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Annotation En los helados y devastados Desiertos del Caos, un temible y tenebroso ejrcito se prepara para bajar hacia el sur

v asolar los pases civilizados del Imperio. En estos peligrosos tiempos, Kaspar Von Velten, general retirado del Imperio, es enviado en calidad de embajador a la corte de la zarina Katarina. No estando habituado a las intrigas del poder y de la poltica cortesana, Kaspar se ve obligado a utilizar la experiencia y los recursos de sus aos para sobrevivir en ese fro y hostil pas. Mientras el invierno se recrudece, podr Kaspar restablecer la frgil alianza entre el Imperio y Kislev, y preparar sus tropas paxa la guerra antes de que las hordas del Caos inuriden el pas?

sta es una poca oscura, una poca de demonios y de brujera. Es una poca de batallas y muertes, y del fin del mundo. En medio de todo el fuego, las llamas y la furia, tambin es una poca de poderosos hroes, de osadas hazaas y de grandiosa valenta. En el corazn del Viejo Mundo se extiende el Imperio, el ms grande y poderoso de todos los reinos humanos. Conocido por sus ingenieros, hechiceros, comerciantes y soldados, es un territorio de grandes montaas, caudalosos ros, oscuros bosques y enormes ciudades. Y desde su trono de Altdorf reina el emperador Karl Franz, sagrado descendiente del fundador de esos territorios, Sigmar, portador del martillo de guerra mgico. Pero estos tiempos estn lejos de ser civilizados. Por todo lo largo y ancho del Viejo Mundo, desde los caballerescos palacios de Bretonia hasta Kislev, rodeada de hielo y situada en el extremo septentrional, resuena el estruendo de la guerra. En las gigantescas Montaas del Fin del Mundo, las tribus de orcos se renen para llevar a cabo un nuevo ataque. Bandidos y renegados asuelan las salvajes tierras meridionales de los Reinos Fronterizos. Corren rumores de que los hombres rata, los skavens, surgen de cloacas y pantanos por todo el territorio. Y, procedente de los salvajes territorios del norte, persiste la siempre presente amenaza del Caos, de demonios y hombres bestia corrompidos por los inmundos poderes de los Dioses Oscuros. A medida que el momento de la batalla se aproxima, el Imperio necesita hroes como nunca antes. AHORA Primavera 2522 Haba amanecido haca tan slo unos minutos y ya haba hombres agonizando. Desde donde estaba arrodillado, junto a las brasas de una fogata, Kaspar oa los gritos de dolor que transportaba el viento fro al soplar por la boca del valle, y en silencio encomend sus almas a Sigmar, o a Ursun, o a Ulric, o a cualquier deidad, si la haba, pendiente de ellos en aquella maana inhspita. Jirones de niebla flotaban sobre la tierra mientras un sol tmido trepaba por el plido cielo

para sustituir a la descendiente luna llena y lanzaba una luz mortecina sobre el valle en el que dos ejrcitos saludaban el nuevo da y se disponan a destrozarse. Kaspar estaba entumecido; se masaje la rodilla hinchada e hizo una mueca de dolor cuando le crujieron los envejecidos huesos. Era demasiado viejo para volver a dormir en el suelo, y a causa del fro le dola todo el cuerpo. Miles de hombres llenaban el valle: piqueros de Ostland, alabarderos de Ostermark, arqueros de Stirland, Kossars de Erengrado, espadachines de Praag y los supervivientes ensangrentados de los regimientos atrapados en Kislev despus de la masacre de Zhedevka. Se alzaron de entre las mantas y avivarn en seguida las fogatas. Desde donde se encontraba, Kaspar poda ver tal vez dos tercios del ejrcito, unos siete mil hombres del Imperio y otros nueve mil de la ciudad de Kislev y de las stanistas circundantes. La niebla y la inclinacin del terreno se confabulaban para ocultar de su vista otros seis o siete mil guerreros. Haca muchos aos que no comandaba soldados en combate, y el hecho de pensar en enviar a la muerte a aquellos bravos hombres, de los cuales algunos apenas tenan edad de afeitarse, le produca una tristeza familiar y le haca sentirse humilde. Centenares de caballos relinchaban y pateaban, irritados por la presencia de tantos soldados y por el olor a carne asada. Los escuderos apaciguaban a los corceles de sus amos con palabras tranquilizadoras, mientras los lanceros kislevitas coloreaban las crines de sus monturas con pinturas de guerra y sujetaban estandartes emplumados en las sillas. Miembros del clero kislevita, con tnicas negras, recorran el ejrcito e iban bendiciendo a su paso hachas, lanzas y espadas, mientras sacerdotes de Sigmar recitaban en voz alta textos de los Cnticos del martillo del hroe. Algunos hombres pretendan haber visto un cometa de cola bfida durante la noche y, dado que nadie estaba demasiado seguro de lo que presagiaba, los sacerdotes interpretaron aquello como un signo de que la deidad encargada del Imperio estaba de su parte. El propio Kaspar haba soado con el cometa, lo haba visto resplandecer en el firmamento y baar la tierra con su luz divina. Haba soado que el Imperio se vea arruinado por la guerra, que sus imponentes ciudades eran derribadas y sus gentes exterminadas: Altdorf arda bajo el fuego de los conquistadores, la nortea fortaleza de Middenheim se hallaba anegada en sangre y sus habitantes colgados por las entraas en lo alto de la Fauschlag. Brbaros hombres del norte y bestias monstruosas que caminaban a dos patas se desmandaban por las antiguas calles de su querida Nuln, devastando y quemando todo lo que encontraban, mientras un joven de cabellos dorados, empuando martillos de la herrera de su padre, se alzaba para hacerles frente. Desech tan melanclicos pensamientos y avanz a travs del ejrcito. Haba dormido separado de sus camaradas porque se senta incapaz de olvidar su culpa y no quera compartir su pena despus de lo que haba hecho la semana anterior al pie de la Gora Geroyev. Carros pesados, cargados con sacos de plvora y proyectiles, se abran paso entre el fango mientras arrieros sudorosos y robustos conductores se esforzaban para impedir que se atascaran en el lodo. Avanzaban dando bandazos hacia la elevacin del terreno en la que los estandartes de la Escuela Imperial de Tiro ondeaban sobre macizas hileras de pesados

caones. Junto a los artilleros, que esperaban la orden de abrir fuego, haba braseros humeantes; los ingenieros, con las casacas azules y rojas de Altdorf, hundidos en pozos artilleros fortificados detrs de los caones, calculaban el alcance de los morteros. Kaspar dio la vuelta en torno a un carro pesado que transportaba alabardas, palos rematados con una afilada hoz o terminados en forma de pico, y se dirigi hacia donde ondeaba al viento su estandarte negro y dorado junto al confaln prpura de los Caballeros Pantera. Su caballo fue llevado al cercado de las monturas de los caballeros, y el escudero de Kurt Bremen se cuid de darle de comer y beber. El mismsimo Kurt rezaba de rodillas junto a sus caballeros, y Kaspar no interrumpi sus oraciones y se sirvi una jarra de t de una olla que humeaba en una fogata cercana. Pavel resopl junto al fuego con su macizo corpachn envuelto en pieles y, a pesar de todo lo que haba ocurrido durante los pasados meses, Kaspar sinti una emocin afectuosa hacia su viejo amigo. Sorbi el t caliente deseando que le hubieran aadido un poco de miel para endulzarlo, pero sonri al pensar en lo ridculo que resultaba all semejante deseo, y sinti cmo el sopor del sueo se le evaporaba de la cabeza. Dirigi la vista hacia el norte, en direccin a la entrada del valle; all se encontraban cuarenta mil miembros de la tribu nortea de la horda del gran zar Aelfric Cyenwulf, preparados tambin para combatir. Igual que en los viejos tiempos, eh? dijo Pavel saliendo al fin del saco de dormir y alargando la mano hacia un pellejo de kvas, una bebida alcohlica de origen ruso. Tom un largo trago y se lo tendi a Kaspar. S asinti Kaspar, tragando el fuerte licor que le llenaba la boca; con la nica salvedad de que somos veinte aos ms viejos. Ms viejos, es cierto; ms sabios, bueno, de eso Pavel no entiende. Esa opinin no te la voy a discutir en absoluto. Piensan atacarnos ya? No dijo Kaspar, an no; pero no tardarn mucho. Y los enviaremos de vuelta hacia el norte, pero sin pelotas! Kaspar solt una risita. As lo espero, Pavel. Los dos viejos camaradas permanecieron en silencio; luego Pavel dijo: Crees que podemos derrotarlos? Kaspar reflexion unos instantes y despus respondi:

No, no creo que podamos. Sencillamente, son demasiados. La Reina del Hielo dice que ganaremos afirm Pavel. Kaspar mir hacia la parte superior de las laderas del valle mientras se oa a lo lejos el lgubre sonido de un cuerno tribal; quera creer desesperadamente que la Reina del Hielo no se equivocaba. La niebla y el humo del campamento lo oscurecan todo salvo una de las grandes rocas que daban nombre al valle. Urszebya. Los Dientes de Ursun. Un creciente rugido resonaba desde la entrada del valle: la salmodia gutural de los guerreros del gran zar que coreaba el chocar de las espadas y hachas sobre los escudos claveteados de hierro. La Reina del Hielo pretenda que vala la pena luchar por aquellas rocas. Kaspar slo esperaba que valiera la pena morir por ellas. Captulo 1 Seis meses antes I Ni el clima, ni las costumbres, ni las diversiones del lugar eran convenientes para mi salud y mi carcter, y los nicos placeres de que all poda disfrutar eran comer y beber, aunque Sigmar sabe que raramente he probado cosas peores en mis tiempos de embajador de nuestro noble emperador que las que he degustado aqu. Carta a Andreas Teugenheim (Altdorf), anterior embajador en la corte de la zarina Katarina. Kaspar von Velten refren su caballo bayo castrado y mir hacia arriba, hacia la gran ciudad amurallada de Kislev, mientras se quitaba la bufanda de lana con la que se cubra la cara. Apenas haca un mes que haba empezado el otoo y, a pesar de ello, haca un fro estimulante que le transformaba el aliento en una bocanada neblinosa. Saba que en Kislev pronto sera invierno y no pasara mucho tiempo antes de que la ladera por la que se extenda la capital se viera atenazada por una garra helada. Del cielo plomizo caa una lluvia fina y racheada por el viento, y Kaspar comprenda muy bien el descontento respecto al clima del pas expresado por el embajador Teugenheim en sus cartas. La profunda mirada de sus ojos azules no haba perdido la brillantez juvenil, pero haba adquirido una expresin de tensa impaciencia, y la piel, despus de aos de campaas por el Viejo Mundo, se le haba vuelto morena y curtida. Bajo el sombrero de ala ancha, llevaba muy corto el fino y plateado cabello, y la barba apareca igualmente bien cortada y acicalada. Un tatuaje borroso de sus aos jvenes de soldado raso le serpenteaba desde detrs de la oreja izquierda hacia el cuello.

Las puntas de las lanzas y las armaduras de los soldados relucan a la luz del sol mientras las tropas recorran los terraplenes de defensa de la gruesa muralla y sus capas forradas de piel ondeaban al viento. Kaspar sonri al recordar cmo Teugenheim describi, en las cartas que mand a su casa de Altdorf, la primera vez que haba visto la ciudad La ciudad se eleva desde el oblast como un pico dentado y domina el territorio en torno con la rudeza que cabe esperar en esta tosca nacin. Las murallas son altas e impresionantes, claro, pero qu altura puede alcanzar una muralla antes de convertirse en excesiva.? Creo que estos kislevitas han construido las murallas ms altas que jams he visto, y el efecto que producen, aunque sin duda es imponente, resulta un tanto desmaado para mi gusto. La experta mirada de Kaspar barri la muralla y comprendi la naturaleza letal de aquellas defensas. En las decorativas grgolas de la parte frontal de la muralla haban abierto disimuladas aspilleras, y delgadas columnas de humo ascendan perezosamente desde unos braseros situados en los terraplenes defensivos. La bien calculada construccin de las torres de defensa y del pabelln de la guardia garantizaba que cada palmo de terreno rocoso delante de las murallas fuera un lugar mortalmente peligroso, cubierto por ballestas y fuego de caones. Las descripciones de Teugenheim no hacan justicia a las proporciones de la fortificacin, y Kaspar saba por amarga experiencia que cualquier fuerza atacante tendra que pagar un alto coste en vidas humanas para abrir una brecha en aquellas murallas. Un camino empedrado con guijarros serpenteaba por la Gora Geroyev, la Colina de los Hroes, hacia un ancho puente que cruzaba un foso profundo y conduca a una puerta de madera tachonada, reforzada con flejes de hierro negro y protegida por agujeros de defensa practicados en el tejado de piedra. Aunque antes haba combatido y comandado ejrcitos en Kislev, Kaspar nunca haba tenido ocasin de visitar aquella importante ciudad; no obstante, reconoci sus excelentes fortificaciones en cuanto las vio. Las murallas se encontraban entre las ms slidas construcciones defensivas que jams haba contemplado en su vida; al menos eran comparables a las de Nuln o Altdorf. Sin embargo, a diferencia de cualquiera de estas dos ciudades, las murallas de Kislev ofrecan un aspecto suave, espejado, como si la piedra se hubiera vitrificado por efecto de un intenso calor. Tal vez la leyenda ms conocida que cantaban los ms prosaicos bardos y trovadores del Imperio era la de La Gran Guerra contra el Caos, una epopeya mtica que narraba que, en tiempos remotos, hordas de tribus norteas haban sitiado la imponente ciudad pero fueron repelidas por una alianza de elfos, enanos y hombres. Era una historia exaltadora de herosmo y sacrificio, que se haba ido embelleciendo extraordinariamente con el paso de los aos. El adorno ms frecuente de la leyenda, incorporado por sus ms imaginativos narradores, se refera a que los poderes mutantes de oscuros dioses haban causado que la slida piedra de las murallas fluyera como cera fundida. Casi todos los escolares rechazaran tal transformacin y la consideraran pura fantasa, pero, contemplando las murallas de la ciudad, Kaspar no pudo menos que creer todas las maravillas aadidas a la primitiva historia.

Seor? dijo una voz detrs de l sacando bruscamente a Kaspar de su ensimismamiento. Tras l se hallaba un carruaje negro totalmente salpicado de barro, con los blasones de cresta dorada de Nuln. Un anciano ceudo, cuya piel semejaba la ladera escarpada de una montaa, estaba sentado en la plataforma almohadillada del carro y sujetaba las riendas de los caballos con la nica mano sana que tena. Ms atrs haba cuatro carretas cubiertas con lonas enceradas para proteger a los pasajeros. Los conductores se estremecan de fro, y los caballos, impacientes, pateaban el barro del camino. Acurrucados miserablemente en el fondo de las dos ltimas carretas haba diecisis hombres: lanceros y escuderos de los gigantescos jinetes que provistos de brillantes armaduras rodeaban el pequeo convoy. Los caballeros montaban corceles Averland de amplio pecho, todos ellos adornados con gualdrapas bordadas; ninguno meda menos de dos metros de alto. La fortaleza de aquellos guerreros era tan visible que pareca una capa ms de su blindaje, una potente manifestacin de la temible fuerza de los ejrcitos del Imperio. Empuaban las pesadas lanzas orgullosamente en alto; pendones prpura, dorados y morados pendan de las puntas de hierro y ondeaban al viento. Las viseras enrejadas de los yelmos les oscurecan el rostro, pero no haba la menor duda del porte regio de todos y cada uno de los caballeros. Pieles de pantera hmedas adornaban las protecciones de los hombros, y tanto el estandarte imperial como el distintivo herldico personal de Kaspar se agitaban ruidosamente en el asta de la bandera de un caballero a causa del fuerte viento. Disclpame, Stefan dijo Kaspar, estaba admirando las fortificaciones. Vale, pero deberamos cruzar las murallas dijo Stefan Reiger, el amigo ms antiguo y leal de Kaspar. Estoy completamente helado y tus viejos huesos tampoco se llevan bien con este fro. Por qu insistes en cabalgar si ah delante hay un carruaje perfectamente equipado? Traerlo ha sido una maldita prdida de tiempo, si quieres saber mi opinin. El caballero que montaba junto al carruaje volvi la cabeza y su disgusto ante la familiaridad de Stefan fue patente a pesar de la visera bajada. Muchos nobles del Imperio habran azotado a un subordinado por hablar en aquel tono familiar, pero Stefan haba peleado junto a Kaspar durante demasiados aos y todos tenan que aguantarse ante semejante tontera. Olvdate de mis achaques, Stefan, llegars al templo de Morr antes que yo. S, es posible, pero estoy mucho mejor conservado. Soy como el buen vino tileano: mejoro con los aos. Mira, viejo, si lo que quieres decir es que te vuelves agrio como el vinagre, entonces estoy totalmente de acuerdo contigo. Pero tienes razn, deberamos cruzar las murallas; no tardar en anochecer. Kaspar hundi sus talones en los flancos del caballo y tir de las riendas en direccin a las puertas de la ciudad. El caballero que iba en cabeza tambin espole su montura para

cabalgar al lado de Kaspar y, a su lado, cruz el ancho puente de piedra y se aproxim a la puerta. Levant la proteccin del yelmo y apareci el rostro cincelado de un patricio, arrugado por las preocupaciones y las vicisitudes de la vida. Kaspar dio una palmada con su mano enguantada en el hombro de la armadura del caballero. S lo que ests pensando, Kurt dijo Kaspar. Kurt Bremen, el jefe de los caballeros, ech un vistazo a los guerreros apostados en las almenas y, al distinguir entre ellos a varios expertos arqueros, frunci el entrecejo. Lo nico que espero repuso Bremen, comindose slabas a la manera tpica de Altdorf es que ninguno de los soldados de all arriba suelte los dedos de la cuerda del arco. No es de mi incumbencia la forma en que los subordinados se dirigen a ti. Mi nico inters, embajador Von Velten, es verte a salvo en tu puesto. Kaspar asinti con la cabeza, sin hacer caso del implcito desdn de Bremen por su actual tarea, y sigui con la mirada fija. No tienes en gran estima a los soldados de Kislev, Kurt? He tenido a mis rdenes a buena parte de ellos en el campo de batalla. Son salvajes, es cierto, pero son hombres llenos de coraje y con sentido del honor. Los lanceros alados son equiparables a cualquier orden de caballera del Imperio Bremen agit bruscamente la cabeza y torci el labio de forma despectiva, y entonces se dio cuenta de que le estaban haciendo morder el anzuelo. Volvi a contemplar las murallas y asinti de mala gana. Tal vez admiti. He odo que sus lanceros y sus arqueros a caballo son guerreros de una fiereza rayana en la temeridad, pero los dems son perezosa espuma de Gospodar. Preferira confiar mis flancos a una compaa libre. Entonces tienes mucho que aprender sobre los kislevitas le espet Kaspar, adelantndolo. Las puertas se abrieron de par en par girando sobre unas bisagras bien engrasadas, y Kaspar, de repente, se encontr ante un hombre con el bigote ms espeso y largo que jams hubiera visto. Llevaba una rada tnica sin mangas en la que campeaba el oso rampante sobre una oxidada cota de malla, y masticaba de forma poco elegante un muslo de pollo. Tras l, formaba un destacamento de soldados provistos de armaduras con ballestas y lanzas. El hombre lanz una mirada escrutadora a Kaspar y luego observ el carruaje y los carros que lo seguan. Nya, doyest vha?ladr al fin, obviamente borracho. Nya kislevarindijo Kaspar agitando la cabeza. Quines vosotros? pregunt finalmente el hombre pronunciando el Reikspiel de forma embarullada y apenas inteligible.

Bremen abri la boca para hablar, pero Kaspar lo hizo callar con un gesto mientras desmontaba junto al que custodiaba la puerta. El hombre tena los ojos legaosos y enrojecidos, y le haba costado mucho fijar la mirada en Kaspar. Su aliento era ftido y rancio. Me llamo Kaspar von Velten y soy el nuevo embajador en la corte de la Reina del Hielo de Kislev. Os pido, a ti y a tus hombres, que os apartis de la puerta y permitis que mi expedicin entre en la ciudad. Kaspar sac de su jubn un rollo de pergamino que ostentaba el guila imperial sobre un sello de cera y lo coloc ante la venosa nariz del vigilante de la puerta. Entiendes lo que te digo? pregunt. En un breve instante de lucidez, el hombre se dio cuenta de la presencia de los caballeros y de la ondeante bandera, y se tambale hacia atrs. Luego agit una mano ms o menos en direccin a los soldados situados tras l, que, agradecidos, retrocedieron hacia el calor de las dependencias de la guardia. Kaspar volvi a guardarse el pergamino y rpidamente mont de un salto. El vigilante farfull un saludo y Kaspar sonri mientras el borracho exclamaba: Bienvenidos a Kislev. II Kaspar, al salir de la oscuridad de la entrada y entrar en Kislev, qued deslumhrado a causa del cambio de luz. Ante l se abra una explanada cubierta de grava y plagada de puestos de venta y mercaderes vociferantes; el aire pareca ms espeso debido al olor a pescado y al ruido de voces que soltaban palabras malsonantes. Tres calles, igualmente repletas de gente y animales de carga, permitan dirigirse hacia el centro. Kaspar aspir el penetrante aroma de la bulliciosa ciudad. Los edificios, bien construidos, eran de piedra, y los tejados, de tejas de arcilla. El traqueteo de las ruedas de los carros resonaba tras l, y apart su caballo a un lado mientras Stefan cruzaba la puerta de entrada. De modo que esto es Kislev dijo ste, nada impresionado. Me recuerda Marienburg. Demasiado apretujado, demasiado ruidoso y huele a pescado. Ya tendrs tiempo de quejarte de este puesto, Stefan. Ahora quiero llegar a la embajada antes de que tu amigo borracho haga correr la voz. Bah! Aquel ebrio imbcil, es probable que ahora ni siquiera se acuerde de nosotros. Es probable, pero no nos har ningn dao ser prudentes afirm Kaspar. Luego se gir en la silla para dirigirse a Kurt Bremen y agit la mano sealando hacia tres calles ms adelante. Kurt, t has estado aqu antes. Cul es el camino ms corto para llegar a la embajada?

El jefe de los caballeros seal la calle de en medio. Por all; la Goromadny Prospekt conduce a travs de la ciudad hasta la plaza Geroyev. La embajada est detrs del alto templo dedicado al dios lobo. Kaspar solt una carcajada. Incluso han planificado su ciudad para poder meter sus narices en nuestra casa: han situado la embajada de la nacin sigmarita detrs del templo de Ulric. Oh, son astutos estos kislevitas. Vamos, pongmonos en camino. Estoy seguro de que el embajador Teugenheim estar encantado de vernos. Los carros y el carruaje empezaron a abrirse paso lentamente por Goromadny Prospekt. Las calles estaban atestadas de gente que corra apresurada a sus quehaceres, bien abrigada con clidas capas de piel y gorras de lana. Era gente de aspecto fiero, observ Kaspar, ms bajos que la mayora de los habitantes del Imperio pero de porte altivo. Aqu y all vio tipos severos y de andares jactanciosos vestidos con pieles y armaduras, reminiscencias de los invasores de Norse que asolaron los asentamientos de la costa del Mar de las Garras. Bremen y el caballero que portaba el palo del estandarte iban dividiendo el mar de ceudos kislevitas con sus gigantescos caballos de guerra, seguidos por Kaspar y los dems. A lo largo de las cunetas y en las esquinas de las calles, los pordioseros a los que les faltaba un brazo o una pierna pedan algunos copecs, y putas pintarrajeadas pregonaban la mercanca con hastiada resignacin. La ciudad ola a desesperanza. Se pareca mucho a cualquier otra ciudad del Viejo Mundo de aquellos tiempos, pens Kaspar. Las guerras del pasado ao haban llevado la desgracia a todos los rincones del mundo y haban cambiado para siempre los paisajes del Imperio y la ciudad de Kislev. Zonas enteras de Ostermark, Ostland y del sur de Kislev haban sido devastadas por el paso de los ejrcitos, y la hambruna desol el paisaje como un vido asesino. Despus de la calamitosa derrota de Aachden, decenas de miles de miembros de tribus, ebrios de sangre, haban invadido la ciudad del Imperio llamada Wolfenburgo. Las esperanzas de la nacin de Kaspar ahora se basaban en la resistencia de aquella gran ciudad del norte hasta la llegada del invierno, cuando el ejrcito enemigo sera vctima del fro y del hambre. Si caa antes, entonces el camino hacia el sur en direccin a Altdorf quedara abierto por completo. Hordas de millares de refugiados huan de los ejrcitos del norte en direccin al sur, y haba comunidades enteras que ahora eran poco ms que ciudades fantasma. Eran malos tiempos para sentirse seguro; pero haba algo ms: una innegable tensin que no tena nada que ver con los tambores de guerra, como si la gente no quisiera quedarse en la calle ni un segundo ms de lo debido. Qu extrao Calle adelante, atrajo su vista un destello de color: un relucente carruaje verde oscuro que circulaba en direccin contraria a la suya. Aunque de un diseo pasado de moda tena aspecto regio, y Kaspar advirti que los kislevitas se apartaban jubilosos al paso del vehculo sin el refunfuar que habitualmente acompaaba su propia marcha. La puerta lacada mostraba un blasn con una corona en torno a un corazn, y, cuando el carruaje pas junto a l, Kaspar

vislumbr por la ventana abierta a una seora de cabello negro como ala de cuervo. La dama inclin la cabeza hacia l, que a su vez estir el cuello para seguir al carruaje de la mujer, que avanzaba por el camino que ellos acababan de recorrer. No tardaron en perderlo de vista cuando dobl una esquina siguiendo en direccin paralela a las murallas de la ciudad. Kaspar volvi a fijar la atencin en la calle mientras se preguntaba quin sera aquella mujer, cuando una figura vestida con una tnica negra apareci de repente ante l. Kaspar tir bruscamente hacia atrs de las riendas del caballo. La indumentaria del hombre le indic que era uno de los sacerdotes de Kislev. Su rostro, iluminado con una expresin de demente, no le gust en absoluto. Se llev respetuosamente la mano al ala del sombrero y apart el caballo hacia la izquierda para esquivar al hombre, pero ste le cort el paso una vez ms. Como no quera problemas con la iglesia local, Kaspar se oblig a sonrer y de nuevo apart el caballo. Y otra vez el sacerdote volvi a cerrarle el paso. Sers juzgado! grit con voz ronca. La clera del Carnicero caer sobre ti! Te arrancar el corazn para preparar un postre y tus rganos sern un delicioso banquete! Eh, t! le espet Kurt Bremen, que cabalgaba delante de Kaspar. Ocpate de tus cosas. No podemos perder tiempo con tipos como t. Vete de una vez! El sacerdote dirigi hacia el caballero un largo dedo incrustado de suciedad. Templario de Sigmar, tu dios aqu no puede ayudarte exclam en tono burln. La espada del Carnicero te abrir la barriga con la misma facilidad que sus dientes arrancarn la carne de tus huesos! Bremen desenvain parcialmente la espada y, con toda la intencin, mostr al sacerdote de cara pringosa la reluciente hoja. El hombre escupi al suelo frente a Bremen, dio media vuelta y con agilidad se alej corriendo. La muchedumbre se lo trag en seguida y Bremen desliz la espada en la vaina. Est loco dijo. Desde luego asinti Kaspar, y sigui cabalgando. Goromadny Prospekt era una calle larga que recorra la ciudad a lo largo de medio kilmetro; era un lugar de gran actividad laboral en el que se realizaban todo tipo de trabajos. Los dueos de los puestos de venta gritaban a los transentes, los ladronzuelos se alejaban a toda prisa de sus vctimas, que trataban de alcanzarlos, y ciudadanos vestidos con pieles iban de un lado para otro. La mayora de los hombres lucan cabezas rapadas rematadas con una especie de moo cuidadosamente peinado y bigotes cados, en tanto que las mujeres llevaban sencillos vestidos de lana con chales ricamente bordados y gorras de piel. Al fin, la calle se convirti en una amplia avenida llena de tabernas, atestada de juerguistas que cantaban canciones marciales y agitaban largas hachas. Mientras Kaspar y su comitiva pasaban, los hombres redoblaron el estrpito de los cantos y blandieron las hachas de forma amenazadora hacia los caballeros. La avenida continuaba ensanchndose hasta desembocar

en la plaza Geroyev, enlosada de granito, que constitua el centro de la ciudad. Grandes estatuas de hierro de los zares fallecidos haca muchos aos dibujaban el contorno de la plaza, enmarcada por ornamentados edificios de piedra roja y tejados muy inclinados, coronados por torres con bvedas de cebolla y estrechas ventanas. Pero a pesar de su espectacularidad, los edificios que rodeaban la plaza slo eran plidas sombras de la imponente construccin que dominaba la lejana ladera: el palacio de la zarina Katarina la Grande, la Reina del Hielo. La impresionante fortaleza se alzaba piso a piso con torreones de piedra blanca y adornadas almenas de colores rematadas por una gran cpula dorada. Su belleza quitaba el aliento, como una enorme escultura de hielo que se alzara del suelo. Kaspar sinti un mayor respeto por los kislevitas. Ciertamente, un pueblo capaz de construir semejante monumento no poda estar formado slo por salvajes. Centr de nuevo su atencin en la calle y condujo al caballo en direccin al templo de Ulric: un macizo edificio de piedra blanca adornado con estatuas de fieros lobos que flanqueaban negras puertas de madera. Desde las escaleras, grupos de barbudos sacerdotes vestidos con tnicas negras los miraban fijamente con ojos burlones. En el csped del centro de la plaza haban instalado un amplio corral con varios grupos de veinte caballos que paseaban en crculo ante los gritos de una multitud de posibles compradores. Eran caballos toscos, animales resistentes que se daban bien en el duro clima de Kislev, pero que galopaban a menor velocidad que los caballos del Imperio, alimentados con grano. Incluso a esa distancia, Kaspar observ que muchos tenan el lomo anormalmente hundido. No daba a ninguno de ellos ms de seis meses de vida til. Una calle estrecha corra a lo largo del costado del templo del dios lobo, y los edificios de ambos lados la suman en una oscura penumbra. Kaspar esper a que el carruaje y los carros lo alcanzaran y luego penetr en el callejn, que pareca abandonado y conduca a un amplio patio en el centro del cual haba una fuente de bronce completamente cubierta con una ptina de color verde. Un lquido marrn y sucio borboteaba de la copa de un angelito y llenaba el cuenco de la fuente. Detrs de la vetusta fuente y de una herrumbrosa valla de hierro se encontraba la embajada del Imperio. Kaspar haba ledo las cartas del embajador Teugenheim durante el viaje desde Nuln y haba previsto que la embajada tendra un aspecto algo decadente, pero jams hubiera credo que la encontrara en el estado de dejadez y abandono con el que ahora apareca a su vista. Las ventanas de los edificios estaban tapiadas con tablas de madera; la obra de sillera presentaba grietas y roturas, y en las puertas haban pintado una ilegible inscripcin kislevita. De no ser por los dos guardias apoyados en alabardas, Kaspar hubiera pensado que el edificio estaba abandonado. Por el martillo de Sigmar! maldijo Bremen, consternado ante el aspecto de la embajada. Kaspar not cmo aumentaba su ira hacia Andreas Teugenheim, el hombre a quien tena que sustituir. Era imperdonable haber permitido que un puesto avanzado del emperador cayera en

tal estado de desmoronamiento. Cabalg hasta la verja, combada y abierta, y, mientras se acercaba al edificio, vio que por fin los guardias advertan su presencia. Cuando vieron a los Caballeros Pantera y el estandarte del Imperio ondeando tras Kaspar, la alarma se pint en los rostros de los dos guardias, lo cual agrad al nuevo embajador. Si no hubiera estado tan enojado, se habra redo de sus patticos intentos para alisar sus cochambrosos uniformes y ponerse firmes. Con toda probabilidad todava no se haban percatado de quin era realmente, pero sin duda saban que alguien lo bastante importante como para merecer un estandarte imperial y una comitiva de diecisis Caballeros Pantera era un hombre con el que no se poda jugar. Se detuvo ante la puerta e inclin la cabeza hacia Kurt Bremen, que desmont y se acerc a los asustados guardias. La expresin del rostro del caballero se endureci como el granito cuando lanz una crtica mirada a los dos hombres. Deberais avergonzaros de vosotros mismos empez diciendo. Mirad el estado de las armas y de las armaduras que llevis. Debera arrestaros ahora mismo! Bremen golpe una de las alabardas y comprob la mellada y deslustrada punta con el pulgar. Desafilada. Puso el arma frente al guardia y sacudi la cabeza. Si quisiera entrar en este edificio, cmo me detendras? rugi. Con esto? Con esta punta no podras ni abrirte paso entre la niebla de Altdorf! Y t, mrate la herrumbre del peto! Bremen volte la alabarda y golpe con fuerza el pecho del guardia con el extremo ms grueso del arma. El peto estaba tan oxidado que se resquebraj como la cscara de un huevo. Tipos como vosotros son una desgracia para el Imperio! Hablar con el oficial al mando de la guardia. Desde ahora mismo os relevo de vuestro deber. Los guardias se quedaron mudos y cabizbajos ante aquel ataque verbal. Bremen se volvi hacia sus caballeros y dijo: Werner Ostwald, monta guardia en la puerta. Que no entre nadie hasta que yo lo diga. Kaspar desmont y se reuni con Bremen. Apunt con un dedo hacia uno de los guardias y exclam: Llvame ante su eminencia el embajador Teugenheim inmediatamente! El hombre asinti con la cabeza y se apresur a abrir la puerta de la embajada. Mientras el guardia corra a toda prisa, Kaspar se volvi hacia Kurt Bremen y dijo: T y Valdhaas venid conmigo. Dejad al resto de los hombres junto a los carros. Tenemos

trabajo. Bremen transmiti las rdenes a sus caballeros y sigui a Kaspar y al guardia. III El interior heda inequvocamente a lugar abandonado; el aspecto negligente y desocupado de la embajada era aun ms patente dentro del edificio. Absolutamente nada colgaba de las paredes recubiertas de paneles de madera, y las tablas del suelo estaban descoloridas en los lugares de donde, sin duda, se haban llevado las alfombras. El guardia suba de mala gana por una ancha escalera que conduca a la siguiente planta, seguido por Kaspar, Bremen y Valdhaas. El hombre sudaba profusamente. Kaspar se dio cuenta de ello y tambin advirti que sus movimientos eran furtivos y nerviosos. Al igual que la planta baja, el segundo nivel de la embajada haba sido desposedo de muebles y decoracin. Caminaron por un largo pasillo en el que sus pasos sobre las tablas del suelo resonaban sonoramente, y al fin llegaron a una puerta artsticamente esculpida. El guardia seal hacia la puerta y tartamude: Este es el estudio del embajador. Pero bueno, tiene visita. Estoy seguro de que preferira que no lo molestaran. Entonces est claro que hoy no es precisamente su da exclam Kaspar, mientras giraba el pomo de la puerta y la abra de un empujn. La habitacin estaba tan atiborrada de muebles como vacas las otras salas del edificio. A un lado haba un enorme escritorio de roble y una vitrina con bebidas, mientras que al otro lado ardan unos leos en una chimenea de mrmol frente a la que se hallaban dos caras butacas de piel. Sentados en los sillones se encontraban dos hombres, uno de los cuales era obviamente un kislevita, con bigotes cados y tez oscura. Se estaba regalando con una copa de brandy y un cigarro, y mir a Kaspar y a los caballeros slo con un moderado inters. El segundo hombre, delgado como un palillo y vestido con un jubn rojo y azul, se alz de un salto del silln con una expresin de falsa jactancia en el rostro. Quines sois, por el nombre de Sigmar? pregunt con voz fina como un junco. Qu demonios estis haciendo en mis aposentos privados? Malditos sean vuestros ojos! Marchaos o llamar a mis guardias! Adelante, Teugenheim dijo Kaspar con calma, si esto te va hacer feliz, pero dudo que uno de cada diez tenga un arma que pueda hacer mella en las armaduras de los caballeros que tienes ante ti. Bremen dio un paso al frente con la mano en la empuadura de la espada. El embajador Teugenheim palideci al ver a los dos caballeros bien pertrechados de armaduras y con pieles sobre los hombros. Ech un vistazo al hombre sentado y se pas la lengua por los labios. Quines sois?

Me alegro de que lo preguntes dijo Kaspar, sacando el mismo pergamino sellado que antes haba mostrado al vigilante. Me llamo Kaspar von Velten y esto te lo explicar todo. Teugenheim cogi el pergamino, rompi el sello y ech un vistazo rpido al contenido del documento. Mientras lea sacuda la cabeza y mova los labios sin emitir sonido alguno. Puedo irme a casa? jade lentamente dejndose caer en el silln de piel. S. Te han vuelto a llamar a Altdorf y debes irte tan pronto como tus pertenencias hayan sido empaquetadas. Se acercan tiempos tenebrosos, Andreas, y no creo que ests en condiciones de afrontarlos. No asinti Teugenheim con aire triste. Pero lo intent, realmente trat de hacerlo Kaspar se dio cuenta de que Teugenheim no dejaba de lanzar rpidas y melanclicas miradas a la figura sentada en el butacn y dirigi su atencin hacia aquel hombre cuadrado. Seor, seras tan amable de concederme el placer de saber tu nombre? le pregunt. El hombre se levant del silln y Kaspar de repente se dio cuenta de lo enorme que era. Aquel hombre era un oso, ancho de espaldas y de poderosos msculos. Su barriga empezaba a crecer, pero su aspecto fsico era imponente. Bremen se acerc a Kaspar y mir amenazadoramente al hombretn, que le sonri con burlona indulgencia. Desde luego. Soy Vassily Chekatilo, amigo personal del embajador. Ahora el embajador soy yo y jams haba odo hablar de ti, Chekatilo. Por consiguiente, a menos que tengas algn asunto que resolver conmigo, sintindolo mucho, tendr que decirte que te vayas. Hablas alto para ser un hombre bajo fanfarrone Chekatilo; en especial cuando tienes lustrosos soldados a tu lado. Y t eres un gordinfln que no entiende las cosas sencillas que le piden. Ahora me has insultado dijo Chekatilo con una carcajada. S dijo Kaspar, lo he hecho. Acaso eso te plantea algn problema? Chekatilo hizo una mueca burlona y se inclin para acercrsele ms. No soy un hombre que olvida los insultos, Von Velten. Puedo ser un buen amigo de los que son capaces de recordarlo. Realmente sera una locura que me quisieras tener como enemigo. Me ests amenazando en mi propia embajada?

En absoluto, embajador sonri Chekatilo, apurando la copa de brandy y pegando una prolongada chupada al cigarro. Luego ech el humo a la cara de Bremen y solt una carcajada mientras el caballero farfullaba en medio de una nube azulada. Despus tir el cigarro sobre la alfombra y lo aplast con la bota. Kaspar dio un paso hacia Chekatilo y le espet en tono amenazante: Sal inmediatamente de la embajada! Como quieras dijo Chekatilo, pero te advierto que soy un hombre poderoso en Kislev. Te conviene no olvidarlo. Chekatilo apart a Kurt Bremen para encaminarse hacia la puerta y le dirigi una rpida salutacin burlona antes de dejar la sala soltando una carcajada despreciativa. Kaspar contuvo la clera y se volvi hacia Valdhaas mientras sealaba a Teugenheim. Escolta al embajador Teugenheim hasta sus aposentos y dispon que sus escuderos se ocupen de empaquetar sus pertenencias. Se quedar aqu hasta que podamos organizar su viaje de vuelta a Altdorf. El caballero salud e indic a Teugenheim que deba seguirlo. ste se levant del silln y dijo: No te envidio el puesto, Von Velten. Este lugar es un paraso de pordioseros y ladrones, y hay tantos excesos y desrdenes que despus de la puesta de sol nadie se atreve a aventurarse por las calles si no va bien acompaado. Kaspar asinti y afirm: Ya es hora de que te vayas, Andreas. Teugenheim esboz una sonrisa. Como Sigmar lo quiera dijo, y siguiendo al Caballero Pantera abandon la sala. Kaspar se dej caer en uno de los butacones y se frot la frente con ambas manos. Bremen, que se hallaba junto a la chimenea, se quit el yelmo y lo acomod en el pliegue del codo. Qu hacemos ahora, embajador? Vamos a poner patas arriba este lugar y a convertirlo en un puesto digno del Imperio. Pronto estaremos en guerra y tenemos que estar preparados. No es un trabajo fcil. No asinti Kaspar, pero por esta razn me han enviado aqu.

