las muecas. Cuando pudo darse la vuelta vio su entrecejo fruncido y le respondi con el mismo gesto, aunque habra preferido acariciarlo. Empezaba a pensar que no vendras nunca. La idea me pas por la mente. Ah, qu divertido dijo contrayendo los labios. No me hizo ningn dao, si es eso lo que te preocupa. l levant una ceja.

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No esperaba que estuvieras tan tranquila si lo hubiera hecho. Fue muy caballeroso dijo. Eres la primera que piensa eso dijo Nathaniel an ms enfadado. La mayora de las mujeres que lo han conocido no tienen la misma opinin. Dio media vuelta. Vamos dijo comenzando a caminar sin ni siquiera mirarla. Estaba definitivamente de mal humor. Ha sido a m a quien han atado dijo Elizabeth en voz baja. No tienes que tratarme as. Demasiado tarde se dio cuenta de su error. l se volvi hacia ella con la cara a punto de estallar. Por Dios susurr. No puedes ser tan estpida, Elizabeth. Es que no tienes idea de lo que podra haberte hecho? No hizo ms que atarme a ese rbol. Adems de contarme un montn de historias fantsticas. No me gusta que me llamen estpida. Pudo haber sido una tontera alejarme, pero... Tontera, claro. Y soberbia, falta de cordura y completa ignorancia, por decir algo. Los msculos del cuello de Nathaniel se tensaban. Y si de nuevo decides desafiar el elemental instinto de conservacin, no hace falta que te preocupes por si te consideran o no estpida, porque estars muerta o tan malherida que no te importar un comino. Extendi el brazo izquierdo y la atrajo hacia s escondiendo la cara entre su pelo. Promteme que no lo volvers a hacer. Completamente rendida, Elizabeth asinti con la cabeza. Se quedaron as un momento, oyendo cada uno la respiracin del otro. No quieres saber lo que quera decirte? pregunt ella. Me dio un mensaje. No ahora dijo Nathaniel iniciando la marcha. Podra estar merodeando por aqu todava. Haba un rbol cado, su tronco oscuro y crujiente mostraba racimos de setas blancas, como una barba cana. Huye de los Osos estaba sentado encima de l con aire impasible. Elizabeth se puso muy contenta al verlo, pero habl directamente con Nathaniel. Al parecer haba encontrado el rastro de Jack Lingo, ste haba salido de la montaa e iba en direccin al norte. Robbie est siguiendo el rastro, seguro que tardar en volver concluy Osos en ingls. Lo hizo en beneficio de Elizabeth, aunque no la mir. Fueron en silencio el resto del trayecto hasta el claro. Elizabeth not que ninguno de los hombres dejaba de sujetar el rifle y se preguntaba si Huye de los Osos haba dicho toda la verdad. Se le ocurri algo. Y que hay de Alemn Ton? pregunt. Osos la mir por encima de su hombro. Ni rastro de l. La agitacin y el temor iban cediendo y Elizabeth comenz a temblar. Se apret las manos y comenz a hacerse reproches. Una vez llegados a la casa de Robbie, Elizabeth se fue inmediatamente a la cueva, a su cama y se sent all mientras el temblor iba apoderndose de ella. Nathaniel fue a verla. Mi cara se arruga cuando lloro dijo ella. No es una imagen agradable.

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Cabeza hueca y vanidosa dijo secamente. Pero se sent a su lado y le puso el brazo en los hombros. Ella se inclin y escondi la cara en su camisa. Fue muy amable. Pudo haberme matado? l asinti con la cabeza y esper hasta que la voz temblorosa de Elizabeth volvi a orse. Te aseguro que las cosas que tena que decir eran... extraas. Pero nunca pens que corra peligro real. Se disculp por tener que atarme. Fue error mo haberte dejado ir sola. Tendra que haberte advertido de su presencia dijo con severidad. Le limpi las mejillas hmedas con la mano. Ahora, dime qu es lo que tena que decirme. Ella dej escapar un largo suspiro. Quiere el oro de los tories. Y est convencido de que lo tienes t, escondido en alguna parte. T, Ojo de Halcn y Chingachgook. Me cont cmo lo encontr, aunque su historia es algo diferente de la que cuenta Axel. Nathaniel gru. Ah, s, seguramente. l lleva una de las monedas colgada al cuello. Es muy rara, nunca haba visto una cosa as. Una pieza de oro de cinco guineas con la imagen de Jorge II. La viste bien, verdad? l pareca algo intrigado. Elizabeth se la describi con detalle, le explic que Lingo haba hecho un agujero en la sien del soberano para colgarse la moneda al cuello con un cordel de cuero. Ver miles de esas monedas juntas debe de ser algo impresionante termin diciendo. Sin duda dijo Nathaniel. Le miraba la mano, que mova continuamente con la suya. Tena un mensaje para m? Dijo esto: Dgale a su digno marido y a su padre y a su abuelo que la prxima vez tomar lo que me plazca hasta que llegue el pago. Pero esto lo dijo en francs. En un francs muy diferente al que yo aprend, pero eso es lo que significaba. Hizo una mueca como intentando sonrer. En ese momento no lo pens, pero me imagino que era una amenaza contra mi persona. O contra Hannah. Hannah Elizabeth dio un suspiro de angustia. Ah, no. No es algo agradable. Se reclin. Est impacientndose. Me pregunto por qu. Dice que quiere irse a Francia aventur Elizabeth. Nathaniel se apart un poco para mirarla y se dio cuenta de que no estaba bromeando. Nunca ha salido de aqu dijo. Qu va hacer en Francia? Quiere unirse a la revolucin, eso dijo. Ja! Ese hombre nunca ha peleado por nada que no fuera l mismo. Elizabeth replic: Yo le dije que t no tenas el oro. Que si hubieras tenido semejante cantidad de dinero ya habras comprado la montaa hace mucho tiempo. l la recompens con una sonrisa y un sonoro beso. Y qu dijo al respecto? Se enfad admiti ella. No me crey. Quera saber cmo te las habas arreglado para pagarle a Richard si no tenas dinero. Monsieur Lingo est muy bien informado. Y qu explicacin le diste a eso?

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Ella encontr la fuerza para mirarlo a los ojos mientras suspiraba. Le dije que habas tenido el buen sentido de enamorarte de una solterona rica y casarte con ella. Eso es lo que hice? pregunt sonriendo ampliamente. Elizabeth asinti, su propia sonrisa fue ms sugerente. S, eso es lo que pienso. La atrajo hacia s. Haba una inmensa satisfaccin y alivio en su cara. Y eso es lo que hice. Vers qu bien. No, no me detengas. Le estaba quitando la ropa con impaciencia, pasndole las manos por la tibia piel. Entonces le dije lo que deba? pregunt ella sin aliento. S dijo Nathaniel mientras le levantaba los brazos para tenderla en la cama. Hiciste lo que debas. Estoy muy satisfecho de ti, Botas. Tal vez es hora de que te lo demuestre, no crees? Te interesa que te d otra leccin acerca de la satisfaccin? Le respondi besndole el cuello. Sin hablar, esta vez, esperando que l lo hiciera. Ms tarde el entusiasmo le haba abandonado. Mientras ella dorma despus de la aventura y de lo que haban hecho juntos, l se qued sentado sin moverse y pens en todo lo ocurrido; sus conclusiones no fueron prometedoras. Todd estaba demasiado presente en su mente, y lo haba distrado de otros problemas. La idea de que Jack Lingo estuviera alterado porque ola dinero en el aire era algo ms que irritante. Se haba atrevido a ponerle las manos encima a Elizabeth y lo haba amenazado, se estaba entrometiendo justo en un momento en el que las cosas ya estaban muy complicadas. Esperaban que fueran a Albany donde Elizabeth debera hacer frente a una accin civil contra ella por parte del doctor Richard Todd por incumplimiento de compromiso matrimonial. l peda como satisfaccin el derecho a comprar tierras de la dote de ella. Sabiendo que estaba fuera de su alcance resolverlo, Nathaniel haba solicitado asesoramiento legal y haba averiguado, para su inmenso alivio, que ella no estaba forzada por la ley a comparecer. El seor Bennett haba sido muy claro en ese punto, ella no haba sido formalmente citada, verdad? Cuando Nathaniel le asegur que no, el mismo Bennett se sinti aliviado e hizo notar que de hecho sera bueno que la entrega de aquellos papeles, a Elizabeth o a Nathaniel como esposo, resultara imposible. Nathaniel le haba pagado a Bennett y se haba marchado de Johnstown antes de que Richard o sus abogados pudieran encontrarlo. Camino del norte se haba detenido brevemente en Paradise para ver a su hija y a su padre, y para hacer planes. Antes de partir haba tenido el buen sentido de visitar a Anna Hauptmann y de informarla, delante de la mitad del pueblo, de que parta a buscar a su novia para llevarla a Albany donde podra testificar en su propio favor y aclarar todos aquellos malentendidos. La idea era que Richard creyera eso, aunque significara mentirle a Anna, cosa que no le gustaba hacer. Ella siempre haba tenido buenas relaciones con la gente de Lago de las Nubes. Al da siguiente Bennett se presentara en el juzgado pero sin sus clientes, y si todo sala bien, Richard estara lo suficientemente enfadado para salir a los

