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Human Brain Project: Die ultimative Simulation des Gehirns - Spektrum.de

Hintergrund | 18.11.2011

HUMAN BRAIN PROJECT

Die ultimative Simulation des Gehirns


Es ist ein verwegenes Unterfangen: Beim "Human Brain Project" soll ein ganzes Gehirn innerhalb von zehn Jahren im Supercomputer nachgebildet werden. Ein Erfolg k me einer Revolution gleich, doch Forscher sind skeptisch ob der Erfolgsaussichten.
http://www.spektrum.de/alias/human-brain-project/die-ultimative-simulation-des-gehirns/1129521 VON JAN D NGES

m Jahr 1906 erhielt Santiago Ramn y C ajal gemeinsam mit C amillo Golgi den Nobelpreis fr Physiologie und Medizin: Ramn y C ajal hatte mageblich dank Golgis Frbemethode dazu beigetragen, dass die

Menschheit fortan wusste, womit sie dachte: mit einem hochkomplexen Geflecht aus Nervenzellen, die untereinander Signale austauschen. Dennoch: Wrde man den Spanier per Zeitmaschine ins Jetzt befrdern, er drfte sich wundern, wie wenig Neurowissenschaftler seitdem wirklich verstanden haben. Wenn das Denken im Austausch von Nervensignalen besteht, nach welchen Prinzipien gehen sie dabei vor? Zhlt das Feuern jeder Zelle? Oder muss man ber viele Neurone mitteln? Steckt die Information im Zeitpunkt der Entladungen, in deren Summe, Hufigkeit oder Abstand? Wie findet man gar Gedchtnis, Sprache oder Bewusstsein in den Nervennetzen? Zwar haben sich die Erkenntnisse in den ber hundert Jahren seit Ramon y C ajals Entdeckung dramatisch vermehrt. Die Zahl allein in der letzten Dekade verffentlichter Hirnforschungsarbeiten drfte im Bereich einer halben Million liegen; doch der entscheidende Geistesblitz war nicht darunter. Jetzt soll dem Gehirn endlich sein Geheimnis abgetrotzt werden: mit viel Geduld und Arbeit und der Hilfe einer gewaltigen Maschine. Das "Human Brain Project" hat sich vorgenommen, in den kommenden zehn Jahren ein nahezu komplettes menschliches Grohirn auf einem Supercomputer zu simulieren. Der Bedarf fr ein tieferes Verstndnis des Gehirns ist da und er ist drngend. Aber ist eine solche Simulation geeignet um Abhilfe zu schaffen? Mindestvoraussetzung fr den Erfolg wre jedenfalls die eine Milliarde Euro Frdergelder, um die sich Projektleiter Henry Markram, Neurowissenschaftler von der ETH Lausanne, und die Mitglieder der gut hundert assoziierten Forschungseinrichtungen beworben haben. Sie wird im Rahmen der Flaggschiffinitiative der EU ausgeschttet. Das "Human Brain Project" (HBP) die Zusage im nchsten Jahr.
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das unter die hofft auf

sechs Finalisten im Wettbewerb gewhlt wurde und nun in der zweijhrigen Ausarbeitungsphase ist