IV Mientras Kaspar guardaba su pluma de ganso y relea atentamente las palabras que acababa de escribir, la noche iba cayendo sobre la ciudad. Consider que el tono era el que menor riesgo de errores graves poda conllevar y luego esparci arena sobre la tinta, dobl la carta cuidadosamente y la sell con una gota de lacre rojo. Marc el lacre blando con el troquel de un cometa de cola bfida y dej la carta a un lado. Empuj el silln hacia atrs y, entumecido, se levant del escritorio y se dirigi hasta la ventana para mirar a la calle. Al da siguiente, uno de los Caballeros Pantera librara su misiva en el Palacio de Invierno; en la carta solicitaba una audiencia con la Reina del Hielo para tener la oportunidad de presentarse oficialmente. Tan slo esperaba que cualesquiera que fuesen los perjuicios ocasionados por Teugenheim durante su tiempo como embajador no predispondran a la zarina en su contra. Los datos objetivos de que dispona acerca de lo que haba acontecido en Kislev eran limitados, aunque, dado el estado de la embajada y sus arcas vacas, pareca claro que Chekatilo haba extorsionado o tal vez chantajeado a Teugenheim. Andreas Teugenheim jams tena que haber sido destinado a Kislev, pues era un puesto de guerra y l no tena ni temperamento ni energa para semejante cargo. Dado que numerosos ejrcitos rondaban por el Viejo Mundo, se necesitaban hombres valientes y de hierro para combatir en las batallas que se avecinaban, y los que ostentaban el poder en la corte de Altdorf haban decidido que Teugenheim no era ni una cosa ni otra. La primera incursin de una verdadera invasin del Imperio llegara sin duda por Kislev, y miles de sus campesinos no tardaran en marchar hacia el norte, hacia aquella regin desolada y azotada por el viento. Se necesitaran hombres versados en la guerra para garantizar que estaran dispuestos a pelear junto a los kislevitas, y Kaspar saba que sus aos de servicio en los ejrcitos de Karl Franz lo convertan en el candidato ideal para el cargo. O eso esperaba, por lo menos. Conoca perfectamente la tcnica de la guerra, pero las sutilezas y la etiqueta de la vida de la corte eran un misterio para l. Aos atrs, la esposa de Kaspar, Madeline, haba procurado que fuera un visitante habitual en la corte real de Nuln. Ella conoca mejor que l el valor del patrocinio de la Condesa Electora Emmanuelle von Liebewitz's, y, a pesar de las protestas de Kaspar, lo arrastr a todos sus legendarios bailes de mscaras y fiestas. Los relatos sobre la guerra y sobre la vida de campaa siempre interesaban a los decadentes cortesanos y hacan de l un popular invitado de palacio, a pesar suyo. Despus de la muerte de Madeline, Kaspar haba abandonado la sociedad cortesana y haba dedicado ms y ms tiempo a estar solo en una casa que de repente le pareca mucho mayor y mucho ms vaca que antes. A su puerta continuaban llegando invitaciones de palacio, pero l slo asista a las funciones que resultaban absolutamente imprescindibles. Sin embargo, su reputacin se haba extendido ms all de lo que l crea, y cuando requirieron su presencia en el palacio de la condesa para ofrecerle aquel cargo, se dio cuenta

de que no poda rechazarlo. Kaspar haba salido hacia Kislev aquella misma semana. Suspir, descorri las cortinas de la ventana y se acerc al fuego que crepitaba en la chimenea. La puerta se abri con gran estrpito y el sobresalto le hizo olvidar sus melanclicas ensoaciones; se dio la vuelta y se llev la mano a la espada. Una voluminosa figura con una enorme barba gris llenaba el hueco de la puerta y en la mano llevaba una botella de un lquido de color claro. Penetr en la sala y puso la botella sobre la mesa situada junto a los sillones de piel. Por Tor! exclam con voz de trueno. Me dijeron que tenamos nuevo embajador, pero nadie me dijo que fuera tan feo! Pavel! dijo Kaspar riendo, mientras el recin llegado se le acercaba a grandes zancadas. El gigante solt una cordial carcajada y lo abraz estrechamente con su cuerpo de oso. Kaspar dio unas palmadas en la espalda de su viejo amigo y sinti que le invada una inmensa alegra. Pavel Korovic, un compaero de campaas de sus das en el ejrcito, lo liber del abrazo y lo mir con fijeza. Aquel salvaje guerrero haba sido un gran amigo de Kaspar durante las guerras del norte y le haba salvado la vida ms veces de las que poda recordar. Quiz me parezcas menos feo cuando est borracho, no? Ya ests borracho, Pavel. No es verdad protest el gigante. Hoy slo he bebido dos botellas! Pero bebers ms, no es cierto? puntualiz Kaspar. Esas tenemos? Cuando cabalgaba en el campo de batalla ya me haba bebido muchas botellas antes de empezar a pelear! Lo recuerdo dijo Kaspar tomando la botella. Tus lanceros han peleado sobrios alguna vez? Pelear sobrios! Hombre, no digas tonteras! rugi Pavel arrebatndole la botella a Kaspar. Ningn dolgan ha combatido jams estando sobrio! Y ahora bebamos kvas juntos, como en los viejos tiempos! Sac el tapn con los dientes, lo escupi al fuego y bebi un largo trago. Luego, le pas la botella a Kaspar. Estoy contento de volver a verte, viejo amigo!

Kaspar tom un trago ms moderado y, tosiendo, le tendi de nuevo la botella. Ja, ja! ri Pavel. Ahora le das poco, ya no eres un soldado! Ya no puedes beber como el viejo Pavel, eh? Kaspar asinti con la cabeza mientras tosa. Tal vez, pero por lo menos nunca estar tan gordo como el viejo Pavel. Ningn caballo se atrevera a llevarte. Pavel se palme la redonda barriga y asinti con la cabeza sensatamente. Lo admito. Pero a Pavel no le importa. Por el contrario, ahora es Pavel quien lleva al caballo. Pero ya basta! Ahora vamos a beber. Tu y yo tenemos muchos asuntos pendientes. Muy bien dijo Kaspar, consciente de que le esperaba una noche de borrachera. No se puede decir que tenga mucho que hacer esta noche. Y, en cualquier caso, en nombre de Sigmar, qu ests haciendo aqu? Crea que estabas de vuelta a casa, para criar caballos en la stanista de Yemovia. Bah! Mi gente dice que soy un lichnostyob, un patn, y no quieren que vuelva! Pavel vuelve a la ciudad y su to Drostya le consigue un trabajo en la embajada para recompensarlo por sus aos de leal servicio en el ejrcito. Me llaman el enlace kislevita con el embajador imperial. Suena bien, verdad? Oh, s!, muy bien. Qu significa realmente? Pavel hizo una mueca burlona y despreciativa. Con ese bobo descastado de Teugenheim, significa que puedo pasarme casi todo el da bebiendo y caerme dormido en el despacho en vez de en una maloliente tienda en la estepa. Ven! Vamos a beber a mi casa. Estars invitado hasta que te liberes de Teugenheim! Kaspar era consciente de que su viejo compaero de armas no iba a aceptar un no por respuesta. Sonri; quiz le ira bien ponerse al da con Pavel y revivir los viejos tiempos. Adems, hasta que Teugenheim se marchara, no tena ganas de estar en la embajada y no le atraa la perspectiva de hospedarse en una posada. Puso un brazo en un hombro de Pavel. Pues vmonos, viejo amigo; espero que en casa tengas algo mejor que este kvas. No te preocupes por eso le tranquiliz Pavel. V Kaspar sorba el levas mientras Pavel lanzaba hacia atrs otro vaso de fuerte alcohol. La aficin del lancero al kvas era legendaria, y parece ser que los aos no haban disminuido su capacidad de beber. Kaspar ya notaba los efectos de la bebida y desde haca media hora iba

meciendo el vaso en la mano. Haban vaciado dos botellas y su compaero estaba borracho como una cuba. Estaban sentados ante el hogar de la cocina de Pavel, a menos de quinientos metros de la embajada; los carros y el carruaje estaban a salvo, amarrados en el patio del ayuntamiento. Stefan no haba aceptado el alojamiento ofrecido por Pavel, pues prefiri permanecer en la embajada, en donde poda empezar a determinar los trabajos necesarios para adecentarla. Con la excepcin de Valdhaas, que haca guardia afuera, los Caballeros Pantera haban ocupado aposentos de la embajada. Kaspar no envidiaba la bronca que Kurt Bremen pegara a los desaliados soldados que vivan all. Pavel sonrea burlonamente mientras apuraba otra copa y eructaba. A pesar de todas las apariencias, Kaspar saba que Pavel era desde luego un hombre perspicaz. La limitada correspondencia que haban intercambiado en los ltimos aos le haba indicado que un buen nmero de contratos altamente lucrativos para suministrar monturas al ejrcito kislevita, haban hecho de Pavel Korovic un hombre muy rico. Por cierto, quin es Chekatilo? pregunt Kaspar. Pavel hip y lo mir ceudo. Un hombre muy malo dijo al fin. Es un nekulturny, sin honor. Es un asesino y un ladrn, trafica con todo lo ilegal de Kislev. Tiene las manos metidas en muchos asuntos. Todos tienen que pagarle impuestos si no quieren pasarlo mal. Balazos, palizas. Dicen que mat a su propio hermano. Entonces, qu haca con Teugenheim? Acaso estaban aliados? Tratndose de Chekatilo no puedo sorprenderme de nada. Probablemente, Teugenheim le estaba vendiendo la embajada para pagar sus deudas. Tal vez al embajador le gustan las putas de lujo sugiri Pavel. Quin sabe, quiz Kislev tenga suerte y el Carnicero se encargue de Chekatilo. El inters de Kaspar se aviv de repente. Ya haba odo antes aquel nombre. El Carnicero? Quin es? Hace un rato he odo hablar de l a un sacerdote enloquecido en trminos entusiastas. Otro hombre malo. Un loco dijo Pavel en tono grave. Encendi una pipa con una vela y se la pas a Kaspar. Nadie sabe quin es el Carnicero, ni siquiera si se trata de un hombre. Mata hombres, mujeres y nios, y luego se desvanece en las sombras. Extirpa el corazn de las vctimas y se come su carne. Algunos dicen que es un perturbado, que los cuerpos tienen la carne desprendida de los huesos. Mata a muchos y los chekist no pueden atraparlo. Es un mal bicho, desde luego. La gente tiene miedo. Kaspar asinti y record una serie de asesinatos similares que se haba producido en Altdorf haca unos aos, los llamados asesinatos de la Bestia. Pero al fin, el vigilante Kleindeinst haba pillado y dado muerte al criminal.

A cunta gente ha matado? Pavel se encogi de hombros. Es difcil de precisar. A docenas, seguramente, tal vez ms. Pero la gente no para de morirse en Kislev. Quin es capaz de decir que todas esas muertes no son cosa del Carnicero? Tienes que olvidarte de l. Est loco y no tardaremos en atraparlo y colgarlo. Kaspar vaci el vaso y lo desliz por encima de la mesa hacia Pavel; se puso en pie, se desentumeci y dijo: No dudo de que tienes razn. En cualquier caso, estoy exhausto y me esperan das de mucho trabajo. Maana tengo que reunirme con el resto del personal de la embajada y preferira hacerlo sin resaca. Ya es suficiente por hoy. No quieres aguantar hasta que amanezca para cantar canciones de guerra! Te has vuelto blando, Kaspar von Velten! dijo riendo Pavel, y ech otro trago de kvas. Es posible, Pavel, pero ya no somos los jvenes que fuimos dijo Kaspar. Habla por ti, hombre del Imperio. Pavel se tomar el resto de la botella y dormir junto al fuego. Buenas noches, Pavel dijo Kaspar. Captulo 2 I Kaspar sacudi la cabeza, exasperado por lo que apareci ante su vista. Treinta soldados, vestidos con las libreas azules y rojas de Altdorf, tropezaban, se tambaleaban y avanzaban titubeantes hacia l, con la respiracin fatigada y desigual. A pesar del aire fro tenan la cara empapada de sudor, colorada y congestionada, mientras completaban la quinta vuelta a las murallas de Kislev. Los Caballeros Pantera, que haban terminado casi una hora antes y apenas haban sudado, se pusieron firmes ante los caballos de Kaspar y Pavel. Desde luego no es una imagen que impresione fue la obviedad que dijo Pavel. Sin duda asinti Kaspar con voz grave y amenazadora. Estos soldados no resistiran medio da en la formacin. Bastara una escaramuza para que fueran pasto de los cuervos. Pavel asinti con la cabeza, peg una fuerte chupada a un apestoso cigarro y lanz una sucia nube de humo azulado que ascendi hacia el cielo. No es como antes, eh?

Kaspar se permiti una crispada sonrisa. No, Pavel, no es como antes. Los hombres junto a los que pelebamos medan ms de tres metros y podan fustigar a un ejrcito con un golpe de alabarda! En cambio, estos lamentables individuos tendran serias dificultades para levantar una alabarda, y no digamos para blandira. Claro dijo Pavel; solt una carcajada y ech un trago de una petaca. A menudo me pregunto qu fue de aquellos hombres. Sabes algo de algn compaero de los viejos tiempos? Durante un tiempo, Tannhaus y yo nos escribimos unas cuantas cartas, pero despus me enter de que haba muerto tras unirse a una compaa de mercenarios que parti hacia Arabia. Pavel dio otro trago. Es una lstima. Me gustaba Tannhaus, poda luchar como un demonio y saba beber. Aquel maldito tonto tena ms de cincuenta aos exclam Kaspar. Debera de haberlo tenido condenadamente en cuenta en vez de partir, a su edad, en pos de la gloria. La guerra es un juego para hombres jvenes, Pavel. No est hecha para gente de nuestra edad. Por Ulric, hoy ests de un humor de perros, hombre del Imperio! murmur Pavel, y le ofreci la petaca. Vamos, echa un trago. Sin dejar de mirar a los exhaustos soldados, Kaspar la cogi, se llen la boca y trag de golpe; entonces advirti que la bota contena kvas, y poco menos que se dobl por efecto de la fuerte bebida. Le arda la garganta con aquel fuego lquido; tosi y los ojos le lagrimearon. Maldicin, Pavel! exclam Kaspar. Qu diablos ests haciendo? An no es medioda! Y qu? En Kislev es bueno beber pronto. Hace que el resto del da no parezca tan malo. Kaspar frunci el entrecejo, se pas el dorso de la mano por la boca para secrsela y dijo: Te lo pido como favor personal: trata de mantenerte sobrio, vale? Pavel se encogi de hombros y agarr de nuevo la petaca, pero no dijo nada. Entretanto, los soldados llegaban al fin junto a ellos, extenuados, al borde del colapso. Kaspar se dio cuenta de que su humor sombro todava se ennegreca ms. Que su predecesor hubiera permitido que los soldados cayeran en semejante estado de flojedad era algo increble y, de poder elegir, Kaspar los habra enviado a todos de vuelta al Imperio. No obstante, en las presentes circunstancias aquello no era posible. Kurt Bremen le haba

asegurado que los poda poner en forma, y precisamente haba dedicado a tal empeo la semana transcurrida desde su llegada a Kislev. Resplandeciente, con su brillante armadura y una piel de pantera que de forma impresionante le envolva los hombros, Bremen caminaba a grandes zancadas entre los jadeantes guardias; su rostro pareca capaz de fulminar con la mirada. Y vosotros os consideris soldados! bram. He visto mozuelas de servicio con ms vigor que todos vosotros! Despus de una hora de estar en el frente ya estarais pidiendo al enemigo que os destripara! Por lo menos los soldados tenan la decencia de sentirse avergonzados, observ Kaspar. Quiz todava haba entre ellos algunos dignos de llevar el uniforme del emperador. Mis caballeros terminaron su excursin con las armaduras completas, y ninguno tiene la cara tan roja como el culo de un tileano. No hemos hecho ningn entrenamiento nocturno en un ao se quej una voz aguda salida de entre los soldados. Es fcil deducirlo espet Bremen. Pues bien, esta holgazanera se ha acabado. Estoy al mando de vuestra unidad y os juro que vais a sentir ms odio por m del que jams habis sentido por nadie. Ya hemos empezado a sentirlo dijo otra voz. Bremen sonri, pero no haba nada tranquilizante en su expresin. Bueno gru. Pues ya hemos empezado. Os har aicos, os har sufrir hasta que me roguis que os mate para liberaros de tanto dolor. Pero no lo har. Os destrozar y luego os reconstruir para hacer de vosotros los condenadamente mejores soldados a las rdenes del emperador. Cuando Kaspar oy una carcajada en los terraplenes, dirigi su atencin hacia las murallas de la ciudad y observ la ladera de la colina. Grupos de soldados kislevitas reposaban en la parte frontal de la muralla, agolpados en torno a unos braseros humeantes, y se rean burlndose de los esfuerzos de los soldados del Imperio. Kaspar habra reventado si hubiera dejado pasar aquella mofa sin la respuesta adecuada. Hundi las espuelas y el caballo castrado se sobresalt y emprendi un medio galope; pas por delante de Bremen y se dirigi hacia la ciudad amurallada de Kislev. Se quit la bufanda que le envolva el cuello y, al hablar, su aliento qued suspendido en el aire. Veis aquellos hombres junto a la muralla? empez diciendo Kaspar. No alz la voz, pero todo el mundo comprendi los aos de autoridad que su tono implicaba. Con un gesto del brazo barri la muralla y aadi: Son guerreros kislevitas! Viven en un pas

amenazado constantemente por criaturas salidas de la peor de vuestras pesadillas. Tienen que estar preparados para luchar y ganar en cuanto lo exija la ocasin. Y en este preciso momento se estn riendo de vosotros! Kaspar hizo dar la vuelta al caballo y lo hizo avanzar entre el grupo de soldados. Y no Ies faltan motivos para rerse, pues todos vosotros sois realmente patticos, pedazos de mierda sin ningn valor sobre los que no meara aunque estuvierais ardiendo. Sois los peores soldados que jams he tenido bajo mis rdenes, y pongo a Sigmar por testigo de que vuestra torpeza no me pondr en evidencia. Encolerizados ceos fueron la respuesta a las palabras de Kaspar, pero el nuevo embajador an no haba terminado. Sois todo esto y cosas peores an continu Kaspar, pero slo por el momento. Sin embargo, llegaris a ser algo muy diferente. Sois soldados del emperador Karl Franz y sois mis hombres, y juntos nos convertiremos en algo de lo que nos sentiremos orgullosos. El embajador Teugenheim permiti que os olvidarais de que sois soldados del emperador. Pero ahora l ya no est y yo ocupo ese puesto. Y no pienso dejar que lo olvidis! Mientras Kaspar haca dar la vuelta de nuevo al caballo, una voz spera, con marcado acento y tono burln y despreciativo, exclam: Las cosas iban bien hasta que apareci tu cara. Kaspar mir hacia abajo y vio a un hombre cuyos msculos haca mucho tiempo que haban sido reemplazados por carne fofa y grasa, y cuyos rasgos delataban una vida de borracheras continuas. Su cara barbuda era una repugnante mscara despectiva y se haba llevado las manos a las caderas en actitud provocadora. Kaspar conoca aquella clase de hombres; haba encontrado incontables variantes durante su vida militar. Salt con agilidad de la silla y aterriz suavemente sobre el suelo fangoso. Confi las riendas a Kurt Bremen y con toda frialdad se dirigi hacia aquel hombre. La mayora de los soldados se pusieron en pie, algunos se situaron cerca del hombre barbudo, otros procuraron mantener cierta distancia. Kaspar era consciente de que se trataba de un momento crucial; en pocos instantes poda ganarse a aquellos hombres o los poda perder definitivamente. Tambin Kurt Bremen se haba dado cuenta de ello y avanz hasta situarse detrs de Kaspar, pero el embajador lo hizo retroceder con un gesto. Tena que hacerlo solo. Cmo te llamas? pregunt Kaspar, calibrando al hombre que tena delante. Era corpulento y, aunque no estaba en forma, Kaspar saba que sus carnosas manazas podan golpear como yunques. Marius Loeb repuso el hombre con el aliento amargo del rotgut, el licor alcohlico, barato y daino con el que se haba emborrachado la noche anterior.

Loeb cruz los brazos sobre el pecho. Kaspar constat que el hombretn confiaba en el soporte de los soldados que estaban tras l. Hasta entonces haban vivido muy bien en la embajada, y estara perdido si aquel viejo se sala con la suya. Loeb musit Kaspar lanzando una mirada al resto de los soldados. S, herr Korovic me ha hablado de ti. Al or su nombre, Pavel sonri y alz la bota en un gesto amistoso. Kaspar continu: Eres un borracho, un ladrn, un matn y un vago. No vales para una mierda. Maana estars fuera de aqu. La cara de Loeb se congestion y sus ojos echaron llamaradas de indignacin. Kaspar vio el puetazo antes de que hubiera recorrido medio trayecto y dio un paso al frente proyectando su puo hacia el rostro de Loeb: un golpe de boxeador, corto, duro y eficaz. El impacto hizo crujir de forma audible la nariz de Loeb. El hombretn se tambale y la sangre brot de la parte central de la cara, pero, con gran sorpresa de Kaspar, se mantuvo en pie. Gruendo, se precipit hacia adelante moviendo amenazadoramente sus enormes puos como rocas. Kaspar se apart hacia un lado y lanz un golpe rpido, sin extender el brazo, a la barriga de Loeb y luego le propin un tremendo puetazo cruzado en la mandbula. El corpulento hombretn tropez, pero sigui insistiendo, tratando de dar un violento golpe en la cabeza de Kaspar. El puetazo estaba mal dirigido, pero alcanz en la sien a Kaspar y le hizo ver las estrellas. Se tambale y se acerc a su adversario para propinarle una brutal serie de golpes cortos en la machacada cara. Los soldados se apretujaron en torno a los combatientes y gritaron para animar por igual a ambos luchadores; con la sangre que manaba de la boca del borracho cayeron algunos dientes. Kaspar estaba cansado y se dio cuenta de que la situacin se le estaba escapando de las manos. Haba credo que un buen puetazo habra bastado para derribar a Loeb, pero aquel hombre no pareca dispuesto a abandonar. En otras circunstancias hubiera sido una admirable actitud en un soldado, pero entonces Los ojos de Loeb estaban hinchados y la sangre le corra por la cara. Estaba prcticamente ciego, pero eso no pareca afectarlo demasiado. Rugi y trat de pegar una patada entre las piernas de Kaspar. El embajador se hizo a un lado y descarg un martillazo con el codo sobre una mejilla de Loeb y not cmo se rompa el hueso por el impacto. Los ojos de Loeb devinieron vidriosos, cay de rodillas y se desplom de bruces sobre el barro. Kaspar retrocedi y se frot los nudillos despellejados. Mir con fijeza a los pocos hombres que haban permanecido detrs de Loeb y dijo: Llevaos este pedazo de grasa inmunda a la embajada y suturadle las heridas. Maana regresa al Imperio. Mientras sus camaradas se inclinaban para recoger al inconsciente Loeb, un joven soldado

dio un paso al frente y dijo: Seor? Kaspar se puso las manos a la espalda y avanz hasta situarse ante el joven que acababa de hablar. Deba de tener veinte aos, era delgado, de rasgos bien dibujados y llevaba una despeinada melena oscura. Quin eres? Otro alborotador? pregunt Kaspar. Me llamo Leopold Dietz, seor, de Talabecland respondi el joven soldado, mirando a algn lugar por encima del hombro de Kaspar. Y no soy un alborotador; slo quera que supiese que no todos somos como Loeb. Aqu tambin hay buenos muchachos, y podemos ser mejores de lo que hemos demostrado antes. Mucho mejores. Bien, Leopold Dietz, espero que tengas razn. Sera una pena que hoy tuviera que aplastar ms crneos. Sin duda, seor asinti Leopold con una sonrisa irnica. Ninguno de nosotros tiene mandbulas de cristal como el grandulln de Loeb. Kaspar solt una carcajada y exclam: Me alegra orlo, hijo, porque necesito soldados duros que den lo mejor de s mismos. Se apart de Dietz y seal en direccin a los soldados que transportaban trabajosamente hacia las puertas al gigantesco Loeb. Ese hombre empez a decir Kaspar era un cncer. Os infect a todos para que hicierais menos de lo que sois capaces de hacer, menos de lo que vuestro deber os exige. Ese cncer ha sido extirpado, y a partir de ahora las cosas se harn de manera adecuada, como corresponde a una guarnicin de soldados del emperador. Soy un hombre duro pero tambin leal, y sabr corresponderos si me demostris que sois dignos de vuestros puestos. Kaspar se volvi hacia el ceudo Kurt Bremen. Constat que el Caballero Pantera no aprobaba sus mtodos, pero l, que haba salido de la clase de tropa, saba que slo haba una manera de ganarse el respeto de los soldados rasos. Tom de manos de Bremen las riendas del caballo castrado y, metiendo el pie en el estribo, mont de un salto. Pavel se acerc y le susurr: Tu primer puetazo fue bueno, pero creo que no fuiste al grano. Olvidaste lo que Pavel te ense sobre peleas callejeras? Ojos e ingles. Hay que cubrirse bien y atacar ah. Kaspar esboz una sonrisa mientras apretaba y extenda los puos. Senta ya el entumecimiento de los dedos y saba que la piel no tardara en ponrsele morada.

Ese hombretn casi te tumba con el puetazo en la cabeza coment Pavel. Quiz tengas razn, quiz eres demasiado viejo para la milicia. S, desde luego era un tipo duro reconoci Kaspar. Luego se puso los guantes de montar de piel negra mientras Pavel le daba una palmada en el hombro y sealaba con la cabeza hacia las puertas de la ciudad, donde tres jinetes los observaban en silencio. Kaspar se protegi los ojos de la luz del sol y contempl al pequeo grupo que bajaba por la serpenteante carretera hacia ellos. Dos caballeros provistos de armaduras de bronce y con capas de piel de oso flanqueaban a un hombre delgado de rasgos ascticos envuelto en una capa azul y con un gorro de piel firmemente encajado en la cabeza. Quin es se? Problemas gru Pavel. Kaspar ech un vistazo a las normalmente lacnicas facciones de Pavel, receloso ante el aspecto hostil que durante unos instantes se reflej en su rostro. Indic a Bremen que continuara con la instruccin de los soldados y espole al caballo. Vamos entonces, Pavel. Salgamos al encuentro de los problemas. Amigo mo, los gospodars siempre dicen: No salgas en busca de problemas; ya te encontrarn los problemas a ti murmur el gigante kislevita, mientras haca que su sobrecargado caballo siguiera al de Kaspar. El hombre delgado detuvo su montura, un caballo bayo castrado del Imperio, no la tpica montura ms pequea propia de las llanuras kislevitas, lo cual indicaba claramente que se trataba de un hombre con recursos. De forma inusual para un kislevita, iba bien rasurado, y sus labios dibujaron una mueca de disgusto cuando pos la vista en el cuerpo inconsciente de Loeb, dando a entender a Kaspar que se haba percatado de la reyerta. El hombre salud a Kaspar con una leve inclinacin y, sin hacer el menor caso de Pavel, pregunt: Tengo el placer de dirigirme al embajador Von Velten? Kaspar asinti con la cabeza. Por supuesto, aunque me llevas ventaja. Eres? Aquel hombre pareci hincharse bajo su voluminosa capa y luego se irgui y respondi: Soy Piotr Ivanovitch Losov, consejero jefe de la zarina Katarina la Grande, y te doy la bienvenida a su pas. Gracias, herr Losov. En qu puedo servirte?

Losov sac del interior de la capa un sobre de vitela con un sello de cera troquelado con el blasn de la mismsima Reina del Hielo y se lo entreg a Kaspar. Te traigo esto dijo, y espero que le prestes la debida atencin. Kaspar tom el sobre, rompi el sello y sac una invitacin, suntuosamente impresa en un papel de extraordinaria calidad en el que apareca una marca de agua con las iniciales de la realeza. El texto estampado en relieve dorado que Kaspar ley era una cordial invitacin para ser presentado aquella misma noche a la zarina en el Palacio de Invierno. Kaspar volvi a meter la invitacin en el sobre y dijo: Por favor, transmite mi agradecimiento a la zarina y comuncale que su invitacin nos honra y que la aceptamos encantados. Piotr Losov frunci el entrecejo lleno de confusin. Nos? empez a decir, pero antes de que pudiera aadir algo ms, Kaspar prosigui: Ser estupendo. Mi enlace kislevita y el capitn de los guardias sin duda tambin disfrutarn de la velada. He odo contar historias fabulosas sobre el esplendor del Palacio de Invierno. Losov segua con expresin ceuda, pero no dijo nada, pues se daba cuenta de que rechazar a los convidados por Kaspar implicara romper el protocolo. Por supuesto repuso Losov, lanzando una mirada de asco a Pavel. Estoy seguro de que la zarina tambin se sentir muy complacida de recibirlos. Kaspar sonri ante el apenas disimulado sarcasmo y dijo: Muchas gracias, por traerme esta invitacin, herr Losov. Espero verte de nuevo esta noche. Yo tambin respondi Losov, quitndose el gorro ante Kaspar y tirando de las riendas del caballo. Acompaado por su escolta, cabalg ladera arriba en direccin a la ciudad y se uni a una caravana de carros y campesinos envueltos en pieles. Kaspar contempl la retirada de Losov y luego se volvi hacia Pavel. Vosotros dos ya os conocais, no? S, nos tratamos hace tiempo confirm Pavel en tono neutro, pero no aadi nada ms. Kaspar dej el asunto para ms adelante y levant la vista hacia el bajo sol otoal. Todava brillaba, pero ya haban transcurrido varias horas desde el medioda. Una recepcin esta noche! Maldita sea, podra habernos hecho un poco ms de caso antes:

he estado esperando toda la semana para conseguir una audiencia con ella! Pavel se encogi de hombros. En cuanto Losov se perdi de vista, recuper su habitual entusiasmo. Amigo mo, son las maneras de la zarina. Ven, tenemos que regresar a la embajada y prepararnos. Pavel tiene que asegurarse de que estars presentable para visitar a la Reina del Hielo. Kaspar dio un tirn a la sencilla camisa gris y a la capa y las botas manchadas de barro, y se dio cuenta de hasta qu punto haba parecido un rudo campesino a los ojos del enviado de la zarina. Supongo que no hubiera sido correcto declinar la invitacin insinu Kaspar, agitando el sobre. Semejante idea pareci horrorizar a Pavel, que con la cabeza corrobor vigorosamente tal suposicin. Muy mal, s, muy mal. No puedes rechazarla. La etiqueta exige que las invitaciones de la Reina del Hielo tengan prioridad frente a cualquier otro compromiso previo. Incluso las obligaciones para con los muertos deben ser aplazadas, pues el duelo no exime a un invitado de asistir a las ceremonias de la corte. Y la perspectiva de comida y bebida gratis no tienen nada que ver con tus deseos tenaces de asistir a esa maldita fiesta En absoluto! exclam Pavel, y solt una carcajada. Pavel slo quiere estar seguro de que no vas a ofender en ningn caso a la Reina del Hielo. Si no tuvieras ya el pelo plateado, Pavel te lo volvera blanco si te contara la historia del ltimo hombre que ofendi a la zarina. Slo te dir que menos mal que l y su mujer ya tenan hijos! Entonces vmonos, amigo mo exclam Kaspar con una risita, y dirigi el caballo hacia las puertas de la ciudad. No tengo ganas de correr la misma suerte. Kaspar lanz un vistazo a los soldados, que haban empezado a correr una vez ms en torno a las murallas de la ciudad. Advirti que Leopold Dietz abra la marcha, mantena el ritmo de Kurt Bremen y exhortaba a los dems a esforzarse al mximo. Confiaba en que las palabras optimistas del joven soldado fueran algo ms que aire caliente. Durante los prximos meses necesitara soldados de los que pudiera sentirse orgulloso si quera que su embajada fuera tomada en serio. II Kaspar se puso el largo abrigo y se contempl en un espejo de cuerpo entero. Llevaba unos calzones negros introducidos en botas de cuero gris, una camisa blanca de algodn adornada con bordados y una levita negra austeramente confeccionada. Consider que tena todo el

aspecto de un servidor del Imperio incluso en el menor de los detalles. A pesar de sus cincuenta y cuatro aos, haba tratado de mantenerse en forma y su cuerpo era delgado pero fuerte. Desde la salida de Teugenheim a principios de semana, Kaspar haba considerado como suyos los aposentos del antiguo embajador y los haba vuelto a amueblar con su propio dinero. No viva como estaba acostumbrado, pero por el momento se apaara as. Dos horas antes, al volver del fro reinante fuera de las murallas de la ciudad, se haba baado y usado un jabn de hierbas kislevita que tena un aroma extrao pero no desagradable, y luego se haba afeitado, pasando la navaja dos veces por la barbilla. Kaspar pens que era habitual afeitarse la mayora de las maanas medio dormido y no cortarse; en cambio, el da en que haba algn acontecimiento importante siempre pareca que se haba castigado la piel con la hoja oxidada de un hacha. Se oy un golpe en la puerta y, antes de que pudiera responder, Stefan entr en la habitacin; en su brazo bueno sostena un montn de telas de colores. El brazo izquierdo terminaba en la mueca, pues un hachazo brutal le haba cortado la mano haca una dcada. Qu te parece? pregunt Kaspar. Oh, no, no, no! repuso Stefan con aspereza, mientras lanzaba una mirada desdeosa al atavo de Kaspar y pona los ojos en blanco. No vas a un funeral, maldito imbcil, vas a ser presentado a una reina. Qu es lo que no te gusta de mi indumentaria? pregunt Kaspar levantando los brazos y ponindose de nuevo ante el espejo. Tienes pinta de profesor de instituto coment Stefan, dejando caer el montn de telas en una silla junto a la ventana. Estamos en Kislev continu Stefan. Son una gente austera, lo cual no implica que vayan siempre vestidos de negro. Las fiestas de la realeza son una excusa para que los kislevitas se vistan como pavos reales y presuman con sus mejores galas. Como para subrayar las palabras de Stefan, la puerta se abri bruscamente y Pavel irrumpi en la habitacin de Kaspar, riendo burlonamente como un loco y vestido con una chillona mezcla de sedas y terciopelos. Llevaba un jubn azul cobalto y unas calzas, ceidas a su oscilante barriga, bordadas con hilo de plata y lentejuelas brillantes. Una elegante capa de armio le llegaba hasta las rodillas, y las botas, ridiculas y poco prcticas, eran de terciopelo blanco. Para completar el conjunto, Pavel se haba engominado el largo bigote gris a fin de que describiera unas espirales que descendan hasta debajo de la barbilla. Kaspar se qued boquiabierto al contemplar a su compaero mientras Stefan mostraba su aprobacin moviendo la cabeza. ste es el estilo asever. As es como hay que vestirse en la corte de Kislev.

Por favor, dime que ests bromeando gru Kaspar. Parece un maldito bufn de la corte! Pavel puso cara de consternacin y cruz los brazos. Mejor es parecer un bufn que un sacerdote de Morr, hombre del Imperio! Esta noche ser el hombre ms guapo. Las mujeres llorarn cuando vean a Pavel! De eso no tengo la menor duda opin Kaspar secamente. Pavel sonri, sin captar el tono irnico de Kaspar, y los siguientes veinte minutos fueron dedicados a un acalorado debate en el que Stefan y Pavel trataron de convencer al embajador para que llevara un atuendo ms abigarrado. Finalmente, se lleg a una solucin de compromiso y Kaspar acept llevar unos calzones verde esmeralda y, como una concesin a sus anfitriones kislevitas, una corta capa escarlata con rayas doradas y adornada con bordes de cebellina. La capa le colgaba holgadamente de los hombros y Kaspar la consideraba completamente intil: demasiado corta para abrigar y lo bastante difcil de mantener en su sitio cuando se andaba; era la tpica prenda de la aristocracia kislevita diseada sin la menor utilidad prctica. Al fin, Kaspar y Pavel bajaron hasta las puertas principales de la embajada para reunirse con Bremen, que los estaba esperando cubierto con una armadura reluciente como plata pulida. El caballero no llevaba ni cinto ni espada, y Kaspar se dio cuenta de hasta qu punto le incomodaba ir desarmado. Bremen mir hacia arriba cuando los oy acercarse y Kaspar advirti claramente cmo trataba de reprimir una sonrisa al ver sus estrafalarios atuendos. Ni una palabra le advirti Kaspar cuando Bremen abri la gruesa puerta de madera. El cielo estaba oscuro cuando salieron a la fra noche de Kislev. Tan slo acababa de anochecer, pero la noche haba cado con la habitual rapidez nortea y Kaspar sinti el fro en los huesos. Por Sigmar, esta vestimenta no abriga nada gru. Pate los guijarros del empedrado para entrar un poco en calor y baj por las escaleras que conducan a la verja de la embajada, en donde les esperaba un carruaje descubierto cuidadosamente barnizado. En el diminuto puesto del cochero estaba sentado un enorme conductor de larga barba envuelto en un vasto sobretodo y cubierto con una gorra cuadrada de terciopelo rojo. El hombre salt, abri la puerta y salud mientras Kaspar, Pavel y Bremen suban al coche. Volvi a su puesto de cochero, hizo sonar el ltigo, y con mano experta condujo el carruaje hacia la plaza Geroyev. III El cochero llevaba los caballos al trote con suma facilidad; sujetaba con firmeza entre sus manos las delgadas riendas, y Kaspar tuvo que admitir que el carruaje era un excelente medio de transporte. Los arneses, hechos con unas pocas tiras de cuero, apenas eran visibles y proporcionaban al corcel un aspecto maravilloso y elegante, pues pareca correr sin ninguna

restriccin bajo la gran pieza de madera arqueada situada sobre el collar del carruaje. Si todava viviera, a Madeline le hubiera encantado viajar de aquella manera, y durante un melanclico momento se la imagin sentada a su lado cruzando la noche. El carruaje atraves como un rayo el centro de la plaza y aminor la marcha cuando la pendiente se hizo ms empinada. Sigui suavemente por Urskoy Prospekt, la gran avenida triunfal que tomaba su nombre del monasterio del Relicario de San Alexei Urskoy, situado al principio de la misma. El macizo edificio de piedra era un santuario consagrado a los hroes de Kislev y la tumba del padre de la Reina del Hielo, el gran zar, el mismsimo Radii Bokha. La avenida presentaba un aspecto de lo ms animado durante todo el trayecto. A ambos lados de la misma, unos vehculos ms humildes se ofrecan para ser alquilados; disponan de recios caballos de tiro y los conducan campesinos de toscos abrigos que se haban juntado all, provinentes de la estepa circundante, para escapar del avance de los ejrcitos de los norteos. El terreno se hizo menos inclinado y ante ellos, junto a la cima de la Gora Geroyev, apareci el palacio de la Reina del Hielo. Kaspar lo haba visto en varias ocasiones durante la pasada semana y su majestuosidad lo haba sobrecogido, pero, de noche, iluminado desde abajo por grandes linternas de Catai, su belleza era fascinante. Es impresionante susurr Kaspar, mientras el diestro conductor cruzaba las verjas de hierro forjado de los jardines palaciegos y pasaba entre filas de caballeros armados y provistos de yelmos en forma de osos gruentes. La majestuosa escalera del palacio real resultaba an ms ostentosa a medida que uno se acercaba; sus fortificaciones eran tan formidables como las de las murallas de la ciudad. Los numerosos trineos y carruajes que los precedan iban depositando a sus ocupantes envueltos en pieles ante las puertas de madera negra del palacio y en seguida se apartaban para dejar sitio a los que los seguan. En la entrada, inmviles caballeros montados en caballos blancos permanecan vigilantes, mientras los carruajes vacos cruzaban de nuevo la puerta y se alineaban en la plaza; los cocheros se reunan en torno a enormes fogatas que ardan en braseros preparados para la ocasin. El conductor salt de nuevo de su puesto y en silencio les abri la portezuela del carruaje. Kaspar y Bremen bajaron, absolutamente admirados ante el talento del arquitecto del palacio. Pavel desliz algunos copecs de latn en la palma extendida del cochero y permaneci al lado de los dos hombres del Imperio, siguiendo sus miradas en torno al intrincado conjunto de columnas y frontones esculpidos que formaban la entrada del Palacio de Invierno. Tenis pinta de no haber visto nunca un palacio. Vayamos al interior antes de que nos tomen por ignorantes campesinos dijo Pavel, dirigindose a grandes zancadas hacia el palacio. Kaspar y Bremen se apresuraron a seguirlo. Las puertas de madera se fueron abriendo a medida que se acercaban hasta que entraron en el palacio de la zarina de Kislev. Apenas haban llegado al vestbulo, de suelo enlosado de mrmol, las puertas se cerraron.

La vasta antesala estaba repleta de gente: mujeres jvenes que charlaban animadamente y hombres que rean de alguna obscenidad. La inmensa mayora de los hombres eran militares, jvenes oficiales bigotudos de todos los cuerpos, con rostros ojerosos que daban fe de duras batallas entabladas en el oblast del norte contra las hordas de guerreros kurgan. Vestan brillantes capas de ricas telas y chaquetas ribeteadas de piel con holgadas mangas; era evidente que las armaduras haban sido reparadas con prisas, y todos llevaban yelmos con plumas coronados por un oso de plata de garras extendidas. Distribuidos aqu y all se encontraban los jefes de los regimientos de lanceros y los arqueros a caballo provistos de petos rojos y tnicas verdes, as como arcabuceros envueltos en largas tnicas y con abultadas cartucheras plateadas. Deslizndose discretamente entre la multitud, los pajes de la zarina, con librea, y las damas de honor, con tnicas largas de color azul hielo, liberaban a los invitados de sus pesadas pieles y portaban bandejas de plata repletas de aflautadas copas de espumoso vino bretoniano. Pavel alarg la mano y detuvo a uno de los sirvientes para procurarse tres bebidas. Kaspar acept una de las copas, sorbi un poco y sabore con placer el refrescante y burbujeante vino. Parece salido de un cuento de hadas dijo Kaspar, maravillado. Esto? se burl Pavel haciendo una mueca. Esto no es nada. Espera a ver la Galera de los Hroes, amigo mo. Kaspar sonri y, a pesar de sus reservas, se sinti atrapado en el humor bullicioso que pareca haber contagiado a los invitados mientras todos avanzaban lentamente hacia una grcil y curvada escalera de mrmol. El cortejo subi por la larga escalera engalanada con flores; colas de encaje se deslizaban entre columnas de prfido, y las gemas y los diamantes relucan a la luz de hermosos fanales giratorios adornados con sedas. Uniformes multicolores atravesaban el vestbulo, en el que resonaban los ruidos metlicos de sables y espuelas al chocar con el suelo. Pausadamente, los invitados iban ascendiendo entre filas de caballeros kislevitas elegidos entre los hombres ms guapos de la guardia de palacio: gigantes de magnfico aspecto, que permanecan impasibles con sus armaduras de bronce bruido. Una gigantesca pintura del padre de la zarina a lomos de un oso blanco de aspecto monstruoso dominaba la pared de la cabecera de la escalera, y, debajo de ella, Kaspar advirti la figura elegantemente vestida de Piotr Losov. Llevaba una larga tnica carmes, adornada con volantes de piel amarilla y borlas plateadas. El consejero de la zarina lo divis y levant la mano en seal de bienvenida.