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bosques a buscar a Elizabeth y llevarle personalmente una citacin. En esa bsqueda tardara una semana o algo ms, tiempo suficiente para que Ojo de Halcn tratara de hablar con los testigos de Richard y les advirtiera del riesgo de cometer perjurio. No era un plan perfecto, e implicaba todo tipo de inconvenientes, pero fue todo lo que se les ocurri en tan poco tiempo. Por la maana, l y Elizabeth saldran hacia el norte y Huye de los Osos volvera a Paradise donde Ojo de Halcn lo estaba esperando; se alegrara de tenerlo a su lado para que lo ayudara en caso de que Jack Lingo quisiera cumplir sus amenazas y fuera en esa direccin. Sin mencionar a Muchas Palomas, que se haba mostrado de lo ms disconforme al ver a Nathaniel volver solo. Cuando Elizabeth se despert y se desperez, Nathaniel decidi hacerle saber estas novedades. Esperaba que fuera suficiente para satisfacer su curiosidad por el momento. Con suerte, ella no preguntara aquellas cosas que l todava no estaba dispuesto a contestar. En plena noche, Elizabeth yaca despierta mirando la llama vacilante del final de la nica vela. Saba que tena que seguir durmiendo y pronto, aunque no quisiera. Haba conseguido adaptarse a aquellas circunstancias difciles, las atenciones de Nathaniel, sus propios apetitos, el trabajo creciente y la actividad fsica, pero necesitara todas sus fuerzas para lo que deba afrontar. Sin embargo, no poda dormir. An no. Sera muy duro tener que despedirse de Robbie al da siguiente, pero la idea de internarse en los bosques con Nathaniel le resultaba muy atractiva. La grieta que se haba abierto aquel da entre ellos distaba mucho de estar cerrada. Te das cuenta de que nunca he pasado un da entero a solas contigo? le pregunt. No ser fcil dijo l. El terreno es muy duro en algunos tramos. No me importa haba dicho ella. Era ms que eso, pero senta timidez para decrselo. Estaba orgullosa de todo lo que haba aprendido y de haberse atrevido a llegar hasta all y quera demostrrselo. Y si eso serva para derrotar a Richard Todd y les permita arreglar sus asuntos, ella estara satisfecha. La soledad les dara tiempo para conocerse mejor. Este pensamiento la hizo reparar en otras cosas, en la pesadez de sus extremidades y en sus labios doloridos. Se tir de la trenza con fuerza y luego se la solt, se senta algo incmoda al ver con qu facilidad poda excitarse y con qu facilidad sus pensamientos cambiaban cuando Nathaniel estaba cerca. Tendremos tiempo para hablar. Haba muchas cosas que no entenda y que quera saber. Preguntas y ms preguntas rondaban por su conciencia y volvan otra vez vagamente. Y no has aprendido a nadar murmur l. Ella se estir un poco y se acomod entre sus brazos. Sinti el peso de ellos alrededor de su cuerpo, la slida fuerza de l, su ilimitada calidez. No te preocupes le dijo jugando con su pelo con aire distrado. Habr tiempo para eso. Haba sabidura en l cuando se pona a hablar as, una fuerza profunda que ella poda sentir en el curso de su sangre. Elizabeth no quera que hablara de cualquier cosa, no en aquel momento. Se acerc ms todava, puso la cabeza en su pecho y se concentr en sus pensamientos esperando poder pronunciar las palabras que se negaban a salir. Los brazos de l se tensaron y luego se relajaron de nuevo. Le quit algunos pelos de la cara y se aclar la voz.

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Ests pensando en Sarah. Pero temes hacerme alguna pregunta. Ella no respondi. No fue acertado el modo en que reaccion cuando mencionaste su nombre. No, no lo fue dijo Elizabeth. No fue nada acertado. No estoy precisamente orgulloso de lo que se supone que tengo que decirte. Dmelo de cualquier modo dijo Elizabeth. O nunca terminaremos con esta discusin. Al ver que l no hablaba, ella levant la cabeza para mirarlo a la cara. Nathaniel, te prometo poner todo de mi parte para no juzgarte mal. Eso es lo que me temo dijo l. Volvi a aclararse la voz y continu. Cuando quemaron Barktown, Herida Redonda del Cielo y Atardecer cogieron a los nios pequeos y se fueron a Canad para pasar el invierno con la gente de Atardecer, porque no tenan qu comer. Yo quera ir con ellos, pero Sarah no quiso. Desde que nos casamos, haba tratado de convencerme para que la llevara a vivir a Lago de las Nubes, y pareca la ocasin de hacerlo. Yo no poda seguir discutiendo con ella. Tampoco quera, en realidad, y menos con el pueblo arrasado como estaba. Nathaniel se tendi al lado de Elizabeth, abrazndola. A la luz vacilante de la vela sus facciones parecan ms animadas de lo que realmente estaban. Ella tena una mano en el abdomen y l la cubri con la suya. As que nos fuimos a casa y ellos nos recibieron. Contentos de tenernos all. Mi madre especialmente, ya que siempre haba deseado tener una hija y Sarah le caa bien. Eso es lo que tienes que entender de Sarah, tena el don de hacer que la gente la quisiera. Haba algo infantil en ella cuando estaba contenta que tocaba el corazn de todos, me imagino que la verdad ms simple es sta: que miraba el mundo como una nia y nunca quiso dejar de hacerlo. Hizo una pausa. O por lo menos lo intent. No me malinterpretes. Era muy buena trabajadora y nunca evitaba sus obligaciones, pero poda ser mejor que cualquiera. Aprendi todas las canciones que saba mi madre en tres meses, y eso que mi madre tena muy buen odo. Mi madre, tienes que entenderlo, era en estas cosas muy exigente, quera lo mejor. Pero Sarah pudo con ella y fue la msica la que estrech la relacin entre ambas. As fue como aprendi el escocs dijo Elizabeth. Ah, s. Cantaban juntas todas las noches. Se le rompi la voz y Elizabeth sinti mucha tristeza por l. Recuerdo muy claramente la voz de mi madre, siempre est junto a m dijo Elizabeth. l haba estado mirando hacia el techo, pero en aquel momento se volvi hacia Elizabeth. No me has hablado mucho de tu madre. En otra ocasin, ahora sigue por favor. Bien, veamos. Sarah se adapt muy bien y muy rpido a Lago de las Nubes. Algunos del pueblo no estaban muy contentos de tenerla all y no le dieron la bienvenida. Pero cuando se lo propuso logr conquistarlos a todos. A veces yo tena la impresin de que se senta obligada a probarle al mundo que poda ser una kahnyenkehaka y un ser humano al mismo tiempo. El problema comenz entonces, porque a m me gustaba el modo de vida de los kahnyenkehaka y a ella no. Ambos ramos muy jvenes, sabes? Demasiado