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Vision res Projekt sondergleichen Laut ihren eigenen Anforderungen sucht die Flaggschiffinitiative nach "ehrgeizigen, visionren Projekten", und in dieser Hinsicht lsst das HBP wohl nichts zu wnschen brig. Das Gehirn zu verstehen und dann nachzubauen ist eine der grten wissenschaftliche Herausforderung unserer Zeit, vergleichbar vielleicht nur noch mit der "Groen Vereinheitlichten Theorie" in der Physik und der Entschlsselung und Beherrschung unseres eigenen Genoms. Doch bislang zhlte ein solches Projekt in den Bereich der Sciencefiction. Es war Sache der Futuristen zu spekulieren, wie und wann ein solches Unterfangen gelingen knnte, und vor allem: sich die Konsequenzen in den leuchtendsten Farben auszumalen. In der Tat, sollten Markram und Kollegen Erfolg haben und eine funktionierende Simulation zu Wege bringen, wrden sie Neurowissenschaft, Psychologie, Philosophie und nicht zuletzt die Technik revolutionieren. All diese Disziplinen htten ein einzigartiges neues Werkzeug zur Hand, das den Erkenntnisgewinn dramatisch Blue Brain/HBP beschleunigen drfte. An einem simulierten Gehirn lieen sich Experimente wieder und wieder durchfhren, die Parameter frei whlen und obendrein die Resultate bis ins Detail aufzeichnen ganz ohne die aufwndigen und oft nur indirekten Beobachtungsmethoden der heutigen Hirnforschung wie Magnetresonanztomografie oder Einzelzellableitung. Tatschlich sind diese Verfahren, die immer nur den Blick auf Ausschnitte des Gesamtsystems zulassen, Fluch und Segen der Hirnforschung. Sie haben zu einem kaum mehr zu berblickenden Wust an Verffentlichungen gefhrt, meint Projektleiter Henry Markram. Wie wirkt Neurotransmitter A auf Ionenkanal B, wenn gleichzeitig Substanz C anwesend ist? Diese und hnliche Fragen werden derzeit in den Journals in tausenderlei Varianten durchgespielt. Werkzeug der Kooperation Genau hier soll sich die zentrale Tugend des Human Brain Projects entfalten, hofft der Forscher. Sein Plan ist es, mit der Simulation der Forschergemeinde ein Standardisierungswerkzeug zur Verfgung zu stellen, in dem alle diese Teilergebnisse integriert werden knnen. Im Lauf der Zeit wrde die simulierte Nervenzelle oder deren Netzwerke immer akkurater die Natur abbilden. Mit seinem "Blue Brain Project" verfolgt er diese Idee bereits seit dem Jahr 2005. Damals hatten sich die Forscher noch ein wesentlich niedrigeres Ziel gesteckt: Sie wollten einen vertikalen Ausschnitt aus der Hirnrinde einer Ratte, eine so genannte kortikale Sule, in einem Supercomputer realisieren, was ihnen nach eigenen Angaben mittlerweile auch gelungen ist. Allerdings umfasst eine solche Sule nur ungefhr 10 000 Neuronen und damit gerade einmal einen winzigen Bruchteil der 100 Milliarden Zellen des menschlichen Kortex. Dennoch sind Markram und Kollegen zuversichtlich, auf den dabei gemachten Erfahrungen aufbauen zu knnen. Neben den rein neurowissenschaftlichen Erkenntnissen erhoffen sich die Teams des HBP jedoch vor allem revolutionre Neuerungen in technologischer Hinsicht. Denn unsere neuronale Denkmaschine bewltigt nicht nur manche Probleme besser als herkmmliche C omputer, sie verbraucht dazu auch wesentlich weniger Energie. Den Grund dafr vermuten Wissenschaftler in ihrer Arbeitsweise. Statt auf Hochgeschwindigkeit und Przision wie moderne Prozessoren setzt das Gehirn auf ein Sammelsurium langsamer, fehleranflliger Bauteile. Erst ein vermutlich sehr raffiniertes, aber in den Details noch unbekanntes Verfahren befhigt dieses
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Simuliertes Zellgeflecht

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System dazu, Informationen zuverlssig zu verarbeiten. Computer nach Gehirnprinzip Gelnge es, den entscheidenden Kniff der Natur nachzuahmen, wren zum Beispiel Roboter denkbar, die ihren heutigen Kollegen mit ihrer langsamen Software und ihrer stromhungrigen Elektronik einfach davonlaufen und dabei die Beweglichkeit einer Maus an den Tag legen. Auch in der Sensortechnik knnte ein "neuromorpher" C hip nach Hirnprinzip von unschtzbarem Vorteil sein, wenn er groe Datenmengen in Windeseile auf die darin enthaltenen Muster absucht.

Universitt Heidelberg

Neuromorpher Chip
Indem sie die Architektur von Nervenzellverbnden auf Hardware bertragen, wollen Forscher schnelle und energiesparende C hips entwickeln. berdies ist die Hoffnung, einige der herausragenden Leistungen des Gehirns dabei zu kopieren.