S prudente con se le advirti Pavel cuando llegaron a lo alto de la escalera. Es una serpiente de la que nunca te debes fiar. Antes de que Kaspar pudiera preguntar algo a Pavel, Losov se plant ante ellos y estrech la mano de Kaspar. Sonriendo dijo: Bienvenido al Palacio de Invierno, embajador Von Velten. Me alegro de volver a verte. Me siento honrado por la invitacin, herr Losov. El palacio es majestuoso, jams haba visto nada parecido. Realmente es una maravilla. Losov asinti con la cabeza, aceptando amablemente el cumplido, mientras Kaspar aada: Permteme que te presente a mis compaeros. ste es el capitn de mi guardia, Kurt Bremen, de los Caballeros Pantera. Me siento honrado, seor respondi Losov, mientras Bremen haca una ligera reverencia y juntaba sus talones. Y aqu est dijo Kaspar sealando a Pavel el enlace kislevita del embajador imperial, Pavel Korovic. Pavel y yo servimos juntos en el ejrcito del emperador hace muchos aos. Es un viejo y leal amigo. Sin apenas molestarse en disimular su desprecio, Losov inclin levemente la cabeza en direccin a Pavel y luego dijo: Si me lo permites, me gustara acompaaros a la Galera de los Hroes. Esta noche hay aqu mucha gente que en mi opinin, herr embajador, sera interesante que conocieras si quieres que el desempeo de tu cargo sea provechoso. En tanto en cuanto los puntos de vista del emperador se dejen or en la corte, considerar haber empleado el tiempo de forma provechosa repuso Kaspar. Te comprendo perfectamente, herr embajador. Sirvientes con libreas azules mantenan abiertas las puertas blancas situadas bajo el inmenso retrato mientras Losov los haca pasar a la Galera de los Hroes; y, una vez ms, Kaspar no encontr palabras para describir la opulencia de lo que apareci ante su vista. IV La Galera de los Hroes era una de las secciones de un gran conjunto arquitectnico de tres partes, construida con un material que Kaspar al principio crey que era cristal y luego advirti que, de hecho, era hielo macizo. Esta primera parte de la galera constitua el ala sur del palacio, y la luz de centenares de candelabros de plata se reflejaba en miradas de puntitos que deslumhraban de forma rutilante. A un lado, a travs de una nica gran bveda y de una serie de arcos con columnas de hielo, se abra una imponente sala semicircular llena de mesas

dispuestas para la cena. En el otro lado, un conjunto de pequeos arcos conduca desde la galera a otro espacio igualmente impresionante en el que entusiastas espectadores contemplaban a un grupo de guerreros desnudos de cintura para arriba que se entrenaban con largas espadas curvadas. Kaspar se detuvo para mirar, con paralizante repulsin, a los guerreros que llevaban hojas envainadas en pliegues de piel cauterizada a lo largo de los musculosos pechos y estmagos. Largas colas de caballo pendan de los crneos rasurados y llevaban fajas azul celeste atadas a las estrechas cinturas. Un guapo guerrero con un largo bigote engominado y un moo untado de aceite saltaba gilmente sobre las puntas de los pies en el centro de un crculo de guerreros. Tena el cuerpo grcil de un bailarn y, a la vez, las caderas estrechas y los hombros potentes de un espadachn. Portaba dos magnficas hojas y llevaba los holgados pantalones de lucha de color escarlata propios de la caballera. Llevaba el cuerpo untado de aceite y los bien esculpidos msculos brillaban a la luz de las antorchas. Cuatro guerreros con atuendos similares lo rodearon, se inclinaron ante l y alzaron las espadas. Kaspar observaba con mirada experta mientras el guerrero solitario se agachaba en actitud de pelea, dirigiendo una hoja hacia su oponente ms prximo y haciendo girar la otra sobre su cabeza. Quin es ese guerrero? pregunt Kaspar, cuando Piotr Losov se detuvo a su lado. Es Sasha Fiodorovich Kajetan dijo con orgullo Losov. Est al mando de uno de los escuadrones ms gloriosos de la Legin del Grifo de la zarina. Su familia tiene haciendas en una regin extraordinariamente pintoresca del Tobol, y muchos dicen que mandar la Legin antes de que acabe el ao. Kaspar asinti con la cabeza, lgicamente impresionado, mientras los cuatro espadachines se acercaban a Kajetan. No parece una pelea muy equilibrada. Lo s asinti Losov, pero Kajetan es Droyaska, un maestro de esgrima. Si aceptara ms rivales parecera que lo haca para lucirse. Kaspar ech una rpida y sorprendida ojeada a Losov y de nuevo centr su atencin en el combate. Los fros rasgos de Kajetan no transmitan temor ante la perspectiva de enfrentarse a cuatro oponentes armados, y Kaspar no era capaz de decidir si lo que estaba viendo era una muestra de coraje o de arrogancia. Empez la pelea, pero termin tan rpidamente que a Kaspar le cost creer lo que acababa de ver. Mientras el primer adversario de Kajetan trataba de darle una estocada, l salt y gir en el aire para aterrizar entre dos de los espadachines, y con los pomos de las dos espadas que empuaba les golpe la frente. Mientras ellos caan, l sigui en accin: se hizo a un lado para esquivar el tajo de la espada de otro oponente y se ech a rodar por debajo de una estocada alta que a juicio de Kaspar lo hubiera decapitado sin la menor duda. Se puso de

rodillas y, con una pierna, peg un profundo y violento barrido que golpe las piernas de otro espadachn, derribndolo. Con el codo martille el cuello del cado e inmediatamente arque la espalda y cruz las dos espadas por encima de la cabeza para bloquear un tajo vertical. Luego dio un salto mortal hacia atrs y propin una tremebunda patada en la mandbula de su ltimo contrincante mientras daba un giro en el aire y a continuacin aterrizaba elegantemente con las espadas cruzadas ante l. Enardecidos aplausos resonaron en la sala, y Kaspar se encontr aplaudiendo tambin, asombrado por la sublime destreza de aquel guerrero. Los cuatro contrincantes se levantaron aturdidos, mientras los aplausos arreciaban. Por todos los dioses, en qu lugar ha aprendido a pelear este hombre? pregunt. Tengo entendido que recibi las enseanzas de una orden de guerreros del lejano este explic Losov vagamente. En una de las islas de Catai, segn creo. Kaspar asinti con la cabeza, sintiendo an temor y respeto ante la asombrosa exhibicin de Kajetan, y se dirigi desde el lugar del combate a la galera principal. El imponente techo abovedado estaba recubierto de un vasto mosaico que representaba la coronacin de Igor el Terrible, y de su centro colgaba un gran candelabro de los tiempos del zar Alexis. Grandes columnas, construidas con hielo teido de color sepia, con sutiles vetas de hilo de oro y coronadas por estriados capiteles esculpidos a mano, sustentaban el techo. Las paredes eran lisas y translcidas, y numerosas alfombras de Bretonia, Estalia y Tilea cubran el fro suelo de un extremo a otro. Kaspar estaba asombrado. Muchos aos atrs haba visitado el palacio imperial de Altdorf, cuando recibi el bastn de mando de general, pero su esplendor palideca ante aquella opulencia. Vio que tambin Bremen estaba sorprendido ante lo que le rodeaba, mientras que Pavel se acercaba a otro sirviente para rellenar las copas vacas. Losov condujo a Kaspar al interior de la sala y le mostr las particularmente impresionantes pinturas y las caractersticas de la estancia. La Galera de los Hroes toma su nombre de la coleccin de pinturas de los zares kislevitas aqu expuestas. Constituye una historia viva de los antiguos gobernantes de Kislev: incluye retratos de los zares Alexis, Radii Bokha y Alexander, de los hijos de ste y, por supuesto, de las reinas Khan, Miska y Anastasia. Kaspar, maravillado de todo lo que le rodeaba, asenta con la cabeza mientras Losov hablaba. ste prosegua con su relato. Los muebles son bretonianos en su mayor parte e incluyen un conjunto de piezas de Eugene Fosse, el cual fue llevado al Palacio de Invierno desde Bordeleaux en 2071. Cuando Losov empez a hablar de los retratos de las reinas Khan, Kaspar se distrajo fijando

su atencin en una mujer de cabello negro como ala de cuervo y vestida con un traje marfil que avanzaba a la cola de la multitud de invitados. Mientras aparentaba atender a Losov, trat de verle la cara, pero para su frustracin, ella permaneca parcialmente fuera de su vista. Cuando capt un destello de la maliciosa sonrisa de la dama, un tenue recuerdo le revolote en la memoria, pero no lo pudo atrapar. Kaspar se dio cuenta de que Losov haba seguido avanzando y se apresur a alcanzarlo, pero choc con otro invitado y le derram el vino sobre la chaqueta de piel. Horrorizado, Kaspar dijo: Lo siento mucho, seor. Ha sido culpa ma Una ristra de ininteligibles palabras kislevitas se le vino encima y, aunque su conocimiento de la lengua era rudimentario, comprendi que el invitado lo estaba insultando de un modo horrible. Era un hombre fuerte y ancho de espaldas ataviado con pieles y armadura ostensiblemente caras. Llevaba un yelmo con visera ribeteado de oro, lo cual indicaba que se trataba de un boyardo, un miembro de la nobleza kislevita, y sus facciones enmarcadas por una barba rojiza hablaban de una dura vida al aire libre. El choque poco menos que le hizo perder el equilibrio, y Kaspar comprob que el boyardo estaba borracho como una cuba; sus ojos legaosos eran feos y hostiles. Eh, t, eres un hombre del Imperio? pregunt el boyardo con un marcado acento Reikspiel. Lo soy, s contest Kaspar. Soy Imperio bastardo pronunci con impertinencia el otro. Se mantiene a salvo con la sangre de Kislev. T y tu pas estarais muertos si no fuera por nosotros. Los hijos de Kislev mueren para que tu pas est a salvo, y tan slo cuando el Imperio arde vens a combatir. Kaspar tuvo que esforzarse mucho para conservar la calma cuando el boyardo borracho le hurgone el pecho con un grueso dedo. A qu has venido, eh? Quieres que los guerreros de Kislev peleen por ti? Ja! Nos tratas como a perros y luego esperas que muramos por ti? Eso no es Mierda para ti, hombre del Imperio. Espero que tu pas arda en el infierno gru el boyardo. Kaspar apret los puos sintiendo que cada vez le resultaba ms difcil conservar la calma. Agarr la tnica del boyardo y baj la cara del borracho hasta ponerla al nivel de la suya. Ahora escchame, pedazo de

Venga ya, Alexei Kovovich dijo Piotr Losov con suavidad, apareciendo junto a Kaspar y separando a los dos hombres. No hay para tanto. Esta noche, el embajador Von Velten ser presentado a la zarina y estoy seguro de que no querrs lastimarlo antes del evento, verdad? Alexei Kovovich dirigi su atencin hacia Losov y luego escupi en el suelo frente a Kaspar; se dio la vuelta y, tambalendose, se fue a ver las exhibiciones marciales de la otra sala. En el saln, numerosas cabezas se haban vuelto para contemplar el altercado y Kaspar not que se ruborizaba. Te pido disculpas, embajador dijo Losov. El boyardo Kovovich puede ser un tanto grosero cuando ha bebido demasiado, aunque es un gran guerrero si consigue mantenerse sobrio. Lamento decirte que es un rasgo comn en una parte de nuestra aristocracia. Est bien dijo Kaspar, avergonzado por su prdida de control. Qu impresin les habra causado aquello a los kislevitas? Mientras Losov lo acompaaba hacia una fila de invitados que se extenda desde unas puertas dobles de oro batido en el extremo opuesto de la sala, se fue tranquilizando poco a poco. Al parecer no era la nica persona que aquella noche iba a ser presentada a la zarina y, a juzgar por su posicin en la fila, tampoco era la ms relevante. Un decorativo reloj colocado sobre las puertas empez a sonar, y a la dcima campanada se abrieron las puertas dobles de un aposento interior. Al instante, un silencio mortal rein en la galera. Una voz anunci: La zarina Katarina la Grande, reina de todo Kislev! Kaspar entonces contempl por vez primera a la infame Reina del Hielo. Alta y majestuosa, de una belleza que recordaba una artstica escultura, la zarina llevaba un vestido largo azul plido con una cola de encaje que brillaba como si estuviera hecha de cristales de hielo. El cabello, del color del cielo de un claro da invernal, lo llevaba recogido bajo una media luna de terciopelo azul celeste, decorada con perlas, de la que penda un largo velo blanco. Numerosos sirvientes y familiares prximos seguan a la Reina del Hielo. Mientras la soberana saludaba a los que estaban ms cerca de las puertas de sus estancias, Kaspar observ el efecto que la entrada de la zarina haba causado en los rostros de los que se encontraban en la sala. Todos los semblantes haban adquirido la misma expresin, alternativamente seria y sonriente, como si tuvieran miedo de cruzar su mirada con la de la reina y al mismo tiempo temieran no hacerlo. La zarina casi haba llegado donde l se encontraba, y Kaspar record, mientras el aire en torno se haca ms fro, que la Reina del Hielo tena fama de poderosa hechicera; se deca que sus poderes provenan de las heladas tierras del mismsimo Kislev. Sinti escalofros cuando dirigi la vista a la cintura de la zarina y advirti, all ceida, una espada de larga hoja. El arma irradiaba ondas de fro helado, y Kaspar descubri que estaba ante Hielo del Miedo, la temible espada de guerra. La espada mgica haba sido forjada en tiempos remotos por

Miska, una de las reinas Khan, y empuada por ella cuando haba conquistado regiones enteras del Imperio. No slo era muy poco habitual que la zarina apareciera armada en una ocasin como aqulla, sino que Kaspar tambin advirti que era un insulto premeditado, pues el arma que portaba la reina haba matado, en pocas anteriores, a muchos nobles del Imperio. Al fin la zarina lleg ante Kaspar, y ste percibi el fro de su proximidad en lo ms profundo de sus huesos mientras le brindaba una respetuosa reverencia. La Reina del Hielo le dio la mano con la palma hacia abajo, y Kaspar la alz hasta su boca para besarla sutilmente. Se le quemaron los labios del fro, como si hubiera dado un beso a un bloque de hielo. El embajador se enderez y, cuando la Reina del Hielo se ech hacia atrs el velo de encaje que le cubra el rostro, sus miradas se cruzaron. La zarina tena la piel plida y translcida, y sus labios dibujaban una sonrisa burlona; los ojos eran como piececitas de fro zafiro. Embajador Von Velten, nos alegramos de que hayas podido asistir. Espero que la asistencia a nuestra velada no te haya apartado de ningn asunto urgente. En absoluto, majestad. No me hubiera perdido esto por todo el oro de las Montaas Grises. Bien asinti la zarina, mientras sus ojos lechosos se dirigan hacia otros invitados de la fila. Te felicito por el palacio, es realmente magnfico. Gracias por tus amables palabras, embajador Von Velten. Por supuesto, siempre es un placer dar la bienvenida a un soberano de un pas hermano en la figura del representante del Imperio en Kislev; espero que tengas ms xito que tu predecesor. Slo deseo servir, majestad. Qu maravillosa filosofa tienes, embajador! dijo la zarina con cierta guasa, y luego avanz hasta el invitado siguiente mientras Kaspar senta que el aire fro se haba ido con ella. V Mientras los primeros acordes de una marcha militar se mezclaban con corteses aplausos, la zarina, acompaada de su actual favorito, se dirigi hacia el centro de la larga sala. Haban quitado las valiosas alfombras de pases extranjeros para dejar al descubierto el suelo pulido, ms adecuado para el baile. Otras parejas siguieron a la Reina del Hielo, y Kaspar se percat de que Pavel ofreca la mano a una dama de cabellos grises, lo bastante mayor como para ser su abuela, y sonrea con expresin indulgente mientras se pavoneaba como si fuera un autntico zar. Cuando vio que una chica joven, de no ms de diecisis veranos, tomaba de la mano a Kurt Bremen y que por poco ste rodaba por el suelo, el embajador solt una carcajada. La multitud aplauda al paso de la zarina y Kaspar se uni a los aplausos; al poco se le hel la sonrisa cuando una delicada mano se desliz en la suya y lo apart de la pista de

baile. Abri la boca para protestar, pero la cerr al instante al reconocer a la dama de cabellos oscuros que antes haba estado buscando. La mujer le sonri y Kaspar supuso que tal vez tendra unos treinta y cinco aos; su belleza salvaje le impresion profundamente. La cabellera negro azabache, que le caa desde una media luna de seda adornada con joyas, le cubra los hombros como un leo iridiscente y enmarcaba a la perfeccin sus labios carnosos y sus ojos verde jade. El traje marfil coqueteaba pdicamente con el colgante de oro que penda en su amplio escote. El dije era una corona en torno a un corazn, y Kaspar reconoci que se trataba del blasn del carruaje con el que se haba cruzado poco despus de entrar en Kislev. La frgil imagen que haba retenido emergi a la superficie de su mente, y entonces record el rostro de la dama pasando junto a l en Goromadny Prospekt. Advirti que la mujer lo estaba mirando y se sonroj, pues se dio cuenta de que ella deba de pensar que la estaba observando. La dama se ri silenciosa y festivamente y, mientras pasaban por una serie de arcos del muro este de la galera, seal con la cabeza en direccin a una galera adyacente. Kaspar, tras comprobar que Bremen y Pavel seguan estando ocupados, asinti en silencio y acompa a la mujer hasta aquella galera. Era ms pequea que la Galera de los Hroes, pero no menos impresionante. A la izquierda de Kaspar, una amplia escalera descenda hasta un conjunto de puertas dobles que daban a un resplandeciente jardn de rboles blancos y esculturas de hielo. Una gran pintura, que describa la batalla final de la Gran Guerra contra el Caos, que tuvo lugar a las puertas de Kislev, presida la sala; cogidos de la mano, Kaspar y la mujer se acercaron a contemplarla. La dama mir el cuadro fijamente, como si estuviera en trance; mantena en la suya la mano de Kaspar, que sigui su mirada. El cuadro era una obra de gran tamao, y el embajador qued impresionado por la pasin que reflejaba pese a su tendenciosidad. En el cuadro, la ciudad de Kislev apareca envuelta en llamas, y sus nobles guerreros estaban pintados con recias pinceladas y actitud arrogante. Los enanos y guerreros del Imperio, que tambin haban peleado para derrotar a las fuerzas del Caos, estaban representados con trazos ms dbiles, menos seguros, con rostros oscuros. Kaspar tuvo que buscar cuidadosamente para encontrar al mismsimo Magnus el Piadoso, el hroe del Imperio que haba llevado a los ejrcitos aliados a la victoria final. En el mbito de las obras de arte revisionistas, aquel cuadro era un clsico. Cuando el baile adquiri ms solemnidad, Kaspar ech una rpida ojeada por encima del hombro hacia la Galera de los Hroes. Reconoci los primeros compases de una mazurca, una apasionada danza militar de Kislev, y sonri al ver a un joven guerrero de la Legin del Grifo seguir el ritmo de la msica con la suela de su bota provista de espuela. El hombre tom entre sus brazos a una mujer de cabellos color castao rojizo, se lanz hacia adelante y, con grandes zancadas, recorri la sala a saltos. Luego hizo dar un giro a la risuea chica y se dej caer de rodillas ante ella. El corazn de Kaspar dio un brinco al recordar la mazurca que

haba bailado con Madeline en Nuln. Era un baile de los viejos tiempos galantes, cargado de sugerencias de amor apasionado y romntico. Sinti sobre l los ojos de la mujer y apart la vista de la animada danza; alz la mano de la dama y, al notar la tibieza de su piel, se la bes. Sin duda, eres una persona galante, Kaspar von Velten. Seora, todos deben ser galantes en presencia de la belleza respondi Kaspar, sin soltarla de la mano. Si todos los hombres pensaran como t dijo la dama sonriendo. Pero desgraciadamente no siempre es as. Triste verdad, seora asinti Kaspar. Quera preguntarle cmo se llamaba o cmo se haba enterado de su nombre, pero temi que tales preguntas rompieran el encanto especial que los retena all en aquel momento. Soy Anastasia Vilkovadijo ella, resolviendo el dilema. La reina Khan susurr Kaspar, maldiciendo su torpeza para sus adentros. Se supona que era un diplomtico y all estaba, con la lengua trabada, soltando precipitadamente lo primero que le pasaba por la cabeza. Anastasia ri y dijo: S, me pusieron el mismo nombre que ella, pero para tu tranquilidad, te dir que no tengo ninguna intencin de clavar tu cabeza en lo alto del palo de un carro. Bueno, siempre es un consuelo repuso Kaspar recobrando en parte la serenidad. Aunque me han contado que tengo una muy mala racha, creo que eso sera un poco exagerado. En el mejor de los casos no sera poltico dada mi posicin en Kislev asinti Kaspar. Los ojos de Anastasia miraron por encima del hombro de Kaspar y ste se volvi y vio al hombre que haba ofrecido la sorprendente exhibicin de alguien capaz de dominar la tcnica de la esgrima y de tener la zancada segura y natural de un guerrero. Llevaba una tnica bordada de color verde, un fajn escarlata que le cruzaba el pecho y dos espadas gemelas enfundadas en vainas de piel cruzadas a la espalda. La cola de caballo, recin untada de aceite, le colgaba en torno al cuello como una escurridiza serpiente. Sus ojos color violeta tenan la frialdad del acero propia de un guerrero listo para entrar en combate, y Kaspar tuvo que reprimirse para no dar un paso atrs. El hombre se inclin cortsmente ante Anastasia sin hacer caso de Kaspar y dijo algo en la oscura lengua de Kislev. El rostro de Anastasia expres una evidente contrariedad; sacudi la

cabeza con visible impaciencia y lanz una cautelosa y fugaz mirada hacia Kaspar. Kaspar, te han presentado a Sasha Kajetan? pregunt Anastasia. An no repuso Kaspar, y se volvi hacia Kajetan para ofrecerle la mano. Es un placer, seor. Qu ests haciendo? inquiri Kajetan, sin hacer caso de la mano que le tenda Kaspar . Por qu ests hablando con Anastasia de este modo? Lo siento dijo Kaspar, confundido y sin saber cmo reaccionar. No pretendo Pues yo s! le espet el espadachn. No creas que no he comprendido lo que estabas tratando de hacer aqu. Anastasia es ma, no tuya. Oh, vamos protest Anastasia. No es sta en absoluto la clase de conversacin que ahora deberamos mantener. Tratas de decirme que hace un segundo este hombre no te estaba besando la mano? Tal como debe hacerlo un caballero afirm Anastasia con altivez, aunque Kaspar advirti una punta de emocin en el tono de su voz y se dio cuenta de que la mujer se mostraba complacida por el hecho de que dos hombres discutieran por ella. El embajador se percat del color que ascenda por el cuello de Kajetan y, sabedor de que para l era impensable enfrentarse a aquel hombre, dijo: Te aseguro, herr Kajetan, que mis intenciones eran estrictamente honorables. Si hubiera sabido que t y madame Vilkova formabais una pareja, jams habra actuado de manera inadecuada. Sasha y yo no somos una pareja, somos viejos amigos dijo Anastasia con una risilla. Kaspar vio que un destello de emocin cruzaba los fros rasgos de Kajetan, y se pregunt si el guerrero ya conoca los sentimientos que la mujer acababa de expresar. El embajador oy que la msica de la sala principal iba llegando a su final, y su clera hacia Kajetan aument cuando el espadachn agarr de forma impulsiva el brazo de Anastasia. Hace poco he tenido el privilegio de ser testigo de tu destreza para el combate, herr Kajetan. Jams haba visto nada igual. Kajetan asinti con la cabeza, momentneamente distrado, y dijo: Gracias. Verdaderamente emocionante dijo Kaspar, mientras jugueteaba con el cuello de la camisa; aunque nunca es lo mismo cuando no hay riesgo y los rivales son camaradas.

Kajetan se ruboriz y exclam, burln: Nada me hara ms feliz que medir mi espada con la tuya y demostrarte lo que ocurre cuando los rivales no son camaradas. Eso no va a ser necesario se apresur a decir Anastasia, interponindose entre los dos hombres. A escondidas de Kajetan se sac del escote una hoja de papel doblada y la puso en la mano de Kaspar. Al tiempo que un unnime suspiro de consternacin llegaba desde la sala principal, la dama se inclin hacia adelante y susurr: Son instrucciones para llegar a mi casa. Ponte en contacto conmigo. Luego enlaz su brazo con el de Kajetan y se alej con el espadachn. Mientras adverta que Kurt Bremen se le acercaba con rostro severo, Kaspar asinti con la cabeza y desliz el papel en el bolsillo del pecho de su camisa. Qu ha ocurrido? le pregunt Kaspar, mirando ms all del caballero y viendo los rostros ansiosos de la sala principal. Wolfenburgo ha cado afirm Bremen. Captulo 3 I Contempl al boyardo apoyado en el muro del callejn para permitir que el kvas de la noche fluyera de su cuerpo en forma de chorro de caliente orina. Contempl cmo el borracho se balanceaba y cmo, una vez hubo acabado, tena cierta dificultad en abrocharse los botones de los calzones. Contempl cmo el boyardo bajaba tambalendose por la calleja; sus pensamientos se volvieron amargos al ver mentalmente de nuevo el rostro de la mujer. Baj como un espectro por el callejn, desnudo como las bestias del bosque oscuro, siguiendo al zigzagueante boyardo mientras, entre la brumosa oscuridad de la ciudad, se encaminaba a sus aposentos. Al mirar la oscilante espalda del boyardo sinti que le creca en el pecho una amargura familiar. No contento con pegar a su madre con un atizador y dejarla medio muerta, su padre haba dirigido el largo instrumento de hierro negro contra el muchacho, golpendolo varias veces para inculcarle por igual obediencia y respeto. Gimote al recordar aquel dolor y aquella humillacin. La impotencia que lo haba atenazado hasta el momento en que haba alcanzado su yo autntico. En su ignorancia, la gente de aquella ciudad lo llamaba el Carnicero, y l solt una carcajada ante lo inapropiado del nombre. Al or la carcajada a sus espaldas, el boyardo se dio la vuelta y choc con un muro.

Suspendi la persecucin y trat de camuflarse pegndose a la pared de ladrillo y reteniendo la respiracin para evitar que aquel imbcil borracho pudiera, de alguna manera, percatarse de su presencia. Saba que era muy poco probable. La dbil luz proyectada por la luna confera a la niebla un resplandor de espectral blancura y las antorchas del palacio no eran ms que un distante recuerdo. Los pasos descontrolados del boyardo se haban hecho ms ruidosos y distingua con facilidad su voluminosa figura vestida con pieles avanzando deforma vacilante entre la espesa y hmeda bruma. Una palabra familiar le vino a la cabeza. Perseguido. De nuevo imagin el rostro maltrecho de la mujer, ensangrentado y con un ojo cerrado por la hinchazn de contusiones supurantes. Apret los dientes con una rabia y un amor que no haban menguado con el tiempo, y cerr los puos con fuerza mientras planeaba acabar con la vida de aquel pattico ejemplar de la especie humana que se tambaleaba y eructaba delante de l. Se haba prometido a s mismo que en aquella ocasin disfrutara con lo que tena que hacer. Su otro yo gimoteara y llorara, pero acaso no era l la cara secreta de su otro yo? Haba arrinconado la debilidad en una esquina de su mente y no la liberara hasta despus de haber cumplido su misin. Imagin lo que ocurrira a continuacin; y una vez ms vio el campo verde en donde haba dado los primeros y vacilantes pasos del camino que le haba llevado hasta all, donde haba emergido por primera vez suyo autntico. La sangre, el hacha y el sabor de la carne caliente arrancada de los huesos de un cuerpo viviente. El boyardo incluso llevaba el mismo yelmo en forma de pico, la chaqueta del mismo color que Dio una profunda inspiracin para calmarse, sintiendo que le naca en el pecho la familiar excitacin de la caza, ante la perspectiva de volver a complacerla. Extrajo de su cuerpo la larga y fina hoja del cuchillo que su madre le haba dado y avanz sigilosamente. All. Vio que el boyardo se detena en la esquina de un edificio de ladrillo rojo en mal estado; la luz de la luna iluminaba sus odiosasfacciones. La cara de Alexei Kovovich estaba congestionada por el alcohol y por una santurrona indignacin. Imaginaba perfectamente cunto le haba gustado al boyardo poder insultar al nuevo embajador del Imperio. Se mordi el labio con fuerza para ahogar el grito provocado por una clera que le quemabapor dentro hasta la incandescencia. Salt hacia adelante y agarr al boyardo por el brazo, le hizo dar la vuelta y le hundi el cuchillo en la repugnante cara. El hombre rugi de dolor y cay de rodillas, con la cabeza colgando hacia atrs, apenas sostenida por la debilitada musculatura. La luz de la luna centelle en la hoja que le asestaba pualadas una y otra vez. La garganta del boyardo pareca un giser; se abalanza sobre l, solt el cuchillo y le arranc la carne con sus propias manos. Flujo de babas y ros de sangre en la fra noche.

Mientras le morda la cara, tragaba pedazos de carnefibrosa. Mientras le hincaba los pulgares en la masa gelatinosa de los ojos, vomitaba sobre elpecho del boyardo. Mientras recuperaba su otra vida, sangraba y su otro yo gimoteaba. No poda disfrutarla. La odiaba casi tanto como se odiaba a s mismo. II Kaspar firm un pagar y se lo entreg a Stefan con un gruido de disgusto. Le pareca idiota estar gastando dinero, su propio dinero, en volver a amueblar la embajada y devolverle la grandeza original que tena cuando las hordas de norteos la redujeron a ruinas. Pero haba que mantener los estndares y pasara tiempo antes de que llegase ms dinero de Altdorf. Fuera se oan los empleados que borraban las inscripciones kislevitas de las paredes de la embajada, mientras los vidrieros arrancaban las tablas de madera que cubran las ventanas y las sustituan por cristales recin fabricados. Vamos progresando de forma lenta pero segura afirm Stefan. La embajada no tardar en convertirse en un puesto avanzado del que el emperador se sentir orgulloso. Pero llevar tiempo, Stefan, un tiempo del que no estoy seguro de disponer. Tal vez dijo Stefan, y lanz una mirada crtica a Pavel, que estaba cmodamente instalado al fondo de la sala fumando una larga y maloliente pipa. Pero no podemos permitir que estos kislevitas se crean mejores que nosotros, no? Ya se sabe coment Pavel, despus de guiar un ojo y antes de emitir un anillo de humo. No se trata de eso afirm Kaspar. Me sentira mejor si tan slo supiera que no estoy tirando el dinero. Han llegado ms noticias del Imperio? pregunt Stefan. La cuestin fue formulada a la ligera, pero Kaspar percibi la ansiedad que ocultaba. La noticia de la cada de Wolfenburgo haba sido un golpe moral muy duro, agravado an ms por la ausencia de una informacin fiable posterior. Jinetes y mensajeros llegaban de forma espordica; todos con confusos y contradictorios rumores provenientes del Imperio. Nada fiable, no dijo Kaspar sacudiendo la cabeza.

Ayer habl con algunos arcabuceros de Wissenland explic Stefan. Su regimiento fue destruido en Zhedevka y desde entonces han subsistido de forma muy precaria. Dicen que han odo que los kurgans han hostigado las tierras del sur y estn acampados en las afueras de Talabheim. S asinti Kaspar arqueando las cejas. Y tambin he odo que los kurgans estn en el oeste del Imperio, en algn lugar cercano a Middenheim. No te lo crees? Kaspar sacudi la cabeza. Claro que no. Ningn ejrcito puede cubrir distancias tan considerables en tan poco tiempo. Deberas saberlo de sobra. Lo realmente importante es que, con la llegada del invierno, creo que los kurgans se volvern hacia el norte y marcharn de nuevo hacia Kislev. Un rumor habla de nutridos grupos de rezagados en el oblast. Muchos soldados dijo Pavel. Es cierto? pregunt Kaspar. Que me aspen si lo s. La zarina no comparte precisamente sus informes conmigo. Vaya, gracias por la aclaracin dijo Stefan. Kaspar no hizo caso de la banal disputa y se puso a hojear un montn de papeles en su escritorio. Estaba fatigado, y el estrs de los ltimos das estaba empezando a pasarle factura. Las peticiones de audiencia elevadas a la zarina para hablar de la cooperacin militar se vean invariablemente bloqueadas, aunque Piotr Losov le haba asegurado que la Reina del Hielo le concedera una audiencia tan pronto como pudiera. Estos arcabuceros de Wissenland de los que hablabas dijo, dnde estn acuartelados? No lo estn. Precisamente acampan extramuros: ellos y unos cuantos cientos de almas ms que bajaron despus de combatir en el norte. Dijiste que viven en precario? S. Averigua quin los manda y pdele que venga a verme. Y averigua qu ocurri con la comida que fue enviada a Kislev para alimentar a esos hombres. Quiero saber por qu no han recibido las provisiones previstas. Stefan asinti con la cabeza y se fue mientras Pavel se diriga a la ventana. Se acercan malos tiempos dijo sensatamente.

Desde luego asinti Kaspar, frotndose los ojos. Pavel jams haba visto la ciudad as. Cmo? Crees que Kislev est siempre tan llena de gente? pregunt Pavel. No, la mayora vive en la estepa, en stanistas. Pequeos pueblos, sabes? La mayor parte slo vienen a la ciudad al principio del invierno para vender pieles, carne y cosas as. Y ahora bajan al sur a causa de los hombres de las tribus?En efecto; ya ha ocurrido otras veces, pero no de esta manera. Aunque los bandidos kyazak, sobre todo Kul y Tahmak, cabalgan por la estepa para matar y robar, la gente se siente segura detrs de sus muros de madera. Pero tiene que haber otra cosa adems de los jinetes kyazak para que esas gentes vengan a la ciudad. La gente de Kislev es gente de campo, no de piedra: no abandonan la estepa a menos que los obliguen a ello. Kaspar asinti con la cabeza tras escuchar a Pavel. La ciudad estaba repleta de gente, pero no ms que la mayora de ciudades que haba visitado; no se le haba ocurrido que aquello poda deberse a una situacin anormal. Si hay otro ejrcito organizndose en el norte, esto va a ir de mal en peor, Pavel. No importa. Kislev ya ha superado antes tiempos ms duros. Sobrevivi entonces y sobrevivir ahora. Pareces muy seguro. Cunto tiempo hace que me conoces? pregunt de repente Pavel. No lo s con exactitud. Quiz veinticinco aos? Y en todos estos aos, me has visto alguna vez abandonar la lucha? Nunca respondi Kaspar al instante. As somos los de Kislev. El pas es lo nico que importa. Nosotros podemos morir, pero Kislev pervivir. En tanto en cuanto la tierra contine, nosotros tambin lo haremos. Los norteos nos pueden matar a todos, pero al fin ellos tambin morirn o alguien los matar. Para la tierra eso no importa. Kislev es el pas y el pas es Kislev. El hilo de los pensamientos de Pavel era demasiado abstracto para que Kaspar lo siguiera, y se limit a asentir con la cabeza sin estar seguro de lo que su amigo quera decir exactamente. Se ahorr tener que pensar una respuesta gracias a la pregunta de Pavel: Esperas visita?

No respondi Kaspar y, al or un ruido de voces irritadas que llegaba de la calle, se levant de la silla. III Se despert y no pudo abrir la boca. Se agarr los labios y despeg la mscara de piel muerta de su cara. Lleno de repulsin, la arroj al suelo con violencia. Estaba sentado, muy rgido, con los ojos desorbitados a causa del terror. El sol, a poca altura sobre el horizonte, se filtraba por la claraboya sucia y apenas iluminaba la buhardilla de madera; motas de polvo flotaban entre los extraviados rayos de luz. En torno a l se oa el zumbido de las moscas que se le posaban en los labios y en los brazos, en las partes cubiertas por manchas de sangre seca fuertemente adherida. Algo penda de un gancho detrs de l, pero todava no quiso mirarlo. Se esforz para ponerse en pie. Al asaltarle el hedor de la buhardilla putrefaccin y pestilencia de fluidos para embalsamar robados en el edificio Chekist, le subi del estmago una terrible sensacin de mareo. Al despertarse all, supo que el ser que haba en su interior y que l llamaba su yo autntico haba vuelto a matar, aunque no recordaba a quin se haba comido aquel ser. Lo nico cierto era que otra vida haba sido arrancada de este mundo entre gemidos, y que aquel ser, es decir, l, era responsable del crimen. Se puso de rodillas y sinti nuseas; not en la boca sabor a carne cruda. La culpa lo sobrepasaba y solloz como un recin nacido durante ms de una hora, balancendose en posicin fetal hasta que se acord del medalln; lo abri y mir el retrato con fijeza. El medalln tambin guardaba una mecha de cabellos rizados de color castao rojizo, y el hombre la presion contra la cara e inhal el agradable aroma del perfume de la mujer. Aspir profundamente, y la conmocin lleg a tal nivel que fue capaz de ponerse de rodillas. Los persistentes ecos del yo autntico desaparecieron de su mente mientras coga un fajn rojo, como el del boyardo kislevita, y se frotaba la cara con l. A medida que iba limpindosela, senta que recuperaba la identidad y la energa. Silenciosamente, con pasos ligeros, se acerc a la trampilla de la buhardilla y se dispuso a escuchar cualquier ruido que viniera de abajo. Siempre pona especial cuidado en ocultar a los dems las actividades de su yo autntico; no podran entender el dolor que le produca el desgarro entre sus dos personalidades en lucha abierta entre s. Satisfecho porque la guarnicionera de la planta baja estaba vaca, abri la trampilla y se desliz hasta el fro suelo de madera. Comprob que, salvo por los caballos que permanecan en sus cubculos de la planta baja, el edificio estaba vaco, y rpidamente se dirigi a su acuartelamiento en el edificio contiguo. All encontr ropa limpia, una toalla de lino y una pastilla de jabn perfumado; luego se encamin al patio de ejercicios. Accion la bomba manual, llen con agua helada el abrevadero de los caballos situado ante el

establo y procedi a lavarse el cuerpo con jabn. Mientras lavaba las manchas de sangre pegadas a la piel, repeta el mantra de la tranquilidad y se iba sintiendo ms calmado, ms fuerte y ms decidido con la letana. El yo autntico todava estaba all, por supuesto, pero l poda sentir cmo retroceda hacia la parte posterior de su mente a cada inspiracin. l no saba a quin haba matado su yo autntico, pero s saba que quienquiera que hubiera sido haba sufrido una muerte horriblemente dolorosa. Pero l no poda considerarse responsable, verdad? Cuando llegaban los sueos y su yo autntico tomaba el control, l no tena ningn poder sobre ese yo. Pero, mientras pensaba en el yo autntico, un ltimo fragmento de la identidad de ese yo emergi a la superficie de su mente. El yo autntico pens en el medalln, sintiendo que el otro yo estaba imponindose fsicamente por el hecho de pensar en ella: en el contacto con la mujer, en su piel, en su aroma, en sus persistentes besos. Slo por ella su yo autntico poda hacer aquellas cosas. Su yo autntico pens en la cabeza sin ojos que colgaba del garfio de la buhardilla y sonri. Su yo autntico estaba seguro de que ella lo hubiera aprobado. IV Qu est pasando ah abajo, en nombre de Sigmar? exclam Kaspar mientras miraba los grupos de gente chillona que llenaban el patio situado ante la embajada. Cerca de un centenar de personas empujaban la valla de hierro profiriendo insultos guturales hacia el edificio y hacia los Caballeros Pantera que se haban retirado prudentemente tras las verjas y se haban apresurado a cerrarlas. La muchedumbre se agolpaba en torno a una sollozante mujer cubierta de pies a cabeza con una pashmina negra. Sus quejidos eran lastimeros y expresivos. Kaspar apart la cabeza de la ventana y cogi la capa negra, se envolvi con ella y luego se at a la cadera derecha sus dos pistolas gemelas de pedernal. Ests seguro de que es sensato? le pregunt Pavel. Bueno, si me enfrentara a una chusma sin armas estara completamente perdido, no? Pavel se encogi de hombros y sigui al embajador, que se dirigi hacia la antesala desde la que Kurt Bremen y Valdhaas estaban bajando las escalones que conducan al vestbulo. Bremen se detuvo y se volvi hacia el embajador cuando lo vio salir de sus aposentos. Embajador, no debes salir; nosotros nos ocuparemos de esto. No, Kurt. No quiero que otros libren batallas en mi lugar. Herr Von Velten le explic Bremen con paciencia, es nuestro trabajo.

Kaspar se dispona a replicar con aspereza, pero advirti que Bremen tena razn. De acuerdo, ven conmigo; pero qudate detrs de m. Bremen asinti con la cabeza y se dio cuenta de las pistolas enfundadas bajo la capa de Kaspar. Pavel dijo Kaspar mientras bajaba los escalones de dos en dos, qu le ha ocurrido a la mujer de negro? No lo s. Viste de luto, pero no la conozco. Estupendo; de modo que sabemos que alguien ha muerto y que por alguna razn esa gente est enojada conmigo. Que yo sepa no ha muerto nadie o por lo menos no me lo han comunicado, verdad? No, embajador dijeron Pavel y Bremen a coro. Muy bien, entonces vamos a ver qu pasa dijo Kaspar empujando la puerta para abrirla. Gritos y chillidos insultantes llenaban el aire, y la mujer sollozante se dejaba caer aferrada a los barrotes de la verja de hierro con los brazos extendidos mostrando una pena extrema. Gema y lloraba de forma descontrolada. Tres hombres jvenes, con los rostros encendidos por una furia justiciera, sacudieron las verjas y rugieron cuando Kaspar hizo su aparicin. Qu estn diciendo? pregunt Kaspar advirtiendo de repente la intensidad de la clera de la multitud. Pavel seal a la plaidera. Dicen que su marido ha muerto. Y eso qu tiene que ver conmigo? Dicen que t lo has matado. Qu? Porqu? No estoy seguro. No es fcil sacar algo en claro de lo que gritan dijo Pavel aproximndose cautelosamente a la verja. Seis Caballeros Pantera la empujaban para contrarrestar la presin de la gente, mientras Pavel gritaba hacia el gento, agitaba los brazos y sealaba a la plaidera y a Kaspar. Al cabo de unos minutos de confuso gritero, regres junto a Kaspar con rostro preocupado. Malo dijo.

S espet Kaspar. Eso ya lo he captado, pero qu ha pasado? La mujer es Natalja Kovovich, y su marido ha muerto. Asesinado, segn dicen. Ni siquiera he odo hablar de su marido explic Kaspar, aunque el nombre le resultaba vagamente familiar; es absurdo pensar que lo haya asesinado. El borracho dijo Bremen de repente; en la recepcin, el boyardo sobre el que derramaste tu bebida. se era su marido. Maldicin jur Kaspar cuando se dio cuenta de quin era el muerto. Evoc la cara del boyardo borracho y record que le haba dicho que el Imperio debera arder en el infierno. Record su indignacin y que le habra propinado un puetazo en la cara de no haber sido por la intervencin de Losov. Acaso aquella gente pensaba que l haba matado a Kovovich? Era una locura. Sinti que la situacin se le iba escapando de las manos a cada grito lanzado contra l. Empu una de las pistolas y tir del pedernal hacia atrs. Embajador, no creo que sea muy buena idea le avis Bremen. Pero ya era demasiado tarde. Kaspar se acerc a la verja a grandes zancadas, alz la pistola por encima de la cabeza y, antes de que Bremen o cualquier otro pudieran impedrselo, dispar al aire. La muchedumbre chill al or el estruendo del arma, y una nubecita de plvora emergi del can. Pavel! grit Kaspar. Traduce lo que voy a decir. Que Ursun nos salve! murmur Pavel, pero permaneci al lado del embajador. Diles que lamento profundamente la prdida sufrida por madame Kovovich, pero que no tuve nada que ver con la muerte de su marido. Pavel vocifer ante la multitud, pero las gentes no estaban para reconciliaciones y ahogaron sus palabras con gritos de venganza. Los restantes Caballeros Pantera salieron corriendo de la embajada con las espadas desenvainadas y seguidos de cerca por intimidantes guardias provistos de alabardas que blandan delante de ellos. Kaspar enfund la pistola usada y desenfund la segunda, pero antes de que pudiera dispararla, Kurt Bremen le agarr el brazo y dijo: Por favor, no lo hagas. No conseguirs ms que agravar la situacin.