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jvenes para reflexionar acerca de lo que queramos ser, y pensbamos que bastaba con desear algo para tenerlo. Pas algn tiempo hasta que me di cuenta de lo que estaba sucediendo. Ella quera que la llamaran Sarah y si yo lo olvidaba y la llamaba por su nombre kahnyenkehaka se enfadaba mucho. Recuerdo que una vez mi madre le pregunt cmo hacan los mohawk para preservar el grano de los mapaches y entonces Sarah la mir con aire impasible y le dijo que no lo recordaba. Y lleg el da en que no me responda si yo le hablaba en kahnyenkehaka y supongo que entonces no pude disimular ms. Por aquel entonces, aproximadamente tres aos despus de que nos instalramos en Lago de las Nubes, Herida Redonda del Cielo llev a su gente de nuevo a Barktown para reconstruirlo. Justo despus de que la guerra termin. Schuyler les haba dado garantas. Los Lobos, las Tortugas y algunos del clan de los Osos volvieron al Gran Vly en primavera. Fue la primera vez que Sarah vea a su madre y al pueblo de su madre desde entonces. Estaba contenta de verlos, de eso no hay duda, pero poco tiempo despus no quera estar all, en la casa larga. Y t queras? pregunt Elizabeth. Entonces yo quera respondi l. Te estars preguntando por qu quera dejar mi propio hogar y estar con su familia cuando yo tena la ma, pero no s si puedo darte una explicacin. Supongo que lo nico que puedo decir es que esa vida me gustaba. Y que yo estaba en una edad en que no quera estar viviendo bajo la tutela de mi padre. Ahora tal vez pienses que nos llevamos bien, y es cierto. Pero yo era hijo entonces, y ahora que me he convertido en padre, las cosas son diferentes. Sarah obtuvo lo que quera. No porque tuviera ms fuerza de voluntad que yo... Elizabeth emiti un gruido y l sonri sin quererlo, sino porque no estaba claro que seramos bien recibidos. O que yo lo sera. Que no serais bien recibidos? pregunt Elizabeth sorprendida y sintindose casi insultada por l. Despus de todo el tiempo que habas vivido con ellos? As es, vers: Atardecer haba vuelto esperando ver a su hija mayor con un nio en el pecho y la hija no mostraba la menor seal de estar ni siquiera esperndolo. Para los kahnyenkehaka el asunto de los nios es muy serio. Y qu pensaba Sarah de eso? pregunt Elizabeth, porque le pareci la pregunta ms adecuada y tambin porque era lo que ella misma se preguntaba. No creo que pensara mucho en ello, para decirte la verdad nunca me dijo nada, nunca me hizo reproches. Ella me deseaba, o deseaba Lago de las Nubes. Fuera una cosa u otra, eso era lo ms importante. El resultado fue que no volvimos a la casa larga. Nathaniel haba estado hablando con calma, contando la historia con todos sus flecos. Pero hizo una pausa y Elizabeth pens que si ella lo libraba de la responsabilidad, se detendra y volvera a su silencio. l la mir de reojo y suspir. Bien, yo estaba enfadado. Aunque no quera admitirlo ante nadie, ni siquiera ante m mismo. No me gustaba cmo iban las cosas y no me gustaba que Sarah me obligara a permanecer all, y supongo que le echaba la culpa de no tener un nio, aunque eso fuera cruel. Por eso comenc a pasar mucho tiempo en los bosques. Cada vez que sala me alejaba ms y me quedaba all

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tanto tiempo como me era posible. Pas toda la temporada poniendo trampas con Robbie en el invierno del ochenta y dos y no volv a casa hasta la primavera. Volv con un hermoso montn de pieles y sintindome culpable por haber dejado a Sarah sola durante tanto tiempo. Elizabeth vio una imagen muy ntida, el joven Nathaniel caprichoso y cabezota pasando las largas tardes en compaa de Robbie. Ella poda imaginar muy bien a Robbie dndole consejos, tratando de que entendiera, pero siempre con mucha delicadeza. l te envi con Sarah concluy por s misma. La sonrisa de Nathaniel tena un matiz sombro. Eso fue lo que hizo, con tantos consejos que meti dentro de mi cabeza. Pero no fue para bien? Podra haberlo sido dijo Nathaniel. Yo quera arreglar las cosas en ese momento. Pero no pudo ser. Por qu...? comenz Elizabeth amablemente. Porque mientras yo estaba lejos, Richard Todd se haba instalado en Paradise y haba construido una hermosa casa, haba comenzado a trabajar como mdico y se estaba haciendo un lugar en el pueblo. Se qued un rato en silencio sin que pudiera saber lo que pensaba, excepto por un ligero temblor en la cara. Elizabeth ya poda reconocer aquella seal, y saba que lo mejor era darle tiempo. Cuando l la volvi a mirar, la antigua rabia qued tan atrs como los aos en que haba sufrido tanto. Enseguida me di cuenta de lo que haba pasado, de que ella se haba enamorado de l. Ella nunca poda ocultar sus sentimientos, por lo menos a m. Pero por qu? dijo Elizabeth. Por qu? Ella lo conoca, saba lo que haba hecho. No lo s. S, lo s. Al menos en parte. Porque l nunca le reproch que quisiera apartarse de sus orgenes kahnyenkehaka dijo Nathaniel. Porque era un desafo. Se produjo una larga pausa llena de tensin. Porque le hizo caso. Tu madre dijo Elizabeth. Ella tendra que haberse dado cuenta, tendra que haber procurado... Claro que lo procur dijo l resueltamente. Y tambin lo hizo mi padre. Pero no haba mucho que hacer al respecto. An hoy, pienso que nadie de Paradise tiene una idea exacta de lo que ocurri realmente. Curiosity s replic Elizabeth. Porque Curiosity estaba en el parto dijo Nathaniel. Antes de eso saba tan poco como todos los dems. Entonces Hannah es en realidad hija de Richard? No dijo Nathaniel secamente. Ella es ma. Fue concebida la noche en que volv a casa del bosque, y nueve meses ms tarde Sarah la trajo al mundo. Junto con un nio que muri en mis propias manos. Se sent en la cama, el pelo le caa hacia delante y mir a Elizabeth directamente a los ojos, pero no la toc. Hannah es mi hija y te pido amablemente que aceptes ese hecho y que no vuelvas a ponerlo en duda. Podras hacer eso por m? S dijo asintiendo con la cabeza. Ahora, ya sabes lo de Sarah dijo tendindose de nuevo en el lecho, cerca de ella pero de algn modo no tan prximo como antes. Y ya es hora de

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dormir. Pero ella no saba nada de Sarah; saba menos en aquel momento que al principio. Sin embargo, no era Sarah lo que importaba en aquel momento. Nathaniel necesitaba cosas que ella podra darle: su silencio y su aceptacin. Aunque l no se lo pidi, puso sus brazos alrededor de l y los mantuvo apretados hasta que sinti que comenzaba a relajarse. Al rato ella tambin se qued dormida preguntndose si sera capaz de curarle aquellas heridas.

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Captulo 31
Quisiera que ese hombre se calmara de una vez protestaba Curiosity en voz alta mientras se pona los zapatos. Soy demasiado vieja para salir corriendo al pueblo cada vez que al doctor Richard Todd se le mete en su diminuta cabeza la idea de marcharse al bosque. Galileo se desperezaba y bostezaba dndole la razn a su mujer mientras se ajustaba los tirantes. Debo tener listo el trineo en diez minutos dijo mientras cerraba la puerta tras l. Ni que fuera la nica mujer que ha trado nios al mundo grit para que la oyera. Luego levant la mirada con la frente fruncida y mir a Moses Southern. Cunto hace que empezaron los dolores? Moses se toc la barba y se resisti a mirarla. Ms o menos ayer por la tarde. Hmm Curiosity se levant y golpe el suelo con los pies para acomodarse los zapatos. Podra seguir toda la noche. As fue la ltima vez dijo Moses. Cunto cobra por asistir a un parto? Cunto vale para usted un nio sano? No le gustaba aquel hombre y no quera facilitarle las cosas, aunque no se habra negado jams a prestar ayuda cuando se la requeran. Ella no esperaba obtener nada. Seguramente Moses Southern le ofrecera algo al juez por sus servicios como si todava fuera una esclava. Sin esperar la respuesta levant la barbilla e indic la cesta que haba sobre la mesa. Eso hay que ponerlo en el carro dijo. Debo ir a decirle al juez que tengo que salir. Una vez en el vestbulo se tranquiliz un poco y hasta se permiti una sonrisa. Le gustaba que solicitaran sus atenciones, y especialmente le gustaba ayudar a las otras mujeres a traer a sus hijos al mundo. Con aquella mujer en particular era necesario charlar. Y en aquel momento se presentaba la ocasin que tanto haba esperado. El lecho de parto era el lugar ms indicado para averiguar algunas cosas. El juez respondi enseguida cuando ella llam a la puerta; cuando vio que iba vestida para salir, levant una ceja a modo de interrogacin. Desde la huida de su hija y, ms recientemente, cuando supo que Elizabeth no aparecera en el juzgado si no reciba una peticin formal, el juez estaba cada vez ms encerrado en s mismo. En la habitacin se perciba el olor a brandy. Cuando Curiosity dio muestras de estar olfateando, el juez dio un paso atrs. Ha llegado la hora de la seora Southern le inform Curiosity. Richard no est aqu para atenderla. No seor, ya lo s. Est fuera, anda por los bosques en busca de una mujer que pertenece a otro hombre pens Curiosity. Y a usted debera darle vergenza haber permitido que vaya tras su propia hija.