Teil des HBP-Konsortiums ist daher beispielsweise auch das Kirchhoff-Institut fr Physik in Heidelberg, an dem schon seit lngeren an C hips geforscht wird, die die Arbeitsweise des Gehirns nachahmen. Der Plan von Karlheinz Meier und Forscherkollegen ist nun, die enorm detailreichen Modelle aus Markrams zentralem Simulationscomputer zu brauchbarer Hardware zu destillieren. Statt herkmmlicher Transistoren knnten diese C hips mit neuronenhnlichen Einheiten arbeiten, die sich untereinander nach biologischen Lernprinzipien verknpfen. Analog dazu rekrutieren sich auch viele der brigen Mitglieder des Konsortiums aus den avisierten Anwendungsgebieten: Die Technische Universitt Mnchen plant den Bau von Robotern, die sich an simulierte
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Gehirne anschlieen lassen. In einem "geschlossenen Kreislauf" soll der Roboter irgendwann das virtuelle Hirn mit Sinnesdaten versorgen, welches seinerseits den Roboter steuert. Andere Einrichtungen widmen sich der Entwicklung von Gehirn-C omputer-Schnittstellen, dem Sammeln medizinischer Daten, um damit eines Tages Simulationen des kranken Gehirns erstellen zu knnen, den ethischen, rechtlichen und sozialen Aspekten der Forschung sowie der Vermittlung des neugewonnenen Wissens. Durchbruch in den ExaFLOP-Bereich Eine der wesentlichsten Aufgaben jedoch wird das Forschungszentrum Jlich zu stemmen haben. Denn den dortigen Experten obliegt mageblich die Entwicklung und Betreuung der gesamten Rechnerinfrastruktur. Und diese wird der Aufgabe angemessen gigantisch. Etwa um den Faktor 1000 muss sie schneller sein als die derzeit leistungsfhigsten Riesenrechner, oder, in der Sprache der Informatiker ausgedrckt: Die Grenze zum ExaFLOP-Bereich (das heit 101 8 Gleitkommaoperationen pro Sekunde) muss durchstoen werden.

Ein imposanter Wert, der jedoch in der Branche als realistisches Ziel gilt. Verschiedene Forschergruppen widmen sich weltweit Rechnern dieser Geschwindigkeit. Aktuellen Schtzungen zufolge soll die Exa-Barriere Ende des Jahrzehnts, etwa um das Jahr 2018 herum, erreicht werden. Das entspricht also durchaus dem Zeitplan des HBP. Offen bleibt dabei noch, fr welchen Abstraktionsgrad der Simulation diese Anforderungen kalkuliert worden sind. Der vage Ausdruck "ein ganzes Gehirn" kann sowohl bedeuten, jeden Ionenkanal einzeln zu bercksichtigen, als auch das Geschehen im Innern von Nervenzellen oder gar ganzen Zellverbnden auszuklammern und diese als singulre Blcke zu behandeln. Tatschlich planen die Forscher, Simulationsmodelle auf ganz unterschiedlichen Ebenen zu entwickeln und dann die Erkenntnisse aus dem Kleinen ins Groe zu bertragen. Selbst ein ExaFLOP-Rechner drfte in die Knie gehen, wenn er etwa die Neurotransmitterkonzentration in jeder der Hundert Milliarden Zellen berechnen soll. Doch selbst dann ist es mit Rechenleistung allein nicht getan, wissen auch Markram und Kollegen. Simulation und Interpretation stellt die Forscher vor ein nicht minder gewaltiges Softwareproblem, fr das laut Projektbeschreibung "Durchbrche in der Mathematik und Softwareentwicklung ntig" und offenbar fest eingeplant sind. Daten, Daten, Daten Bleibt noch die Forschung am Original. Auch wenn die HBP-Mitglieder planen, auf den umfangreichen Wissensschatz aus der bisherigen Hirnforschung zurckzugreifen noch bei weitem sind nicht alle notwendigen Daten bekannt. Eine Schlsselstellung nimmt dabei die so genannte funktionale Konnektomik ein, eine Analyse des Verknpfungsmusters von Nervenzellen einer Hirnregion, bei der gleichzeitig das Verhalten der Neurone aufgezeichnet wird. So mussten beispielsweise die Wissenschaftler der ETH Lausanne fr ihre Nachbildung der Sule aus dem Rattenkortex im Rahmen des lteren Blue-Brain-Projekts zuallererst per Einzelzellableitung erfassen, wie sich in diesem Schaltkreis Erregungen ausbreiten, und anschlieend mit Elektronenmikroskopen dessen Verkabelung bestimmen. Das Verfahren ist so komplex und zeitraubend, dass ihnen dies selbst fr dieses beschrnkte Gesamtsystems nur ausschnittsweise gelang. Zur vollstndigen Simulation gelangten sie daher nur durch Extrapolation der vorherrschenden Muster.