No me dejar coaccionar por la turba, Kurt afirm Kaspar. Lo s, pero realmente quieres enojar an ms a esta gente? La situacin no tardar en volverse extremadamente violenta. Kaspar se daba cuenta de la gravedad de la situacin y recuper su fra lgica. Estaba reaccionando como un hombre, no como un jefe. Cien o ms personas estaban pidiendo a gritos su cabeza, y slo se mantenan a raya gracias a una valla necesitada de importantes reparaciones. Bremen tena razn: era hora de desactivar la situacin en lugar de inflamarla. Asinti con la cabeza. Muy bien, Kurt, veamos qu se puede hacer para calmar a esa gente. Bremen suspir aliviado, pero su expresin cambi bruscamente cuando oy ms disparos y chillidos resonando en los muros. Una veintena de jinetes vestidos de negro, con petos de cuero barnizado y provistos de porras largas con punta de bronce, aparecieron de repente en la calle. Dispararon pistolas de pedernal por encima de las cabezas de la muchedumbre y cabalgaron entre la turba repartiendo porrazos que machacaban crneos y rompan huesos por doquier. Qu demonios pasa? pregunt Kaspar justo antes de que Pavel lo empujara hacia la embajada. Quines son? Sin detenerse, Pavel dijo: Chekist! Una especie de guardias de la ciudad, pero peores, mucho peores. Resonaban chillidos y gritos mientras los jinetes rodeaban el patio, aporreaban a los que tenan ms cerca y dispersaban a la multitud sin piedad. En pocos segundos la turba haba huido, dejando docenas de personas sangrando sobre el empedrado ante la embajada. Llenos de asombro, Kaspar y los Caballeros Pantera contemplaron cmo los jinetes rodearon la fuente situada en el centro del patio para asegurarse de que ya no haba resistencia alguna. Varios jinetes se destacaron del grupo en direccin al grueso de la turba que haba huido mientras los dems se dirigan hacia las verjas de la embajada. El jefe, un hombre que llevaba un yelmo de hierro negro completamente cerrado y adornado con plumas en la parte superior, desmont y se aproxim a la verja. Los Caballeros Pantera lanzaron una mirada hacia Kaspar y Bremen. Kaspar asinti con la cabeza y los caballeros desbloquearon la puerta para franquear la entrada al jefe de los chekist, que avanz hacia el edificio mientras se colgaba la porra al cinto y se quitaba el yelmo.

Llevaba el cabello largo, peinado hacia atrs y recogido en una larga cola, y el bigote corto y pulcramente recortado. Tena los ojos inexpresivos y negros como el carbn, y el porte de un guerrero. Embajador Von Velten? pregunt en un Reikspiel totalmente desprovisto de acento. S. Me llamo Pashenko. Vladimir Pashenko, de los chekist, y lamento tener que formularte algunas preguntas. V Un silencio de asombro salud la pregunta de Pashenko. No has comprendido la pregunta, embajador? La he comprendido muy bien, herr Pashenko, pero no estoy seguro de que esperes que me la tome en serio. Pues el asesinato es un asunto muy serio, embajador. No puedo estar ms de acuerdo, pero se me hace muy difcil creer que puedas pensar que he tenido algo que ver con la muerte del boyardo Kovovich. Por qu? pregunt Pashenko. Porque slo lo vi una vez durante menos de un minuto. Hasta qu punto conocas al boyardo? pregunt Pashenko. Te lo acabo de decir dijo Kaspar. Habas odo hablar de l antes de atacarlo en el Palacio de Invierno? Yo no lo ataqu, l Esto no coincide con la informacin que tengo, embajador. Dispongo de testigos que me han informado de que agarraste al boyardo y lo amenazaste; luego, el consejero de la zarina os separ. Me insult espet Kaspar. Y eso te enfureci. No. Bueno, me enoj, s, pero no como para matarlo.

Es decir, admites que estabas enojado. Nunca he afirmado lo contrario. El boyardo me dijo que deseaba que mi pas ardiera en el infierno. Ya veo dijo Pashenko, escribiendo en su cuaderno. Y cuando te marchaste del Palacio de Invierno? No estoy seguro del momento exacto; poco despus de que nos enterramos de que Wolfenburgo haba cado. Tambin tengo testigos que atestiguan que el boyardo Kovovich rondaba por all a la misma hora, circunstancia que te daba muchas oportunidades de seguirlo y de encarnizarte con l. Encarnizarme con l? De qu ests hablando? El cadver del boyardo fue encontrado a la maana siguiente de la recepcin en palacio, aunque poderlo identificar cost varios das debido al hecho de que no apareci la cabeza y de que buena parte de sus ropas y de su cuerpo haba sido quemada, como atacada por algn cido. Se supone que esto me tiene que impresionar? Te impresiona? S, pero no me impresiona ms que el hecho de que pienses que yo lo hice. Por el martillo de Sigmar, acaso no tenis hace tiempo un asesino en Kislev que hace esta clase de cosas? El Carnicero? Desde luego asinti Pashenko; aunque su existencia no es desconocida por otros malhechores, que la aprovechan para cometer crmenes de forma similar al Carnicero con objeto de que le echen la culpa a l. Y no olvidemos a los lunticos y a los locos que tratan de emular a alguien a quien creen digno de imitar. Kaspar se qued sin palabras. Sin duda, aquel idiota no poda creer seriamente que l tuviera algo que ver con la muerte del boyardo. Pero a pesar de lo ridculo de la acusacin, Pashenko irradiaba una tranquila confianza que incomodaba a Kaspar. Cundo identificaste el cuerpo del boyardo? pregunt Kurt Bremen. Acaso tiene algo que ver con lo que nos ocupa? dijo Pashenko. Quiz no, pero cundo fue? insisti el caballero.

Esta misma maana; la cabeza fue dejada fuera de nuestro edificio de Urskoy Prospekt. Y poco despus se form una turba enfurecida y se dirigi hacia aqu? Al parecer la gente de Kislev son realmente excelentes detectives, pues hablaron con todos los testigos que dices tener, dedujeron la implicacin del embajador y llegaron aqu antes que t y tus hombres. Qu pretendes sugerir? dijo Pashenko. Vamos, herr Pashenko dijo Kaspar, djate de jueguecitos con nosotros. Alguien te dio la informacin que tienes y le dijo a la apenada viuda adnde tena que ir, no es cierto? Te equivocas replic Pashenko. No, eres t el que te equivocas si crees que soy un campesino ignorante al que puedes doblegar con tus patticos intentos intimidatorios afirm Kaspar. Se levant de la silla y le indic la puerta. Ahora, si me perdonas, tengo urgentes obligaciones propias de mi cargo de embajador que requieren mi atencin. Estoy seguro de que sabrs encontrar la salida. Pashenko se levant de la silla y se inclin breve y bruscamente hacia el embajador. He tomado nota de tu actitud, herr embajador. Que pases un buen da dijo Pashenko. El chekist gir sobre sus talones y abandon la sala sin ms palabras; cuando la puerta se cerraba tras l, se oy un suspiro de alivio colectivo. Kaspar se frot el cuero cabelludo con una mano y dijo: Es increble! Si no fuera tan absurdo, sera divertido. Nada es divertido con los chekist dijo Pavel de forma sombra. Oh, vamos, Pavel dijo Kaspar riendo, no tienen la menor prueba. No lo entiendes; los chekist no necesitan pruebas le espet Pavel ponindose en pie y empujndolo con un dedo. Ya no ests en el Imperio, Kaspar. En Kislev, la ley es lo que dicen los chekist que es ley. Hacen que la gente desaparezca. Lo entiendes? Arrojan a la gente en las crceles y jams se vuelve a ver a los prisioneros, jams se vuelve a or hablar de ellos. Han desaparecido Incluso el embajador de una potencia extranjera? se burl Kaspar. Incluso t asinti Pavel. Kaspar vio la expresin seria del rostro de Pavel, y al fin comprendi la tranquila confianza de Pashenko y se dio cuenta de que tal vez la amenaza del chekist no era tan vana como l haba credo.

Captulo 4 I Cada vez que las dos espadas de hoja ancha entrechocaban, levantaban chispas y el ruido resonaba en todo el patio. Kaspar hizo un giro de mueca y atac con la punta de la espada, pero su oponente esquiv la embestida con facilidad echndose a un lado. Una espada tan pesada no era adecuada para dar estocadas, estaba pensada para cortar armaduras en virtud de su afilado filo y de su gran peso. Dio un paso atrs mientras su hoja era barrida hacia un lado y la cortante respuesta le pasaba a pocos centmetros del pecho. Sudaba profusamente y el brazo que manejaba la espada le arda de fatiga. El pomo de la espada, hecho de alambre enrollado, estaba resbaladizo a causa del sudor y decidi agarrarlo con las dos manos y situar la hoja recta frente a l. Ya has tenido bastante? le pregunt su oponente. No. Ests cansado? replic. Bader Valdhaas sonri, sujetando su espada de hoja ancha como si no pesara en absoluto. A Kaspar no le sorprenda: Valdhaas era un caballero que estaba en su mejor momento y era treinta y tres aos ms joven que l. El embajador haba observado con admiracin el entrenamiento diario de los Caballeros Pantera con pesadas espadas y lanzas, lo que les permita mantener la fuerza y la energa necesarias para manejar esas armas tan farragosas con soltura. Kaspar no recordaba que fueran tan pesadas las espadas que haba manejado en su poca de soldado; pero ya no era un hombre joven, y la fuerza y la gloria de la juventud tan slo eran para l un lejano recuerdo. Valdhaas llevaba coraza; Kaspar, un peto de hierro y protecciones para los hombros ribeteadas con mechas de oro y con un guila de bronce en el centro. Para evitar cualquier herida accidental durante la sesin de entrenamiento, tambin le haban proporcionado una cota de malla, que normalmente se llevaba bajo la armadura. Los filos de las espadas haban sido embotados, pero Kaspar saba que el impacto de un arma tan pesada sera capaz de causar un dao endiablado. Los caballeros y los guardianes se haban reunido para contemplar a su nuevo jefe en las galeras y balcones que dominaban el patio, y Kaspar empez a cuestionarse si era prudente su decisin de empezar otro combate de entrenamiento. No tena el menor deseo de ser retirado en camilla a la vista de su personal, si era posible evitarlo. Atcalo tranquilamente, Valdhaas grit Pavel desde un balcn alto. El embajador es un hombre mayor, y no ve muy bien! No, Pavel grit Kaspar, soy yo quien debe atacarlo tranquilamente; soy un perro viejo que todava conoce algunos trucos.

Valdhaas sonri con expresin burlona y se lanz al ataque. La hoja barri en direccin a las piernas de Kaspar. Impulsivamente, el embajador avanz al encuentro del golpe con la espada hacia abajo para bloquearlo intentando acercarse lo suficiente para pillar a Valdhaas desprotegido y poder asestarle un buen espadazo en el costado. Pero el esperado impacto nunca lleg y, en su lugar, Kaspar vislumbr en un instante horrible cmo la espada del caballero se dispona a tajarle la cara. Su precipitado contraataque lo haba llevado mucho ms cerca de lo que Valdhaas esperaba, y la espada del caballero estaba a punto de partir el crneo de Kaspar en pequeos trozos. Como si manejara un ligero sable de los usados en duelos, Valdhaas retuvo el golpe a tiempo y evit decapitar a Kaspar, pero no pudo impedir que la hoja lo alcanzara en el hombro. El impacto desprendi la proteccin del hombro de la armadura, lo hizo girar sobre s mismo y lo derrib contra las losas de piedra del patio. Kaspar oy un suspiro de los espectadores y sinti una pegajosa humedad en el cuello. Embajador! grit Valdhaas, soltando la espada y precipitndose a su lado. Estoy bien dijo Kaspar, y de forma vacilante alarg la mano para tocarse el cuello. Mir hacia abajo y vio la proteccin de los hombros hecha trizas y los enganches de la armadura partidos. La sangre manaba de un oscuro corte situado justo sobre la clavcula. Embajador, acepta mis disculpas dijo bruscamente el caballero. No pens que te arriesgaras acercndote tanto para atacar. Lo s. No te preocupes. Ha sido culpa ma, necesito recordar que ya no soy el joven que era. Trat de decrtelo antes de empezar, pero no me escuchaste ri Pavel. Pero al fin y al cabo es un hombre tpico y tpico, y ha hecho falta que estuviera a punto de perder la cabeza para que se diera cuenta aadi con acento similar una voz femenina desde la galera situada debajo de Pavel. Kaspar sonri y se esforz por ponerse en pie mientras Valdhaas lo ayudaba a quitarse la armadura. Se volvi para encararse con la persona que acababa de hablar: una mujer alta, de pelo castao rojizo recogido con unas agujas en un austero moo en la parte posterior de la cabeza. Tena arrugas, pero sus facciones eran hermosas, y llevaba un largo vestido verde, un delantal blanco y una pashmina de lino decorada en toda su longitud con bordados de colores hechos a mano. Lo s, Sofa, lo s dijo Kaspar, mientras se quitaba la camisa por encima de la cabeza para permitir que ella le examinase el corte. La mujer le apart la cabeza y utiliz el borde de la camisa del hombre para limpiar la sangre. Necesitars puntos de suturaafirm. Sintate junto al abrevadero.

Los caballeros y los guardias se marcharon y volvieron a sus obligaciones. Kaspar dio una palmada sobre la armadura del caballero y exclam: Buen trabajo, muchacho; tienes el brazo adecuado para manejar la espada: fuerte y, afortunadamente, rpido. Gracias, embajador dijo Valdhaas con una inclinacin, tras la cual se retir. Kaspar se sent en un banco de piedra adosado al borde del abrevadero y apoy la espalda sobre la bomba manual mientras Sofa empapaba su estropeada camisa y le limpiaba la sangre del corte. Eres un maldito imbcil. Lo sabas, no es cierto? le espet. S, ya te lo he dicho antes. Y no dudo que no tardars en volver a decirlo exclam Sofa. Kaspar haba sido presentado a Sofa Valencik cuando Stefan la contrat en calidad de doctora personal del embajador. Ella misma se haba presentado ante las puertas de la embajada haca tres das con unas credenciales impresionantes y haba empezado a desarrollar sus funciones insistiendo en que tenan que autorizarla a examinar a Kaspar de forma exhaustiva con objeto de que pudiera conocerlo todo sobre su nueva responsabilidad. Entre maldiciones a Stefan por su canallada y repetidos esfuerzos dirigidos a impedir que ella le quitara la ropa para examinarlo por completo, Kaspar haba insistido en que no necesitaba ningn mdico que le hurgara el cuerpo, pero Stefan y Sofa insistieron mucho y al fin se vio obligado a ceder. Sofa Valencik a menudo poda ser brusca, frecuentemente era poco respetuosa con el cargo de embajador y sola mostrarse altiva, pero Kaspar haba descubierto que tena un irreverente sentido del humor. Era una persona honrada, y si sus maneras no le gustaban a alguien, por ella se poda ir al infierno. A Kaspar le gustaba muchsimo, y ambos simpatizaron poco despus del primer encuentro. Un hombre de tu edad jugando con espadas No lo entiendo dijo ella mientras sacuda la cabeza y sacaba un trozo de hilo y una aguja curvada de su delantal. No estaba jugando puntualiz Kaspar, maldiciendo el hecho de que sus palabras sonaran como la voz de un escolar pillado en falta. Entretanto, Sofa haba enhebrado la aguja y le daba unos puntos en la herida. El embajador apret los dientes mientras ella, con gran destreza, le cosa la piel uniendo con fuerza las dos partes separadas y finalmente cortaba el extremo del hilo con una navajita de bolsillo. Mira exclam con una sonrisa; has quedado como nuevo.

Gracias, Sofa, casi no me has hecho dao. Menos mal que hoy me acord de coger mi aguja ms fina brome la mujer. II Kislev herva de vida, aunque habiendo odo lo que Pavel haba dicho al respecto, Kaspar se percat en seguida de que buena parte de la gente que poblaba las calles y llenaba los parques no eran nativos de la ciudad. Mostraban la expresin confusa y la mezcla de miedo y respeto tpica de los campesinos cuando visitan una gran ciudad. Las pocas semanas que Kaspar llevaba en Kislev fueron suficientes para que pudiera apreciar cmo, da a da, la presencia de aldeanos en la ciudad se iba haciendo ms y ms patente. En las ocasiones en que sala extramuros para observar cmo los Caballeros Pantera se ocupaban de la instruccin de los soldados de la embajada, las carreteras estaban siempre atiborradas de columnas de gente que con carros y carretas se dirigan hacia el sur. El nico trfico en direccin norte era alguna embarcacin proveniente del Imperio que muy de vez en cuando transportaba hacia Kislev provisiones de primera necesidad surcando las oscuras aguas del ro Urskoy. Los almacenes de grano de la ciudad ya estaban bajo mnimos, y la situacin no hara ms que empeorar si continuaba el flujo de refugiados desde el norte. Kaspar haba preparado numerosas cartas dirigidas a diversos mercaderes del Imperio que comerciaban con Kislev en un intento de asegurar el abastecimiento de los dispersos restos de los regimientos del Imperio atrapados en aquellas regiones, pero hasta entonces no haba tenido suerte en sus gestiones. Cada vez que una embarcacin fluvial zarpaba de Kislev a toda prisa, Kaspar se aseguraba de que el capitn llevara las cartas selladas a Altdorf, y en ellas peda noticias de su casa y requera provisiones adicionales e informacin concerniente al desarrollo de la guerra. Las tensiones fueron en aumento, y los guardias de la ciudad y los chekist haban tenido que abortar varias violentas escaramuzas entre gente hambrienta que peleaba para conseguir comida. Kislev se estaba llenando, y eso no era bueno para una ciudad que, sin duda, sera puesta bajo sitio cuando empezara la poca de los combates, en primavera. Kaspar saba que la zarina no tardara en tener que bloquear las puertas de la ciudad dejando a muchsimos de sus subditos fuera de aquel refugio. Kaspar ya haba tomado antes aquella decisin y no envidiaba la que tendra que tomar la zarina relativa al momento de cerrar las puertas. An recordaba las caras implorantes en el exterior de las murallas de Hauptburg cuando se haba visto obligado a cerrar las puertas para salvar la ciudad del saqueo de las tribus de pieles verdes. Rostros desesperados lo miraban desde las calles y desde los arbolados bulevares, todas ellos en busca del menor signo de esperanza; pero l no poda proporcionarles ninguna. Muy de vez en cuando vislumbraba la armadura negra de un chekist entre la muchedumbre y se preguntaba si Pashenko haba ordenado que lo siguieran. No le habra sorprendido, pero poco poda hacer para impedirlo mientras l y dos de sus Caballeros Pantera bajaban a caballo

lentamente por Urskoy Prospekt para ir a casa de Anastasia Vilkova. Aquella mujer intrigaba a Kaspar y, aunque no tena el menor deseo de volver a tener que enfrentarse a los celos y a la ira de Sahsa Kajetan, advirti que sus pensamientos volvan a Anastasia sin cesar: a su cabello oscuro, a sus ojos esmeralda y a sus labios carnosos. No haba la menor duda de que se senta atrado por ella, y el embajador crea que a pesar de la brevedad de su encuentro se haba generado una qumica natural entre ambos. No saba si era algo poco verosmil, pero haba decidido averiguarlo, y por esa razn l y sus caballeros cabalgaban hacia el ms distinguido barrio del sur de Kislev. Con toda probabilidad se trataba de una solemne tontera, pero haca mucho tiempo que Kaspar haba decidido no dejar escapar ninguna oportunidad que pasara ante l, por efmera que pudiera ser. Una vez Sofa hubo acabado de suturar la herida y aplicado una gasa agradablemente aromatizada, ambos haban bebido con sumo gusto una tisana dulce y l le haba rogado que le hablara de Anastasia Vilkova. Es una mujer de la nobleza haba sido la breve respuesta de Sofa. De qu la conoces? De hecho, apenas la conozco haba explicado Kaspar. La encontr en el Palacio de Invierno la pasada semana y me pidi que le hiciera una breve visita. Ya veo dijo Sofa con el entrecejo fruncido. Bueno, ten cuidado; he odo decir que el espadachn Sasha Kajetan est loco por ella. S, ya me he dado cuenta. No s gran cosa de ella; bueno, no ms de lo que sabe cualquiera, realmente. S que es originaria de Praag y que su marido fue asesinado hace seis o siete aos, supuestamente en un ataque casual de delincuentes callejeros, y que luego ella pas a ocuparse de sus negocios. Por qu has dicho supuestamente? pregunt Kaspar. Bueno, corra el rumor de que su marido estaba implicado en, podramos decir, algunas empresas de negocios de alto riesgo que entraban en competencia con las de Tos delincuentes de los bajos fondos. Contina pidi Kaspar. Bueno, dicen que uno de los jefes de la banda se hart, al fin, de la competencia e hizo que sus hombres lo siguieran y lo asesinaran mientras se diriga a su hogar de regreso de una casa de mala reputacin. Hijo de puta.

Quin? dijo Sofa con una risita. El marido por visitar una casa de putas o el jefe de la banda por mandar que lo mataran? Ya sabes qu quiero decir; no te hagas la tonta, no te sienta bien. Sofa sac la lengua y continu: Como iba diciendo, madame Vilkova se hizo cargo de los negocios de su marido y prescindi de los asuntos que entraban en competencia con aquellos hombres. Ahora es una mujer muy rica y dicen que dona mucho dinero a diversos hospicios y casas de caridad de la ciudad. Una autntica filntropa. S, una de nuestras personas nobles realmente merecedoras de tal nombre asinti Sofa . Y por qu quiere que vayas a visitarla? Realmente no tuvo tiempo de decrmelo. Tal vez est encaprichada de ti dijo riendo Sofa. Tal vez. Tan difcil resulta imaginarlo? pregunt Kaspar con mayor brusquedad de la que hubiera querido. En absoluto, Kaspar, eres una presa muy deseable. Ahora me ests tomando el pelo dijo el embajador mientras se levantaba del banco. Un poco asinti Sofa con una sonrisa. Kaspar dej a Sofa y se retir a sus aposentos para baarse y cambiarse; luego, se march a casa de Anastasia. Hubiera preferido ir solo, pero Kurt Bremen no estaba dispuesto a dejar que el embajador cabalgara sin compaa despus de los violentos incidentes que siguieron al ataque de los chekist contra la doliente multitud. Kaspar, cuando pensaba en el asesinato del boyardo, an no saba cmo interpretar las circunstancias que rodearon su muerte. Un punto de vista prctico le induca a no creer en una simple coincidencia, y no poda desechar la persistente sospecha de que aquella muerte demostrara tener alguna relacin ms profunda con l. Por el momento no poda saber en qu consista esa relacin, pero Kaspar no era de la clase de hombres que dejan esas cosas sin resolver. Pavel ya estaba tratando de averiguar las conexiones que haba, si realmente existan, entre el boyardo Kovovich y cualquier sujeto de mala reputacin y, si tirando del hilo se poda llegar hasta Chekatilo, tal como Kaspar sospechaba. Dirigi el caballo hacia una avenida comercial empedrada con guijarros en la que una seal fijada a un edificio de piedra negra le indicaba que se trataba de la Magnustrasse, y se qued momentneamente atnito al ver que una calle llevaba un nombre del Imperio.

Despus de todo, a lo mejor no nos odian, eh? dijo. No, embajador dijo Valdhaas, que todava se senta culpable por el corte que haba infligido a su jefe. En aquella zona las calles estaban menos repletas de gente que en las ms prximas al centro de la ciudad, y Kaspar perciba de forma tangible la riqueza que lo rodeaba. Muros pulcramente encalados y cubiertos en el borde superior con trozos de cristales incrustados en mortero rodeaban las casas de la adinerada lite de Kislev, y todos ellos eran lo bastante altos para cualquiera salvo para los intrusos ms osados. Kaspar sigui la calle hasta alcanzar un grupo de lamos de hoja perenne. Segn las indicaciones garabateadas en la nota, aquel lugar estaba justo enfrente de la casa de Anastasia. La casa de la dama se encontraba detrs de un alto muro de sillares; una verja abierta conduca al recinto. Al otro lado del muro, Kaspar vio un edificio construido con buen gusto situado al final de una avenida enlosada y, delante de la casa, un lozano y bien dispuesto jardn de plantas medicinales o de inters culinario, arbustos y flores de colores vivos. Kaspar vio a Anastasia arrodillada ante un pequeo parterre de plantas; la mujer remova con un pequeo azadn la tierra ahora ms oscura. El embajador experiment una sobrecogedora sensacin de dja vu. Cuando ella lo vio, Kaspar se esforz en sonrer y agit la mano mientras la mujer se le acercaba. Estoy muy contenta de que hayas venido dijo la dama. III Kaspar no tard en darse cuenta de que Sofa haba sido precisa al describir a Anastasia como a una persona muy rica. Unos sirvientes con librea verde haban cogido los caballos despus de que cruzaran la verja y se los haban llevado a un largo establo adosado al muro, mientras respetuosas doncellas llevaban refrescos a los jinetes. A l y a sus caballeros les haban ofrecido vasos fros de zumo de manzana con hielo picado, lo cual hizo pensar a Kaspar que Anastasia era lo bastante rica como para tener una sala refrigerada debajo de la casa, en donde los encantamientos realizados por los hechiceros del hielo de Kislev mantenan el aire helado. Los caballeros del embajador permanecieron discretamente junto a la entrada de la casa. El y Anastasia se instalaron en una sala de visita de paredes recubiertas con madera de roble y cuyo alto techo era de alabastro; sobre el reluciente y slido suelo de madera se extenda una lujosa alfombra decorada con dragones entrelazados.

Aunque el interior de la casa trasluca una gran riqueza, sta jams se manifestaba de forma ostentosa y siempre reflejaba buen gusto. Todas las habitaciones estaban elegantemente decoradas y ninguna abrumaba al husped con lujo excesivo, a diferencia de lo que ocurra en las salas de los castillos de muchos nobles del Imperio, empeadas en exhibir la fortuna de sus dueos. l y Anastasia se sentaron en un suntuoso divn y charlaron como viejos amigos de temas intrascendentes hasta que, inevitablemente, surgi la muerte del boyardo Kovovich en la conversacin. He odo hablar de ese espantoso asunto con el insensato de Pashenko dijo Anastasia; es sencillamente terrible que un hombre como t pueda ser acusado de algo tan horrible. S, fue ridculo asinti Kaspar. Qu poda hacer creer a Pashenko que tenas algo que ver con el crimen? Kaspar se encogi de hombros. En palacio, hubo gente que vio cmo el boyardo y yo intercambiamos algunas palabras fuertes, y l sac de forma precipitada una conclusin falsa. Bah! Pashenko es nekulturny, y si tuviera que arrestar a todos los hombres que haban discutido con Kovovich, medio Kislev debera estar en la crcel de los chekist. No era un personaje muy querido, verdad? pregunt Kaspar. No especialmente dijo Anastasia. Era un hombre rudo y maleducado. Creo que su esposa merecera actuar en un escenario despus del numerito que mont frente a tu embajada; dicen que el marido la pegaba despiadadamente y, por consiguiente, no puedo comprender el porqu de su dolor ante la muerte de su hombre. Kaspar sacudi la cabeza, sintiendo menos pena por Alexei Kovovich a medida que iba descubriendo ms cosas sobre l. Aquel hombre haba sido un borracho y, segn decan todos, madame Kovovich estara mucho mejor sin l. Apur la bebida y dej el vaso en una mesita de nogal esculpida a mano situada junto al divn. Pero dejemos esos asuntos, Kaspar dijo Anastasia animadamente. Los tiempos que corren ya son bastante turbios sin necesidad de nuestra colaboracin. Hblame de ti, estoy intrigada por saber cmo un hombre como t ha venido a Kislev en unos tiempos como stos. Me envi el emperador dijo Kaspar. Oh, vamos, debe de haber alguna otra razn. Incomodaste a alguien muy poderoso para merecer un destino tan poco atractivo? Poco atractivo? Por qu lo dices?

Porque, sin duda, un puesto aqu no te puede traer grandes recompensas materiales ni prestigio, mientras que un puesto en el corazn de la actividad diplomtica, pongamos por caso en Marienburg o en Bordeleaux, podra ser un prctico trampoln para una carrera ministerial. O en Tilea. Me han contado que esa ciudad por lo menos goza de un clima muy agradable. Pero no hay duda de que Kislev rene pocos encantos. De modo que dime, con toda sinceridad, por qu viniste a Kislev? Ya te lo he dicho, el emperador me pidi que aceptara el cargo y yo lo acept. As de sencillo? Kaspar asinti con una inclinacin de cabeza. Serv en los ejrcitos del emperador casi durante cuatro dcadas; cuando tena diecisis aos tom el shilling del emperador Luitpold. Me un a un regimiento de lanceros y pas los seis aos siguientes luchando sucesivamente en Averland contra varios seores de la guerra orcos. Recorrimos y luchamos por todo el Imperio, y podra aadir que nos ganamos una buena reputacin. Abatimos a las bestias que cazan en los bosques oscuros, a las tribus de norteos que realizan incursiones en nuestro pas y en Ostermark, y a cualquier enemigo que se acercara con la muerte en el corazn. Ascend a la jefatura de mi regimiento y luch al lado del mismsimo emperador Karl Franz en la batalla de Norduin. Con los aos segu ascendiendo en la lnea de mando hasta tener el honor de estar al frente de ejrcitos enteros a las rdenes de mi emperador. Oh!, resulta muy heroico dijo Anastasia de forma exagerada. Kaspar sonri. Quiz, pero mi nacin est en peligro y necesita gente que comprenda la guerra de resistencia frente al enemigo si el pas quiere realmente sobrevivir. La diplomacia y la negociacin pueden ser vlidas hasta un determinado punto; despus llega un momento en el que un hombre debe estar dispuesto a luchar por lo que considera justo. Kislev puede no ser el destino de ms prestigio, pero si puedo conseguir que aqu mi actividad sea relevante y sirva de ayuda a los ejrcitos de nuestras naciones ante la invasin que se nos echa encima, en tal caso podr afirmar que ste es el lugar en donde debo estar. Anastasia sonri. Eso quiere decir que eres un verdadero patriota y un altruista. Hay pocos hombres como t. No tan pocos como crees corrigi Kaspar con una sonrisa. Anastasia solt una carcajada y le pregunt: Entonces, por qu razn abandonaste el servicio del emperador?

La sonrisa desapareci del rostro de Kaspar. Mi esposa, Madeline, tena el corazn dbil, y su preocupacin por causa de mis ausencias la mantena bajo una enorme tensin explic el embajador en tono melanclico. Cuando regres del campamento de los Reinos Fronterizos, consegu licenciarme del ejrcito de un modo honorable y nos retiramos a Nuln. Entiendo. Y tu esposa espera tu regreso a casa? No dijo Kaspar sacudiendo la cabeza. Madeline muri hace tres aos. Le dio un ataque en nuestro jardn mientras arreglaba los rosales. El sacerdote de Morr dijo que su corazn dej simplemente de latir, que no tena ms vida que ofrecer. Dijo que ella no haba sentido nada, lo cual supongo que es una suerte dentro de la desgracia. Oh, lo siento, Kaspar dijo Anastasia acercndosele en el divn y tomndole las manos entre las suyas. Ha sido una falta de consideracin por mi parte; perdname, por favor. No quera en absoluto despertarte recuerdos tan dolorosos. No te preocupes, Anastasia; no tenas por qu saberlo dijo Kaspar. Tal vez no, pero debera haber sido ms prudente. Tambin yo s lo que representa perder a un ser querido. Andrej, mi marido, fue asesinado hace seis aos. Kaspar alarg la mano y sec una lgrima que asomaba en la comisura de un ojo de la dama. Lo siento. Consiguieron pillar al criminal? Qu va! Los guardias de la ciudad y los chekist no hicieron nada! Andrej, cuya alma descanse en brazos de Ursun, era para algunas cosas un hombre muy tierno, pero para otras era muy ingenuo. Sin que yo lo supiera, haba invertido parte de su dinero en negocios ms bien pintorescos con un lichnostyob llamado Chekatilo. Kaspar ya tena un motivo para despreciar a Chekatilo y mentalmente anot otro ms. Conozco a herr Chekatilo afirm. Bueno, de hecho nadie lo conoce del todo. Me dijeron que Andrej volva a casa despus de una reunin del Gremio de Mercaderes cuando, de forma inopinada, lo atacaron unos salteadores de caminos que iban sin monturas. Le robaron la bolsa y lo golpearon hasta matarlo con una barra de hierro. Kaspar reflexion sobre la versin de los hechos que Sofa le haba contado y dio gracias a quienquiera que fuese el que haba ahorrado a Anastasia la verdad sobre el lugar de donde realmente volva su marido. Desde luego, nada se hizo al respecto, pero yo s la verdad de lo ocurrido. No lo puedo probar, claro, pero en lo ms profundo de mi corazn estoy convencida de que ese hijo de

puta estuvo implicado en la muerte de Andrej. Los ojos de Anastasia se llenaron de lgrimas y la mujer se llev las manos a la cara. Lo siento, te pido disculpas por la palabrota; pero cuando pienso que esa repugnante piltrafa humana anda todava paseando por las calles, me pongo enferma. Kaspar se inclin hacia ella y le pas una mano por la espalda, sin saber muy bien qu decir para consolarla. En vez de eso, la atrajo hacia s y dej que la mujer reposara la cabeza en su hombro, lo cual le dej en el chaleco unas manchitas de kohl de los prpados mezclado con lgrimas. No te inquietes le prometi Kaspar. No dejar que nunca ms te vuelva a hacer dao. IV Kaspar puso una moneda en la mano del mozo de cuadra que le sujetaba la montura, satisfecho porque aquel hombre se haba tomado la molestia de cepillar la crin plateada y la cola del caballo, as como de limpiarle los cascos de piedrecitas. Agarr el pomo de la silla y salt a lomos del animal, mientras lanzaba una mirada protectora hacia la casa de Anastasia. Haban encontrado consuelo uno en brazos del otro durante unos minutos; luego, Anastasia se haba excusado y Kaspar haba decidido que tena que marcharse y dejarla a solas con su pena. El perfume de los cabellos y de la piel de la dama an permaneca en su recuerdo mientras l y los Caballeros Pantera conducan los caballos de vuelta por Magnustrasse. El crepsculo avanzaba y el sol se hunda lentamente tras la lnea de edificios del oeste. Kaspar vio seis jinetes al final de la calle. Su silueta se recortaba contra los agonizantes rayos del sol, y el corazn le dio un vuelco al reconocer al pendenciero fanfarrn llamado Sasha Kajetan. ste y cinco de sus musculosos guerreros de hojas perforadas se le acercaban a medio galope; el rostro del jefe era fro y los ojos de color violeta le ardan de furia. Por la sangre de Sigmar, otra vez ste! musit Kaspar en voz muy baja. Los dos Caballeros Pantera situaron sus caballos delante del embajador, enrollaron las riendas de sus monturas en la mano izquierda y empuaron las espadas amenazadoramente. No les hagis caso dijo Kaspar. Trataremos de pasar a su lado como si tal cosa. Valdhaas asinti con la cabeza mientras los tres dirigan sus monturas hacia el extremo de la calle, manteniendo los caballos entre los hombres de Kajetan y el embajador. Pero el espadachn no estaba dispuesto a dejarlos pasar, y sus guerreros se desplegaron para bloquear la calle. Kaspar desliz la mano debajo de la capa y movi el pedernal de la pistola hacia atrs con sumo cuidado. Qu estis haciendo aqu? espet Kajetan.

Kaspar no le hizo caso alguno, mantuvo la vista fija en el extremo de la calle y desliz el dedo por el curvo gatillo plateado. Vio unos oscuros jinetes agrupados all, pero deslumhrado por el sol poniente no pudo distinguir quines eran. Kaspar y los caballeros siguieron avanzando, pero Kajetan y sus guerreros, con destreza, hicieron retroceder a los caballos. El espadachn clav la vista en Kaspar. Te he preguntado algo, hombre del Imperio. Y yo no te he hecho caso. El sable de Kajetan apareci tan repentinamente en su mano, que Kaspar apenas lo vio salir de la vaina. Cuando pregunto algo, quiero una respuesta. Valdhaas y su compaero desenvainaron las espadas a toda prisa, y Kaspar, al advertir que la situacin poda escaprsele de las manos al menor chispazo, dijo: Si quieres saberlo, te dir que estaba visitando a una amiga. Madame Vilkova me pidi que le hiciera una breve visita y acept su amable invitacin. Te dije que te mantuvieras alejado de ella dijo Kajetan. Hago lo que me apetece, herr Kajetan, y no tengo por qu ciarte explicaciones de las personas a las que visito repuso Kaspar. Vio cmo los ojos de Kajetan se clavaban en su tnica y en seguida se dio cuenta de lo que miraba el espadachn. Las manchitas de kohl de los prpados de Anastasia. Kajetan abri los ojos desmesuradamente y tens la mandbula. Kaspar, consciente de lo que se le vena encima, sac la pistola, lista para ser disparada, y apunt a Kajetan entre los ojos. El espadachn se qued helado, con una forzada sonrisa en la comisura de los labios. Vas a dispararme, hombre del Imperio? Si no tengo otro remedio contest Kaspar. Mis hombres os matarn a todos si lo haces le asegur Kajetan. S, probablemente lo haran, pero t ya estaras muerto. Eso carece de importancia afirm Kajetan, encogindose de hombros, y Kaspar se qued asombrado al comprender que realmente deca lo que pensaba. La lgida tensin se prolong por espacio de largos segundos, hasta que una voz cortante

son detrs de Kajetan y de sus hombres: Embajador Von Velten! Sasha Kajetan! Os agradecera que depusierais las armas. Mis hombres os tienen a tiro a todos y os puedo asegurar que son tiradores excelentes. De mala gana, Kaspar apart la vista de los ojos del espadachn y vio a Vladimir Pashenko y a diez chekist montados, que les estaban apuntando con carabinas de caones cortos. En seguida, por favor dijo Pashenko. Sonaron de forma perceptible los clics emitidos por el movimiento de diez pedernales de mosquetn. Kaspar desactiv el pedernal de su pistola y lentamente se la enfund en el cinto, mientras Kajetan, bien a su pesar, envainaba su curvado sable de caballera. El jefe de los chekist avanz a pie con las riendas del caballo en la mano y se interpuso entre Kaspar y el espadachn. Parece que atraes los conflictos, herr embajador dijo Pashenko. Has dispuesto que tus hombres me sigan? pregunt Kaspar. Claro repuso el chekist, como si aquello fuera la cosa ms natural del mundo y Kaspar no debiera tener ningn motivo para sorprenderse. Eres uno de los sospechosos de un caso de asesinato que estamos investigando, por qu no te iba a tener bajo vigilancia? Incluso me atrevera a decir que deberas alegrarte de que te vigilara. Estoy seguro de que este pequeo incidente habra acabado mal para ti sin nuestra intervencin. Kajetan sonri de forma despectiva y Pashenko se volvi hacia l. No creas que tu fama te protege de mis atenciones, Sasha. Si hubiera permitido que mataras a ese hombre, antes de que terminara la semana habras estado bailando la jiga en el extremo de la soga del verdugo en la plaza Geroyev. Me habra gustado ver cmo lo intentabas dijo Kajetan. Escupi en el suelo ante Kaspar, y luego hizo dar la vuelta a su caballo y se march al galope hacia el este seguido de cerca por sus hombres. Mientras contemplaba la retirada de Kajetan, Kaspar sinti cmo menguaba su tensin; se pas la mano por la cabeza y exhal el profundo suspiro que inadvertidamente haba estado reteniendo. Yo que t le advirti Pashenko, me mantendra apartado de ese hombre. Est enamorado de madame Vilkova y el amor hace cometer tonteras. Aunque despreciaba al chekist, Kaspar se oblig a ser amaGracias, herr Pashenko, por acudir en nuestra ayuda. La situacin se hubiera podido descontrolar en seguida.