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Y quin nos preparar el desayuno? El juez baj la mirada ante la expresin de Curiosity al orlo. Curiosity saba bien que en aquellos das sola dormir toda la maana y que no le importaba desayunar; haba estado bebiendo continuamente. Se preguntaba si tendra la oportunidad de hablar con aquel hombre y hacerlo entrar en razn, pero hizo a un lado aquellos pensamientos. Ya no servan para nada. Mi Daisy se ocupar de que usted y el seor Julin estn bien atendidos. l asinti con la cabeza y dio media vuelta; de repente, se volvi hacia ella de nuevo. Sabes algo del asunto con Bonner? pregunt. Era la primera vez que le haca una pregunta directa sobre aquello. Ella nunca me mencion ese nombre contest Curiosity mirndolo directamente a los ojos. En el carro, Curiosity puso una mano encima del brazo de su marido. Detente en casa de los Witherspoon. Para qu? pregunt Galileo. Qu ests tramando, mujer? Ella sonri. Bueno, un parto no es cosa fcil. Necesito que alguien me ayude. Pens que a lo mejor la seorita Witherspoon querra echarme una mano. Ya gru. Pero ella no querr dijo Curiosity. No hasta que sea demasiado tarde. Por qu no dejas que la gente resuelva su problemas? Porque no puedo replic. Fjate bien y piensa, Leo. No es acaso asunto nuestro hacer lo que podamos por Elizabeth cuando ella no est aqu para cuidar de sus propios intereses? Si piensas que ella quiere comprar a los muchachos de los Glove para darles la libertad, te equivocas. Tal vez me equivoque dijo Curiosity. Pero lo dudo mucho. Esa chica tiene un alma noble. Moses Southern estaba esperndolos fuera cuando llegaron. Se sorprendi al ver a Kitty Witherspoon acompandolos, pero justo cuando iba a hacer un comentario se oy un grito proveniente de la pequea y oscura habitacin que estaba detrs de l y se dio media vuelta mirando por encima del hombro. Los perros aullaban y se echaban contra sus piernas, hasta que los alej con una maldicin. Estn aqu los nios? pregunt Curiosity. No dijo haciendo una sea con la barbilla indicando el camino. Vyase ahora le dijo Curiosity. Vaya a ver a Axel y qudese junto al fuego, seor Southern. Le avisaremos cuando haya nacido el nio. Curiosity pensaba que Moses Southern era sin duda el hombre ms hurao que haba sobre la tierra. La estaba mirando chupndose los labios, con el entrecejo fruncido. Volvi luego la atencin hacia Kitty Witherspoon que estaba detrs de Curiosity con los brazos cruzados y la barbilla apretada contra el pecho. Seorita Witherspoon, no permita que esta mujer le cuente tonteras a mi esposa dijo mientras buscaba el gorro.

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La expresin del rostro de Kitty revelaba un gran disgusto. Estaba tan claro como si hubiera escupido el suelo que estaba pisando Moses Southern y lo hubiera maldecido a la cara. Pero l miraba para otro lado. Curiosity puso su mano larga y fra en el brazo de la joven para mantenerla en calma. Seor Southern, no tiene por qu preocuparse. Cuando necesito hablar, me dirijo a Dios. Con un gruido dio media vuelta y sali salpicando barro de las botas con cada paso que daba. Este hombre tiene el mismo carcter que una mula a la que le ha picado una avispa murmur Curiosity mientras coga la cesta de manos de Galileo. Dentro, la pequea cabaa estaba iluminada slo por un dbil fuego que dibujaba sombras deformes. Haba dos cuartos separados uno de otro por una desteida cortina de lunares, lavada tantas veces que era casi transparente. Cerca del hogar haba ropa lavada y puesta a secar: un vestido de nia, algunos calcetines de diferente par, unos calzones largos con ms remiendos que otra cosa. Tambin haba cerdo salado, col, vinagre, velas y ropas demasiado usadas y arrugadas. Bajo la puerta, Curiosity pudo ver a Martha Southern en la cama de la segunda habitacin, su vientre sobresala tanto que haca empequeecer su cara redonda empapada de sudor y con manchas rojas y blancas. Kitty estaba frunciendo la nariz. Curiosity lo not y la llev aparte para hablarle. Kitty Witherspoon le dijo en voz baja. Seguramente podrs ayudarme, pero slo si no dejas que esa mujer piense que es algo peor que la basura. S que no te gusta su modo de vida, pero ella hace todo lo que puede. Ahora ests aqu para ayudar, o es que debo enviarte a casa con tu padre como la nia malcriada que eres? Al principio pens que haba sido demasiado dura, porque la muchacha se puso plida y luego enrojeci. Pero la actitud desdeosa que tena hasta entonces desapareci y en cambio parpade mirando a Curiosity. Abrir las ventanas dijo. Buena idea contest Curiosity con una sonrisa. Y nos har falta agua. Pero primero veamos lo que se necesita. Hizo una pausa y mir con inters a Kitty. Me parece que tu turno no est muy lejos, verdad? Estars muy contenta de que las mujeres estn junto a ti cuando llegue el momento. Mi marido me ayudar... la voz de Kitty vacilaba mientras se pasaba por la cintura las manos libres de anillos. Te ayuda ahora? dijo Curiosity, mientras vea que Kitty se pona roja. Cuando sea mi marido. Va a ser tu marido? Sin embargo, era muy amable cuando la requeran y no deba decirle aquello. Haba visto crecer a la muchacha y le causaba tristeza ver cmo iba de un hombre a otro. Siempre buscando un trozo de lo que pensaba que quera. Con el hijo de Julin en su vientre y dicindose a s misma que Richard Todd no se dara cuenta. Ojal. Pero de todas formas estars contenta con lo que puedas hacer por ti misma. Se oy un quejido que se interrumpi de golpe. Seora Southern, cmo viene ese nio? Curiosity se diriga a la otra habitacin con pasos rpidos y certeros. Despacio murmur Martha Southern. Seorita Witherspoon, me sorprende mucho verla aqu. Muchas gracias por su ayuda. Kitty carraspe e hizo una inclinacin de cabeza.

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Est un poco asustada seal Curiosity. Pero es una tarea que las mujeres tenemos que compartir, verdad? Con los ojos puestos en cualquier parte menos en el vientre de Martha, Kitty trat de asentir. No s si podr ser de mucha ayuda. Bueno, tranquila dijo Curiosity atndose el delantal con una larga tira alrededor de su delgada figura. Ya encontraremos la forma de que aprendas. Ahora aydame a sacar a esta mujer de la cama. No hay modo de que el nio aparezca mientras est tan cmodo. De qu podemos hablar mientras llegan los prximos dolores? Kitty se tranquiliz y se ocup de todo lo que Curiosity le encarg que hiciera. Cuando a Martha le daba un dolor fuerte, Kitty se quedaba paralizada y se pona blanca. Pero pronto fue acostumbrndose y pudo proseguir. Silenciosa, atenta y asustada, apretaba los labios con fuerza y segua trabajando sin quejarse. Pero Curiosity no lograba que la muchacha entablara la conversacin que ella quera. No era una experiencia habitual, porque ella siempre se las haba arreglado para que las mujeres le hicieran confidencias, pero en este caso Kitty no deca una palabra acerca del asunto que haba tenido lugar en el juzgado de Albany. Martha habra sido un hueso ms fcil de roer de no haber sido por Kitty. En cuanto Curiosity sacaba a colacin el tema, vea que las dos se miraban y luego desviaban la mirada, unidas ambas en la incomodidad como no lo estaban en ninguna otra cosa. Era como si se hubiera odo un ruido desagradable o se hubiera sentido un olor nauseabundo y ellas estuvieran de acuerdo en que sera muy poco apropiado prestar atencin a eso. El nio comenz a empujar pasada la medianoche. Martha quiso que la dejaran acostarse, pero Curiosity le pidi que aguantara un poco ms y le dio coraje para que siguiera caminando a lo largo de la pequea habitacin. Con creciente regularidad y en perodos cada vez ms largos, Martha hizo lo que Curiosity le indicaba. La expresin pensativa de su redonda cara cambi a causa del dolor, de un dolor que era ms y ms fuerte. No contengas el aliento deca Curiosity. Anda, habla conmigo, ahora. Dime, Kitty. Te compraste un sombrero nuevo en Albany? Era un sombrero de paja, se lo haban dicho. Con un lazo de terciopelo. Pero Kitty se mantuvo en silencio. Martha se puso tensa de golpe y dej escapar un largo gemido. Ha roto aguas dijo Curiosity. No mires con esa cara, Kitty. Slo son aguas. El nio se est poniendo impaciente ahora. Aguas? pregunt Kitty. Me parece que tu padre no te ha hablado mucho de estas cosas, no? Pero por qu lo iba a hacer? Seguramente olvid lo poco que saba acerca de lo que hay dentro de las mujeres. Martha se ri al orla y hasta Kitty sonri. Me alegra ver que no has perdido el sentido del humor dijo Curiosity, mientras ayudaba a Martha a instalarse en la cama. Eso te vendr muy bien para lo que te espera dentro de una o dos horas. Una o dos horas Kitty se mostr de repente aterrada. Estuve tres horas empujando para que saliera el anterior dijo Martha. Pero es que era muy grande.