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Thierry Parel/HBP

Der "IBM Blue Gene"


In Zusammenarbeit mit IBM entwickelte das Team um Markram den Supercomputer fr die Simulation einer kortikalen Sule, nach ihm hat das Blue-Brain-Projekt auch seinen Namen. Den Anforderungen an eine Simulation des gesamten Gehirns gengt dieser C omputer jedoch nicht 1000 Mal schneller sein als die derzeit schnellsten. ein solcher muss rund

Fr den allergrten Teil der menschlichen Grohirnrinde liegen entsprechende Schaltkreisdaten jedoch noch berhaupt nicht vor. Allerdings haben sich bereits eine Anzahl internationaler Teams der Herausforderung gestellt, diese zu ermitteln. Standardisierte Techniken, die den Erfassungsvorgang automatisieren und dadurch einen deutlich erhhten Durchsatz erreichen, knnten die ntige Datenmenge in den kommenden Jahren schrittweise liefern. Trotzdem bleiben die Schwierigkeiten immens. Der Konnektomforscher Jeffrey Lichtman von der Harvard University rechnete beispielsweise vor, dass ein vollstndiges Konnektom das kleinrumige Verknpfungsmuster aller Nervenzellen auf den Servern von Google gespeichert sind. Das Konnektom einer Maus, wohlgemerkt. Doch damit nicht genug. Darber hinaus bentigt das HBP laut seiner Projektbeschreibung umfassende Daten ber die Genaktivitt in Nervenzellen, die Proteinzusammensetzung, die Zellphysiologie sowie die mittel- und groskaligen Verknpfungsmuster auf der Ebene ganzer Zellverbnde und Hirnareale. Erst die Kooperation mit externen Partnern an Universitten und in der Industrie soll die bentigten Datenmengen beschaffen. Zum Scheitern verurteilt? Kurzum: Henry Markram hat sich einer Aufgabe gestellt, dass einem schwindlig werden knnte. Der Forscher gilt in der Szene als charismatischer, beredter, mitunter schwieriger C harakter. Der "Zeit" gegenber sagte etwa Thomas Metzinger, Philosoph an der Uni Mainz und Kenner der Neurowissenschaften, zumindest sei Markram "besessen und gewitzt genug, um das Projekt durchzuboxen." Ein Visionr ohne Frage. Und auch wenn die Simulation eines ganzen Gehirns zu den heimlichen Trumen eines jeden Neuroinformatikers
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also

100 Mal mehr Daten umfassen wrde, als derzeit

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gehren drfte gegangen.

statt in die Begeisterung einzustimmen, sind viele seiner Kollegen mittlerweile auf Abstand

Dass die Herausforderung irgendwie zu stemmen sei und die Zeit reif, ein ehemaliges Sciencefictionprojekt endlich in die Tat umzusetzen, zweifelt ein betrchtlicher Anteil seiner Forscherkollegen an. Mehr noch: Man befrchtet, es mit einem mit hoher Wahrscheinlichkeit zum Scheitern verurteilten Projekt zu tun zu haben, durch das Schaden fr die ganze Disziplin droht, heit es hinter vorgehaltener Hand, denn ffentlich will man das HBP nicht kommentieren. Darauf hat sich die Szene verstndigt. Zu viel Sprengkraft, die Gemeinschaft zu entzweien, birgt ein Vorhaben, von dem sich einige Protagonisten groe Durchbrche, Ruhm, Anerkennung und nicht zuletzt eine satte finanzielle Frderung versprechen, und das andere hingegen fr aussichtslos, im Ansatz verkehrt und womglich nahe an der Grenze zur Scharlatanerie halten. Viele Neuroforscher auerhalb des Konsortiums empfinden das HBP als zweischneidiges Schwert. Wo viel Geld und fhige Leute aufeinander treffen, besteht immer die C hance, dass Auergewhnliches entsteht, gleichzeitig knnte das Ansehen der Neuroinformatik in der Gesellschaft wachsen und potenziell weitere Geldgeber anlocken. Wer pessimistischer eingestimmt ist, befrchtet den gegenteiligen Effekt. Warum noch kleinere Initiativen untersttzen, wenn sich bereits ein milliardenschweres Konsortium der Sache angenommen hat? Eingeplante Untersttzungszahlen knnten langsam wegbrechen. Und am Ende, frchten einige, droht der ganz groe Kahlschlag so wie es der Knstlichen-Intelligenz-