No me des las gracias tan pronto, herr embajador. Una parte de m quera dejar que Sasha te matara, pero es un hroe para nuestro pueblo y la gente no habra aprobado que hubiera tenido que colgarlo. Pashenko hizo virar al caballo y afirm: Pero t no disfrutas de esa privilegiada condicin, herr embajador, y por lo tanto estar muy pendiente de saber a quin apuntas con tu pistola. Captulo 5 I En Mittherbst, un da consagrado a Ulric, el dios de la batalla y del invierno, a la hora del crepsculo, cayeron las primeras nieves sobre Kislev. Los sacerdotes de Ulric se regocijaron al ver los primeros copos que se desprendan de un cielo plomizo y proclamaron que el favor del dios lobo estaba con ellos. Otros no estaban tan seguros. Era indudable que las nieves y las temperaturas extremas causaran grandes miserias y sufrimientos entre los miles de refugiados que llenaban la ciudad y habitaban en los extensos campamentos de tiendas fuera de las murallas. Diariamente, el flujo de refugiados del norte creca de tal forma que la zarina se vio obligada a ordenar que cerraran las puertas de la ciudad. Sencillamente, Kislev no poda albergar a nadie ms. Con el sentido prctico comn entre los campesinos kislevitas, muchos de los refugiados simplemente decidieron continuar hacia el sur, hacia el Imperio, tratando desesperadamente de poner tanta distancia como fuera posible entre ellos y lo que amenazaba con aniquilarlos. Otros construyeron refugios de todo tipo segn les permitan sus pobres pertenencias y acamparon en torno a las murallas, al lado de los enclaves del Imperio y los soldados de Kislev. Mientras aumentaba el nmero de refugiados, se oa cada vez ms el nombre del monstruo que los haba sacado de sus hogares. Empez como un flojo murmullo de las conversaciones en torno a las fogatas y fue creciendo en sucesivos relatos hasta alcanzar proporciones terrorficas: el nombre de la bestia pas a tener poder por s mismo. Abundaban historias sobre stanistas quemadas y reducidas a cenizas, sobre mujeres y nios pasados por las armas. Se atribuan al monstruo toda clase de atrocidades, y cada da ms y ms relatos relativos a aquel brbaro ser se extendan de una a otra fogata por los campamentos. Se deca que sus guerreros haban abierto las tripas de todos los habitantes de la stanista de Ramaejk y que los haban empalado en las afiladas estacas de pino de su muro de defensa. Pjaros carroeros haban celebrado un festn con los cuerpos, vivos an durante varios das, y la macabra escena haba sido dejada tal cual para que sirviera de monumento ilustrativo del triunfo del monstruo. Saber quin haba sido el primero en divulgar el nombre del monstruo constitua un enigma. Quiz no era ningn nombre, sino un grito de batalla mal odo, o un maldito talismn que tena que pasar de un superviviente a otro para que el terror de su nombre y de sus hazaas se

pudiera trasladar hacia el sur. Fuera como fuera, el nombre de Aelfric Cyenwulf, el alto jefe de las tribus norteas y lugarteniente favorito del terrible Archaon, haba llegado a Kislev. Los jefes guerreros de los kurgans no eran desconocidos, y los hombres y las mujeres ms viejos de la estepa conocan asaltos y retiradas de muchos jefes brbaros sedientos de sangre. Saban que las tribus del norte haban realizado incursiones en su pas en otras ocasiones, pero incluso ellos se daban cuenta de que aquella vez era distinto. Aquella vez las tribus no haban ido para robar; aquella vez haban ido para destruir. II Kaspar contemplaba con una mezcla de aprensin y alivio cmo la nieve se desprenda de un cielo oscuro y se iba depositando sobre la silueta dentada de las murallas de la ciudad. La nieve retardara a cualquier ejrcito y, con toda probabilidad, forzara la retirada a sus cuarteles de invierno si no quera enfrentarse a la hambruna y al fro helado que ocasionaran la muerte de sus guerreros. Aunque la nevada era dbil, Kaspar saba que el crudo invierno kislevita estaba a poco menos de un par de semanas en el mejor de los casos. Atenazara a la nacin con su abrazo helado y cubrira el paisaje con un interminable manto de nieve. Los kislevitas llamaban a este tiempo Raspotitsa, que quera decir sin caminos; viajar se converta en algo virtualmente imposible, pues todas las pistas y carreteras quedaban ocultas bajo la nieve. Desvi los ojos de las murallas y observ las torcidas columnas de humo atrapadas por los desapacibles vientos que soplaban del norteo oblast. Centenares de pequeas fogatas ardan en los campamentos situados ante las murallas, y la gente se acurrucaba en torno a los fuegos para calentarse. Las personas ms vulnerables estaban murindose: los ms viejos y los recin nacidos no podan sobrevivir al intenso fro y a la falta de comida. Los soldados acampados cerca de all no estaban mucho mejor, debido a la carencia de provisiones y de noticias de sus casas: realmente tenan la moral por los suelos. Kaspar saba que lo que mantena la buena motivacin y el nimo de los soldados eran las cosas sencillas de la vida. Un ardiente discurso de un jefe poda encender fuego en sus corazones, pero una comida caliente y un trago de alcohol seran mucho mejor recibidos. Por el momento, los soldados del Imperio no tenan ni una cosa ni otra, pero Kaspar estaba a punto de poner remedio a aquella situacin. Observ cmo una flota de quince embarcaciones fluviales navegaba tranquila y majestuosamente por el Urskoy y se deslizaba por las oscuras aguas hacia el rastrillo de la puerta oeste del ro. La tripulacin arri las velas de la embarcacin de cabeza y sta fue engullida por la sombras de las altas murallas. Kaspar vio el nombre del bajel pintado en el casco, justo encima de la lnea de flotacin, y sigui su avance mientras emerga de la puerta acutica y se abra paso ro arriba en direccin a los muelles.

Pavel Korovic y Kurt Bremen suban a saltos los escalones para reunirse con l en los terraplenes. Son ellos? pregunt Bremen. Kaspar asinti con la cabeza. S, la embarcacin de cabeza es La Chica de Scheerlagen, son ellos. Estis preparados, amigos? Lo estamos asegur Bremen. Entonces, vamos dijo Kaspar. III Siguieron a las embarcaciones fluviales mientras avanzaban hacia los muelles principales de la ciudad. Kaspar no era marino y haba aprendido a detestar cualquier forma de viaje por mar cuando era joven, pero incluso l poda ver que todas las embarcaciones iban peligrosamente sobrecargadas: las aguas del ro estaban a punto de rebasar las bordas. En varias ocasiones perdieron de vista el convoy, pues se vieron obligados a dar frustrantes rodeos con objeto de evitar calles atiborradas de gente, pero siempre les fue fcil encontrarlo de nuevo, ya que no haba ningn trfico por el ro debido a que la mayora de los capitanes ya haban llevado sus embarcaciones hacia el sur para alcanzar el Talabec que los conducira a Altdorf o a Nuln. Los transentes les dirigan miradas llenas de curiosidad: un hombre de una distincin evidente cabalgaba junto a un kislevita barbudo a lomos de un esforzado y corpulento caballo de espinazo hundido, acompaado por un grupo de diecisis caballeros provistos de armaduras brillantes. La tripulacin de las embarcaciones fluviales tampoco tard mucho en darse cuenta de su presencia y empez a llamarles la atencin con estridentes gritos marineros. Kaspar y los caballeros no les hicieron caso, pero Pavel grit: Qu noticias hay del sur? Wolfenburgo ya no existe bram un marinero. Una gran tormenta la destruy explic otro a gritos. Magias tenebrosas, dicen! Kaspar dej que Pavel hablara con los hombres de las embarcaciones; l estaba demasiado concentrado en la tarea que tena entre manos para molestarse en bromear con hombres a los que era posible que pronto tuviera que enfrentarse. Haba estado esperando el convoy encabezado por La Chica de Scheerlagen desde que haba recibido cartas de Altdorf haca cuatro das.

Blasonadas con el distintivo de la Segunda Casa de Wilhelm y con el del Comisariado del Imperio, las cartas pedan saber qu acciones haban sido tomadas para impedir futuros saqueos de sus mercancas. Kaspar no tena ni idea de a qu se referan las cartas hasta que se pas un fatigoso da examinando las cuentas del anterior embajador. Atando cabos, ahora saba por qu los regimientos del Imperio pasaban hambre en Kislev y por qu los almacenes de grano de la ciudad estaban sometidos a tan gran tensin. Y aquello tambin explicaba, en cierto modo, por qu la primera autoridad de Kislev haba puesto una fecha tan lejana para la audiencia que l haba solicitado, utilizando paredes de ladrillos burocrticos y educadas excusas. Al parecer, las provisiones que llegaban a Kislev eran enseguida desviadas de su almacenamiento previsto. Durante los doce ltimos meses, un mercader de Hochland llamado Matthias Gerhard haba sido encargado por el Comisariado del Imperio de realizar la distribucin de alimentos y armas as como de los muchos y variados suministros que necesitan una nacin y sus aliados en tiempos de guerra. El emperador haba enviado una fortuna en provisiones a Kislev, pero muy pocas haban llegado a manos de quienes las necesitaban desesperadamente. Las cartas hablaban de frecuentes robos en los almacenes de Matthias Gerhard y, aunque l responda que se aumentaran las medidas de seguridad, pareca que nada era capaz de contener la hemorragia de provisiones que sala de sus almacenes. Gerhard culpaba a los perezosos kislevitas, y a los de Altdorf les deba parecer que las brbaras gentes de su vecino del norte estaban condenadas a la hambruna y al desastre a causa de su propia holgazanera y estupidez. Pero en la ciudad de Kislev, donde era evidente que nadie tena lo necesario para sobrevivir, resultaba obvio que alguien robaba las provisiones y que ese alguien no era precisamente un salteador de caminos. La furia de Kaspar hacia Teugenheim iba en aumento a medida que iba leyendo su dietario. El anterior embajador tena que saber que los desesperadamente necesitados suministros enviados por el Imperio estaban siendo robados por los propios encargados de su distribucin y, sin embargo, no haba hecho nada para impedirlo. Pues bien, el actual embajador tendra algo que decir al respecto. IV Cuando llegaron al muelle, estaban descargando La Chica de Scheerlagen. Tambin haban amarrado algunas otras embarcaciones y los tripulantes estaban asegurando los gruesos cabos en los norays de hierro mientras otros esperaban su turno en el muelle. Era obvia la sensacin de alivio experimentada por la tripulacin de La Chica de Scheerlagen, ahora que por fin ya haban llegado a su destino, y al capitn ni siquiera pareca importarle la exorbitante carga del barco ilegalmente obtenida. Estibadores kislevitas, abrigados con gruesas capas, suban desde la bodega de la embarcacin, utilizando recios mecanismos de poleas, docenas de cajas, barriles y pesados

sacos, y los descargaban en el muelle empedrado en donde aguardaban unos cuantos carros de gran capacidad. Un hombre fornido de larga y espesa barba bromeaba con el capitn del barco, a quien tan slo pareca importarle que descargaran los bajeles cuanto antes para poder largarse. Desplegaos orden Kaspar. No permitis que se vaya ningn carro. Bremen asinti con la cabeza y dirigi con energa su puo protegido con una malla hacia los tres caminos que salan del muelle. Los caballeros dirigieron los caballos hacia las distintas salidas y formaron una hilera de hierro con sus pesadas monturas para bloquear el paso. Con las viseras bajadas, ofrecan un aspecto intimidante y, aunque ninguno de ellos empuaba arma alguna, era obvia la amenaza que representaban. Las tripulaciones y los esforzados estibadores terminaron por advertir su presencia y lanzaban miradas de asombro hacia los muelles, mientras Kaspar, Bremen y Pavel cabalgaban hacia ellos. Algunos estibadores alargaron el brazo de forma subrepticia para coger cuchillos o porras, pero el peculiar ruido producido al ser desenvainadas diecisis espadas de caballera terriblemente afiladas les hizo desistir del intento. El nmero de caballeros era muy inferior al de sus oponentes, pero incluso aquellos delincuentes saban que no podan derrotar a unos caballeros provistos de buenas armaduras y bien adiestrados. El jefe de los Caballeros Pantera y Pavel desmontaron mientras Kaspar conservaba la ventaja de la altura. Aquellas provisiones dijo al capitn, qu son? Y a ti que te importa, to? inquiri el marino. Soy el embajador del emperador Karl Franz y quiero preguntarte algunas cosas. La presencia de los caballeros y el acento del sur de Kaspar hicieron que el capitn asintiera con una inclinacin de cabeza. Muy bien. Transportamos grano, sal, hojas de espada, cabezas de hacha y trigo. Todo firmado, sellado y debidamente suministrado. Cul es el problema? Kaspar no hizo caso de la pregunta y se dirigi al kislevita encargado del muelle. Adnde os llevis estas mercancas una vez descargadas? El hombre no respondi hasta que Pavel vocifer la pregunta de Kaspar en su lengua nativa. La mirada del encargado del muelle fluctu entre los dos hombres mientras responda de forma brusca y despreciativa. Kaspar no comprendi lo que dijo, pero capt el nombre de Gerhard en la andanada de palabras kislevitas. Dice que aprovisiona el almacn de Gerhard tradujo Pavel.

Bien dijo Kaspar; diles que acaben de vaciar las embarcaciones y que carguen los carros. Y despus? pregunt Pavel. Despus esperaremos a Herr Gerhard contest Kaspar. V Valery Shewchuk atrajo hacia s a su esposa y a sus dos hijas, y sinti sus costillas a travs de la delgada manta que era lo nico que los protega de la noche extremadamente fra. La nieve caa a rachas, pero donde estaban, en uno de los mltiples callejones empedrados con guijarros de la ciudad, haban encontrado un buen lugar: el resguardado hueco de una escalera que conduca a una puerta que llevaba tapiada con ladrillos mucho tiempo. Aquel lugar, protegido de vientos y nieves, los peores ladrones del calor corporal, era lo ms parecido a un refugio que pudo encontrar para su familia. Apart un cabello de la cara de Nicolje mientras lamentaba que ella no le hubiera podido dar hijos. Con la carga de unos padres de edad muy avanzada y sin hijos para enviar a la guerra, se haba esforzado para encontrar suficiente comida para alimentar a su extensa familia y, aunque la gente de su stanista haba tratado de ayudarlo, no podan descuidar a sus propias familias para beneficiar a otra. Tres semanas antes, sus padres haban abandonado la stanista durante la noche y con pasos pesados se alejaron sin mantas ni alimentos por el oblast barrido por el viento. Nadie los vio marchar. Encontraron sus cuerpos congelados a media legua de las puertas de la stanista, tumbados en el suelo, abrazados en medio del camino. Valery los llor mucho y valor su supremo sacrificio, pero secretamente se sinti aliviado por no tener ya que preocuparse de su sustento. Cuando llegaron a la stanista noticias del atamn de ms y ms stanistas y asentamientos atacados, Valery tom la decisin de abandonar su isba y llevarse la familia a la capital. Haba cargado sus escasas pertenencias en el carro y, despus de abrazar con los ojos inundados de lgrimas a sus amigos y vecinos, haba emprendido la marcha. Haba sido un duro viaje hacia el sur. Por el camino haban perdido a su hija menor: a criatura haba perecido a causa de unas fiebres que las infusiones de hierbas de Nicolje no pudieron remediar. La haban enterrado en la estepa y haban continuado su camino. Una vez llegados a la capital, malvendi el carro y el caballo y trat desesperadamente de encontrar un trabajo de cualquier tipo y alojamiento para su familia. Pero no haba ninguno disponible y tuvieron que refugiarse en el mugriento callejn, sobreviviendo con lo que l poda robar o con lo que podan comprar con las pocas monedas de cobre que les quedaban. En tres ocasiones tuvo que pelear para deshacerse de ladrones y malhechores que pretendan echarlos de su refugio, y, aunque tena un hambre canina y estaba completamente exhausto, Valery Shewchuk era un hombre corpulento y difcil de doblegar.

Oy un ruido suave de pasos en la nieve por la parte alta del callejn y retuvo el aliento. Eran demasiado suaves para ser producidos por las pisadas de un par de botas: poda tratarse de un animal, un perro o un gato o una rata, y pensar en carne fresca lo hizo salivar. Valery sac el cuchillo de mango de hueso de la vaina de piel, lo nico que no haba vendido, y se desembaraz de la manta. Estaba tan delgado que tuvo la impresin de que el fro lo parta en dos de arriba abajo. La mujer despert de una pesadilla, se movi lentamente y abri los ojos an medio dormida. Valery? Silencio, Nicolje susurr l. Comida, tal vez. Se puso en pie y, agarrando el cuchillo con fuerza, se desliz junto al muro y baj las escaleras. Confiaba en que el ruido que haba odo fuera un perro. Se poda sacar mucha comida de un perro. Como no volvi a or el ruido, decidi correr el riesgo de asomarse fuera de su escondrijo para observar a la presa. Valery atisbo en torno a la pared de piedra y se qued boquiabierto al ver a un hombre desnudo agachado entre las sombras del nevado callejn. Era obvio que se trataba de un loco, en la calle con aquel tiempo y sin pieles ni capa; y, por Ursun, Valery no estaba dispuesto a dejar que aquel luntico los desalojara de su refugio. El hombre se balanceaba suavemente y murmuraba algo en voz baja; se protega una mano entre las piernas y se rascaba la piel de los brazos con uas descuidadas. Gotas de sangre fundan la nieve en el lugar donde caan. Eh, t dijo Valery, alzando el cuchillo, bscate algn otro sitio para pasar la noche. El hombre no le hizo el menor caso y murmur: No, no, no. Slo son sueos, t no eres yo Valery sali, nervioso, al callejn, con la punta del cuchillo siempre en direccin a la figura agachada. La cabeza del hombre se alz bruscamente y Valery vio que llevaba una mscara que pareca de cuero gris y que le encajaba muy mal; estaba cosida burdamente y se curvaba en los bordes. A travs de la mscara, unos ojos que brillaban con un fulgor luntico lo miraban fijamente. El loco sonri burlonamente y dijo: Falso. Soy el yo autntico. Y salt hacia adelante. En su mano brillaba un cuchillo. La

hoja cort hacia abajo y Valery cay; de la arteria seccionada del muslo manaba mucha sangre. Dio un traspi al caer y se golpe la cabeza contra el suelo. Por Tor, deja en paz a mi familia! grit. Los quiero mucho, no me importa no tener hijos varones. Los quiero demasiado para dejarlos. Por favor Oy chillidos y ruido de siseos, como de carne frindose en una sartn, provenientes de las escaleras del escondrijo, pero no pudo ver lo que estaba sucediendo. Llor amargamente y se arrastr a duras penas por la nieve manchada para reunirse con su familia. Los chillidos cesaron. Una cascada de sangre se derramaba por los escalones y se mezclaba con la nieve. El hombre que haba asesinado a su familia sali al callejn con la cara, el pecho y el vientre empapados en sangre. A la luz de la luna, las manchas pegajosas tenan un brillo negruzco. Los ojos le llameaban, el pecho le oscilaba a causa de la excitacin y la tensin del crimen le palpitaba en las venas. Valery trat de alcanzarlo pero sinti que se le nublaba la vista. No dijo el hombre, lo empuj un poco para que cayera de espaldas y se inclin sobre l. Sus mandbulas ensangrentadas se abrieron desmesuradamente. El loco vomit un espumarajo de sangre espesa sobre el pecho de Valery, y ste chill de dolor mientras el lquido viscoso manaba susurrante y el asesino le arrancaba la carne de los huesos. Sinti que una mano penetraba profundamente en el interior de su pecho destrozado y expir. VI Sorka oy chillidos por alguna parte, pero no les hizo caso. En aquellos tiempos era raro no or a alguien que gritara de dolor. Sigui su camino a paso ligero por la repleta calle, an llena de gente a pesar de la oscuridad y el fro. Supuso que haba gente que no tena adnde ir y que teman tumbarse en la nieve y no volverse a levantar jams. Apretaba fuertemente la cajita de metal en el interior del chaleco, temeroso de dejarla fuera de su vista, pero aterrorizado por sujetarla tan pegada a l. De poco ms de quince centmetros de lado, la cuadrada caja era muchsimo ms pesada de lo que nadie poda esperar en un objeto de ese tamao y, aunque tena la llave del ennegrecido candado, el simple hecho de pensar en abrirla le provocaba nuseas y lo horrorizaba. Desde que Chekatilo le haba dado la caja para que la entregara, se haba sentido visiblemente enfermo. Llevaba trabajando para el jefe del imperio criminal de Kislev desde haca unos seis meses, y haba pasado la mayor parte de ese tiempo reforzando el poder del amo mediante palizas,

incendios de casas o carruajes e intimidaciones. Era un hombre corpulento y fuerte, de poca imaginacin, y le emocionaba mucho que su jefe le hubiera encargado un asunto de tan obvia importancia. Sorka le haba dicho Chekatilo, esto tiene mucho valor para m. Debes entregarlo exactamente a medianoche al final del callejn Lime; sabes dnde est? Sorka haba asentido con la cabeza, pues en aquel lugar se haba desembarazado de por lo menos tres cadveres. No te fallar le haba prometido. Le haban indicado que fuera al stano y recogiera la caja metlica que ahora llevaba; as lo haba hecho, y luego se haba ido inmediatamente. Senta un hormigueo en la piel y tena el estmago revuelto y ganas de vomitar; tal vez el pescado que haba comido estaba pasado. Dobl la esquina de Goromadny Prospekt y se dirigi a su destino a travs de retorcidas calles, echando de vez en cuando miradas hacia atrs para asegurarse de que no lo seguan. La nieve fresca haca difcil estar totalmente seguro, y las repletas calles tampoco ayudaban mucho, pero no pudo ver a nadie tras su pista. Por fin lleg a la entrada del callejn Lime y rpidamente lanz hacia atrs una ltima mirada de comprobacin. Satisfecho de que no hubiera nadie por all cerca, se desliz en el callejn caminando con suma cautela. Sorka vio que aquella noche alguien ya se haba desembarazado de un cuerpo. El fro haba evitado la descomposicin y los perros todava no lo haban olido, pero no tardaran en hacerlo. Desde una zona de sombras situada ms adelante sali una voz: La tienes? Sorka se sobresalt, asustado. Se esforz por recordar lo que le haban mandado que dijera: S, si tienes el dinero. Lo tengo dijo el otro hombre. Pon la caja en el suelo y retrocede unos pasos. Aquello no era lo que estaba previsto y Sorka se esforz de nuevo en recordar lo que tena que decir: Ensame el dinero y entonces te la dar. No. Como no estaba acostumbrado a que alguien se negara de forma tan directa a colaborar, Sorka no estaba seguro de lo que deba hacer a continuacin. Trabajaba para Chekatilo, por lo tanto, cuando daba rdenes se cumplan al instante. Decidi jugar un rato con aquel imbcil y

pos una mano en la empuadura de su daga, seguro de que podra arreglrselas si el otro intentaba hacer algo inconveniente. Despus de todo, haba una sola manera de salir del callejn, y eso quera decir pasar por donde se encontraba l. Saba que no era una tarea fcil para ninguno de los dos. Muy bien dijo sacando la caja de debajo del chaleco y ponindola en el suelo delante de l. Pesc la llave que llevaba colgada del cuello y la tir junto a la caja. El hombre surgi de entre las sombras. Tena el rostro oculto por la capucha de la capa; se arrodill junto a la cajita y se apresur a abrirla. Se llev la mano a un amuleto oscuro que le colgaba del cuello y levant la tapa de forma casi imperceptible. Un claro resplandor verde eman de la caja, lanz una luz espectral sobre el hombre y proyect su sombra sobre la pared del fondo del callejn. A Sorka le pareci que la sombra se agitaba y retorca con vida propia, que ya no se limitaba a seguir los movimientos del hombre al que perteneca. Frunci el entrecejo y parpade para quitarse de la cabeza la extraa visin, pero la engaosa sombra continuaba su danza mientras su oscura cabeza se alargaba con dos cuernos gemelos que le crecan en la frente. Sorka abri la boca para decir algo en el instante en que el hombre arrodillado le levant la tapa de los sesos con una pistola de pedernal. VII El disparo de la pistola reson en la entrada del callejn y, minutos despus, el hombre de la capa oscura, con suma cautela, asom la cabeza por la esquina; la luna se desliz por detrs de unas nubes y arroj su luz monocroma sobre la calle cubierta de nieve iluminndole la cara. Mir a uno y otro lado antes de echar a andar tranquilamente por la calle y emprender el camino de regreso al centro de la ciudad. Desde el otro lado de la calle, dos hombres completamente envueltos en pieles observaban su marcha. Dispar a Sorka dijo el menos corpulento de los dos hombres. Vassily Chekatilo asinti con la cabeza; se frot la barbilla con una mano y se estir las puntas del bigote. S, Rejak, yo habra hecho lo mismo. Tenemos que detenerlo! protest Rejak. Est tratando de engaarte.

Chekatilo sacudi la cabeza. No, djalo. Me alegro de haberme librado de esa maldita caja; ojal nunca hubiera dado mi conformidad para obtenerla. Y, en cualquier caso, creo que puede sernos ms provechosa a largo plazo sabiendo realmente a qu manos ha ido a parar. Pero y Sorka? No pienso derramar ni una sola lgrima por l dijo Chekatilo. Cumpla bien las rdenes, pero hay muchos como l y su muerte no constituye ninguna gran prdida para mi organizacin. No deberamos comprobar si est muerto? No, Rejak, djalo. Los perros tambin tienen derecho a comer. Rejak se encogi de hombros. Con un gesto de la cabeza seal al hombre que hua con la cajita metlica y dijo: Qu pensar hacer alguien como l con algo tan peligroso? Vete a saber coment Chekatilo, mientras se preguntaba para qu Piotr Losov, consejero jefe de la zarina de Kislev, poda querer una caja que contena un puado de piedras de disformidad. VIII Kaspar se qued impresionado al ver el poco tiempo que tard Matthias Gerhard en ir a buscar las provisiones de las embarcaciones fluviales que no haban llegado a sus almacenes a la hora prevista. Una vez los estibadores hubieron terminado de descargar las embarcaciones, Kaspar les haba dicho que se largasen, y uno tras otro fueron desvanecindose rpidamente en la noche. Luego orden a las tripulaciones que regresaran al Imperio, y una vez se hubieron ido, los muelles se convirtieron en un lugar silencioso y misterioso. El ruido del agua al chocar con la piedra era el nico sonido, salvo algn espordico chillido y un solitario disparo de pistola. Llevaban esperando en el muelle poco ms de dos horas cuando oyeron cada vez ms cerca el traqueteo de las ruedas de un carruaje y el repicar de cascos de caballos. Cuando una troica roja y dorada cruz rpida y estruendosamente el empedrado de guijarros en direccin a los muelles, los Caballeros Pantera se apartaron. La troica, de origen kislevita, iba tirada por tres caballos enjaezados uno al lado del otro, e incluso a la dbil luz de la luna Kaspar observ que era un carruaje de diseo caro y bien construido. No era difcil suponer adnde haba ido a parar el dinero ganado por Matthias Gerhard. Seis hombres protegidos con cotas de malla de gruesos nudos y que portaban largas lanzas iban sentados en el techo del carruaje. Mientras se dispona a detenerse, los Caballeros Pantera se juntaron formando

un anillo de acero en torno a la troica y cerraron cualquier posibilidad de escape. Los seis guardias se lanzaron apresuradas miradas furtivas antes de bajar a regaadientes del techo de la troica ayudndose de brazos y pies. Kaspar disfrutaba de la evidente incomodidad de los hombres. En aquel momento, Matthias Gerhard se iba a enterar de que, si le faltaban provisiones, no se deba a la incompetencia de sus esbirros. Cuando la puerta del carruaje se abri y un hombre de elevada estatura y evidente riqueza baj al muelle, Kaspar sonri sin alegra. El recin llegado llevaba una cinta dorada que le recoga una larga cabellera rubia que le llegaba hasta los hombros, y vesta un costoso jubn de color carmes entretejido con seda amarilla y una chaqueta de cuero adornada con tiras plateadas. Los majestuosos anillos que luca en los dedos y las gruesas cadenas de oro que llevaba colgadas en torno al cuello quiz no daban fe de su buen gusto pero s de su riqueza. Su inquietud era patente, y Kaspar decidi atacar y desconcertarlo mucho antes de que tuviera tiempo de planear cualquier defensa. Desmont del caballo y, a grandes zancadas, se dirigi hacia el mercader. Matthias Gerhard, eres un bastardo ladrn y debera entregarte ahora mismo a los chekist por lo que has hecho. A pesar del tono envenenado de Kaspar, Gerhard se recuper pronto. Era un hombre influyente en la ciudad, no estaba para tonteras y no habra llegado a ser tan rico sin una gran capacidad para estar alerta y dispuesto a la accin. Tengo que suponer que eres el embajador Von Velten y que stos son tus caballeros? pregunt. Tu suposicin es acertada. En tal caso, puedo saber por qu has retenido aqu los suministros del emperador? inquiri Gerhard. Deberan estar de camino hacia mis almacenes. Hay mucha gente en esta ciudad deseosa de encontrar el modo de apoderarse de estos bienes en beneficio propio, como no dudo debes saber. Desde luego, lo s de sobra le espet Kaspar. El diario de Teugenheim y las cartas que recib de Altdorf me han informado de todo lo que necesitaba saber sobre esa clase de gente. Entonces no tendrs ninguna objecin a que los hombres por m convocados transporten los suministros a un almacn seguro continu Gerhard en tono suave. No lo entiendes, Gerhard? dijo Kaspar blandiendo la carta del Comisariado Imperial. Se acab. S a qu te has estado dedicando, y te ver colgando del extremo de una cuerda por todo lo que has hecho.

Ests seguro? replic Gerhard. Qu crees saber? Que has informado de que estos suministros haban sido robados y despus los has vendido. Dime de qu otra manera podra explicarse la ingente cantidad de provisiones que se han considerado perdidas. Herr embajador dijo Gerhard en tono pausado, te aseguro que los bienes que el emperador ha enviado al norte han sido robados por bandas con las que no tengo nada que ver. Dispongo de todos los comprobantes de la ciudad para demostrarlo. A m no me hace falta probarlo. S lo que has estado haciendo. He visto lo mismo un centenar de veces en el ejrcito. Furrieles deshonestos acaparaban suministros y los vendan al mejor postor. No eres ms que un vulgar ladrn! Ests tratando de que me enfade, embajador? Pues s admiti Kaspar, sintiendo que empezaba a estar harto. Esto quiere decir que has sido militar demasiado tiempo, herr embajador. Soy una persona civilizada y, a diferencia de ti, he aprendido a controlar mi clera y a resolver mis diferencias sin apelar a la violencia. Tal vez t tambin deberas hacerlo. Kaspar se dio cuenta de que por aquel camino no llegara a ninguna parte con Gerhard; agarr la tnica del mercader y lo arrastr hacia el borde del agua. Los guardias de Gerhard avanzaron unos pasos, pero los Caballeros Pantera estrecharon el cerco y les impidieron cualquier accin. Realmente, embajador, esto es ofensivo! farfull Gerhard. Me siento inclinado a estar de acuerdo contigo, Matthias dijo Kaspar, alcanzando al fin los peldaos que bajaban hacia las aguas oscuras y heladas del Urskoy. Herr embajador! implor Gerhard al darse cuenta de las intenciones de Kaspar. No hay ninguna necesidad de llegar hasta este punto. Vaya, pues es precisamente en este punto donde difieren nuestras opiniones dijo Kaspar, y empuj al mercader desde el muelle. Matthias Gerhard se hundi en el agua y, segundos despus, plido de pnico, chapoteaba en la superficie moviendo desenfrenadamente brazos y piernas. Tosa y chillaba, y sus gritos pidiendo ayuda gorgoteaban a causa del agua que tragaba. El mercader trataba desesperadamente de mantenerse a flote, pero sus pesados ropajes y gruesas cadenas contribuan a arrastrarlo hacia abajo y, de nuevo, su cabeza desapareci bajo la superficie del agua. Un torrente de burbujas agit el agua cuando la cabeza del mercader emergi una vez ms. Por favor! chill, y al fin consigui asirse a un peldao de piedra. Jade emitiendo

ligeros silbidos y, con avidez, inyect aire en sus maltrechos pulmones hasta que Kaspar le pis los dedos con el tacn de madera de sus botas de montar. El mercader dio un agudo chillido y se hundi de nuevo en el agua. Traedme una de las lanzas de sus guardias grit en direccin al muelle. Vio la silueta de Kurt Bremen recortada contra el resplandor de la luna y advirti el descontento del caballero, pero en aquel momento no le import. Lo nico que entonces le interesaba era realizar su trabajo, y si tena que hacer uso de la violencia, pues tanto peor. Si Gerhard crea que l era un militar violento, se comportara como tal. Aqu tienes dijo Bremen con frialdad. Gracias, Kurt dijo el embajador, mientras Gerhard, una vez ms, emerga trabajosamente a la superficie. Kaspar vio que el mercader estaba casi agotado y dirigi la lanza hacia l pero mantenindola fuera de su alcance. El hombre se esforzaba por atrapar el mango de madera de la lanza, pero cada vez que sus dedos la rozaban, Kaspar la apartaba un poco. Matthias, ests dispuesto ahora a hablar sin tratar de engatusarme? le pregunt Kaspar. S! chill el mercader, y Kaspar dej que se asiera al mango de la lanza. Lo ayud a acercarse a los peldaos e hizo un gesto a sus caballeros para que acudieran y sacaran del agua al empapado hombre. Gerhard rod sobre s mismo y escupi agua sucia; tena la cara azulada debido a la glida temperatura del Urskoy. Lloraba, y cuando Kaspar se arrodill junto al jadeante mercader, oli que Gerhard se haba ensuciado a causa del terror. Apart los cabellos mojados de la cara del mercader y le dijo: Ahora que gozo de tu completa atencin, creo que estamos en condiciones de hablar. Has estado vendiendo las provisiones del emperador, no es cierto? Gerhard tosi, pero lentamente asinti con la cabeza. Bien continu Kaspar. Por fin hemos llegado a algn sitio. Ahora esto se ha acabado. Todo lo que todava tienes y todo lo que llegue del Imperio a partir de ahora va a ir a manos de aquellos que lo necesitan desesperadamente. Me comprendes? S, s, obedecer. Por ahora, aunque por todo lo que has hecho mereces que te arrojen en la ms profunda y oscura de las mazmorras, todava te necesito para coordinar la distribucin de los suministros a los soldados y a la gente de la ciudad. Trabajars con mi ayudante, Stefan, y puedes

creerme: si vuelves a las andadas, l se dar cuenta en seguida. Kaspar se levant, se frot la rodilla entumecida y subi los peldaos que conducan al muelle. Kurt Bremen lo esperaba y le dijo en voz baja: Embajador, puedo hablarte con libertad? Por supuesto, Kurt. Embajador, me siento incmodo con estos mtodos brutales que parecen gozar de tu preferencia. Es realmente adecuado que un emisario del Imperio sea visto comportndose de tal modo? Kaspar asinti con la cabeza. Comprendo tus objeciones, Kurt, puedes creerme. No me gusta en absoluto tener que recurrir a semejantes mtodos, pero algunas veces es necesaria una demostracin de fuerza para obtener resultados con gentuza que se cree por encima de ideales como la honestidad y el deber. El caballero, nada convencido, lo mir y dijo: Mis caballeros y yo somos el instrumento mediante el cual se realiza tu voluntad, embajador Von Velten, pero debemos cumplirla de acuerdo con los votos del cdigo de honor de nuestra orden. sta es nuestra misin aqu y, aunque estamos vinculados a tu causa, no podemos llevar a cabo nuestra tarea de forma adecuada si insistes en este tipo de conductas. Debes permitir que realicemos nuestro trabajo sin violar nuestro cdigo de honor. Desde luego, Kurt. Tal vez Gerhard tena razn dijo Kaspar. Tal vez he sido militar demasiado tiempo para poder ocupar un puesto de embajador, pero ste es mi bagaje y sta es la nica manera que conozco de cumplir mi deber con el emperador. Bremen asinti con un breve gesto de la cabeza, aunque Kaspar adivin que no comparta lo que acababa de decir. Qu quieres que hagamos con Gerhard? pregunt Bremen, cambiando de tema. Llevoslo a su casa y que se lave. Quiero que algunos de tus hombres lo vigilen y se aseguren de que no trata de abandonar la ciudad. Por la maana enviar a Stefan para que se ocupe de lo que quede de los suministros robados por Gerhard para que podamos empezar a entregarlos a nuestros hombres. Bremen se dio la vuelta y empez a dar rdenes a su gente mientras Kaspar se diriga hacia su caballo sintiendo de pronto el peso de todos y cada uno de sus cincuenta y cuatro aos.

Captulo 6 I El olor de carne asada se extenda por el campamento de los arcabuceros de Wissenland. Los soldados masticaban pan recin cocido y queso regndolo con jarras de cerveza del Pas del Norte. Animadas risas y el bullicio de las conversaciones rodeaban las fogatas que servan de cocina. El recuperado nimo que se evidenciaba en los soldados del Imperio era un placer para la vista, pens Kaspar. La misma escena se haba repetido en varias ocasiones durante los ltimos cinco das, cuando Kaspar y Anastasia haban acompaado a los carros guiados por guardias de la embajada, cargados de indispensables provisiones para su distribucin entre los extenuados y hambrientos soldados de la ciudad. Despus de hacer el inventario de los almacenes de Gerhard, Stefan haba descubierto una gran cantidad de productos de primera necesidad y, con la colaboracin del desenmascarado mercader, haba empezado la tarea de hacerlos llegar a quienes tan desesperadamente los necesitaban. Kaspar haba pedido a Sofa que estuviera pendiente del mercader, pues no deseaba que aquel hombre enfermara despus de la prolongada inmersin en las heladas aguas del Urskoy. No, Gerhard no escapara al castigo tan fcilmente. Kaspar y Anastasia iban sentados en la sencilla plataforma de un carro vaco, que serpenteaba entre millares de personas acampadas extramuros, de regreso a la ciudad tras completar un recorrido iniciado en los almacenes de Matthias Gerhard. La luz de la tarde se iba transformando en un crepsculo prpura, y Kaspar no tena el menor deseo de permanecer en el exterior ni un segundo ms de lo necesario, pues la temperatura empezaba a bajar muy de prisa. Cuatro Caballeros Pantera cabalgaban junto a ellos. En las puntas de las largas lanzas plateadas se agitaban estandartes movidos por la fuerte brisa de la tarde, y las sonrisas y las bendiciones de la muchedumbre de refugiados eran un estimulante cambio en relacin con la reservada hostilidad que haba encontrado Kaspar en Kislev hasta entonces. Es increble, Kaspar, cmo ha cambiado su actitud! exclam Anastasia, estrechamente envuelta en una capa blanca ribeteada con piel de leopardo de las nieves. Las mejillas de la mujer estaban coloradas a causa del fro, pero mientras hablaba los ojos le centelleaban. Desde luego asinti Kaspar con una sonrisa, complacido ante el sustancial cambio en la conducta de los soldados acampados en torno a Kislev. De dnde proceda todo eso? pregunt Anastasia. De un desaprensivo ladrn de Hochland llamado Matthias Gerhard explic Kaspar, que haba estado acumulndolo todo para su provecho personal. Sus almacenes estaban repletos hasta el techo con toda clase de bienes robados: armas, telas impermeables, botas, uniformes, grano, carne salada, plvora negra, cartuchos, podaderas, utensilios para zapadores e incluso tres caones de la Escuela Imperial de Tiro. Y no pensaba repartir nada?

No, Anastasia, nada en absoluto. Sin previo pago, claro. Ya te lo dije antes, llmame Ana; as me llaman mis amigos. Muy bien acept Kaspar con una risita. No puedo negarme a la peticin de una dama. Bueno dijo Anastasia con burlona severidad. Procura recordarlo, Kaspar von Velten. Por lo que respecta a herr Gerhard, espero que te asegurars de que reciba un buen castigo. Por supuesto le prometi Kaspar; no soy furriel, y si no lo hubiera necesitado para que nos ayudara en la coordinacin logstica de la operacin, lo habra hundido en el ro con el resto de la chusma. Anastasia se apoyaba en l mientras el carro suba por la Gora Geroyev, y Kaspar disfrutaba al sentir el cuerpo de la mujer junto al suyo. Cuando recibi la carta de Anastasia en la que le ofreca su ayuda en cualquier cosa que pudiera hacer para facilitar la entrega de suministros a los soldados y a los refugiados, se haba quedado sorprendido, hasta que record que Sofa le haba contado que patrocinaba varias casas de caridad y de asilo. Su generosidad para con los menos afortunados que ella era bien conocida en todo Kislev, y, a decir verdad, Kaspar no lament en absoluto la oportunidad de volver a verla. A pesar de la disputa con Sasha Kajetan, estaba decidido a verla de nuevo, y aquella circunstancia le proporcion la excusa perfecta. Los dos ltimos das que haban pasado juntos ayudando a distribuir comida haban sido para Kaspar el blsamo que necesitaba para recuperarse de sus crecientes frustraciones. Pero una vez terminada la guerra, lo ver balancearse en el palo de la horca en la Knigplatz, no tengas la menor duda. Cmo es posible que un hombre vuelva la espalda a su pas y a su gente para hacer algo semejante? se pregunt Anastasia. Kaspar sacudi la cabeza. No lo s, Ana; realmente, no lo s. Y para serte sincero, prefiero no saberlo. llene bien merecido el peor de los castigos establecidos para sus delitos. S que se supone que hemos de ser indulgentes y Shallya nos ensea a tener compasin, pero Gerhard hubiera podido ser la perdicin de todos nosotros. Kaspar no respondi en seguida pues vigilaba atentamente a un grupo de jinetes que hacan instruccin sobre el terreno nevado de la estepa situada al pie de la colina. Unos sesenta hombres, montados en giles caballos de largas patas, rodeaban una serie de estacas plantadas en el interior de un cuadrado que toscamente simulaba una nutrida unidad de soldados en formacin. Haban atado a las estacas saquillos de arena del tamao de una cabeza y, mientras Kaspar los observaba, los jinetes iban dando vueltas; de repente estrecharon el cerco disparando a los blancos una lluvia mortal de flechas rojas.

Todas las descargas eran disparadas con precisin letal: perforaban los saquillos de arena o se clavaban en las estacas justo debajo de los sacos. Cualquier hombre atacado por aquellos guerreros sufrira lo indecible ante semejante castigo continuado, y con cada lluvia mortal la tropa perdera docenas de soldados. Todos los guerreros, mientras guiaban a los caballos con las rodillas, disparaban un corto arco en forma de cuerno hecho con lminas de madera endurecida pegadas entre s cuya potencia desmenta su tamao. Kaspar se qued asombrado ante el grado de control que los guerreros ejercan sobre sus respectivas monturas: todo el grupo se mova como si estuviera gobernado por una nica voluntad. A la cabeza de los arqueros montados, un guerrero, que llevaba una holgada camisa blanca y unos calzones escarlata de caballera, disparaba con increble velocidad y precisin; su caballo obedeca sus rdenes como si fuera una extensin de su propio cuerpo, como esas bestias del bosque misterioso que segn los rumores son mitad hombre y mitad caballo. Una larga cola de caballo le colgaba a la espalda y profera fuertes y salvajes gritos de alegra mientras disparaba una flecha tras otra contra las cabezas de arena. Envainadas al costado llevaba dos espadas gemelas curvadas; Kaspar no tard en darse cuenta de que aquel guerrero era Sasha Kajetan. Verdaderamente es un magnfico guerrero afirm Kaspar. Sasha? S, es formidable, no? Tambin es dulce, a su manera. Dulce? dijo Kaspar, enarcando una ceja. No es una palabra que asociara con su persona. Oh, s dijo Anastasia. He odo hablar del infortunado altercado que ocurri fuera de mi casa, pero realmente no debes preocuparte por ello. Mientras est tan desesperanzadamente encaprichado de m, no se atrever a atacarte. No? Cmo puedes estar tan segura? pregunt Kaspar. Porque sabe que eso me disgustara y, desgraciadamente, todo lo que Sasha hace, lo hace para complacerme. Yo no estara tan seguro, Ana. Cuando lo mir a los ojos, slo vi que quera hacerme dao, o quiz que le hicieran dao. Creme, es algo ms que encaprichamiento lo que siente por ti. Bueno, es asunto suyo. Le he dicho en varias ocasiones que mis sentimientos hacia l no van por ese camino. Adems, creo que hay otros ms merecedores de mis preferencias amorosas. Sin tensarlas, Kaspar sostena las riendas en la mano izquierda, y sinti que Anastasia deslizaba el brazo por debajo del suyo y le coga la mueca. Sonri para s mismo mientras conduca el carro a lo largo de la carretera surcada de profundas roderas que llevaba a las puertas de Kislev, disfrutando del agradable silencio, mientras Anastasia se le arrimaba ms en la ancha plataforma del carro.