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Es uno de los misterios de la vida dijo Curiosity. En un santiamn el nio est plantado dentro y lleva horas tratar de sacarlo. Kitty, ahora necesitaremos esa vasija de agua. Mientras la muchacha iba a la otra habitacin para calentarla, Martha le hizo una sea a Curiosity para que se acercase a ella. Qu quieres, muchacha? No hay nada que decir de lo de Albany. No estuvimos en el juzgado, ni vimos al juez ni a nadie. Sabes si Richard estuvo hablando con tu marido? Martha neg con la cabeza y se puso las manos en el vientre. Empieza de nuevo se quej. Cuando hubo pasado la contraccin, Martha se dej caer en la almohada y sopl un mechn hmedo de pelo para quitrselo de la cara. Siento simpata por la seorita Elizabeth dijo entonces . No har nada que pueda causarle dao. No vas a mentirle al juez? Le dir lo que vi, pero no inventar nada. Puedo beber algo? Despus de sorber de una taza que Curiosity le ofreci con un gruido, Martha se limpi la boca y observ detenidamente a la mujer mayor. Pero no est bien que ella se haya escapado as, en medio de la noche. Nunca me lo habra imaginado de una mujer como ella. Lo dijo con suavidad, pero segura. Curiosity no estaba sorprendida, ya haba odo lo mismo varias veces en el pueblo. Se hace lo que se puede dijo lentamente Curiosity. Verdad, seorita Kitty? Kitty estaba a los pies de la cama con la vasija en la mano. Vio que le volva el dolor a Martha, que se agarraba con todas sus fuerzas a la soga que Curiosity haba atado al pie de la cama para que los tendones de sus brazos pudieran aliviarse mientras empujaba. La cama cruja acompaando sus movimientos hasta que al final Martha ech para atrs la cabeza y grit. El agua de la tina burbuje cuando Kitty dio un paso atrs. Ven aqu y ponte a su lado dijo Curiosity. Aydala a sentarse cuando le vengan los dolores, as podr apoyarse mejor para empujar. Kitty dud pero Curiosity la mir con severidad. Yo tengo trabajo a este lado. Ella no puede tragarse ms el dolor, as que gritar. Supongo que un poco de ruido no te asustar, verdad? No saba que doliera tanto dijo Kitty. No hay nada que pueda hacer? Puedes dejar de lamentarte. Es Martha la que tiene que hacer el trabajo ms pesado. Kitty avanz a regaadientes. Curiosity cogi la vasija de sus manos y la apoy en el suelo, y luego cogi a la muchacha por la mueca, apretndosela. Puso la palma de la mano de Kitty en el inmenso vientre de Martha. Siente cmo el nio trata de encontrar el camino para salir al mundo. De pronto el vientre se endureci y hubo un movimiento. La cara de Kitty se contrajo y tambin cambi. No a causa del horror, sino porque estaba comprendiendo. Parece una mano grande dijo la muchacha secamente. Martha se quejaba en voz baja. Esperemos que sea un pie le dijo a Kitty. De otro modo, el trabajo ser ms difcil. Kitty miraba alternativamente a Curiosity y a Martha. Se le haba ido el

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sueo, la mirada distante de sus ojos haba desaparecido. Vendr a ayudarme cuando me toque a m? Por supuesto que ir contest Curiosity. Si es lo que quieres. Ahora podras hacer algo por m? No puedo decirle nada del juzgado de Albany ni de Elizabeth dijo Kitty . Le promet a Richard que no lo hara. l piensa que es muy importante. Curiosity se ri de buena gana. Algunas cosas son importantes para los hombres dijo y otras para las mujeres. Estaba doblando la ropa de cama. Sus manos delgadas y oscuras se movan mientras la carne de Martha se hinchaba y endureca. Ya viene se quej Martha. As es dijo Curiosity. Sea como sea. Sin embargo, en su rostro aparecieron unas arrugas de preocupacin que no poda disimular. La taberna era un lugar oscuro y pequeo, una extensin de la tienda de Anna Hauptmann, un lugar en el que no se haba prestado mucha atencin a los detalles ni a las comodidades. Antes haba sido un corral, hasta que su padre, cansado y aburrido, quiso hacer otra cosa. Axel reconstruy una pared para hacer una chimenea y comenz a dividir su da entre el lugar en que su hija haca sus negocios y la destilera que haba instalado en el granero. All fabricaba una cerveza fuerte y aceptable, y una bebida clara conocida hasta en Albany. Guardaba celosamente los secretos de la destilacin, pero pronto le perdonaron su falta de generosidad porque los precios de sus productos eran bajos ya que le interesaba ms la compaa de los dems y la conversacin que los beneficios econmicos. En un ao la taberna era conocida en todo el territorio como un lugar al cual un hombre poda ir a la cada del sol y ser recibido con unos tragos fuertes. En el invierno era un lugar clido y en el verano las puertas permanecan abiertas, y era raro que hubiera menos de tres hombres all dentro charlando con Axel. Como el suelo estaba habitualmente cubierto de restos de tabaco de mascar, las visitas femeninas eran escasas, lo que para los hombres era una ms de las atracciones que tena la taberna. Julin Middleton pronto se convirti en el mejor cliente. Los cazadores y tramperos que llegaban del bosque para pasar un rato se adaptaron a Julin sin ningn problema, una vez se dieron cuenta de que podan ignorarle. l era el que iba bien vestido, el hijo de un hombre rico que no era capaz de administrar su dinero ni de controlar a su hija, pero Julin tena el don de la conversacin ligera y de saber mirar para otro lado, as que lo toleraban. Noche tras noche se sentaba delante del fuego de Axel y participaba de la charla mientras beba cerveza tibia o sidra de una jarra cuarteada y vieja que haba sido rescatada de entre las brasas. Algunos de los granjeros tambin iban all, pero slo cuando el trabajo se lo permita y rara vez se unan a la conversacin. A veces, Julin prefera no hablar; a nadie pareca importarle mucho, tampoco. Por su parte, Julin consideraba que la taberna era el nico lugar entretenido de Paradise. La bebida era barata y la compaa era cualquier cosa menos molesta. Cuando tena dinero para gastar en licor se dedicaba a apreciar el rudo sabor de la bebida. Desde que Lizzie haba resuelto los problemas