Forschung erging. In den 1960er Jahren hatte man weit berzogene Erwartungen geweckt, die das Feld nicht einhalten konnte. Es versackte im "Winter der KI", musste Spott ber sich ergehen lassen, Forschungsprogramme kchelten ber Jahrzehnte auf kleiner Flamme. Bis heute hat die KI sich nicht vollstndig von diesem Schock erholt. Nur langsam bekommt sie ihr Renommee als Zukunftstechnologie wieder. Es gilt, dieses Schicksal zu vermeiden, ohne Markrams Projekt durch allzu harsche Kritik im Vorfeld zu torpedieren. Simulation ohne Ergebnis Zu den wenigen, die sich dennoch ffentlich uerten, zhlen Richard Hahnloser, Kevan Martin und Rodney Douglas, allesamt Forscher an der ETH Zrich, dem anderen Schwergewicht unter den Schweizer Forschungseinrichtungen neben der ETH Lausanne. In einem offenen Brief an den "Tages-Anzeiger" bemngelten sie vor allem, dass aus der bisherigen Arbeit am Blue-Brain-Projekt kaum begutachtete Verffentlichungen hervorgegangen seien. Zwar teilte Markram auf ffentlichen Auftritten, etwa beim Weltwirtschaftsgipfel in Davos, mit, sie htten wie geplant eine kortikale Sule simuliert. Nachvollziehen, unter welchen Umstnden dies geschah, knnen die Fachkollegen allerdings nicht, denn Publikationen, die darber Aufschluss geben knnten, fehlen. Es sei "ungeheuerlich fr Projekte, die ins Blaue schieen, Hunderte von Millionen auszugeben", schimpfte Richard Hahnloser in der "Neuen Zrcher Zeitung" daher ber das BlueBrain-Projekt. berdies blieb Markram der C ommunity den Nachweis schuldig, dass seine Simulationen berhaupt funktionieren so sie denn

berhaupt in der Lage sind, berzeugende neue Erkenntnisse zu produzieren. Ihm

falle beispielsweise auf Anhieb kein interessantes Ergebnis des Blue-Brain-Projekts ein, sagte der Neuroinformatiker Peter Knig von der Universitt Osnabrck dem Schweizer Radiosender DRS2. Fr viele Forscher kommt dieser Mangel nicht berraschend. Kann eine Vorgehensweise, wie sie dem HBP zu Grunde liegt, berhaupt erfolgreich sein? Im Normalfall dienen Simulatoren dazu, an einem abstrahierten Modell der Wirklichkeit Hypothesen zu berprfen. Markram und Kollegen hingegen scheinen dieses Rezept auf den Kopf stellen zu wollen, heit es aus den Reihen kritischer Forscher: Hat man gengend Details dem Modell hinzugefgt, kommt irgendwann von allein der Moment, an dem man das Gehirn versteht. Ein animus ex machina.
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Doch dieser Hoffnung fehlt die theoretische Untermauerung. Einmal vorausgesetzt, dass die technischen Hindernisse berhaupt berwunden werden knnen, bleibt stets die Schwierigkeit zu erkennen, welche Eigenschaften des Modells auf willkrliche Annahmen beim Modellierungsprozess zurckgehen und welche dem natrlichen Vorbild entsprechen. Wer die falschen Fragen stellt, bekommt selbst bei der genauesten Simulation keine richtige Antwort. Zum anderen droht Gefahr, an der wachsenden Komplexitt zu scheitern. Die eigentliche Arbeit liegt darin, vom natrlichen Geschehen zu abstrahieren und die entscheidenden Vorgnge zu erkennen. Sonst steht man am Ende schlimmstenfalls vor der paradoxen Situation, dass man Simulationen bentigt, um die Simulation zu verstehen. Beim spanischen Nobelpreistrger Ramon y C ajal brachte nicht die akribische Arbeit an den Gewebeprparaten allein die Erkenntnis, sondern das Spekulieren ber deren inneren Zusammenhang. Und ohne den einen guten Geistesblitz, die eine endlich zutreffende Hypothese, wie das Hirn funktionieren knnte, geht es nicht auch nicht mit einer Milliarden teuren Simulation. Doch wer wei, vielleicht schlummert diese Idee ja schon in einem der Projektmitarbeiter. Dann allerdings wre das knstliche neuronale Feuerwerk genau das richtige Handwerkszeug, um eine medizinische, technische und soziale Revolution einzuleiten, wie sie kaum je in der Geschichte der Menschheit vonstatten ging. Spektrum.de

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