Al ver la blanca figura de Anastasia junto a l, la gente dejaba el paso libre ante el carro, pues su bien conocida fama de amiga de los pobres le permita circular con facilidad por la repleta prospekt. Kaspar constat que todava haba tensin en las calles, lo cual era comprensible. Se deca que el Carnicero haba atacado de nuevo y asesinado a una familia entera mientras dorma en un resguardado callejn no lejos de los muelles. El carro tard muy poco en recorrer la distancia entre las puertas de la ciudad y la embajada, y apenas haba transcurrido un cuarto de hora cuando Kaspar tir de las riendas y condujo el carro callejn abajo, a lo largo del templo de Ulric. Mientras pasaba por la valla de hierro y rodeaba la fuente del centro del patio, comprob que los artesanos que haba contratado para restaurar la embajada haban hecho un buen trabajo. Haban sido borradas las pintadas, y expertos carpinteros haban acoplado nuevas ventanas y una slida puerta nueva. Bueno, no hay duda de que esto ha mejorado sensiblemente observ Anastasia. Por supuesto asinti Kaspar, en tono amargo. As debe ser, pues me cuesta mucho dinero y no me ha llegado ni una pieza de cobre de Altdorf. Incluso haban limpiado la fuente, y el desaparecido lustre del bronce volva a brillar en la cara del anglico querubn mientras el agua gorgoteaba desde su copa. Baj de la plataforma del carro y se apresur a ir al otro lado para ofrecerle la mano a Anastasia. Ella se dej caer por el costado del carro sin hacer caso de la mano que Kaspar le tenda pero alargando los brazos para apoyarse en los hombros del embajador; gilmente se pos sobre el empedrado y le sonri. Vamos? pregunt ella, enlazando su brazo en el del hombre otra vez. Al advertir la llegada del embajador, un par de guardias salieron de la embajada hacia la verja. Kaspar vio un fardo cubierto con una tela roja depositado ante la verja, que no era visible desde el interior a causa de una decorativa placa situada al pie de la misma. Cuando los guardias acudieron a la verja, Kaspar ya se haba arrodillado junto al fardo y lo empujaba con su mano enguantada. Un terrible hedor eman del fardo cuando empez a desenvolverlo. Mientras la tela se desenrollaba como una larga bufanda, advirti que se trataba de un fajn carmes de los que habitualmente llevan los boyardos kislevitas. La pestilencia aumentaba a medida que iba desenvolviendo el fardo, pero ya no poda dejar de hacerlo. Una perversa fascinacin le impela a completar la tarea.

Al fin, el contenido del fajn qued al descubierto sobre el empedrado. Oy un chillido de Anastasia. Y en el suelo vio cuatro corazones humanos. II El hospital Lubjanko, adosado a la muralla este de la ciudad, haba sido construido haca unos doscientos aos por el zar Alexis, despus de la Gran Guerra contra el Caos. Muchsimos hombres haban muerto despus de las batallas por falta de atencin a sus heridas, y Alexis haba tomado la decisin de que Kislev podra enorgullecerse de contar con los mejores recursos para el tratamiento de heridas de todo el Viejo Mundo. Una vez terminado, las sacerdotisas de Shallya haban bendecido sus muros y, durante un tiempo, el Lubjanko haba realmente servido para acoger a los heridos y traumatizados por los horrores de la guerra. Pero haca mucho tiempo que se haba convertido en un lugar decadente para enfermos, fsicos y mentales, y minusvlidos. Plantas enteras eran simples antesalas de la muerte, y, en ellas, los enfermos terminales, tanto si haban sido abatidos por hachazos como por la edad, eran abandonados para que consumieran miserablemente las ltimas horas de sus vidas. Con razn se dice que a la miseria le gusta la compaa, y el Lubjanko se haba convertido en una especie de imn que atraa toda suerte de desposedos. Hurfanos, sin techo, desequilibrados y locos iban a dormir entre sus paredes; su fachada de piedra negra y los muros altos y rematados con puntas metlicas eran una amarga evocacin del destino de cuantos haban cado entre sus grietas. Las madres apaciguaban a sus hijos rebeldes amenazndolos con encerrarlos entre aquellos angustiosos muros de pesadilla, y los soldados heridos rezaban a los dioses para que no los llevaran a Lubjanko. Durante la noche, los gritos agudos de los condenados resonaban a travs de las estrechas ventanas de barrotes, y la muerte asediaba las salas como un depredador y reclamaba su cuota nocturna de presas, que luego seran llevadas a las piras. Dos hombres avanzaban por un fro pasillo de piedra, apenas iluminado por la goteante antorcha que portaba uno de ellos, un cojo tan enorme que casi no pasaba por el corredor. El hombre tosi y escupi sobre el suelo una viscosa flema; el ruido se lo tragaron los llantos y aullidos que llegaban de las celdas situadas a cada lado. Siguindolo a una prudente distancia, Piotr Losov caminaba cautelosamente por el centro del pasadizo; su capa con capucha se arrastraba por las sucias losas. Tres ratas se escabulleron a su paso y l se ri para sus adentros al observar cmo los roedores olisqueaban la flema escupida por el hombre que iba en cabeza. Manos mugrientas y deformadas sobresalan entre los barrotes de las puertas de las celdas; gemidos desgarradores, maldiciones y fluidos corporales acompaaban aquellos gestos desesperados. El cojo golpeaba con una porra terminada en una punta de bronce las puertas

de las celdas de los que estaban ms alterados o gritaban ms fuerte. Callad, desgraciados! grit. Esta noche estn agitados, Dimitrji observ Losov. Lo estn gru el otro, mientras golpeaba con su porra los barrotes de otra celda. Siempre pasa igual cuando llega el invierno. Creo que perciben la oscuridad y lo que esconde. Eso resulta excepcionalmente potico para ti, Dimitrji dijo Losov. Dimitrji se encogi de hombros. Vivimos tiempos excepcionales, amigo mo, pero no te preocupes, tengo un grupito de preciosidades que, en mi opinin, te van a gustar. Jvenes. No maleadas explic. Mientras hablaba se pas la lengua por los labios. A Losov le asqueaba aquel repugnante espcimen de ser humano. No senta afecto por muchos individuos de su especie, pero Dimitrji era un ejemplo particularmente aborrecible de todo lo que haba de perverso en la humanidad. Deseaba ardientemente quitar el seguro de su pistola de pedernal, fabricada por el gran armero Chazate, de los reinos del este, y volarle a Dimitrji la tapa de los sesos. Aquellas paredes haban visto muchos horrores a lo largo del tiempo, qu importancia tendra uno ms? Jams le haba dicho a Dimitrji su verdadero nombre; el carcelero de Lubjanko crea que era un depravado traficante que prefera que sus conquistas sexuales fueran ms jvenes y ms fcilmente dominables que las de la mayora de los hombres. Pensar que Dimitrji crea que l era as que alguien tan instruido como l pudiera pertenecer a semejante colectivo de perversos le provocaba nuseas. Pero era conveniente mantener aquella ficcin, pues la verdad era mucho peor. Tuvo que reprimirse fsicamente para no empuar la pistola cuando Dimitrji lleg a una puerta cerrada al final del corredor y del interior de su voluminosa tnica extrajo un ruidoso manojo de llaves. El cerrojo cedi y Dimitrji empuj la puerta para abrirla, se apart a un lado a fin de que Losov pudiera entrar y le entreg la antorcha. A diferencia de todas las dems celdas de Lubjanko, sta estaba limpia y no ola a mierda, muerte y desesperacin. Cuatro pequeos camastros estaban dispuestos junto a las paredes, y sentados en cada uno de ellos haba cuatro menores, dos nios y dos nias. Ninguno mayor de cinco o seis aos. Levantaron nerviosamente la vista cuando vieron entrar a Losov y trataron de sonrerle, tal como les haban mandado. Estaban asustados, pero lo miraron con esperanza, tal vez viendo en l la oportunidad de escapar de aquel lbrego y siniestro lugar.

Losov sinti que le herva la sangre en las venas al mirar a aquellas criaturas. Dimitrji tena razn. Todas eran perfectas, ninguna haba sido maleada. Tenan que ser inocentes. Ella se dara cuenta si no lo eran. La sangre de los inocentes era imprescindible. III Despus de haber encontrado el macabro regalo que haban dejado ante la verja de la embajada, Kaspar haba llegado a la conclusin de que su nimo ya no poda empeorar. Pero no poda estar ms equivocado; aquello era slo el principio de una de las peores noches de su vida. Tranquiliz a Anastasia y despus ambos se dirigieron al interior de la embajada y se reunieron con Pavel, que los esperaba en las escaleras del vestbulo. El voluminoso kislevita dijo con aspecto pensativo: Arriba hay jinetes llegados de Altdorf; traen cartas para ti. Creo que son importantes. Qu te lo hace pensar? Van armados hasta los dientes. Son hombres duros. Han tenido que cabalgar mucho para llegar hasta aqu. Ya veo dijo Kaspar, entregando con cuidado el macabro hallazgo a Pavel. Toma, gurdalo. Pavel asinti con la cabeza y rasg un trozo de tela. Por los dientes de Ursun, son corazones! Lo s dijo Kaspar, disgustado, mientras suba por los peldaos recin alfombrados. En su estudio lo esperaban los cuatro jinetes de Altdorf; sus ropas en mal estado y sus caras demacradas confirmaban que haban tenido que cabalgar muy duro durante muchas semanas para llegar a Kislev. Dos caballeros estaban con ellos y se pusieron firmes cuando Kaspar entr. Seores empez diciendo Kaspar, mientras se situaba detrs del escritorio, ya veo que habis realizado un arduo viaje para llegar hasta aqu. Puedo ofreceros algunos refrescos? No, gracias, herr embajador dijo un hombre cuadrado, ancho como una ladera de montaa, que tena un pergamino plegado y sellado con cera verde en la mano. Me llamo Pallanz y te traigo cartas de la mxima urgencia. Quisiera que las leyeras antes de irme.

Como desees, herr Pallanz dijo Kaspar cogiendo la carta. Vio que el sello de cera llevaba el blasn de la Segunda Casa de Wilhelm y su inquietud aument. Rompi el sello, despleg el grueso pergamino y ley con calma lo que deca la misiva. La escritura era uniforme y angulosa, y, antes de ver la sencilla firma al final de la misiva, ya saba que haba sido escrita por la mano del mismsimo emperador Karl Franz. Kaspar la ley dos veces antes de soltarla. Se dej caer pesadamente en la silla y permiti que las palabras flotaran sobre l, no queriendo creer que podan ser ciertas ni lo que aquello podra, mejor dicho, poda implicar para su situacin en Kislev. No advirti que los jinetes le pedan permiso para retirarse, y cuando ellos repitieron su demanda, agit la mano vagamente en direccin a la puerta. Mientras los jinetes abandonaban su estudio, entr Pavel secndose las manos con una toalla de lino. Pavel seal la carta. Malas noticias? dijo. Muy malas asin ti Kaspar con una inclinacin de cabeza. IV Bbetelo todo dijo Sofa; no te har ningn efecto si no lo haces. Maldita seas, mujer! le espet Matthias Gerhard. Es una vileza! Ests tratando de envenenarme, lo s. Sofa Valencik sostena el vaso ante el mercader. Te aseguro dijo, herr Gerhard, que si hubiese querido envenenarte ya no estaras en condiciones de quejarte. La luz de la lmpara brillaba a travs de la pcima oscura que Sofa haba obtenido mezclando distintos ingredientes tomados de su cabs de tela. La medicina tena un aspecto muy poco saludable: un lquido lleno de hojas que ola a leche agria. Gerhard estornud violentamente e hizo una mueca, pero cogi el vaso y se lo bebi de un trago. Mientras engulla la infusin medicinal sinti que se le revolva el estmago y farfull algunas palabras; dej el vaso sobre un montn de papeles y luego cruz los brazos sobre el pecho en actitud petulante. Es humillante que un hombre de mi posicin tenga que ser tratado de esta manera dijo. Tienes que considerarte afortunado, herr Gerhard repuso Sofa. Mucha gente querra verte arrojado a la mazmorra ms profunda de los chekist por los delitos que has cometido. Da gracias a que el embajador Von Velten todava te necesita y ha permitido que te quedes en

tu propia casa. Recluido en mi estudio todo el da bajo la constante vigilancia de caballeros armados y de esa vieja vbora! dijo el mercader sealando a Stefan, que estaba sentado ante el fabuloso escritorio de roble de Gerhard, detrs de un muro de libros de contabilidad encuadernados en piel. Llevaba unos quevedos en la punta de la nariz y una afilada pluma de ganso se mova rpidamente de un lado a otro por un largo pergamino. Me preguntaste, Sofa dijo Stefan, sin levantar la vista ni una sola vez del montn de libros de Gerhard, si tenas que limitarte a dejarlo morir de fiebre. Realmente se lo merece. Tranquilzate, viejo bobo dijo Sofa, mientras apretujaba varios tarros de hierbas y cataplasmas en su cabs. El embajador me pidi que me asegurara de que este tipo no muriera y no voy a permitir que le pase nada. Apuesto a que no dijo Stefan, mientras la pluma recorra el pergamino de un lado a pequeos saltitos. Y qu se supone que significa esto, exactamente? pregunt Sofa volvindose hacia Stefan. Nada dijo Stefan en tono festivo, nada en absoluto. Bueno; pero te agradecer que esas insinuaciones en el futuro te las guardes para ti. Slo te digo que Bien, no lo digas pidi ella, mientras se oan los golpes que alguien daba abajo, en la puerta de la fachada principal. La mujer se volvi hacia Gerhard y pregunt: Esperas visita? V Cuando Kaspar y Pavel acabaron de vestirse con una ropa ms apropiada para el palacio, ya era de noche. En vez de ir a caballo, tal como habra hecho normalmente, Kaspar consinti que lo transportaran en su carruaje al Palacio de Invierno. Cuatro guardias de la embajada, guiados por Leopold Dietz, iban montados en el carruaje sujetos a las barandillas y seis caballeros los escoltaban a medio galope.El carruaje se abra paso como poda por las concurridas calles de la ciudad y avanzaba lentamente por las prospekts de Kislev en direccin a la colina donde se hallaba el palacio. Sentado en el interior del vehculo, inclinado hacia adelante, Kaspar intentaba definir exactamente lo que le dira a la zarina, suponiendo que ella consintiera en verlo, aunque, de alguna manera, l no crea que esta vez hubiera ningn problema. Tena la morbosa sensacin

de que el muro de ladrillos con el que hasta entonces haban topado sus intentos de conseguir una audiencia con la zarina haba sido derribado desde el otro lado. Quiz las cosas no estn tan mal augur Pavel desde el asiento situado frente a Kaspar . La zarina no es estpida; conoce a Alexander inmensamente bien y adems no le cae simptico. Hay una notable diferencia entre que tu primo no te caiga bien y que no te importe que lo maten en una ciudad extranjera puntualiz Kaspar. Es posible, pero fue ms o menos accidental. Puedes imaginarte a Karl Franz poniendo la otra mejilla si alguien de su familia fuera asesinado accidentalmente en Kislev? Supongo que no admiti Pavel cruzando los brazos y mirando hacia fuera por la ventanilla del carruaje. Est la cosa mal. S asinti Kaspar; muy mal. La opinin de Pavel sobre la situacin no poda ser ms acertada, pens Kaspar con amargura. La carta del emperador hablaba de un infortunado y muy lamentable incidente que haba ocurrido en una de las zonas ms marginales de Altdorf haca algunas semanas. Infortunado y muy lamentable ni siquiera servan para camuflar la realidad lo ms mnimo. En una noche brumosa en Brauzeit, un carruaje que transportaba a Alexander, primo de la zarina, recorra la Luitpoldstrasse en direccin a la calle de las Cien Tabernas cuando lo detuvieron frente a la famosa taberna de la Media Luna unos policas judiciales armados que se ocupaban de una de las mayores casas de registros contables de Altdorf. Inveterado jugador e infame libertino, Alexander deba considerables sumas a esos establecimientos, y sus agentes no estaban en disposicin de escuchar sus peticiones de clemencia y lo encerraron en la prisin de deudores ms cercana. A la maana siguiente, cuando las autoridades se enteraron de los sucesos de la noche anterior, se arm un considerable revuelo ante semejante ruptura del protocolo. No obstante, el revuelo se transform en horror cuando los carceleros de Alexander abrieron la celda y comprobaron que los otros prisioneros lo haban violado y asesinado. Kaspar apenas era capaz de imaginar la furia de la zarina ante la ignominia perpetrada contra su familia, y la sola idea de presentarse ante ella sabiendo la actitud que tendra le causaba un terror que le oprima las entraas. Hubiera preferido enfrentarse a un ejrcito de vandlicos pieles verdes antes que tener que encararse con la terrible ira de la furiosa hechicera. Apoy el codo en el borde de la ventanilla del carruaje, descans la barbilla en la palma de la mano y clav los ojos en la oscuridad mientras llegaban a la plaza Geroyev. Miles de

personas que haban sido lo bastante afortunadas como para conseguir entrar en la ciudad antes de que las puertas se hubieran cerrado haban acampado all; las fogatas ardan a lo largo y a lo ancho, y una harapienta ciudad de lona llenaba lo que antes haba sido una plaza espaciosa. Por el martillo de Sigmar maldijo Kaspar en voz baja. Ser un trabajo de mil demonios alimentar a toda esta gente cuando lleguen los ejrcitos del norte. S asinti Pavel. Cunto crees que tardarn? Vendrn tan pronto como empiecen a caer las primeras nieves dijo Kaspar; a finales de Machexen o a principios de Jahrdrung, como muy tarde. No falta mucho. No. El primer indicio de que tendran problemas surgi cuando uno de los Caballeros Pantera orden a un grupo de gente que se apartara para dejar pasar al embajador del Imperio. Entonces se lanzaron gritos insultantes y encolerizados hacia el carruaje, y Pavel se asom por la ventanilla del coche. Debe ir ms aprisa dijo Pavel. Qu? pregunt Kaspar, apartado de golpe de sus tristes ensoaciones. Debe ir ms aprisa repiti Pavel, mientras sealaba por la ventanilla. Kaspar mir al exterior y vio centenares de rostros airados que rodeaban el carruaje; la gente se apretujaba en torno a los caballeros de la escolta y no cesaba de insultarlos a gritos. Nadie se atreva a acercrseles demasiado, pero Kaspar se percat de la hostilidad que flotaba en el ambiente. Qu estn haciendo? dijo Kaspar. Y qu estn gritando? Saben lo de Alexander explic Pavel, alarmado. Y no estn precisamente contentos. Los gritos de la muchedumbre arreciaron y el avance del carruaje se hizo an ms lento a medida que ms y ms gente enojada se apretujaba en torno. Kaspar se cuestion entonces la conveniencia de cruzar la ciudad en un coche que ostentaba su blasn personal y el del Imperio. Sus caballeros gritaban a los kislevitas que se apartaran y, aunque la chusma no poda entender sus palabras, su significado resultaba muy claro por el modo en que los caballeros propinaban golpes con los extremos de las astas de las lanzas en la cara de los que se haban aproximado al carruaje. Kaspar vio que se encontraban a menos de cien metros de las puertas del palacio y que haba una veintena de caballeros con armaduras de bronce montados en caballos de guerra que,

inmviles, no dejaban de resoplar ante el imponente edificio. Por qu no acudan en su ayuda?, se pregunt Kaspar. Era evidente que la necesitaban. Entonces, cay en la cuenta de que los caballeros probablemente haban recibido rdenes de no intervenir. Una piedra lanzada desde la calle impact contra el carruaje y astill la madera. Kaspar se encogi ante la lluvia de proyectiles que caa sobre el carruaje con un ruido sordo e iba reduciendo los cristales a peligrosas astillas. Los guardias apostados en los estribos proferan gritos de dolor. Y de repente la multitud encolerizada se lanz hacia adelante. VI La puerta se astill a causa de la embestida, se desprendi de los goznes y resquebraj la pared enyesada. Cruz el umbral de un salto. Perciba el olor de sus presas proveniente de las plantas altas de la casa. El interior de la vivienda estaba bien acondicionado, perteneca obviamente a un hombre rico, aunque l no tena ni idea de cmo se llamaba. Se haba despertado con un rostro ardindole en la mente; las primeras penumbras del atardecer se dispersaron en la marea de clera y odio que surgi en sus venas ante este ltimo festn dispuesto frente a l. No saba, ni le importaba lo ms mnimo, cmo llegaban hasta l aquellas visiones que hacan emerger su yo autntico, que lo liberaban de la infernal servidumbre que sufra detrs de la mscara del otro yo golpeado e insultado. Suyo autntico no habra sufrido las vejaciones ejercidas contra su otro yo. De hecho, no haba acabado con l? Ella haba mirado ms all del lloriqueante muchacho en el que l lo haba convertido, haba despertado suyo autntico y lo haba llevado a su mximo poder. Cunto haba redo y llorado el da en que l haba acabado con los sufrimientos del otro yo y a l lo haba golpeado y reducido a trocitos ensangrentados con el hacha, y luego se haba sentado y se haba puesto a devorar los pedazos de carne pegados a los huesos! Slo por ella poda haber hecho y continuara haciendo aquellas cosas. El vestbulo estaba oscuro y vislumbr dos figuras provistas de armaduras que bajaban las escaleras en direccin a l con las espadas en alto. Caballeros con pieles de pantera sobre las protecciones de los hombros se interponan entre l y sus presas, y l no poda permitir que eso ocurriera. Lncluso a travs de los yelmos cerrados perciba la repugnancia que sentan ante su figura desnuda y la mscara de piel muerta que llevaba. Qupoco lo comprendan! Uno de los caballeros le grit algo y l vio tres figuras corriendo por el rellano de la planta superior. El

olor de sus presas le impregn los sentidos y rugi de furia. Elprimer caballero avanz hacia l con decisin blandiendo la espada a media altura, pero l lo esquiv echndose a rodar, sac el cuchillo de su carne y lo hundi por la rendija que haba entre la proteccin del muslo y la parte inferior de la armadura. El caballero chill de dolor cuando la estrecha hoja le parti los nudos de lafalda de malla y se le clav en el muslo. Con un giro de la mueca le seccion la arteria principal y luego se puso en pie mientras el guerrero caa en medio del charco de sangre que le manaba de la herida. El otro caballero avanz hacia l y dio un tajo bajo, pero l ya se haba escabullido: con un brinco hacia atrs haba saltado por encima de la espada. Aterriz suavemente, pivot sobre una pierna y lanz su pie desnudo contra la parte lateral del muslo del caballero. El metal se dobl bajo la tremenda fuerza del golpe y oy el crujido del fmur de su enemigo al astillarse. El caballero rugi de dolor y se derrumb. Incluso antes de que el guerrero se estrellara contra el suelo, l ya estaba subiendo los peldaos de la escalera de tres en tres. Alcanz de un salto el rellano de la planta de arriba y se dirigi hacia donde sus presas haban huido, derribando a su paso cuantas puertas se interpusieron entre l y su objetivo. Estaba cerca; carg con el hombro contra la siguiente puerta y penetr en un dormitorio suntuosamente decorado. Una cama con dosel de recias columnas de madera y cortinajes de seda de color rojo y oro presida la habitacin, pero el perseguidor no le prest atencin, pues vio a sus tres vctimas ante l. Plantado ante ellas, ostentando toda su desnuda gloria, vio sus rostros retorcidos por el terror. El terror que sentan por l impregnaba el aire de una suculenta fragancia, y l solt una carcajada. Entonces la vio. Y el mundo se le vino abajo. VII Adelante! grit Kaspar por la destrozada ventana del carruaje. Oy el restallar del ltigo, pero el coche apenas pudo avanzar atrapado por la espesa muchedumbre que lo rodeaba. Gritos y chillidos de ira llenaban el aire. Mezclados con el gritero, Kaspar pudo distinguir los gemidos de dolor que proferan los golpeados por los guardianes y caballeros que luchaban para protegerlo. Observ que los caballeros haban prescindido de las lanzas, pues eran poco manejables en las peleas a tan corta distancia, y que haban desenvainado las espadas.

No! rugi Kaspar. No quiero muertos! No tuvo manera alguna de saber si los caballeros lo haban odo, hasta que vio que por propia iniciativa golpeaban con las partes planas y con las empuaduras. Los guardias de la embajada, todava agarrados a las barandillas del carruaje, propinaban patadas con las botas claveteadas rompiendo brazos y protegindose de los ataques de los que se haban destacado de entre la multitud y se haban acercado a las puertas del carruaje. Sobre el coche seguan lloviendo piedras y otros proyectiles; Kaspar se daba cuenta de que no tardaran mucho en ser totalmente derrotados. Maldita sea! rugi Kaspar, y peg un puetazo en la cara de alguien que trataba de subirse al carruaje. Por qu no se mueven esos condenados caballeros kislevitas? Creo que la Reina del Hielo nos est dando una leccin aventur Pavel, golpeando una mueca que se introduca por la ventana rota. Se oy un chillido y el brazo se esfum al instante. Los Caballeros Pantera rodeaban el carruaje y propinaban golpes a la muchedumbre con las partes planas de las espadas; los caballos, nerviosos, pateaban el suelo empedrado y hacan saltar chispas de los guijarros. Los poderosos lomos de los gigantescos caballos de guerra eran ms altos que la mayora de la gente, y su gran tamao era tan intimidante como los impactos de sus cascos. Pero eso era lo nico que los caballeros podan hacer sin usar sus mortferas armas, y no tardaron en verse rodeados por una chusma colrica que los golpeaba con palos, piedras o cualquier cosa que tuvieran a mano. Ninguna de esas armas improvisadas tena la menor probabilidad de perforar las armaduras, pero a medida que los golpes arreciaban los caballeros se vieron sobrepasados por la impresionante multitud. Uno de los guerreros fue derribado del caballo y la turba se abalanz sobre l, y le propin tal lluvia de golpes sobre el yelmo que de la proteccin de la garganta le empez a salir sangre que cay sobre el empedrado. El caballo de otro guerrero relinch de dolor cuando un intrpido atacante se las apa para situarse debajo del animal y cortarle los tendones de las rodillas. El caballo se desplom junto con su jinete, pero de forma milagrosa ste consigui ponerse en pie. Al caer haba perdido la espada, pero sigui pegando puetazos por doquier con los guantes de malla. Kaspar pegaba patadas y puetazos a la multitud que trataba de forzar las puertas del carruaje. Pavel los mantena a raya en la puerta del otro lado; pero slo era cuestin de tiempo que acabaran siendo arrastrados al exterior. Kaspar se exasperaba ante la reaccin de aquella gente convertida en chusma, y maldeca el amargo final que con toda probabilidad iba tener su etapa diplomtica: el embajador acabara hecho pur por la gente a la que pretenda socorrer. Saltaban astillas por los puetazos de la muchedumbre sobre los delgados tabiques del carruaje, y la gente empez a abrir boquetes en la carrocera.

Pavel! grit Kaspar. Ya lo veo! Un hombre vociferante se precipit en el interior y, mientras trataba de pegar a Kaspar, le escupi. Su puetazo se vio obstaculizado por el reducido espacio del carruaje, y Kaspar fue capaz de encajar el golpe. Sinti un desgarrn en la piel de la mejilla; entonces, agarr al hombre por la parte delantera de la andrajosa tnica de campesino obligndole a bajar la cabeza y, con la frente, le propin un fuerte golpe en la cara. El hombre chill y, mientras caa hacia atrs, comenz a manarle abundante sangre de la nariz rota. Una mano penetr en el coche y empuj hacia atrs al embajador, mientras otras lo obligaban a pegar los brazos a los costados. Malditos! aull mientras reciba un golpe en un lado de la cabeza. Puos y botas le martillearon el costado e inmediatamente sinti que lo sacaban a rastras del carruaje. Se estrell contra el empedrado de la plaza, y al caer vislumbr a Pavel al otro lado del coche. Se cubri la cabeza con los brazos y levant las piernas mientras seguan lloviendo le golpes sin cesar. Gritos y ruidos lo invadan todo, pero en medio de la confusin, Kaspar percibi un cambio de tono significativo. La gente que lo atacaba se dispersaba, corra como si los mismsimos demonios del Caos estuvieran pisndoles los talones. Rod de costado, con el rostro transido de dolor pues senta un agudo dolor en las costillas, y se arrastr por el suelo cubierto de nieve sucia para refugiarse bajo los destrozados restos del carruaje. Pavel se reuni con l. Pareca que llevara una mscara de sangre, pues le haban dado una patada que le haba abierto una brecha encima del ojo izquierdo. Bastardos, habis esperado hasta ahora coment el corpulento kislevita. Qu? pregunt Kaspar, todava sin aliento y aturdido. All dijo Pavel, sealando hacia una veintena de caballeros provistos de armaduras de bronce que cabalgaban entre la muchedumbre tajando con las espadas para abrirse paso hacia ellos. Sus petos llevaban un blasn con un oso plateado y sus yelmos estaban rematados con crneos de largos dientes. Ahuyentaron a la multitud que rodeaba el coche y no dieron cuartel a nadie hasta ponerlos en fuga. El empedrado se cubri de sangre mientras con las espadas se iban abriendo camino hacia ellos. Los seis Caballeros Pantera, uno sin yelmo y sostenido por dos de sus camaradas, formaron una lnea de batalla entre aquellos gigantes con armaduras y el embajador. Los guardias de la embajada avanzaron dando traspis para reunirse con ellos, y el corazn de Kaspar se hinch de orgullo al deducir por los destrozos de los uniformes y por su aspecto

maltrecho que tambin ellos haban combatido con uas y dientes contra la chusma enfurecida. Los caballeros kislevitas tiraron de las riendas y detuvieron sus corceles ante los Caballeros Pantera, que alzaron las espadas, listos para utilizarlas. El caballero que iba en cabeza envain su ensangrentada espada y dijo: Embajador Von Velten, la Reina del Hielo quiere verte ahora mismo. Kaspar sali a rastras de debajo del carruaje, y apoyndose en una rueda rota del coche consigui ponerse en pie. Sinti un doloroso crujido en la rodilla, se limpi lo mejor que pudo, alis su tnica desgarrada y sus calzones y luego se dirigi al caballero. Tuvo que esforzarse para mantener la voz serena. Muy bien, si stas son sus reglas del juego, que as sea. Rodeado por su maltrecha comitiva, Kaspar sigui a los caballeros a travs de las puertas del Palacio de Invierno. VIII Los edificios del palacio de la Reina de Hielo no haban cambiado desde la ltima vez que haba estado all. Las paredes de hielo an seguan brillando esplendorosamente, el alto mosaico del techo todava impresionaba del mismo modo, y el aire era an tan helado como recordaba. Pero en vez de entrar all como un husped obligado, en esta ocasin iba a dar explicaciones. La garganta se le llen de bilis al pensar que tena que postrarse ante aquella mujer altiva que, en su opinin, por poco haba acabado con todos ellos. En efecto, uno de sus caballeros tena una brecha en el crneo y probablemente estara de baja en el servicio durante muchas semanas. Los guardias de la embajada tenan miembros rotos y graves cortes y magulladuras y, asimismo, tanto Pavel como Kaspar haban recibido lesiones que tardaran en curar bastante tiempo. Pavel se pas un trapo fro por la frente y se limpi la sangre de la cara lo mejor que pudo mientras Kaspar trataba en vano de conseguir un aspecto ms presentable y menos parecido al de un campesino sucio. Haba confiado en que les habran dado tiempo para adecentarse adecuadamente, pero al parecer la Reina del Hielo no estaba dispuesta a concederles aquel lujo. Tan pronto como entraron en palacio, un aparentemente preocupado Piotr Losov sali a su encuentro de forma inmediata; su rostro reflejaba una profunda consternacin. Embajador Von Velten! exclam afectadamente. Qu tiempos vivimos, si un hombre de tu posicin puede ser atacado por la turba! Esto no quedar sin castigo, te lo aseguro. No habra ocurrido nada en absoluto si tus condenados caballeros hubieran venido antes a

ayudarnos le espet Kaspar a punto de perder la paciencia. Lo s, lo s; nunca podr disculparme lo bastante, herr embajador dijo Losov asintiendo con la cabeza, pero los caballeros de palacio tienen rdenes especficas de no abandonar su puesto sin autorizacin expresa de su jefe. Desgraciadamente, me llev algn tiempo localizarlo. Qu poco oportuno replic Pavel. En efecto sonri Losov, sin darse cuenta del sarcasmo de Pavel o, ms probablemente, haciendo caso omiso de l. Algunos de mis hombres tienen heridas graves dijo Kaspar. Necesitarn agua y vendas. Me ocupar de ello inmediatamente asegur Losov; chasque los dedos y dio varias rdenes a un criado vestido con una librea azul. Tus hombres sern atendidos ahora mismo, herr embajador, pero sintindolo mucho, debo insistir en que me acompaes de inmediato al pabelln del sur. La zarina espera complacerte, pero no le gustar aguardar ni un minuto ms de lo que ya ha aguardado. El consejero jefe de la zarina los condujo a travs del vestbulo principal y por la escalera engalanada con flores y hojas por la que haban subido en su ltima visita al palacio, aunque ahora pareca menos imponente que entonces. Durante todo el trayecto, Kaspar tuvo que hacer grandes esfuerzos para controlarse. La Reina del Hielo, por medio de Losov, los rea por haberla hecho esperar! La condenada estaba poniendo a prueba su paciencia. Entraron en el edificio principal, en el que se haba celebrado el baile durante su anterior visita, y sin querer se encontr estirando el cuello hacia arriba, maravillado ante la majestuosidad del Palacio de Invierno. Domin su asombro y, volviendo la vista hacia las puertas dobles del final del saln, comprendi la sutileza de la Reina del Hielo al haber elegido aquel lugar para celebrar sus audiencias, en donde la increble exhibicin de sus poderes de hechicera era tan patente. El reloj situado sobre las puertas dio varias campanadas y en aquel momento las puertas se abrieron de par en par y la Reina del Hielo entr en la sala junto con su aparatosa comitiva de lacayos, favoritos, asistentas, escribas y aduladores. Su aspecto era tan majestuoso como Kaspar recordaba, y el embajador pudo percibir que la temperatura de la sala bajaba de golpe mientras la zarina se aproximaba. Vestida con una larga tnica de color marfil con incrustaciones de perlas y trocitos de hielo, pareca flotar sobre el suelo. Llevaba el cabello suelto sobre los hombros, de un tono ms glido y fro de lo que Kaspar recordaba, y lo fijaba sobre la frente con pasadores de hielo coloreado. Kaspar vio que en esta ocasin tambin iba armada con la ancestral espada de las reinas Kahn, Hielo del Miedo.

Tena los ojos como diamantes, duros y agudos, y una lgrima de hielo pintada le brillaba en la mejilla. No parece contenta coment Pavel. No asinti Kaspar, mientras tres corpulentos guerreros con el pecho descubierto, largas colas de caballo y bigotes engominados portaban una silla de oro y lapislzuli, de alto respaldo, y la depositaban junto a la reina; luego se apostaron detrs de ella con los musculosos brazos cruzados sobre el pecho. La reina se sent en el trono y, sin dignarse todava mirar hacia ellos, se las arregl para que la espada envainada descansara en su regazo. Kaspar se estremeci por las oleadas de fro helado que la reina y su arma irradiaban. Antes de que pudiera abrir la boca, la Reina del Hielo cruz los brazos sobre la vaina translcida y dijo: Estamos profundamente apesadumbrados, embajador Von Velten. Nos han arrebatado a uno de nuestros queridos hijos de Kislev. Kaspar saba que tena que elegir las palabras con sumo cuidado y dijo: Majestad, en nombre del emperador Karl Franz, te ofrezco las ms sinceras disculpas de mi nacin y el ms sentido psame por tan terrible prdida. Tengo entendido que Alexander era una persona muy apreciada para tu familia. Las comisuras de los labios de la Reina de Hielo se torcieron al responder: S, era una relevante figura y su prdida ser muy sentida. Dime, cmo muri? Kaspar vacil un breve instante, dndose cuenta de que mentir no tena sentido, pero consciente de que aqul no era el momento oportuno de pormenorizar los srdidos detalles de la muerte de Alexander. Advirti una velada amenaza en la pregunta formulada como al azar por la zarina, y cautelosamente elabor su respuesta en la cabeza antes de hablar. Bueno, me dijeron que lo mataron unos rufianes por una deuda de cierta cantidad de dinero. Dinero? Cmo es posible que un noble de Kislev pudiera encontrarse en semejante situacin? Mi primo, de sangre real, era un hombre con recursos; es ms probable que tus funcionarios usureros de Altdorf lo persiguieran hasta la muerte por una cuestin de unas pocas monedas. Majestad, hay todava muchas cosas que ignoro sobre las circunstancias que rodearon la muerte de Alexander. Simplemente estoy aqu para ofrecer las condolencias del emperador y presentarte una oferta para reparar tan sensible prdida.

Reparar? le espet la Reina del Hielo. Cmo se puede reparar la prdida de alguien tan querido para m como Alexander? Era un santo entre los hombres, y tu maldita y entrometida nacin sin duda se alegr al verlo humillado. Te aseguro, majestad, que se no es el caso dijo Kaspar en tono uniforme. No juegues conmigo, embajador Von Velten. No es para m ningn secreto de qu manera tu querido emperador considera a mi nacin: un estado vasallo, una conveniente tierra intermedia entre el Imperio y las brbaras tribus del norte. Los muertos de nuestros hijos e hijas mantienen a salvo a vuestro pas. No somos ms que unos aliados de conveniencia para ti y para tu pueblo. Majestad empez a decir Kaspar, pero la Reina de Hielo an no haba terminado. Cada ao, tribus del norte invaden y saquean nuestras tierras y matan centenares de personas. Damos nuestra sangre por este pas y cada vez obligamos al invasor a volver a su rida patria. Y quin nos agradece tan inmenso sacrificio? Kaspar apretaba los puos mientras la Reina del Hielo lo increpaba. No poda creer que la soberana tuviera la desfachatez de sugerir tales cosas. Acaso no haban muerto y seguan muriendo hombres del Imperio en defensa de aquel desdichado pas? Mientras la Reina del Hielo continuaba rindolo, Kaspar not que su estado de nimo, ya alterado por la violencia desatada en la plaza Geroyev, amenazaba con sacar lo mejor de s mismo. Pedimos ayuda a tu emperador, pero no nos enviasteis guerreros hasta que cresteis que vuestras propias tierras estaban amenazadas. Condenada mujer! aull Kaspar, que al fin haba perdido a paciencia; dio unos pasos hacia adelante y los guardias de la zarina salieron de detrs del trono para cerrar el paso al enfurecido general del Imperio. Kaspar, no empez a decir Pavel, pero era demasiado tarde. Cmo te atreves a decir semejantes cosas? grit Kaspar. Mis compatriotas estn dando su vida, aqu y ahora, en el miserable agujero de mierda de tu pas para manteneros a salvo. Sabes tan bien como yo que nuestras naciones han peleado una al lado de la otra en su lucha contra las tribus del Caos. Miles de soldados del emperador estn acampados ahora mismo al otro lado de estas murallas, pasando fro y hambre, pero listos para hacer frente al enemigo pase lo que pase. No pienso seguir aqu oyendo cmo estos insultos caen sobre las cabezas de hombres de tanto coraje. Y si esto no te gusta, te puedes ir al infierno, majestad. Un asombrado silencio salud el exabrupto de Kaspar. El rostro de Piotr Losov se haba vuelto ms plido que el de la Reina del Hielo, y su ejrcito de lacayos no habra parecido ms sorprendido si a l le hubieran brotado alas y se hubiese elevado por los aires.