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financieros, o por lo menos los que ella conoca, el bolsillo de Julin estaba un poco ms abultado, lo que le permiti apreciar mejor el arte de la destilera de Axel. Aquella noche no haba mucha gente. Moses Southern haba sido alejado de su casa mientras su mujer echaba al mundo el tercer o cuarto hijo, Julin no se acordaba de cuntos tena; tampoco le interesaba saberlo. Sentado en un banco del rincn estaba Galileo, iluminado por los destellos de una pina ardiendo. En ocasiones contestaba las preguntas que Axel le haca, pero la mayor parte del tiempo se mantena callado. Julin estaba contento de ver all a Galileo; poda beber todo lo que quisiera teniendo la seguridad de que alguien lo llevara a la cama. Pens en ofrecer un poco de cerveza fuerte al hombre, pero mir a Moses y descart la idea; no tena ganas de discutir. Ya haba tenido demasiadas discusiones con Richard Todd. Richard, que nunca haba sido mucho ms divertido que un aficionado a los deportes, se volva cada vez ms aburrido desde que senta que lo estaban estafando. Aqu o all, ingleses o yanquis, ricos o pobres, los hombres a los que se les debe dinero son todos iguales, pens Julin. Bonner haba pagado las deudas de la familia con dinero contante y sonante, pero Todd no se sentira satisfecho hasta que consiguiera una o dos libras de carne. Haba mucho ms de salvaje en l de lo que quera admitir. No es que no tuviera motivos para estar furioso; Lizzie lo haba avergonzado pblicamente y l era de los que se toman las cosas a pecho. No se poda negar que la inteligente Lizzie haba salvado a la familia de la bancarrota, pero para hacerlo se haba puesto en boca de toda la gente del pueblo. Quin lo habra dicho, ella, la virtuosa, la intelectual, casndose con un cazador salvaje que tena una hija y fama de violento. A Julin no se le haba pasado por alto que ella haba puesto los ojos en Nathaniel, y eso le haba causado una divertida sorpresa; lo que no haba imaginado era que llegara tan lejos como lo haba hecho; de otro modo, l podra haber hecho algo para detenerla. El problema era que haba olvidado que Lizzie era una mujer y por lo tanto propensa a las debilidades de las mujeres. De no haber sido porque haba puesto las tierras en manos de un puado de indios, l le hubiera dado las gracias porque al fin y al cabo le haba salvado de la vigilancia de la familia; su fuga hizo que el asunto de las deudas de juego quedara como algo de menor importancia. Realmente, una mujer que se enamora puede hacer cualquier cosa. El hecho era que la virtuosa Lizzie no era ms que una charlatana y una ladrona. Haba robado las tierras de su padre y tarde o temprano tendra que pagar por eso. Ella haba robado la montaa, pero lo peor era que los haba abandonado como si tuviera derecho a irse cuando quisiera. De slo pensar en eso se le haca un nudo en la garganta. Le recordara el lugar al que ella perteneca, eso es lo que hara a la primera oportunidad. Ella volvera y llevara consigo lo que le haba quitado a l. La jarra estaba vaca. Julin estaba pensando en la manera de remediarlo cuando se abri la puerta. Se mir las botas apoyado en uno de sus codos. Haba abrigado esperanzas de tener buena compaa aquella noche, cualquiera que tuviese tan poco seso como Moses Southern, pero en cambio una figura esbelta se dibuj en la entrada. Una mujer que respiraba agitada. Julin conoca

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bien aquel sonido y nerviosamente trat de hacerse invisible. Kitty Witherspoon se encontraba en la puerta y Moses se levant de un salto. Me enva Curiosity comenz a decir, y entonces apret el puo contra la mejilla haciendo que su rostro se asemejara a una mscara. Necesitamos ayuda. El nio est girado y ella no puede hacerlo salir. Moses slo miraba. Voy a buscar a Anna dijo Axel volvindose hacia la puerta trasera que daba a los cuartos de la vivienda. Espere dijo Kitty. Entonces vio a Julin junto al fuego y se le subieron los colores a la cara. Julin la mir y le hizo una ligera inclinacin de cabeza al tiempo que esbozaba una sonrisa. Esto no la conmovi; l no haba pretendido hacerlo, por otra parte, pero qu otra cosa poda intentar? Ella le volvi la cara . Curiosity dice que manden a buscar a Atardecer. No! grit Moses. La palabra explot en un vaho de cerveza. Se aclar la garganta. Anna podr ayudarla. La cabeza de Kitty se volvi hasta que lo mir directamente a los ojos. Pero Curiosity dijo... No permitir que esa puta piel roja toque a mi esposa! exclam Moses con voz atronadora. Kitty dio un paso atrs como si l hubiera intentado levantarle la mano, justo cuando Axel daba un paso adelante por la misma razn. Sin embargo, ella estaba mirando a Julin. Mejor ser que midas tus palabras dijo Axel. Kitty segua mirando a Julin con la boca curvada hacia abajo. l saba lo que significaba eso, lo que ella trataba de decirle. Mir para otro lado. Martha est muy mal dijo Kitty. Julin no tiene nada que hacer dijo Axel. l puede ir a buscar a Atardecer. De cualquier modo, la noche se haba estropeado. Julin estaba especialmente nervioso al tener a Kitty ante l con los brazos cruzados. Asinti y golpe el suelo con las botas. No haba tenido una charla con ella desde... Cunto haca? Una semana? Desde que Todd le haba dicho que se apartara. Era una muchacha muy dulce, pero se comportaba de un modo que le recordaba a la vieja Merriweather; sera capaz de comrselo entero si le apeteca sin ni siquiera parpadear. se era el problema de las mujeres inglesas y la mayora de las americanas, por lo visto. Si Todd quera cargar con lo que Julin haba dejado bajo el delantal de Kitty, tanto mejor. Pens en la subida hasta Lago de las Nubes y se dio cuenta de que la idea no le disgustaba. Aquella joven, Muchas Palomas, estaba all. Y desde que Nathaniel y Elizabeth haban huido, todos los mohawk se haban abstenido de ir al pueblo. Pero Moses tena sus propias ideas. Nada en el mundo me impedir prohibir la entrada de esa piel roja en mi casa. Axel se mesaba la barba pensativamente mientras miraba a Moses de arriba abajo. Ja! Qu clase de tonto eres, eh? Curiosity sabe lo que se hace. Si ella dice que hay que buscar a Atardecer, es porque la necesita. Se trata de tu

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mujer y de tu hijo, hombre. Tengo que volver Kitty mir a Moses con el entrecejo fruncido. Tal vez usted debera venir conmigo a la cabaa y ver en qu estado se encuentra su mujer. A lo mejor con eso se convence. Moses asinti con la cabeza. Es lo que har dijo ponindose el gorro. Pero no ir solo. Finalmente fueron todos. Anna, todava somnolienta y con las trenzas sobre los hombros, llevaba una cesta donde puso de todo un poco. Axel tena una botella de licor bajo el brazo. Tena tambin usos medicinales, seal. Y si esto fallaba, era un buen consuelo para las penas. Moses los esperaba en la puerta con aire sombro con los ojos echando chispas. Julin iba detrs, a disgusto. A lo mejor quieres ir a la casa de los mohawk le haba dicho Moses. Julin no tena la menor intencin de ir a ninguna parte, explic. Por l, no se movera ms que para llenar la copa. Pero el otro no le haca caso. No estoy tan seguro de eso dijo Southern. Tu hermana se cas con uno de all arriba, verdad? Y todava est esa joven palomita. Espero que no me est haciendo responsable de los actos de mi hermana dijo Julin sin prestar atencin intencionadamente al segundo comentario. Porque del mismo modo ella tampoco se hace responsable de los mos. Hablas demasiado fue la nica respuesta de Southern. Bueno pens Julin. No necesito sealar lo que es obvio para ti. Con toda la charla de Moses acerca del lugar al que Julin deba ir, ste no se haba dado cuenta hasta entonces de que Galileo se haba perdido en la noche en cuanto Kitty haba dicho cul era el encargo de Curiosity. Hara ms de media hora que se haba ido. Con el aire fresco de la noche, Julin se sinti sobrio de golpe; estaba casi a punto de apreciar la escena ridcula en la que estaba tomando parte, cuando se oy un alarido largo y desgarrado que se elev y ces con igual rapidez. Entonces llegaron a la puerta de la cabaa de los Southern. Anna haba estado todo el tiempo murmurando cosas a Moses, le hablaba de las desgracias de las mujeres, de la estupidez de los hombres y de Atardecer, cosas a las que Moses haca tanto caso como a la plida luz de la luna que iluminaba el camino. Al or el grito lo mir con expresin de triunfo. Entonces se levant las faldas por encima de las botas desatadas y aparecieron sus piernas, insospechadamente delgadas y semejantes a las de una nia. Corra como una mujer que tuviera la mitad de su edad y desapareci en la entrada de la cabaa. Los hombres esperaban fuera, incluido Moses, y oyeron el siguiente grito que se elevaba como una espiral y luego caa. Cuando termin, Anna apareci en el marco de la puerta; la tenue luz de la cabaa destacaba su silueta. Tena la cara tan roja y furiosa que Moses se qued paralizado y pensativo. Abri la boca y volvi a cerrarla, los labios contrados y el rostro ceudo. Gracias al Seor! Desapareci en las sombras mientras el resto de los hombres se volvan para ver qu haba causado aquella exclamacin. Axel se aclar la garganta y movi la antorcha que llevaba. Buenas noches, Ojo de Halcn dijo haciendo una inclinacin de cabeza