A su espalda, Kaspar oy que Pavel murmuraba: Ursun, slvanos, Ursun slvanos El silencio se prolong, y Kaspar sinti que su clera iba desapareciendo a medida que comprenda el alcance real de lo que haba dicho y de a quin se lo haba dicho, y tal comprensin disip al fin la niebla de su furia. Mir los fros e implacables ojos de la Reina del Hielo de Kislev temiendo que ella lo convirtiera en estatua de hielo. Lentamente y con gran circunspeccin, la reina se puso en pie y se le acerc. Se detuvo ante el embajador y se inclin hacia adelante hasta que el fro de su proximidad result casi insoportable. Luego sonri y susurr: Muy bien, Herr von Velten. Qu? exclam Kaspar, asombrndose de estar todava vivo. Caminemos juntos dijo ella. Enlaz con su brazo ardientemente fro el de Kaspar y acompa al embajador a travs de las escaleras principales, dejando a todos a su paso confusos y atnitos. Piotr Losov trat de seguirlos, pero la Reina del Hielo lo detuvo con un simple gesto de la mano. Cuando Kaspar pas ante Pavel, ste se limit a encogerse de hombros y a poner los ojos en blanco. El embajador y la Reina del Hielo avanzaron en silencio y se alejaron hasta que ya no se oa a los que haban dejado atrs en la sala. La Reina del Hielo se detuvo ante el gigantesco retrato de su padre, Radii Bokha, montado a horcajadas sobre Urskin, el oso monstruoso. La reina clav la vista en el cuadro y a Kaspar le pareci que su expresin se suavizaba. Por qu no me has helado la sangre en las venas? pregunt al fin Kaspar. La Reina del Hielo solt una risita. Estoy segura de que sabes perfectamente que Alexander era un despilfarrador y que hay pocos que hayan llorado su muerte, a excepcin, tal vez, de sus acreedores y de una retahila de mujeres estpidas que se ocupan de sus bastardos. Por qu crees que fue enviado al Imperio sino para apartarlo de mi vista? Entonces, a qu viene toda la comedia que acabas de montar? Vamos, embajador, no juegues a hacerte el inocente conmigo dijo la zarina. Yo puedo

haber detestado a mi primo, pero tengo que dar la impresin de estar absolutamente consternada por su muerte. Bueno, te felicito; representaste tu papel de forma esplndida y me hiciste quedar como un rufin cascarrabias y grosero protest Kaspar. La Reina del Hielo solt una carcajada ante su evidente incomodidad. A mi padre le encantaba decir que no se fiara nunca de un hombre que tuviera miedo de perder la calma dijo. A consecuencia de esto, sus boyardos eran una banda insufrible de brutos que siempre andaban peleando de forma violenta, discutiendo y combatiendo. Pero eran leales, honestos y sinceros, y jams los guerreros de una banda han luchado arrimando tanto el hombro como ellos. A mi padre, creer en aquella frase le fue bien, de modo que no veo por qu razn no tendra yo que confiar en ella, embajador. Tratabas de conseguir que me enojara? Naturalmente. Por qu? Conoc a tu predecesor: Teugenheim explic la Reina del Hielo. Era una comadreja y un cobarde, y slo vino a Kislev para medrar en su carrera. S que ste no es un puesto atractivo comparado con otros, pero es un cargo importante, un cargo que requiere un hombre de cierto carcter. Andreas Teugenheim no era de esa clase de hombres, pero creo que precisamente t podras serlo. Un hombre que pierde la calma? No dijo la Reina del Hielo; un hombre con fuego en el corazn y con el alma de un kislevita. Kaspar solt una carcajada. El alma de un kislevita? Me temo que soy demasiado hijo del Imperio para eso. Ests equivocado, Kaspar von Velten. Antes ya habas luchado por Kislev y ests aqu cuando ms se te necesita. El pas te ha vuelto a pedir que luches por l y creo que no vas a defraudarlo. Aquello era ms de lo que Kaspar poda aceptar. El pas me ha llamado? No, es el Emperador quien me ha enviado aqu. La Reina del Hielo sacudi la cabeza. No. Que lo creas o no, no tiene relevancia alguna; t respondiste a la llamada del pas. De

eso estoy segura. Llega el momento, llega el hombre. Estaba previsto que estuvieras aqu y todava te queda mucho por hacer. Qu, por ejemplo? No tengo ni idea confes la Reina del Hielo con una fra sonrisa; averiguarlo es cosa tuya. IX Pavel todava no se cree que no estemos muertos. Yo tampoco estoy muy seguro afirm Kaspar mientras bajaban por el callejn de regreso a la embajada. Los caballeros provistos de armaduras de bronce les haban permitido cruzar Kislev con seguridad; la muchedumbre que antes los haba atacado se haba disipado como niebla matinal ante aquellos magnficos guerreros. Los miembros de la comitiva de Kaspar que haban resultado heridos los seguan en un carro con colchonetas, mientras que l cabalgaba sobre un caballo de los establos de la Reina del Hielo, un animal castrado de color pardo que probablemente era igual al que haban perdido en la plaza Geroyev. No haba ni rastro del destrozado carruaje. Las aplastadas maderas sin duda estaran ardiendo en alguna fogata, y las finas telas enterradas bajo capas de ropas andrajosas para conseguir ms calor. Kaspar no lament la prdida; en cualquier caso, nunca le haba gustado viajar en aquel carruaje. El camino de vuelta transcurri sin novedad, pero mientras caminaba con cierta dificultad hacia la embajada, despus de entregar las riendas de su montura a un mozo de cuadra que estaba esperndolos, dedujo que algo iba mal al observar las tensas expresiones de los guardias de la entrada. Le abrieron la puerta, subi la escaleras y se dirigi a su despacho. All le esperaban Kurt Bremen y Vladimir Pashenko, el chekist. Antes de que Pashenko pudiera decir nada, Kaspar se dirigi a Bremen. Qu ha ocurrido? pregunt. Algo malo le previno Bremen. Dejmonos de juegos, hombre; sea lo que sea, desembchalo ya. Atacaron la casa de Matthias Gerhard esta maana a primera hora. Uno de mis caballeros ha muerto y otro est mal herido explic Bremen. El caballero respir profundamente y aadi:

Stefan ha muerto. Kaspar sinti que se le revolva el estmago y se le congestionaba el rostro, al tiempo que senta cmo un creciente dolor interno le parta el corazn. Stefan, su ms viejo camarada de la milicia, el hombre que le haba enseado todo lo necesario para sobrevivir como soldado, muerto. Tena que tratarse de un error. Stefan era demasiado terco para morirse. Pero al observar la cara solemne de Bremen comprendi que no se trataba de un error. Era verdad. Y Sofa? pregunt, terriblemente preocupado por ella, pero an ms asustado por la respuesta. Qu le ha pasado a Sofa?, maldita sea. No lo s dijo Bremen, lentamente. Qu demonios quieres decir con no lo s? Quiero decir que no hay ni rastro de ella ni de Matthias Gerhard. Ambos han desaparecido. Captulo 7 I Kaspar se arrodill junto al lecho manchado de sangre retorciendo las sbanas de seda rojas y doradas en un gesto de frustracin y dolor. El suelo del dormitorio de Matthias Gerhard estaba sembrado de cristales rotos y haban volcado y destrozado varios muebles hasta hacerlos mil pedazos. Un gran espejo con marco de caoba tallado estaba hecho aicos en el suelo; los dentados fragmentos reflectantes del espejo devolvan las caras de los hombres que se haban reunido en aquel matadero y ofrecan mltiples imgenes de las palabras escritas con sangre en las paredes. La sangre lo cubra casi todo: el suelo, las paredes e incluso el techo. Kaspar mir hacia arriba, a los textos pintarrajeados en la pared situada frente a la cama. Las palabras escritas con sangre en Reikspiel tenan caligrafa infantil y muchas incorrecciones gramaticales. Kaspar saba que las macabras inscripciones haban sido escritas mientras Stefan agonizaba. Uno de los textos deca: Todo fue por ella. Stefan haba muerto en aquella habitacin y Sofa haba sido qu?: abducida?, asesinada? El temor a que Sofa pudiera estar sufriendo en aquellos precisos momentos le produca a Kaspar una autntica opresin en el pecho, pues, aunque slo se conocan desde haca unos meses, con suma facilidad haban adquirido la familiaridad de los viejos amigos; pensar en sus posibles padecimientos le laceraba ms de lo que hubiera podido imaginar.

Vladimir Pashenko seal hacia una enorme mancha de color ciruela en la lujosa alfombra cercana a Kurt Bremen, que estaba llena de sangre pegajosa y maloliente. Aqu encontramos a tu sirviente. Al parecer muri a causa de una sola herida en la garganta que le seccion la arteria principal del cuello. Se llamaba Stefan gru Kaspar. De hecho prosigui Pashenko, quienquiera que lo matase utiliz una hoja excepcionalmente afilada y adems saba dnde golpear con total precisin. O tal vez los pill por sorpresa; pero parece poco probable pues la puerta de la casa haba sido derribada y dos de mis caballeros haban bajado por las escaleras para enfrentarse al bastardo dijo Kurt Bremen, furioso porque dos de sus guerreros haban sido derrotados con tanta facilidad. Uno de los caballeros yaca cubierto con un sudario en el templo de Morr, mientras que el otro probablemente perdera una pierna por debajo de la rodilla. La herida del cuello es la nica que infligieron a la vctima prosigui Pashenko, leyendo las notas de un cuaderno con cubiertas de piel. No hubo heridas defensivas. Heridas defensivas? pregunt Kaspar, ponindose en pie. S. Cuando alguien es atacado por una persona armada con un cuchillo, es frecuente que alce las manos ante l para protegerse de los golpes, y a menudo los encontramos sin algn dedo o con los antebrazos hechos trizas. Stefan no tiene ninguna de estas lesiones? pregunt Kaspar. Pashenko revis sus notas. No, en absoluto. Tienes alguna idea de quin puede haber sido? Pashenko se encogi de hombros. No lo s. Quizs el asesino atac con tanta rapidez que la vctima no tuvo tiempo de defenderse. Kaspar asinti con la cabeza. Has encontrado alguna otra cosa que pueda ayudarnos a atrapar a ese bastardo? No gran cosa admiti Pashenko. Pero seguro que alguien habr visto algo dijo Bremen.

Pashenko agit la cabeza. El ataque tuvo lugar en plena oscuridad, y las pocas almas que estaran en la calle a aquella hora no son de la clase de gente que viene a contarme cosas. Aunque tan pronto como tu caballero se restablezca voy a hablar con l. Puede ser la nica persona de Kislev que haya visto al Carnicero y haya sobrevivido. Sin embargo aadi, encontramos algunas huellas que iban y venan de los establos de Gerhard. Dos de los caballos de su troica han desaparecido, de modo que slo cabe suponer que el asesino escap montado en uno y se llev a sus prisioneros en el otro. Kaspar iba y vena por la habitacin y se detena con frecuencia ante las goteantes palabras pintadas en la pared. Y, en nombre de Sigmar, qu significa esto? Todo fue por ella. Quin es ella? Has visto algo parecido en otros crmenes del Carnicero? No dijo Pashenko, con nfasis. El asesino slo ha dejado mensajes o trofeos desde que t llegaste. Y eso qu quiere decir? No estoy seguro, pero creo que el criminal est tratando de decirte algo. Decirme algo? Qu? Una vez ms tengo que decirte que lo ignoro replic Pashenko, pero si asociamos esto con los corazones que dej ante la embajada, creo que este mensaje iba dirigido a ti. Por la razn que sea, el Carnicero se ha fijado en ti, embajador Yon Velten. II Su primera sensacin fue de dolor. Despus de pena. Luego de terror. Sofa tena los ojos cerrados y respiraba de manera regular. Se daba cuenta de que estaba sentada en una slida silla de madera; tena las manos a la espalda y tan firmemente atadas al respaldo vertical que la basta cuerda le laceraba las muecas hasta hacrselas sangrar. No saba si haba alguien ms en la habitacin, de modo que continu aparentando que estaba inconsciente mientras trataba de poner en orden sus aterrorizados pensamientos. Tena fro, pero notaba que no se encontraba al aire libre. Dondequiera que estuviese, el lugar ola mal; ella haba trabajado en hospitales de campaa lo suficiente para reconocer el hedor de carne podrida y sangre. Reprimi una nusea de asco mientras el dolor se mezclaba en su cabeza con la sed de venganza. Al acordarse del deslumbrante destello del cuchillo que haba acabado con la vida de Stefan, del surtidor de sangre arterial que haba brotado y de la mirada de disculpa reflejada en los ojos del caballero cuando caa, se deslizaron abundantes lgrimas por debajo de los prpados

de la mujer. En la cabeza tena una nica palabra: Carnicero. Los chillidos de Gerhard todava le resonaban en los odos; se dio cuenta de que no poda recordar lo que haba sucedido despus, salvo un grito de angustia que haba precedido a un golpe que recibi en la sien. Ya puedes abrir los ojos dijo una voz de hombre. S que ests despierta. Sofa solloz y perdi todo el autocontrol cuando sinti que la mano de su secuestrador bajo la barbilla le haca levantar la cabeza. Te golpe, lo siento dijo; simplemente no esperaba encontrarte all. Crea que habas muerto. Sofa torci la cabeza para librase de aquella mano. Por favor no me hagas dao, por favor, por favor Shhhh no voy a hacerte dao, matka dijo la voz. Cmo puedes pensar tal cosa? Despus de todo lo que hiciste por m. T me pusiste a salvo, me consolaste, me quisiste y me preparaste para el da en el que por fin pudiramos liberarnos de l. Cmo podra hacerte dao? Te quiero, siempre te he querido. Sofa lloraba silenciosamente mientras el hombre le pasaba las manos por los mechones de la cabellera castao rojiza y ella senta su proximidad. Oy cmo el hombre jadeaba y advirti que le estaba olisqueando el cabello. Por favor implor, sea lo que sea lo que quieras, slo te pido que no me mates. Matarte? exclam riendo la voz. No te acuerdas? Ya ests muerta, pero yo guardo un trocito de ti. La mujer apart la cabeza cuando sinti que la cara del Carnicero, de piel correosa y dura, se frotaba con la suya y que una lengua ligeramente hmeda le lama la mejilla. Por qu te apartas de m? pregunt. Porque me das miedo dijo Sofa. Pero si soy yo dijo, ofendido, tu pequeo muchacho y querido guerrero. Mrame. Por favor, no exclam Sofa, llorosa y con los ojos estrechamente cerrados. Te digo que me mires! rugi el secuestrador, y le dio una fuerte palmada en la mandbula.

Sofa not que la boca se le llenaba de sangre y que un peso le oprima los muslos: el hombre haba cado sobre ella gritando de angustia. Lo siento! solloz. Lo siento, no quera Nunca hubiera querido! Por favor no me obligues a hacerte dao de nuevo. T no quieres eso. La mujer percibi que el hombre se pona en pie, que se situaba ante ella, y de forma instintiva le dio una patada. Pero l fue muy rpido y el puntapi no dio en el blanco. Te he dicho que abras los ojos dijo. Se haba olvidado de su compasin anterior. Si no lo haces, te cortar los prpados. Con los ojos llenos de lgrimas de tristeza, Sofa obedeci la orden. Ante ella apareci el Carnicero, desnudo, con la piel cubierta por una capa de sangre; sus ojos de manaco se clavaban en ella desde detrs de una mscara de piel burdamente cosida, una mscara de un cuerpo humano muerto. Era evidente que alguna vez haba pertenecido a una persona, pero aquella piel de aspecto lamentable llevaba muerta haca dcadas y haba sido conservada y suturada para ofrecer una esperpntica imagen. Un cuchillo, largo y afilado, estaba envainado en un corte de la carne del musculoso abdomen del Carnicero. Detrs de l, girando lentamente en un gancho de carnicero suspendido de la viga central del techo, penda el despellejado cuerpo de Matthias Gerhard. Su cara, la nica parte del cuerpo que conservaba la piel, tena una expresin inmvil, de dolor eterno. Sofa chill. Chill una y otra vez hasta que l apret su rostro mortal contra la cara de la mujer y la bes con furia, mientras la abrazaba estrechamente contra su cuerpo desnudo. III No debes preocuparte, Kaspar. Volveremos a tenerla entre nosotros dijo Anastasia, mientras con una mano sostena una de las del hombre y con la otra le daba un masaje en la parte posterior del cuello. Estaban sentados en el patio de la embajada, en el lugar en el que Kaspar se haba entrenado con Valdhaas y donde Sofa le haba suturado la herida del hombro. Anastasia llevaba una larga tnica carmes ribeteada de piel plateada, y haba acudido inmediatamente a la embajada en cuanto se enter de que haban atacado a Matthias Gerhard. Desde aquella noche horrible haban transcurrido dos das, y la mujer haba ido cada da a la embajada para aportar los sentimientos de esperanza y consuelo de una persona amiga. La brillante y fra luz de la maana titilaba en la piel de la mujer, y Kaspar le agradeca sus palabras de aliento, aunque haba pasado suficiente tiempo como para que no se sintieran al borde del abismo. Pashenko cree que ya debe de estar muerta dijo al fin Kaspar, expresando con palabras el temor que los haba atenazado durante aquellos dos das y no los haba dejado dormir. Los

chekist y los Caballeros Pantera haban estado buscando a Sofa y a Gerhard, pero en una ciudad tan atestada de gente las probabilidades de pasar cerca de ellos y no verlos eran astronmicas. El caballero que haba resultado herido en el asalto a la casa de Gerhard no pudo suministrar ninguna informacin til sobre el asesino; se limit a decir que el criminal los venci con mucha facilidad y que peleaba desnudo. Los nicos datos que aportaron a Kaspar una lucecita de esperanza fueron, por una parte, que no se haban encontrado los cuerpos y, por otra, el hecho de que no haba recibido ningn otro mensaje siniestro. No, no debes creerlo afirm Anastasia. Si ese loco hubiera querido matarlos lo habra hecho cuando mat a Stefan. Es posible dijo Kaspar poco convencido. Tienen los chekist alguna idea de lo que ha ocurrido realmente? No. Ese tonto de Pashenko dijo en tono despectivo Kaspar no tardar en expresar su alegra por haber encontrado un oportuno cabeza de turco, pero en realidad no sabe nada. Anastasia exhal un profundo suspiro. Y no tiene ni idea de por qu ni adnde se ha llevado a Gerhard y a Sofa? Si lo sabe, no lo dice. Anastasia asinti con la cabeza y se mordi el labio inferior como si se enfrentara a un espinoso dilema tico. Kaspar advirti la inquietud de su mirada y dijo: Qu te pasa? Bueno, me pasa que s que Sofa te gusta mucho respondi Anastasia con vacilacin. Qu quieres decir? Qu sabes realmente de ella? Lo bastante como para estar seguro de que es una buena persona y que puedo confiar en ella. Eso es lo que quiero decir; confas en ella, pero realmente no la conoces, no es cierto? S que haba trabajado para Vassily Chekatilo antes de que lo hiciera para ti. Ests bromeando dijo Kaspar, incrdulo. Me gustara que as fuera, Kaspar, pero tengo que decirte que trabaj para l durante varios aos.

Qu ests tratando de sugerir? Cbekatilo no es un hombre del que te puedas librar fcilmente dijo Anastasia. Lo s. Lo que quiero decir es que tal vez el Carnicero no haya secuestrado a Sofa en absoluto y que quiz Chekatilo la haya obligado a la fuerza a volver con l. IV El paso del tiempo se volvi confuso; la nica conexin de la mujer con el mundo exterior era una claraboya sucia que permita la entrada de luz slo de forma intermitente. Sofa no saba cuntos das haban transcurrido desde que fue secuestrada, tan slo saba que su dolor aumentaba a cada instante y que tambin creca su conviccin de que muy probablemente morira en aquella putrefacta buhardilla. Derramaba lgrimas de amargura y frustracin; sus sollozos quedaban ahogados por el trapo impregnado de sangre seca que le llenaba la boca y que estaba atado con anchas tiras de cuero. En las muecas senta latir con dolor un pulso debilitado; ya no notaba las puntas de los dedos y el menor movimiento la haca sufrir muchsimo pues las costras se le abran y la spera cuerda se le hunda todava ms en la carne de los brazos. Los das pasaban. Algunos con una sensacin de aburrimiento henchido de dolor, otros como un horror incesante, pues l suba a la buhardilla con su mscara de piel de muerto estrechamente apretada sobre la cara. En muchas de esas ocasiones la tocaba, le susurraba que la quera o que haba seguido sus instrucciones y haba vuelto a matar en su honor, que haba comido carne humana para conmemorar el da en que se liberaron de su tirana. La mujer tena los ojos legaosos por la dificultad de dormir y por las lgrimas vertidas, la visin nublada por la malnutricin y los labios agrietados por la deshidratacin. Cuando oa el odioso crujido que producan al girar las bisagras herrumbrosas de la trampilla que conduca a la buhardilla, se le secaba la boca y la cabeza le daba vueltas como si la tuviera mal afianzada sobre los hombros. Ests ah, matka? deca. Luego soltaba una carcajada. Claro que ests ah. Adonde podras ir? Cuando oa pasos que se aproximaban y notaba que la mano callosa del hombre se le posaba sobre el hombro, Sofa apretaba firmemente los prpados sobre los ojos. Ola la proximidad del secuestrador y, aunque trataba de ser fuerte, no poda evitar un estremecimiento de puro miedo. El hombre recorra el cuerpo de la mujer con sus manos y la estrechaba entre sus brazos. Casi he terminado, no? dijo l, despus de emitir un gemido. Sofa no poda responder: el trapo le impeda articular palabra alguna. Pero entonces comprendi que aquellas palabras no iban dirigidas a ella en absoluto. No haba odo entrar a nadie en la buhardilla, y sin embargo otra voz respondi, una voz distante y meldica, como

salida del fondo de un pozo muy profundo. Te falta muy poco, guapo prncipe mo, muy poco. Slo me queda una cosa ms para ti. Una ltima cosita y habremos terminado. Lo que quieras, matka, lo que quieras dijo l. Quiero que me mates dijo la voz. Antes ya estuve muerta y no pertenezco a este mundo. Morr me reclama para l y no tengo que volver a tu mundo. No! grit l. Sofa sinti que el hombre la estrechaba con ms fuerza y, cuando l bruscamente dio la vuelta a la silla para mirarla de frente, emiti un ahogado grito de dolor. Por qu me pides que haga esto? Precisamente acabo de encontrarte y no voy a dejarte ir. Nunca ms aadi. Confa en m, prncipe mo, debes hacerlo dijo la voz en tono suave y seductor. Sofa entorn los ojos y vio la horrible mscara ante ella. Una luz oscilante lanzaba un resplandor suave sobre las facciones cubiertas con la cadavrica mscara y, por debajo de ella, muy abiertos y mostrando adoracin, asomaban los ojos violeta de su secuestrador. ste miraba fijamente algo por encima del hombro de la mujer, y una luz fosforescente brillaba en la oscuridad de sus pupilas. A Sofa le picaban los ojos, pero durante el ms breve de los instantes le pareci como si el reflejo de un rostro reluciente, plido y angelical, vagara como un fantasma por la superficie del ojo del hombre. No puedo chill l pasando los brazos en torno a ella y enterrando su cabeza en el regazo de la mujer. Escchame! rugi la voz, despojada por completo de su afabilidad inicial. Hazlo. Te lo pido yo. Mtame, mtame ahora mismo. Deshazte de las trabas de tu injuriado otro yo y saca el cuchillo, el cuchillo que yo te di, y crtame el cuello, pequeo hijo de puta, lloriqueante y pattico. Mtala, crtala a trocitos y arrjalos a los pies de Von Velten. No no quiero! Te amo exclam lloroso, con una voz que se iba convirtiendo en jadeantes sollozos. Sofa sinti que la furia de quienquiera que fuese que estaba hablando con su secuestrador la aterrorizaba lo indecible y volvi a cerrar los ojos. Incluso a travs de los prpados bajados percibi una ardiente luz que llenaba la funesta buhardilla, pero tan pronto como apareci se desvaneci, y entonces advirti que quienquiera que fuese que haba estado hablando con el hombre se haba marchado. La rabia de aquel ente haba dejado una fuerte presencia de crepitante magia actnica en el aire, pero la mujer sinti una pequea brizna de esperanza al constatar la resistencia del hombre ante los deseos asesinos de la voz. Aquel ente quera que el secuestrador la matara, pero por alguna razn el hombre crea que ella era su matka, su

madre, y no quera hacerlo. No puedo matarte dijo el secuestrador, como si escuchara los pensamientos de Sofa . Todava no, pero tengo que cortarte. Oh, matka, tengo que cortarte! Sofa sinti la hoja del cuchillo contra la piel y trat de gritar mientras el Carnicero le seccionaba el pulgar de la mano izquierda. V El burdel estaba instalado en un edificio vulgar de madera negra en mal estado y de bloques de piedra toscamente tallada que en tiempos haban formado parte de la muralla primitiva de la ciudad. Cristales de colores en las ventanas de la parte superior y un fajn carmes que penda de un adorno que remataba el techo eran las nicas pistas que delataban la naturaleza del edificio, y Kaspar prcticamente poda oler el desagradable olor de desesperacin que impregnaba la tela. Es aqu? pregunt. S dijo Pavel inclinando la cabeza. Aqu encontrars a Cheleadlo, aunque para qu lo quieres Pavel no lo sabe. No es un hombre al que se pueda ver si se tiene prisa. No deberamos estar aqu, deberamos irnos. Es muy posible que sepa algo sobre el secuestro de Sofa dijo Kaspar; tena la voz tan helada como la nieve que se le arremolinaba en torno. Pavel y Kurt Bremen intercambiaron cautelosas miradas, pero ninguno de los dos advirti el deje letal de la voz del embajador. Embajador Von Velten dijo Bremen, si Chekatilo realmente sabe algo acerca del paradero de Sofa, tenemos que ser muy cuidadosos cuando hablemos con l. No puedes permitirte el lujo de enfrentarte a l. No te preocupes, Kurt. Puedo ser diplomtico si es necesario le asegur Kaspar abriendo la puerta del burdel y penetrando en la penumbra del interior. El hedor a cuerpos sin lavar y a perfume barato impregnaba el ambiente, y el segundo olor fracasaba estrepitosamente en el intento de camuflar el primero. Incluso a la luz que se filtraba a travs de las apantalladas lmparas y del dbil fuego de la chimenea, Kaspar vio que el lugar estaba lleno de gente. Pareca que la inminencia de la guerra y de la muerte exacerbaba la lascivia de los hombres kislevitas, y el largo vestbulo estaba atiborrado de gente que quera gastarse sus ltimos copecs abrazando a alguna mujer que vendiese su carne por unas monedas. Cuando entraron, algunas cabezas se volvieron hacia ellos, pero la mayora estaban demasiado concentrados en sus asuntos o perdidos en la felicidad de sus sueos provocados por la raz de bruja como para prestarles la menor atencin. Una atmsfera cargada de humo acre se pegaba al techo con un olor dulzn y empalagoso, como de almizcle de Arabia; Kaspar tuvo un vivido recuerdo de sus campaas guerreras en aquellos parajes desrticos y

deprimentes. Pas ante cuerpos que se contorsionaban sin hacer caso de los exagerados y teatrales gemidos y gritos de placer y sigui avanzando hacia la puerta del fondo de la sala, guardada por dos hombres de mirada fra que no hacan el menor esfuerzo por disimular sus hachas bajo las capas que los cubran. Kaspar se detuvo ante aquellos hombres que de forma ostensible haban fingido no verlo hasta que trat de pasar por donde ellos estaban; entonces, uno le solt una retahila de murmuraciones kislevitas mientras sacaba el hacha de debajo de la capa. Pavel dijo Kaspar, traduce. Muy bien gru Pavel, y apartando la vista de las copulaciones que tenan lugar a su alrededor se reuni con el embajador. Me llamo Kaspar von Velten y he venido para hablar con vuestro amo, Vassily Chekatilo. Os agradecera que le transmitieseis mis saludos. Pavel repiti las palabras de Kaspar y observ cmo los dos hombres se miraban con aire divertido; luego, el hombre al que Pavel se haba dirigido sacudi la cabeza. Nyarespondi, y lo que quera decir estaba muy claro. Pavel, dile que dispongo de un destacamento de Caballeros Pantera, y que si Chekatilo no est dispuesto a verme les ordenar que peguen fuego a esta inmunda casa de putas. Con l dentro, si es preciso. De nuevo Pavel repiti las palabras de Kaspar, y en esta ocasin la reaccin de los dos hombres fue sustancialmente distinta. Se produjo una discusin en voz baja pero enconada con rpidos intercambios de palabras en kislevita; luego una mano con la palma abierta se alz y el hombre que les haba impedido el paso desapareci tras la puerta. El otro guardia les sonri con expresin ms bien abatida, mostrndoles lo poco que le quedaba de sus dientes amarillentos. Los tres hombres aguardaron durante varios minutos; Pavel dirigi de nuevo su atencin a las libidinosas actividades que proseguan en torno y tom varios tragos largos de su petaca. Al fin la puerta se abri; el mensajero reapareci y con sus sucios dedos les hizo seas para que lo siguieran. Kaspar fue tras l. Bajaron por un largo corredor con suelo de madera y arcadas a ambos lados con cortinas de terciopelo. Gruidos y quejidos de placer fingido les llegaban desde detrs, y Kaspar hizo odos sordos mientras se aproximaban a una pesada puerta de madera reforzada con flejes de hierro mate. El hombre que iba en cabeza sac una larga llave y con gran estrpito la hizo girar y empuj para abrir la puerta de par en par; entonces les indic que la cruzaran. YhalYA ir, yht.

Yha asinti Kaspar, y penetr en una habitacin de amplias dimensiones, bien acondicionada y provista de muebles de estilo Imperial y de objetos que Kaspar saba que haban salido de su embajada. Cuatro mujeres vestidas con tnicas de sedas difanas yacan bajo los efectos de la raz de bruja en distintos estadios de conciencia, con los labios manchados con el jugo narcotizante. Una mujer desnuda bailaba de forma poco elegante ante el enorme Chekatilo, que estaba sentado en un crujiente banco de madera de espaldas a Kaspar. De pie junto a l haba un hombre delgado como un ltigo, con cara de luchador, que los mir con fijeza y hostilidad no disimulada. Chekatilo daba palmadas siguiendo el ritmo de los giros de la mujer y Kaspar dedujo, a partir de su constitucin robusta y sus facciones prosaicas y asustadas que la muchacha era una campesina y que, sin duda, estaba all para ganar unos copecs para pasar el invierno. Herr Chekatilo dijo Kaspar. El voluminoso kislevita no respondi y alz la mano para indicar a Kaspar que deba esperar a que la danza finalizase. Kaspar se mordi el labio y cruz los brazos sobre el pecho. Bremen apart la vista de la bailarina y tambin Pavel tuvo la decencia de hacerlo al observar la vergenza de la chica. Al fin, Chekatilo dio una palmada y se puso en pie mientras ordenaba a la chica que recogiera sus ropas. Rejak dijo, mientras se volva hacia el asesino de ojos grises como el pedernal que estaba junto a l, pona a trabajar en el saln principal, no en las cabinas. Rejak asinti con la cabeza y condujo a la chica hacia la puerta por la que Kaspar y los dems haban entrado y la empuj hacia el corredor al tiempo que, a gritos, daba instrucciones a los guardias que estaban en el otro extremo. Luego volvi junto a su amo con la mano firmemente apretada sobre la empuadura de la espada. Al instante, Kaspar constat lo que aquel hombre era realmente: un criminal, un asesino. Por fin Chekatilo se dign a encararse con Kaspar y sus acompaantes; sus anchas e intimidantes facciones se disfrazaron con una sonrisa de depredador. Su barba era tan enorme como Kaspar la recordaba, y su vestido de cuero y piel estaba bien confeccionado y pareca caro. Se sent de nuevo en el banco y pregunt: Queras verme? S. Me gustara hacerte algunas preguntas. Tengo por norma no contestar aquellas preguntas que no debo contestar explic Chekatilo.

stas vas a contestarlas afirm Kaspar. De veras? Por qu ests tan seguro? Porque te matar si no lo haces le prometi Kaspar. Kurt Bremen se estremeci al or la amenaza de Kaspar, y Chekatilo solt un retumbante estallido de carcajadas que sobresalt a algunas de las estupefactas mujeres. Creo que desconoces las intenciones de tu jefe, caballero le dijo Chekatilo. Bremen no respondi y Chekatilo prosigui. Pavel Korovic! Hace mucho tiempo que no te vea por aqu. Me traes otro embajador del Imperio para que lo corrompa? Pavel agit la cabeza precipitadamente y, cuando Kaspar lo mir con expresin enojada, clav la vista en el suelo. Chekatilo se ri de nuevo y el rostro de Kaspar se congestion. Vienes con preguntas y no sabes nada del hombre a quien interrogas. Y encima te atreves a amenazarme en mis propios aposentos? Una sola palabra ma bastara para acabar con vosotros. Hay docenas de hombres que pueden ornos y a los que puedo llamar para que os dejen secos en donde estis. Tal vez estn ah, o tal vez no dijo Kaspar, pero, llegaran a tiempo de impedir que te hundiera una espada en la barriga? Quiz no, pero hay peores armaduras que muchas capas de grasa, hombre del Imperio. Creo que moriras en el intento, y todava no ests preparado para morir. No? No dijo Chekatilo. Tienes que hacer cosas antes de convertirte en pasto de los cuervos. Lo veo. Kaspar saba que haba perdido el control de la conversacin, si es que realmente alguna vez lo haba tenido, pero quera desesperadamente saber algo, cualquier cosa que le proporcionara una pista acerca del lugar donde Sofa estaba secuestrada. Y si Anastasia estaba en lo cierto respecto al pasado de Sofa, era probable que aquel bastardo supiera algn dato interesante. Kaspar era consciente de que haba llegado a aquella confrontacin mucho menos preparado de lo debido; entonces comprendi que las amenazas no eran el modo adecuado de conseguir la informacin que necesitaba y por esta razn cambi de tctica. Herr Chekatilo, todos somos habitantes de este mundo, no es cierto? Nos estamos comportando como animales salvajes, nos damos cornadas como los ciervos machos que

intentan convertirse en jefes de la manada. Pero sta es tu guarida, y ahora me doy cuenta de que no tiene sentido tratar de imponer mi autoridad aqu dijo Kaspar, abriendo los brazos en un gesto que esperaba fervientemente que fuera interpretado como seal de graciosa magnanimidad. Necesito tu ayuda. La necesito desesperadamente y a ti acudo. Una persona, buena amiga ma, ha desaparecido, y creo que tal vez t te encuentres en condiciones de ayudarme a encontrarla. Chekatilo sonri, pues haba comprendido en seguida el cambio de tctica. Hombre del Imperio, eres listo, mucho ms listo que aquel tonto de Teugenheim. l tambin crey que en este lugar podra ser un hombre poderoso. Desgraciadamente, se equivoc desde todos los puntos de vista. Entonces, me vas a ayudar? Quiz. Quin ha desaparecido? Mi doctora. Se llama Sofa Valencik, y me han dicho que haba trabajado para ti. Sofa! ladr Chekatilo. Ah, s, me acuerdo de Sofa, pero no, nunca trabaj para m, por mucho dinero que le ofreciera. Creo que yo no le gustaba. Me resulta difcil imaginar por qu coment en tono burln Bremen. Kaspar lanz al caballero una mirada envenenada al ver que Rejak se pona tenso y dijo: De veras? Nunca trabaj para ti? Ests seguro? Kaspar vea cmo la pequea esperanza que haba albergado de que aquella lnea de investigacin pudiera conducir a alguna parte empezaba a desvanecerse. Anastasia lo haba convencido de que Sofa haba trabajado para Chekatilo, y siempre confiara ms en la palabra de la dama que en la del gordo kislevita, pero su intuicin le deca que en aquella ocasin Chekatilo no estaba mintiendo. Ests seguro? repiti Kaspar. En el rostro de Chekatilo apareci una expresin hostil. Puedo tener ms de cuarenta aos, pero la memoria no me falla. No, jams trabaj para m. Aunque vena por aqu varias veces al ao. Qu? exclam Kaspar horrorizado. Sofa vena aqu por propia voluntad? S le confirm Chekatilo. Por propia voluntad. Cuidaba de las chicas que trabajaban en las habitaciones, les daba cataplasmas para la sfilis y cosas semejantes. Algunas veces tambin las ayudaba a parir o a abortar. Trataba de conseguir que las chicas estuvieran sanas.

El obeso delincuente sonri de forma lasciva. No es una tarea fcil en Kislev. Pero, no, nunca trabaj para m, aunque yo estaba satisfecho de sus servicios. Era una buena mujer. Lo es lo corrigi Kaspar. Es una buena mujer. Y ahora ha desaparecido, la ha secuestrado el Carnicero. En tal caso, est muerta; la ha cortado en trozos y se la ha comido. No lo creo afirm Kaspar. No? Por qu ests tan seguro de que est viva? Slo s que lo estoy dijo Kaspar, con la voz cansada y rota por la emocin. Hasta que vea algo que demuestre que ha muerto, seguir buscndola. Ests enamorado de ella? dijo Chekatilo con una carcajada. No te culpo si lo ests. Sofa Valencik es una mujer muy guapa. No dijo Kaspar, y Chekatilo sonri ante la rapidez de la respuesta. Ya veo, pero por qu crees que te puedo ayudar a encontrarla? No lo s admiti Kaspar. He venido aqu pensando que tal vez t te la habas llevado, pero ahora ya no lo pienso. Ignoro si puedes hacer algo para ayudarme, pero si es as, lo que sea, te ruego que lo hagas. Chekatilo observ a Kaspar durante unos largos segundos y luego respondi: Te ayudar, hombre del Imperio, aunque slo Ursun sabe por qu. Ahora mismo me doy cuenta de que t y yo seramos enemigos, aunque no a causa de Sofa. Qu me ofreces si te ayudo? Lo nico que te puedo ofrecer es mi gratitud dijo Kaspar. El gigante kislevita solt una carcajada, pero luego vio que Kaspar no bromeaba. Eres hombre de palabra, Kaspar von Velten? Lo soy asinti Kaspar con una inclinacin de cabeza. Mi palabra es de hierro y cuando la doy jams la traiciono. Kaspar le avis Bremen, pero el embajador agit la mano para acallarlo. Los dos hombres se miraron fijamente y luego Chekatilo, al fin, cerr el acuerdo con una inclinacin de cabeza y se levant del banco.

Creo que lo eres, hombre del Imperio; tienes que serlo si no quieres acabar mal. Bueno, tengo muchos ojos y muchos odos en Kislev, y si hay algo interesante lo encontrar y te lo dir. Chekatilo se inclin hacia adelante. Pero si te hago este favor dijo, y dej la frase significativamente inacabada. Comprendo dijo Kaspar, mientras se preguntaba si realmente lo haba entendido. Captulo 8 I Durante los das que siguieron a la reunin de Kaspar con Chekatilo, el tiempo continu empeorando; la sabidura y experiencia de los ms ancianos proclamaba que aqul poda ser el invierno ms duro desde los tiempos de Radii Bokha, el gran zar. Si eso era cierto o no, Kaspar lo ignoraba y tampoco le importaba mucho, pues estaba muy ocupado con las reiteradas peticiones relativas a mantener un ejrcito listo para entrar en combate durante el interminable perodo en el que no haba ninguna batalla que librar. A medida que pasaban los das, Sofa se le haca ms y ms presente en sus sueos, y tambin cuando dejaba vagar libremente los pensamientos. En una rara muestra de compasin, Pashenko le haba comunicado personalmente que sus chekist se vean obligados a abandonar la bsqueda de la desaparecida. Respecto a los cuatro corazones que alguien haba dejado en el exterior de la embajada, haban descubierto unos cuerpos mutilados y las investigaciones en curso tal vez podran arrojar alguna luz sobre la identidad del asesino. A pesar de admitir el fracaso de Pashenko, Kaspar se negaba a perder la esperanza de que Sofa, de alguna manera, pudiera seguir con vida. Despus de visitar a Chekatilo, le haba contado a Anastasia lo poco que haba descubierto; ella lo haba abrazado estrechamente y le haba advertido que no confiara en la palabra de un criminal de baja estofa como aqul. Kaspar deseaba dejarse convencer, pero su intuicin de que Chekatilo deca la verdad volvi a imponrsele. Anastasia haba tomado la responsabilidad de organizar la distribucin de suministros a los soldados y refugiados y se haba dedicado personalmente a esta tarea con gran entusiasmo, demostrando una autntica aptitud para el trabajo, aunque Kaspar le haba insistido en que lo hiciera desde la embajada. No quera que por falta de precaucin alguien ms cayera en manos del Carnicero. La dama haba ocupado las habitaciones adyacentes a las de Kaspar, y la segunda noche haba entrado en su dormitorio y se haba deslizado suavemente entre sus brazos y ambos se haban confortado mutuamente como dos personas solitarias que durante un tiempo necesitan olvidar las crueldades del mundo exterior. Hicieron el amor con ternura, con cierta timidez; cada contacto, cada caricia, era como un pequeo sobresalto. Mientras Kaspar, satisfecho,

yaca cada noche en los brazos de la mujer, se oa a s mismo pronunciando la ms grandiosa mentira del amor: Nunca te abandonar. Anastasia iba a visitarlo todas las noches, y el embajador cada vez le estaba ms agradecido por sus atenciones. Acostados, a oscuras, Kaspar le hablaba de Nuln y de su vida en el Imperio, y ella a su vez le contaba relatos fantsticos de las antiguas reinas Khan y de los poderes mgicos que, segn se deca, posean. Las noches hacan que Kaspar se sintiese ms cerca de Anastasia: se abrazaban estrechamente y se sentan ms seguros por el simple hecho de estar junto a otra persona. Ser terrible cuando lleguen, verdad? susurr Anastasia. Kaspar quera engaarla, pero no pudo conseguir que le salieran las palabras necesarias. Se limit a asentir con la cabeza y a decir: S, las tribus del norte son un enemigo terrible. Son hombres duros, brutales, en pie de guerra y sanguinarios. No sern fciles de derrotar. Pero crees que podremos vencerlos? Sinceramente, no lo s. En gran medida depende de lo que ahora mismo est ocurriendo en el Imperio. He odo decir que la gran horda que destruy Wolfenburgo se ha retirado al norte para pasar el invierno, y que el boyardo Kurkosk ha reunido un ejrcito en las estribaciones del oblast de Kislev. De veras? Es difcil saberlo con total seguridad, pues estos das hay muy pocos mensajeros; pero parece probable. Si todava quedan fuerzas kurgans en el Imperio, entonces Kurkosk les podra cortar la retirada y exterminarlos por inanicin. Qu ocurrir si los kurgans ya se han ido hacia el norte? En ese caso, se enfrentarn con el ejrcito boyardo en una lucha cuerpo a cuerpo y, por lo que he odo de Kurkosk, los suyos se llevarn la peor parte en ese encuentro. Anastasia se le acerc an ms y pas los dedos por el pelo plateado del pecho de Kaspar. Hay ms tropas agrupndose en el oblas Sin duda, algunos de los otros boyardos deben de estar intentando reunir a sus soldados. Es posible concedi Kaspar, pero la mayor parte de las tropas kislevitas estn dispersas por el oblast y por la estepa, refugiadas en stanistas para pasar el invierno. Sera una tarea diablica reunidos antes de que empiecen las nevadas.

Ya veo dijo Anastasia; la voz se le iba desvaneciendo mientras el sueo la venca. Kaspar sonri con expresin benvola y le bes la frente; luego cerr los ojos y al fin se sumergi en un sueo intranquilo. Una fra luz invernal lo despert al cabo de unas horas y lo hizo parpadear con su implacable resplandor. Se desperez y sonri para sus adentros al sentir el confortable calor del suave cuerpo femenino de Anastasia. Con mucho cuidado para no despertarla, se desliz fuera de la cama y se visti. Sin hacer ruido, abri la puerta de su despacho y la cerr tras l. Una vez ms, ech de menos el familiar olor de la concentrada infusin de t que Stefan le preparaba todas las maanas. De pie junto a la ventana, mir con fijeza los tejados cubiertos de nieve de Kislev. En cualquier otra circunstancia, la escena le hubiera resultado pintoresca, incluso hermosa; pero en aquellos momentos en lo nico que poda pensar era en el brutal asesino que haba secuestrado a Sofa. Anastasia haba tratado de prepararlo para lo peor, inducindolo delicadamente a asumir que Sofa haba desaparecido para siempre, pero Kaspar con gran tozudez se negaba a aceptarlo. Sofa estaba en algn lugar de aquella dura ciudad nortea. Estaba seguro. II El agua estaba terriblemente fra y Sofa se forz a s misma a no tragar grandes cantidades de lquido. Saba perfectamente que su cuerpo deshidratado se rebelara ante una ingesta demasiado rpida y abundante de agua. Desde haca mucho tiempo los ojos se le haban acostumbrado a la penumbra de la buhardilla y ya no perciba el hedor de carne podrida. El cuerpo mutilado de Gerhard ya no estaba all, pero su asesino no se haba molestado en limpiar los pegajosos charcos que se haban formado debajo de su cuerpo colgado, y bichos y animales carroeros se haban regalado con los restos del mercader. El cuerpo de la mujer era una masa doliente; el agudo dolor que sinti en el lugar por donde su secuestrador le haba cortado el pulgar se agrav sensiblemente cuando la herida empez a cicatrizar, y el padecimiento fsico se mezclaba con los tremendos pinchazos de hambre que senta en el estmago y con la quemazn de las cuerdas en brazos y tobillos. Las ratas le haban mordido las piernas y a la doctora le preocupaba el riesgo de infeccin. Cada vez que caa en un estado de inconsciencia, un cruel mordisco en la carne del pie la devolva violentamente de nuevo a la pesadilla de su vida real. Su secuestrador estaba ante ella, con la mscara cubrindole la cara como siempre, pero sus modales eran muy distintos a los de antes. A pesar de su sufrimiento, la mujer se haba dado cuenta de que durante los ltimos das l haba estado mucho menos agresivo que de costumbre, como si algn ngel bueno de su naturaleza se abriera paso poco a poco para aflorar en la superficie de su locura.