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. Buenas noches, Atardecer. De no haber sido por el destello de sus blancos cabellos, pens Julin, el hombre podra haber sido confundido con su hijo en la semioscuridad reinante. Eran muy parecidos, tanto en la forma de la cabeza como en la de los hombros. Los hombres Bonner eran gente fuerte. Pens en su hermana y se preguntaba si ella ya habra tenido oportunidad de comprobarlo. Moses, comportndose como un mequetrefe, estaba hinchando los pulmones, tratando de sacar pecho. De no haber sido por el grito infernal que se oy, Julin pens que habra sido muy divertido ver a Moses haciendo el tonto. Usted hablar conmigo mientras las mujeres cuidan a su esposa. Estoy aqu para hablar le dijo resueltamente Ojo de Halcn a Moses. Mir de reojo a Atardecer y ella desapareci dentro de la cabaa sin decir nada. Yo no quiero a su mujer roja aqu. En primer lugar, ella no es una mujer roja dijo Ojo de Halcn. Esas palabras no son muy amables y le agradecera que no las usara. Segundo, ella no es mi mujer. Ahora bien, si quiere que Atardecer salga de su casa, entre y squela le sugiri. Y vea si a su mujer le gusta. Moses escupi, moviendo la cabeza en el ltimo momento para que el escupitajo fuera a parar a las sombras. Ojo de Halcn no se inmut pero a la luz de la antorcha Julin vio un destello en sus ojos. Moses tambin lo vio y dio un paso atrs, rendido. Axel se ri y se par entre ambos para ofrecer su botella de licor a Ojo de Halcn. Diablos, Danl. Ya estoy muy viejo para comprobar quin es capaz de orinar ms alto en medio de la noche. Y t tambin. Toma un trago y esperemos. Ojo de Halcn sigui con la mirada fija en Moses un rato ms. Era impresionante, detener la furia de un hombre con slo mirarlo. Julian se preguntaba si podra aprender a hacer eso. Entonces la atencin de Ojo de Halcn se desvi al grupo. Parece que somos toda una partida le dijo a Axel cogiendo la botella. Aunque no un grupo muy alegre por lo que puede verse en el joven Julin, aqu presente. Como si estuviera de acuerdo, la voz de Martha se alz de nuevo y luego se interrumpi. Haba mucho movimiento dentro de la cabaa, cuya puerta permaneca todava abierta. Moses prest atencin al grito y sigui mirando en direccin a su casa. Ella est en buenas manos le dijo Axel a Moses con un tono ms amable que antes. Atardecer tiene un talento especial para estas cosas. No me importan sus cuidados replic Moses. Y si algo malo le pasa a mi mujer o a mi hijo, ella tendr que pagar. Mara nah suspir Axel. Qu tonto eres. Permtame aclarar una sola cosa dijo Ojo de Halcn con voz amable y muy diferente de la expresin de su mirada. Yo controlar mis modales durante algunos minutos ms, por respeto a Martha. Ella tuvo la desgracia de que su padre hiciera un negocio sucio cuando se la entreg a usted para que se casara dijo despacio. Esccheme bien. No permito que hable as de una mujer que est ah dentro tratando de salvar la vida de su esposa. Si lo hace de nuevo le romper los dientes uno por uno.

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Me est amenazando? exclam Moses. Ojo de Halcn parpade lentamente. Puede tomarlo as, si quiere. Lo ha odo, verdad, seor Middleton? Ha odo cmo este hijo de puta me ha amenazado? Moses se haba vuelto hacia Julin, que tena un hombro apoyado en el montn de lea. Mir a Julin de arriba abajo con la boca torcida de disgusto. Pero qu le estoy preguntando? Si su hermana es tan mala como ellos, vendiendo la tierra a esa panda de salvajes y ladrones. Hace algunos aos le habramos hecho pagar sus caprichos dijo con una risa que no era ms que un spero gruido. Una o dos lecciones que la maestra nunca olvidara Moses pareca haberse olvidado de Ojo de Halcn, haberse olvidado de todo excepto de Julin que segua all, oyendo los insultos con una ceja levantada. El hombre ni siquiera haba notado que Ojo de Halcn se haba puesto detrs de l. Dej escapar una bocanada de aire cuando la culata del rifle le golpe la parte inferior de la cabeza y cay como un paquete deforme a los pies de Julin. Ojo de Halcn se qued mirndolo. Este hombre es una porquera dijo. Prefiero or los quejidos de Martha. Gritar mucho ms fuerte maana. Espera y vers le hizo notar Axel. Me temo que ya hemos tenido suficientes festejos dijo Julin mientras pisoteaba el cuerpo de Moses. Aunque todo ha sido muy divertido. Dgame, Middleton dijo Ojo de Halcn apoyndose en el can de su rifle. Qu es lo que le entusiasma a usted? Julin ri ligeramente. El entusiasmo es algo que est alejado de m desde que estoy aqu. Cosa que no tengo en comn con mi hermana, si me permite hacer esa observacin sin golpearme con el rifle en el crneo. No pensaba hacerlo callar dijo Ojo de Halcn. Siga, hable de su hermana. Me gustara saber lo que tiene que decir de ella. Ah, s, me imagino que le gustara mucho dijo Julin. Pero est equivocado y se dirige a m para defender su buen nombre. Es una causa perdida, me temo. Y ms all de eso, tampoco tengo fuerzas ni inclinacin a hacerlo. Su hermana ya no necesita de su proteccin. Por el bien de ella espero que tenga razn dijo Julin con el tono de burla habitual. Algn da dijo Ojo de Halcn algo le coger por sorpresa y lo har despertar. Julin se encogi de hombros. Una imagen vino a su mente: Muchas Palomas inclinada sobre un libro en la escuela de su hermana. La suavidad de sus cejas, el color de la piel de las mejillas. Lo dudo mucho dijo dndose media vuelta. Desde la puerta abierta de la cabaa se oy el llanto de un recin nacido. Qudate y bebe a la salud del nio dijo Axel por detrs de Ojo de Halcn. Su padre no puede en este momento. Pero Julin levant una mano por encima de la cabeza en seal de despedida y sigui caminando lentamente sin ni siquiera volverse. No le sorprendi ver a Galileo sentado en la sombra. Caminaron juntos en silencio

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hasta el coche. Julin subi sin hacer comentarios y apoy la cabeza en la parte trasera del asiento para ver las estrellas. Ms tarde, tendido en su cama y despierto, oyendo el incansable paso de su padre en la habitacin de al lado, sinti una sbita conmocin. Qu le haba pasado, se preguntaba, que dejaba pasar una ocasin de beber gratis?

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Captulo 32
Durante toda su vida haba sido consentida y mimada, Elizabeth lo saba; haba llegado el momento de tomar conciencia. Dej escapar un suspiro quejumbroso, maldijo lastimosamente y trat en vano de no llorar. Dejar de quejarme dijo en voz alta. S, dejar de ser tan cobarde. Nathaniel estaba sentado con las piernas cruzadas y los pies descalzos de ella se mecan sobre una de sus rodillas. Hizo una pausa en su trabajo para levantar la mirada. No tienes ni un pelo de cobarde. Y te portas muy bien le dijo. Elizabeth haba decidido mirar slo su cara y no ms abajo; realmente no tena ninguna intencin de mirar la aguja que l tena entre sus largos dedos, pero como eso era casi imposible desvi la mirada. Fue una idea excelente traer un costurero observ dejando caer otra corteza de madera en un pequeo montn al lado de ella. Una seora dijo ella con los dientes apretados siempre est preparada para lo que pueda ocurrir. l se ri con suavidad. Una vez Osos se abri la palma de la mano con un cuchllete. Estaba desesperado por sacarse una skelf. Eso me parece razonable dijo ella volviendo a suspirar Y qu es una skelf, si se puede saber? Nathaniel le mostr un delgado trozo de madera puesto en su aguja. Esto es una skelf. Cmo lo llamis vosotros? Miseria brome Elizabeth. En otro sentido supongo que es una astilla. Skelf debe de ser una palabra escocesa. Hmm dijo Nathaniel distrado. Tena una expresin que a ella no le gust, y mir para otro lado. Haba un guila volando en crculos sobre las copas de los pinos, exhibiendo su poder. Elizabeth poda or el ruido que hacan las alas cortando el viento. Vagamente se percataba del sonido del agua que corra en un arroyo, detrs de ellos, y del modo en que su propio sudor le corra por la cara y los ojos y arda, arda, arda. Ech hacia atrs la cabeza y se mordi el labio. Te vas a tranquilizar, Botas? En cuanto termines de sacar la ltima de las astillas de mi pie, tendr un motivo para tranquilizarme le dijo con aspereza. Nathaniel frunca el rostro y torca la boca en seal de concentracin; el tono de Elizabeth no pareci molestarle en absoluto. Estaban en una caada escondida, entre una montaa y una increble fortaleza hecha con piedras que parecan haber cado directamente del cielo. Muchas eran ms altas que Nathaniel, la mayora estaban resbaladizas por la humedad y el musgo verde oscuro que las cubra. Atravesaban las rocas cuando Elizabeth perdi pie y cay en un agujero con madera seca. Los mocasines tenan sus limitaciones, pero tampoco ninguna de sus botas,

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que haban sido un gasto excesivo y haban contribuido a que le pusieran ese apodo aquellas tontas, vanas, exultantes botas, aquellas botas amadas con su suela de cuero, habran podido protegerle los pies. Rod y un montn de astillas se le clavaron en los pies. Cuando tengo poco pelo me cae el agua en los ojos; si no, no me pasa con frecuencia dijo Nathaniel en tono casual. Intrigada sbitamente ante aquel comentario, Elizabeth se apoy en los codos y pregunt: Poco pelo? Cuando te rasuras para la batalla? Ah, s, y para otras cosas sonri sin mirarla. Para los kahnyen'kehka el pelo no resulta atractivo, por si no lo sabes. Tampoco el pelo del pecho. Pero t... Hizo una pausa y lo mir con dureza. l se haba afeitado aquella maana, como todos los das, con una navaja bien afilada. Ms de una vez ella se haba preguntado por qu se preocupaba tanto. Aunque le gustaba verlo afeitado y limpio, verle la lnea de la mandbula y el ngulo de la barbilla, por lo que no tena nada que objetar. Todas las tardes, a pesar de sus cuidados, las mejillas se le ponan speras porque el pelo volva a crecer, algo que ella haba aprendido a prever y tambin a apreciar. En aquel momento lo miraba, la profunda y espesa mata de pelo en la cabeza y el modo en que colgaba sobre los hombros. Le sorprendi que no tuviera mucho pelo en otras partes. Si te lo arrancas de raz y lo sigues haciendo durante un tiempo, es posible que deje de crecer le explic l. Elizabeth se estremeci cuando l le arranc otra astilla del pie. Quieres decir que te arrancabas el pelo del pecho? Todos los das? Yo no dijo Nathaniel. Haba una anciana en la casa larga del clan Tortuga. Ella haca los tatuajes y quitaba los pelos. Deca que yo tena una cara bonita y que vala la pena deshacerse del pelo, as podra encontrar una esposa. Fue como un proyecto. Todas las maanas y todas las tardes ella se sentaba encima de m para que me quedara quieto y se pona a trabajar con las conchas. Te lo ests inventando dijo Elizabeth. No respondi Nathaniel, distrado en aquel punto de la historia porque le estaba prestando atencin al pie. Entonces sac otra astilla. Ella tena conchas atadas con una pieza de tela anudada en los extremos para poder sacar los pelos. O si no, usaba los dedos para la cabeza. Me alegra ver que no se preocup por los que volvieron a crecer dijo Elizabeth secamente. Y cunto tiempo dur eso? l se encogi de hombros. Me parece que fueron tres aos, hasta que mi pecho estuvo tan limpio que se qued satisfecha. Bueno, espero que haya sido suficiente dijo Elizabeth. En qu ms pensaba? No en tus piernas... se le fue la voz. Ella trataba de hacerme un favor dijo Nathaniel. Pero yo puse el lmite en el vientre. Pens que si una muchacha no soportaba ver el vello de mi... la mir levantando una ceja de mis piernas, no vala la pena preocuparse. La pregunta es por qu te dejaste hacer todo eso dijo Elizabeth

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inquieta. Tal vez por vanidad, no te parece? Y adems, Ya-wa-o-da-qua contaba historias mientras trabajaba. Sujetaba la carne tierna del los pies con dos dedos, entonces dio un tirn y emiti un ruido de satisfaccin. No queda mucho. Pero hay una que est muy hundida tendrs que quedarte muy quieta, Botas. Elizabeth haba estado apoyndose en los codos, pero en aquel momento se ech hacia atrs y se tap los ojos con un brazo. Qu significa ese nombre? Ya-wa-o-da-qua? Acerico. No te ras, es verdad. Qudate quieta, Botas. La aguja penetr en la carne, ella pens que estaba preparada para aguantarlo, pero quit el pie y entonces Nathaniel se puso a rer. Ella sinti que la sangre se le suba a las mejillas y pudo ver una astilla grande y ensangrentada en una punta de la aguja. Creo que es la ltima. Te has portado bien. Lo he soportado replic ella fuera de s. La sangre que le corra por el pie le produca una sensacin desagradable. Pero bien admiti l. La ayud a levantarse y la acompao hasta el lago, donde vio que se sentaba en una piedra y hunda el pie herido en el agua. La corriente bajaba de la montaa y el agua estaba helada aunque fuera plena primavera, pero le calmaba el dolor del pie que mova a uno y otro lado, no sin alivio. Nathaniel estaba colocando los bultos de espaldas a ella. Acamparemos y te pondr una pocin. De todas formas tendremos tormenta. Eso dice la mosca negra dijo Elizabeth frotndose el cuello. La piel expuesta al aire bajo la lnea del pelo haba adquirido la consistencia de una tabla de lavar, con cientos de pequeos granitos. Despus de algunos das de humedad, la mosca negra avanzaba formando numerosos ejrcitos, a los que aquel da haba sido particularmente difcil hacer frente. La piel de Elizabeth estaba tibia al tacto y ella se senta muy molesta, pero saba que a la maana siguiente todo rastro de las moscas habra desaparecido. Hasta el prximo encuentro con las pequeas bestias. Mir a Nathaniel, irritada: l tambin se rascaba, aunque menos. Se haba untado las manos y la cara con un ungento y eso le haba protegido relativamente. Elizabeth haca grandes esfuerzos por impedir que la irritacin que senta la dominara. Haba un punto, concluy, en el que la nica cosa til que poda hacer era callar; no era capaz de fingir una falsa alegra cuando senta picazn, estaba herida y ola mal. Pero Nathaniel no pareca preocuparse por ese mal humor; de hecho, cuanto ms taciturna se pona ella, ms se manifestaba el buen humor de l. Era algo que ella no haba previsto, pero le gustaba mucho que fuera as. Casi le haca olvidar la mosca negra. Nathaniel lleg caminado por detrs de ella formando un cuenco con las manos. Elizabeth gir la cabeza para mirarlo de arriba abajo y enseguida surgi de ella una franca sonrisa cuando sinti que l le extenda ungento de poleo sobre la superficie de la piel llena de granos. Dej que su cabeza descansara contra la dureza del abdomen de Nathaniel mientras la trenza barra el suelo. l la mir, muy serio, mientras le pasaba por la cara un retal de muselina que antao haba sido parte de su ropa.

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Si te cubres la piel con esto todas las maanas, te sentirs mejor le dijo. Elizabeth suspir lentamente como respuesta. La seora Schuyler le haba dado un mejunje de resina de pino, aceite de ricino y poleo antes de que partiera con Osos, advirtiendo que si se cubra la cara, el cuello y las manos podra soportar mejor las molestias de los insectos. Pero Elizabeth, hasta entonces, haba preferido la mosca negra al olor desagradable del ungento y su color castao oscuro. Pero saba que, a menos que los insectos desaparecieran milagrosamente, pronto tendra que acostumbrarse a la grasa del ungento, o si no, aprender a vivir con la piel hecha pedazos. Tendran que pasar otras dos semanas o quiz ms en los bosques, haba llegado el momento de afrontar la realidad. De verdad sabes dnde estamos? pregunt repentinamente preocupada. Claro que s. Magnfico. Nunca te has perdido? No. No puedo decir que me haya perdido, aunque a veces he estado desorientado durante unos das. Elizabeth se ri con fuerza y levant las dos manos para cogerle la cabeza, lo bes y frot su mejilla dolorida contra la de l. No seas tan cariosa dijo. Todava hay cosas que hacer. Tenemos que limpiar esa he