La jarrita de arcilla llena de agua que l le llev a la boca era una seal del cambio que se haba operado en el secuestrador. Y antes de haberle ofrecido el agua, sorprendentemente le cepill toscamente el cabello con un antiguo cepillo de plata con perlas incrustadas. Era un objeto muy caro obviamente haba pertenecido a una mujer adinerada, y tal vez se lo haba robado a una de sus vctimas. Por favor, un poco ms implor con voz spera, cuando l le dio de beber. No, creo que por ahora ya tienes bastante. Slo un poquito ms l sacudi la cabeza y dej a un lado la jarrita. No lo entiendo, matka dijo con un timbre de voz igual al de un muchachito. Por qu quieres que te mate? No est bien. Matarme? No, no, no, no quiero que me mates le rog Sofa. Pero te he odo chill el hombre, apenado; lo dijiste. No, no era yo, era alguna otra cosa. Otra cosa? Qu? Yo yo no lo s, pero no era tu matkadijo Sofa, dispuesta a representar su papel; yo soy tu madre. Yo. Y quiero que me desates. No lo comprendo dijo l, mientras se frotaba con fuerza la frente con las palmas de las manos. Luego solt un quejumbroso gemido y sac el cuchillo de la vaina de carne de su estmago, se arrastr la punta por los antebrazos dejando en ellos goteantes rastros de sangre. Mientras se infliga los cortes, el hombre lloraba. l me lo haca, te acuerdas? Dndose cuenta de que su vida penda del ms delgado de los hilos, Sofa comprendi que tena que seguir representando su papel cualesquiera que fuesen las fantasas que emergieran de la cabeza de aquel hombre. Me acuerdo dijo ella. Me quemaba con brasas encendidas de la chimenea prosigui, mientras por debajo de la piel rgida de su mscara se deslizaban gruesos lagrimones. Adems, se rea mientras lo haca; deca que yo era un pequeo mocoso, molesto y llorn, y que era la causa de su desgracia.

T no tenas la culpa; l era un hombre malvado dijo Sofa, manteniendo un tono neutro en las respuestas y confiando que no rebasaran los lmites de la historia que el secuestrador estaba reviviendo. S, s lo era; pero por qu estabas con l? Una vez vi cmo te golpeaba hasta dejarte inconsciente con la parte plana de la hoja de su espada. Me oblig a violarte una y otra vez y t no hiciste nada. Por qu? Por qu tardaste tanto tiempo en ayudarme? Sofa se debati en busca de una respuesta y al fin dijo de forma brusca: Porque tena miedo de lo que nos poda hacer si me resista. l dej caer el cuchillo, se arrodill ante ella y recost la cabeza en su regazo. Ya lo entiendo dijo suavemente. Tenas que esperar hasta que yo fuera lo bastante fuerte para enfrentarme a l. Para matarlo. S, para matarlo. Y, desde entonces lo he estado matando. Todo lo he hecho por ti dijo con orgullo. A quin has matado? pregunt Sofa, reprimiendo un jadeo al darse cuenta del peligro que implicaba lo que acababa de preguntar. Pero l pareci no advertir que ella se haba salido del papel y aclar: A mi padre, el boyardo. Alz las manos y pas los dedos por la mscara de piel; sus palabras sonaron con rabia apenas reprimida: Por esta razn llevo puesta su cara; as que, cada vez que la veo reflejada, veo al hombre que tengo que matar. Una vez lo mat por ti, y lo seguir matando hasta que estemos a salvo, matka. Los dos. Sofa se percat de que el pecho del hombre suba y bajaba por el esfuerzo de la confesin, pero sigui insistiendo, consciente de que tal vez no volvera a tener jams una ocasin mejor para reconducir el delirio del secuestrador. Pero ahora estamos a salvo, valiente hijo mo. S que has sufrido terriblemente, pero podemos estar tranquilos; slo tienes que ayudarme a hacer una cosa. El hombre levant la cabeza y la mir con fijeza y expresin implorante. Qu? Dime lo que tengo que hacer. Destame y djame ir a visitar al embajador Von Velten; l puede ayudarnos dijo Sofa.

l se estremeci y ella sinti que se pona muy tenso, como si le fuera a dar un doloroso ataque. De repente, alz la cabeza, recogi precipitadamente el cuchillo del suelo y se puso en pie. No! rugi blandiendo el cuchillo contra el vientre de la mujer. No trates de engaarme. Sofa lloraba mientras la punta de la hoja la haca sangrar. No trato de engaarte; slo quiero que estemos a salvo, slo quiero que podamos vivir. Yo, eso es, quiero decir que tambin farfull soltando el cuchillo. Lleno de frustracin, se puso a recorrer la buhardilla con grandes zancadas y a dar puetazos contra los soportes de madera del techo ensangrentarse los nudillos. Finalmente dej de ir y venir y se plant ante ella, jadeante. Te quiero gru, pero ahora tendra que matarte. No, por favor El secuestrador se inclin para recoger el cuchillo, pero la mano, en lugar de coger el arma, cogi el mango del antiguo cepillo para el pelo. Con visible dificultad lo levant ante los ojos, como si una parte de su interior se opusiera a ello, y se lo acerc a la cara. Mientras aspiraba el olor de los cabellos de la mujer atrapados en las pas del cepillo, su risa ahogada son como una liberacin. El embajador Von Velten puede ayudarnos? inquiri con su voz de chiquillo. S asinti Sofa con la cabeza, en medio de una bruma de lgrimas. El embajador nos puede ayudar. III Kaspar cepillaba la crin plateada de su caballo con un cepillo de pas metlicas, y la alisaba de tal modo que las guedejas que caan sobre el poderoso cuello del animal reflejaban la luz. El caballo pateaba el suelo; su aliento se converta en vapor en el aire fro de la maana y agitaba la cola como un ltigo para calentarse la grupa. Quieto susurr Kaspar, y con la mano frotaba los flancos del caballo; bajo la piel notaba los fuertes msculos del animal. Era un bayo castrado proveniente de Averland, de inequvoco pedigr y porte noble. El cepillado ritual de cada maana era relajante e higinico, y a Kaspar le gustaba el sencillo trabajo manual que implicaba el cuidado de un magnfico caballo de guerra como aqul, a pesar de que Kurt Bremen afirmaba que era una tarea propia de los mozos de cuadra.

Kaspar era consciente de que el caballo ya no era joven, pero era fuerte y tena temperamento. Saba que su carcter obstinado y su crin plateada le haban valido el sobrenombre de Embajador entre los guardias de la embajada, hombres de los que ya poda sentirse orgulloso gracias a la severa disciplina de Kurt Bremen. El nombre no le preocupaba; de hecho, se senta halagado. Dado que era un hombre de infantera por naturaleza, Kaspar no tena la compenetracin con su montura que se supone tienen los de caballera a menudo eso constituye el tema de chistes con alusiones sexuales que cuentan los soldados, record Kaspar, y jams se haba molestado en saber el nombre del caballo antes de marcharse de Nuln. Pero un animal tan bueno como aqul mereca un nombre elegido por su jinete. Lo haba pensado muchsimo, pues era consciente de que un nombre puede conllevar un gran poder y, al fin, consider adecuado decidirse por uno que tuviera un gran peso en la historia. A su caballo lo llamara Magnus. Una vez hubo terminado de cepillarlo, Kaspar sac un puado de grano de una bolsa que colgaba en el exterior de la casilla del caballo y se lo ofreci. El animal, agradecido, la emprendi con el grano, una esplndida comida del Imperio que aumentaba su energa y permita su desarrollo de tal modo que, a excepcin de los majestuosos corceles de guerra que montaban los orgullosos caballeros de Bretonia, los caballos de guerra del Imperio eran los mejores del mundo. Kaspar se volvi al or un tmido golpe en la puerta del establo y vio a Pavel con aspecto embarazado de pie en el umbral de la puerta, apoyado en la entrada de la casilla del caballo. Desde la visita a Chekatilo, Pavel se haba mantenido en un segundo plano, y aqulla era la primera vez que Kaspar lo vea desde entonces. Es un magnfico animal dijo Pavel al fin. S repuso Kaspar, ordenando la parafernalia necesaria para cuidar a un caballo, desde luego. Qu se te ofrece, Pavel? Quiero explicarte algunas cosas respecto a la otra noche. Qu cosas? Dejaste que Chekatilo clavara sus garras en Teugenheim y lo condujera al desastre. Me parece que est perfectamente claro. No, no es que, bueno, es ms o menos lo que pas, s, pero Pavel se limit a hacer lo que Teugenheim quera. Yo no lo llev all. Vamos, Pavel. T no eres un estpido, sin duda imaginaste lo que iba a suceder. S. Pavel crey que podra vigilarlo, pero Pavel se equivoc. Lo siento Kaspar, no pens

que las cosas iran tan mal. Kaspar apart a Pavel. Ocuparse de Magnus lo haba hecho sudar, y al salir al aire libre not cmo se le enfriaba mucho la piel. Recogi la pistolera de cuero y se la ajust a la cintura. Desde el descubrimiento de los corazones ante la embajada haba decidido no ir nunca desarmado. Pavel se dio la vuelta y se precipit tras el embajador: Kaspar, lo siento, no s qu ms puedo decir. Entonces, no digas nada le espet Kaspar. Crea que habas cambiado, que habas comprendido lo que implica el sentido del honor. Pero supongo que estaba en un error; eres el mismo hombre egosta, preocupado de s mismo, que conoc hace muchos aos. Pavel retrocedi, avergonzado. Quiz tengas razn, Kaspar, pero entonces t eres el mismo prepotente hombre del Imperio con un palo en el culo. Kaspar cerr los puos y clav la vista en su viejo amigo durante largos segundos; luego suspir profundamente y agit la cabeza. Tal vez concedi, pero si ests relacionado con algo ms desde antes de mi llegada a Kislev, ahora todo eso va a terminar. Lo entiendes? Hemos luchado juntos durante demasiados aos para dejar que nuestra amistad se rompa, pero se acerca la guerra y no puedo estar mirando a dos sitios a la vez. En el rostro de Pavel se dibuj una ancha sonrisa, hinch el pecho y sac una bota de cuero del cinto. Bebi un trago muy largo y se la pas a Kaspar. Pavel conseguir que las sacerdotisas de Shallya parezcan pobres putas al lado de su santidad exclam. Bueno, no hace falta llegar tan lejos, pero aprecio tus buenos propsitos dijo Kaspar; cogi la bota y dio un trago de kvas ms moderado que el de su amigo. Luego le devolvi el pellejo y pregunt: Crees que deberamos ponernos en contacto otra vez con Chekatilo para ver si ha conseguido averiguar algo? No dijo Pavel sacudiendo la cabeza; l se pondr en contacto contigo si es preciso, pero, que Ursun me perdone, en parte prefiero que no encuentre nada. Chekatilo no es un hombre al que convenga deberle favores. S lo que quieres decir, pero no puedo abandonar a Sofa. Anastasia trata de prepararme para el caso de que haya muerto, pero

Sdijo Pavel, comprendindole; Sofa es una mujer buena. Pavel la quiere. Kaspar no respondi pues advirti ruidos confusos que parecan provenir de la parte frontal de la embajada. Oy gritos y el sonido de cascos de caballo sobre el empedrado. Pavel tambin se dio cuenta y los dos hombres se miraron preguntndose qu nuevo percance tendran que afrontar. Kaspar comprob que las pistolas estaban preparadas y ambos dieron la vuelta al edificio en direccin a los jardines situados ante la embajada. Dos Caballeros Pantera estaban detrs de las verjas con las espadas desenvainadas y, al otro lado, dos de sus guardias vestidos con libreas yacan en el suelo sin sentido. Dando vueltas en torno a la fuente del ngel del pequeo patio ante la embajada, haba un jinete vestido con los sencillos pantalones de la caballera y con una holgada camisa blanca. La plena compenetracin con el animal y el peinado en la cola de caballo del jinete permitan afirmar al instante que el jinete era Sasha Kajetan. Kaspar inmediatamente empu las pistolas y se situ entre los dos Caballeros Panteras, mientras otros hombres armados salan precipitadamente de la embajada. Kajetan dirigi el caballo hacia la puerta del edificio y Kaspar levant las pistolas apuntando al pecho de Kajetan. No te acerques ms o te juro que voy a meterte un par de balas en el pecho le avis. Kajetan asinti con la cabeza y Kaspar se apercibi de que estaba llorando y tena el rostro transido de dolor. Lo siento dijo lanzando una triste mirada hacia la embajada. Qu ests haciendo aqu, Sasha? grit Kaspar. Anastasia no es tu mujer, nunca lo ha sido. Tienes que aceptarlo. Necesito ayuda respondi Kajetan, y Kaspar vio que sala sangre por las mangas de su camisa de lino; necesito hablar, ahora mismo, antes antes de que ya no pueda hacerlo nunca ms. Kaspar no tena ni idea de lo que el espadachn estaba diciendo y dio un paso hacia adelante manteniendo las pistolas apuntadas hacia el pecho de Kajetan. Dime lo que tengas que decir y lrgate le orden. Ella dijo que t nos ayudaras! Quin? Matka grit con voz aguda, y arroj algo brillante a Kaspar.

La intuicin militar de Kaspar funcion; se agach y apret los gatillos de las pistolas. Se oy el estruendo de ambas armas, aparecieron sendas llamitas en los orificios de salida de las balas y dos pequeas nubes de humo lo cegaron por unos instantes. Los hombres gritaron y el embajador oy el relincho asustado de un caballo. Los Caballeros Pantera acudieron rpidamente en defensa de Kaspar y lo apartaron de las rejas rodendolo con sus cuerpos protegidos con armaduras. Alto! grit Kaspar, luchando por desembarazarse de los caballeros. Estoy bien. Fuese lo que fuese, no me ha alcanzado. Mir hacia la fuente, pero Kajetan haba desaparecido: la nube de humo provocada por el estallido de la plvora era la nica seal de que haba estado all. No, no era la nica. Sobre la nieve, en el mismo lugar en el que haba cado, se encontraba el objeto que Kajetan le haba lanzado, y Kaspar se percat de que, a diferencia de lo que haba credo en un primer momento, no se trataba de un cuchillo. Era un cepillo para el cabello, de plata y con incrustaciones de perlas. Kaspar se sobresalt y la esperanza fluy de nuevo por sus venas. Era una pieza antigua y cara, y, prendidos en las pas del cepillo, haba algunos cabellos castao rojizos. Cabellos de Sofa. IV De momento l se haba ido, pero hasta cundo? Sofa dispona de algn tiempo; mas quiz sera un tiempo intil. El agua fresca y las lucecitas de esperanza de que an podra salir con vida de aquella pesadilla le haban renovado las fuerzas y la determinacin, y no estaba dispuesta a desperdiciarlas. Las ataduras todava estaban firmes, pero cuando l sali del tico a toda prisa con el cepillo en la mano, olvid coger el cuchillo, que segua en el suelo manchado de sangre, junto a ella. No saba de qu manera conseguira asirlo, pero centmetro a centmetro logr ir deslizando en direccin al arma la silla a la que estaba atada. Al fin alcanz una posicin en la que la mano izquierda estaba a poco ms de un palmo por encima del cuchillo; pero, puesto que no poda alargar la mano, daba igual un centmetro que un kilmetro. Sofa apret los dientes y trat en vano de forzar las ataduras gimiendo de dolor porque las cuerdas le desgarraban la carne. Por los dedos le chorreaba sangre, y lloraba de frustracin al pensar que l no tardara en llegar. Senta mucho odio por el hombre que le estaba causando tanto dolor, pero tambin le daba lstima. No siempre haba sido un monstruo, se haba transformado en un ser horrible porque otros haban abusado de l. Abusos fsicos y manipulaciones emocionales disfrazadas de amor haban convertido a quienquiera que hubiera sido antes en el manaco desequilibrado que era el Carnicero. Pensar que haba sido secuestrada por tan famoso asesino la aterrorizaba, pero Sofa Valencik era una mujer de carcter firme y su determinacin a no acabar sus das en aquella mortal

buhardilla nauseabunda hara que no se rindiera jams. Entonces descubri de qu manera poda atrapar el cuchillo. La silla era muy pesada para que, encontrndose tan dbil, pudiera volcarla, pero haba un modo de coger el cuchillo Mordi con energa la mordaza y empez a mover la parte cubierta de lo que le quedaba del pulgar hacia arriba y hacia abajo de la cuerda. Senta en el brazo unas tremendas punzadas de dolor, como descargas elctricas, mientras la ennegrecida costra se rompa y la cuerda rozaba la carne viva y desgarrada de la base del pulgar. De la herida empez a manar abundante sangre, y gruesos lagrimones le rodaron por las mejillas mientras atroces sollozos de dolor le hacan subir y bajar el pecho. La mano entera no tard en estar resbalosa a causa de la sangre: supo entonces que haba llegado el momento. Sofa comprimi los dedos de la mano izquierda con todas sus fuerzas y tir tanto como pudo para librarla de las ataduras; sus gritos de dolor fueron amortiguados por la mordaza. Aunque sufra lo indecible, sigui tirando. Su mano ensangrentada luchaba para liberarse. Como le faltaba el pulgar, la cuerda estaba un poco menos tensa. La mano humedecida se desliz un poquito hacia arriba y la mujer, con los prpados apretados, redobl sus esfuerzos, aunque el intenso dolor amenazaba con vencerla. Se le desgarr un trozo de piel y de msculo de la base del pulgar y, mientras tiraba con ms fuerza, sinti que la herida se le abra. La sangre le empap ms y ms las manos y gote como una lluvia roja sobre el suelo de madera. Pero la mano se desliz un poquito y, aunque senta que la herida se le iba abriendo ms cuanto ms fuerte tiraba, sigui insistiendo. Dio un ltimo y amortiguado chillido de dolor y por fin lo consigui. Salvajemente destrozada, su mano pareca haber estado sumergida en lava ardiente. Pero la tena libre y colgaba a su lado. Ya no estaba amarrada a la silla. Realiz un gran esfuerzo para conservar la conciencia: inspir y espir tan profundamente como pudo a travs de la mordaza. Se daba cuenta de que estaba perdiendo mucha sangre y de que poda sufrir un colapso en cualquier momento, de modo que, lo antes que pudo, se inclin y agarr el mango del cuchillo con las entumecidas puntas de los dedos. Pesaba mucho y estuvo a punto de carsele en varias ocasiones, pero al fin logr ponrselo en el regazo. Liberar el tobillo izquierdo le result difcil porque le faltaba el dedo pulgar para agarrar adecuadamente el mango del cuchillo, pero la hoja del Carnicero estaba muy bien afilada y cort la cuerda con facilidad. Una vez liberado el tobillo, pudo darse la vuelta, aunque de forma muy lenta y dolorosa. Advirti que tena la parte posterior de los muslos lacerada y se senta mareada por no haber comido ni bebido en mucho tiempo. Cort la cuerda del otro tobillo y de la otra mueca y luego, aunque le dola todo el cuerpo, consigui ponerse en pie

con el imprescindible apoyo de la silla. Se liber de la mordaza y de repente sinti unas histricas ganas de rer. Era libre! Aunque no estaba fuera de peligro, la emocin de la inminente fuga le haca sentir vrtigo. Consciente de que las piernas no la sostendran adecuadamente, se arrastr por el suelo hasta la trampilla que permita salir de aquel horrible lugar. Sofa desplaz el cerrojo y la levant. V Kaspar gritaba hacia el gento que tena delante para que dejaran libre el paso mientras cabalgaba a lomos de Magnus por la Goromadny Prospekt. l y todos los Caballeros Pantera que podan montar haban saltado a las sillas en el instante en que Kaspar se haba dado cuenta de lo que Kajetan le haba arrojado. El embajador no saba de qu manera el espadachn se haba hecho con el cepillo de Sofa, pero era consciente de que aquel bastardo tena que dar respuesta a algunas cuestiones muy graves. Pavel le haba proporcionado la ubicacin del lugar donde estaba acuartelada la Legin del Grifo y, si bien no haba ninguna garanta de que Kajetan estuviera all, era un lugar tan bueno como otro cualquiera para comenzar la bsqueda. Su precipitada y desorganizada cabalgada por Kislev haba transcurrido como en una nebulosa, pues demasiadas emociones pugnaban a la vez por imponerse en la cabeza de Kaspar como para permitirle pensar con claridad: clera, venganza, miedo y, sobre todo, esperanza. La posibilidad de recuperar a Sofa le retumbaba en la cabeza reforzando su clera hacia Kajetan. Haba sido todo aquello un complot nacido de los celos? Pensar que un hombre poda caer tan bajo por culpa de su retorcida visin del amor enojaba y a la vez horrorizaba a Kaspar. En el preciso instante en el que haba saltado sobre la silla de Magnus, Anastasia haba salido corriendo a su encuentro con una expresin de furia contenida igual a la suya. La dama le haba cogido la mano y lo haba mirado profundamente a los ojos. Si ha hecho dao a Sofa, quiero que lo mates dijo ella. No te preocupes le prometi Kaspar; si le ha hecho dao, ni los mismsimos dioses lo salvarn de mi clera. Captulo 9 I

Senta un dolor ardiente en el costado, como la quemadura de un terrible sol, y perda sangre por el agujero abierto por la bala de la pistola de Yon Velten. Sasha Kajetan mantena la mano apretada sobre la herida y la taponaba con la parte inferior de la camisa. Se dio cuenta de que la bala lo haba atravesado limpiamente al ver al agujero de salida de la espalda, pero saba que el verdadero peligro lo constituan la suciedad y las fibras que haban penetrado en la herida con la bala. No quera acabar sus das convulsionado por la fiebre en el Lubjanko, aunque era consciente de que era eso lo que se mereca. Los gritos furiosos del yo autntico ante lo que l haba hecho le estallaban en la cabeza. El yo autntico golpeaba violentamente las barreras que l haba levantado, echndole en cara su debilidad, chillndole que era un estpido, un desgraciado llorn que slo mereca la cuerda del verdugo. Kajetan se daba cuenta de que el yo autntico estaba en lo cierto y de que l estaba condenado, pero tambin de que poda intentar hacer algo para enmendar las cosas terribles que haba hecho. Saba que era una misin imposible, pero no haba ninguna razn para no intentarlo. Haba traspasado el punto en el que las leyes humanas todava tenan algn sentido para l, y derramaba amargas lgrimas mientras cruzaba a caballo la verja de la zona donde estaba acuartelada la Legin del Grifo. Tres de sus guerreros de cabezas rapadas lo miraron asombrados mientras traspasaba la verja, saltaba del caballo y le daba una palmada en la grupa. Kajetan desenvain una de sus espadas curvadas y mantuvo la otra mano apretando la herida del costado. Los guerreros le avisaron a gritos cuando vieron la sangre que le haba empapado la camisa, pero l no les hizo caso y cruz cojeando el patio hacia la guarnicionera, que estaba en desuso, sin dejar de mirar hacia la sucia claraboya donde ella lo esperaba. Uno de los guerreros de la Legin del Grifo lo cogi del brazo, pero l se lo quit de encima: dio un rpido giro y le propin un corte con un barrido de la espada. Se oy un grito de dolor. Los dems retrocedieron horrorizados, pues conocan muy bien su increble destreza con la espada. Lo nico que poda hacer ahora era acabar todo lo que haba dejado por hacer. Matara a su madre y despus se matara l. Sus sangres se mezclaran en el suelo y as gozaran juntos de la eternidad. Moriran uno en brazos del otro. El hecho de pensar que pronto todo habra acabado lo haca sentirse ms feliz que nunca. II Sofa bajaba la escalera con exagerada cautela. Se mova con sumo cuidado y precisin, pues los pies mordidos por las ratas le dolan muchsimo. Debajo de la buhardilla se hallaba una dependencia que ola como un almacn abandonado. El olor a animal era intenso, y vislumbr mantas para caballos, sillas de montar y riendas apiladas en torno a un vestbulo largo y polvoriento: nadie haba puesto un pie all desde haca mucho tiempo. La

guarnicionera se extenda a lo largo de todo el edificio y consista en un prolongado altillo por encima del establo cuyo suelo estaba cubierto de paja y en el que haba varios caballos instalados en estrechas casillas. Una luz mortecina se filtraba por unas cuantas ventanas cubiertas de nieve, y la mujer vio otra escalera que bajaba a la planta baja del edificio. No tena ni idea de dnde se encontraba, pero el resplandor de la luz del sol que se filtraba por las mal encajadas puertas era para ella como un maravilloso faro de salvacin, como una divina esperanza. Sofa se pos con mucha lentitud y sumo cuidado en el polvoriento suelo del altillo y se arrastr hacia la segunda escalera. Entonces oy gritos cerca, y a continuacin un gemido de dolor; se sinti dominada por el terror. En la planta baja se abri bruscamente la puerta del establo y la luz inund el interior. Sofa se tap los ojos, deshabituada a tanto resplandor. Oy que alguien daba pasos inseguros sobre la paja, gimi atemorizada y vacil antes de abrir los ojos: se haba dado cuenta de que alguien estaba subiendo por la escalera y de que no tardara en llegar al altillo. Senta esperanza o miedo? Era su liberacin o su muerte? Se arrastr hasta el borde del altillo con los ojos todava llorosos a causa de la intensa luz del sol. Al ver que un hombre suba por la escalera, Sofa agarr el cuchillo con la mano buena. Cuando el hombre hubo subido un poco ms, Sofa distingui la figura familiar de Sasha Kajetan y exhal un estremecido suspiro de alivio. No era Kaspar, pero por lo menos se trataba de una cara conocida. Entonces le vio los brazos cubiertos de sangre. l mir hacia arriba y ella descubri el brillo de la locura en sus penetrantes ojos violeta, una mirada que la llen de un terror que le resultaba familiar. Todo lo hice por ti dijo l. En aquel instante, la mujer se dio cuenta de quin era realmente el Carnicero y se puso a chillar. III Los Caballeros Pantera cabalgaron hacia las verjas abiertas del acuartelamiento de la Legin del Grifo y, al ver los movimientos confusos de los hombres armados en el patio de instruccin, desenvainaron las espadas y cruzaron las puertas a la carga. Kaspar llevaba las riendas de su caballo y empuaba su propia espada. Dnde est? tron el embajador, mientras diriga el arma hacia el ms prximo de aquellos guerreros vestidos de piel. Dnde est Kajetan? Los Caballeros Pantera se desplegaron para rodear a los guerreros de la Legin del Grifo.

Mantenan las espadas en actitud intimidatoria, e incluso el menos listo de los guerreros kislevitas poda darse cuenta de que estaban impacientes por utilizarlas. Y aunque no eran hombres faltos de coraje, eran conscientes de que jams podran batir a aquellos caballeros provistos de armaduras. Kaspar estaba a punto de repetir la pregunta a gritos cuando vio al guerrero muerto que yaca en el empedrado y un rastro escarlata que conduca al vetusto edificio, largo y alto, que albergaba los establos y que, con las puertas abiertas, se levantaba al otro extremo del patio. Hizo avanzar al caballo, dirigi la espada hacia el pecho del guerrero kislevita ms cercano y seal en direccin al establo. Kajetan? grit. El guerrero asinti con la cabeza precipitadamente, sealando tambin hacia el establo. Jfha, yha, Kajetan! exclam. Kaspar tir de las riendas de Magnus y lo hizo galopar hacia el edificio; entonces se oy el eco de un penetrante chillido proveniente del interior del establo. A lomos del caballo, Kaspar atraves la puerta a la carga y escrut el interior en busca de alguna seal del espadachn. Entonces oy el chillido de una mujer y levant la cabeza bruscamente hacia lo alto de una larga escalera. Kajetan estaba subiendo por la escalera con su curvado sable de caballera goteando sangre. Kaspar oy otro chillido y esta vez supo que era inequvocamente de Sofa. Kajetan! No! rugi. Kaspar se dio cuenta de que no poda alcanzar a Kajetan antes de que el espadachn hubiera dado muerte a Sofa. Slo haba una manera de detenerlo. Espole al caballo y, rugiendo gritos de batalla, carg contra la escalera. En el ltimo segundo tir de las riendas hacia un lado y el pesado animal choc de costado con la escalera y redujo a astillas su parte inferior. Desde arriba le lleg a Kaspar un gemido de frustracin, y despus oy el ruido sordo de un cuerpo estrellndose violentamente contra el suelo de tierra del establo. Los caballos relincharon de miedo ante aquel estruendo y patearon con sus cascos de herraduras metlicas las puertas de sus casillas. Kaspar hizo que el caballo se diera la vuelta y precipitadamente trat de coger la pistola, mientras Kajetan, medio aturdido, consegua ponerse en pie. Su rostro era una mscara de furia y dolor. Ella me dijo que t me ayudaras! bram. Te ayudar a morir, bastardo asesino! aull Kaspar. Desmont y, con la pistola apuntndole a la cabeza, avanz hacia l. Los Caballeros Pantera bloquearon la salida del establo y sus negras sombras se extendieron por el suelo.

Kajetan dirigi una mirada lastimera hacia la planta superior del establo mientras las lgrimas que sus ojos vertan trazaban surcos de suciedad en su rostro. Su respiracin no tard en convertirse en rpidos y exhaustos jadeos. Aunque estaba herido, Kaspar saba que era un oponente muy peligroso y, por tanto, avanzaba con mucha cautela. El espadachn segua empuando la espada sin dejar de mirar a Kaspar, mientras Kurt Bremen gritaba: Embajador, aprtate de l, djanoslo a nosotros! No, Kurt, esto es algo que tengo que resolver yo. Mat a Stefan. Lo s, pero es droyaska, un maestro de esgrima, no puedes batirlo en un duelo! Kaspar sonri con expresin implacable. No es sa mi intencin, Kurt dijo, y apret el gatillo. El tiempo se detuvo. Kajetan se apart hacia un lado y Kaspar se qued perplejo al ver que la bala que acababa de disparar haca saltar un trocito de la pared del establo detrs de donde estaba el espadachn. La espada de Kajetan peg un barrido hacia arriba y golpe la pistola de Kaspar, que no pudo retenerla. Kaspar se apart de un salto, esperando un golpe de revs letal, pero fue demasiado lento. Kajetan, con la punta de la espada a un par centmetros de la garganta de Kaspar, sollozaba. Lo siento mucho! exclam. El espadachn levant el arma, se dio la vuelta y, apartndose del embajador, salt de un brinco al interior de la casilla de un caballo que piafaba. Se agarr a la crin y se encaram gilmente sobre el lomo. Las patadas del animal derribaron la puerta de la casilla y Kajetan, emitiendo el bestial grito de la estepa, sali a galope tendido. Los Caballeros Pantera cargaron, pero Kajetan dominaba tanto la equitacin como la esgrima y control diestramente la montura con las rodillas mientras peleaba con las dos espadas. A pesar de su rabia, Kaspar tuvo que reconocer la destreza de aquel hombre: ni una sola espada consigui rozarlo mientras luchaba para superar la barrera de caballeros. Sus dos armas acuchillaban y tajaban en medio de los gruidos de dolor y del estruendo metlico del entrechocar de las espadas. Kajetan consigui abrirse paso entre sus oponentes y su caballo sali al patio resbalando, los cascos arrancando chispas de los guijarros del empedrado. Kaspar corri tras l gritando: Por la gracia de Sigmar, cerrad las puertas! Pero ya era demasiado tarde.

Completamente echado sobre el cuello de su montura, Kajetan grit: Matka! Cruz las puertas al galope y desapareci. IV Kaspar aplic un pao hmedo a la frente de Sofa, aunque la sangre y la porquera que se le haba acumulado all durante sus muchos das de cautiverio ya haca tiempo que se las haban limpiado. Cuando el cirujano dijo que estaba fuera de peligro inmediato, Kaspar haba rezado a Sigmar, Ulric, Shallya y a cualquier dios que quisiera escucharlo para agradecerles que hubieran liberado a Sofa de las garras de Kajetan el Carnicero. Durante las horas que siguieron a su feliz rescate, los chekist y Pashenko haban precintado el edificio de los establos y despus siguieron escudriando la ciudad en busca de alguna pista de Kajetan; pero, antes, una mrbida fascinacin por hacerse una idea de lo que Sofa haba padecido haba impulsado a Kaspar a subir hasta la buhardilla donde la mujer haba permanecido secuestrada. l no tena ni idea de lo que iba a encontrar, pero las horrendas imgenes de las que fue testigo lo perseguiran el resto de sus das. Todos los rincones estaban prcticamente cubiertos de sangre, y trofeos de carne colgaban de garfios atornillados a las paredes junto con bisutera barata y prendas de vestir de hombres, mujeres y nios. Pareca como si Kajetan no seleccionara de ningn modo a las vctimas de sus excesos asesinos. Apareci un variado muestrario de herramientas, cuchillos y tenazas con sangre seca y pelos sucios pegados. Cunta gente haba perecido en aquel lugar oscuro y horrendo era un misterio que quiz ni siquiera Kajetan sabra resolver, pero Kaspar hizo votos para que el criminal pagara por lo que haba hecho. Sofa, en cierto modo, haba superado el cautiverio en aquel tenebroso lugar y Kaspar senta gran admiracin por su coraje y energa. Estaba acostada en su dormitorio de la embajada donde le cuidaba las heridas el mejor mdico que Kaspar pudo encontrar. De momento no podan hacer nada ms, y Kaspar era consciente de que el resto dependa de ella. El embajador haba visto que muchos hombres, a quienes los cirujanos haban asegurado que viviran, haban perecido cuando simplemente los haban abandonado sus ganas de vivir; pero por fortuna no crea que a Sofa Valencik le faltasen ganas de vivir, y se inclin para besarle la frente. Te prometo que lo encontrar susurr Kaspar cuando oy que alguien entraba en el dormitorio. Anastasia estaba en el umbral, con los brazos cruzados sobre el pecho.

Cmo est? pregunt. Creo que se pondr bien dijo con una sonrisa, aunque slo Sigmar sabe hasta qu punto un horror como el que ha sufrido la afectar en el futuro. Ha dicho algo desde que la trajiste? No gran cosa, no respondi Kaspar mientras se pona en pie y dejaba el pao sobre la boca de una vasija con agua. Pero algo dira, no? insisti Anastasia. En cierto modo repuso Kaspar, asombrado ante la insistencia de Anastasia. Dijo algo de que Kajetan no era un monstruo desde el momento en que naci, sino que lo convirtieron en tal. Que alguien quiso que no fuera mejor que una bestia. Eso es ridculo afirm Anastasia en tono burln. Sasha simplemente tena celos de ti, aunque de un modo mucho ms intenso de lo que yo hubiera podido imaginar. Kaspar sacudi la cabeza. Creo que hay mucho ms que eso, Ana, realmente lo creo. Despus de todo, si en efecto es el Carnicero, ya estaba matando antes de que yo llegara a Kislev. sa es la cuestin. Ni siquiera sabemos seguro que Sasha sea realmente el Carnicero. T mismo has dicho que Pashenko piensa que hay manacos que asesinan a la manera del Carnicero para camuflar sus propios crmenes. Me parece que Sasha quera hacernos creer que era el Carnicero. Pero qu me dices de todo lo de la buhardilla? Para qu lo habra hecho? No pretendo tener respuesta a todo dijo Anastasia, mientras se inclinaba para darle un beso en la mejilla, pero es ms probable que lo que ha dicho Sofa, no crees? Kaspar no respondi; no le convenca el hilo argumental de Anastasia. Pero volviendo a centrarme en el tema continu Anastasia, qu se est haciendo para atrapar a Sasha? Pensar que todava anda suelto por ah me hiela la sangre, no me importa confesrtelo. No me siento segura, Kaspar. Dime que me mantendrs a salvo. No te preocupes, Ana afirm Kaspar, tomndola en sus brazos. Dije que no permitira que nadie volviera a hacerte dao y lo deca muy en serio. Ahora mismo estn buscando a Kajetan por toda la ciudad. S, seguro dijo Kaspar, mientras un irritante recuerdo trataba de salir a la superficie en un rincn de su mente. Algo relacionado con propiedades familiares, pero se desvaneci cuando Anastasia dijo:

Tendris que matar a Sasha, lo sabes, verdad? No se dejar capturar vivo. As se har, si es preciso contest Kaspar. As se har, si es preciso repiti Anastasia, librndose del abrazo y con una repentina clera en la voz. Mat a tu ms antiguo camarada y, a juzgar por su aspecto, tortur a tu amiga. Qu clase de hombre puede tolerar que tales agravios a su honor queden sin respuesta? Kaspar no haba advertido hasta entonces aquella faceta del carcter de Anastasia; se sinti muy confuso, pero supuso que su reaccin era debida a que la mujer acababa de descubrir que un hombre al que crea amigo y admirador suyo haba resultado ser un perverso asesino. No te preocupes, Ana dijo Kaspar. Kajetan pagar por sus crmenes. En cualquier caso, puede que ya est muerto. Cuando lo vi en los establos estaba herido. Creo que lo alcanz una bala de mi pistola ante la embajada. No ests tan seguro lo avis Anastasia; Sasha Kajetan no es un hombre de los que se dejan matar fcilmente. Tal vez no, pero yo tampoco soy un hombre que abandone con facilidad dijo Kaspar, mientras aquel anterior y esquivo recuerdo emerga a la superficie con la violencia del rayo que hiende un cielo sin nubes. Por supuesto! grit, chasqueando los dedos. Kaspar, qu ocurre? exclam Anastasia. Tengo que irme! dijo Kaspar; le dio un apresurado beso en la mejilla y luego sali corriendo de la habitacin y llam a Pavel. Cuida de Sofa le grit. Creo que s dnde se encuentra Kajetan. V Raspotitsa. Sin caminos. Era un trmino adecuado, ideado con el prosaico sentido prctico de los campesinos kislevitas, pens Sasha Kajetan mientras se balanceaba, ensimismado, a lomos de su caballo; un trmino nunca tan adecuado como en aquel momento. La blanca y montona estepa de impresionantes dimensiones que se desplegaba ante l ofreca un inacabable panorama que hubiera apabullado a un hombre de menos coraje y lo habra inducido a buscar refugio en alguna de las muchas stanistas que punteaban el oblast. Pero Kajetan no poda permitirse tales ayudas. Ya no poda mostrar su cara, pues su yo autntico haba sido desenmascarado. Senta la rabia del yo autntico dentro de su crneo,

pero lo mantena bloqueado, y esa tarea le resultaba ms fcil a medida que se alejaba de Kislev. Sobre su cabeza se extenda un interminable cielo gris, vasto e implacable. En semejantes condiciones un hombre se poda perder en cuestin de minutos, pero l no. Cabalgaba hacia su destino con tanta seguridad como si lo guiara un trocito de piedra imn. Sin ningn punto de referencia en aquella desolacin desierta y helada, cualquier otro hombre ya se habra perdido sin remisin. Cualquier otro, menos l. Le dola el costado que se haba lastimado al caer de la escalera y sospechaba que por lo menos se haba roto una costilla. Haba taponado con nieve la herida de bala que tena un poco ms abajo y la haba apretado firmemente con el cinto de la espada. Mientras avanzaba lenta y pesadamente hacia el norte por la nieve, se balanceaba a lomos del caballo sujetndose con fuerza a la crin. Tena confianza en que podra soportar el viaje, pero resistira su montura? No tena grano, ni caba esperar que en la estepa encontraran forraje que no se hubiera congelado debajo de la nieve. No obstante nada de todo aquello importaba; tena su arco para cazar y, si su caballo pereca, tendra carne fresca. Haba nieve de sobra para fundir y obtener agua, y tambin saba que sus heridas, aunque dolorosas, no eran mortales. No, lo nico que importaba era que volva al punto en el que todo haba empezado. Por fin podran estar juntos. VI Me da igual si est muy ocupado espet Kaspar. Necesito ver al ministro Losov ahora mismo. Lo siento, embajador Von Velten, pero el ministro ha dejado instrucciones expresas de que no se le moleste dijo el caballero de la armadura de bronce, mientras le cerraba el paso hacia los aposentos de Losov en el Palacio de Invierno. Despus de separarse de Anastasia y de Sofa, l y Pavel se haban dirigido al severo edificio de piedra gris de los chekist como si los mismsimos sabuesos del Caos estuvieran pisndoles los talones; Kaspar haba explicado a Pashenko su teora acerca del lugar en el que podran encontrar al fugitivo Kajetan. Al recordar una observacin casual de Losov durante la recepcin en la que haba sido presentado a la zarina y relacionarla con la ltima palabra que Kajetan haba gritado mientras hua, Kaspar haba tenido una profunda intuicin acerca del sitio al que Kajetan tratara de ir. El jefe de los chekist se haba mostrado escptico y haba argido que, si Kajetan haba abandonado Kislev para dirigirse adonde Kaspar pretenda, ya deba de haber pasado a mejor vida. Pero Kaspar haba mostrado una insistencia obstinada y haba convencido a Pashenko

para que lo acompaara al palacio al comprender que su intimidante reputacin podra abrirle puertas que a l se le resistiran. Una de tales puertas firmemente cerradas ante ellos era la que conduca a las habitaciones del consejero jefe de la zarina, Piotr Ivanovich Losov, y estaba vigilada por un caballero provisto de armadura que empuaba una alabarda de hoja plateada. No lo entiendes le explic Kaspar a punto de perder la paciencia. Que hable con l es una cuestin de la ms imperiosa urgencia. No puedo permitirlo dijo el caballero. Por la sangre de Signar! estall Kaspar, y se dio la vuelta exasperado hacia Pavel y Pashenko. Hizo un gesto imperceptible con la cabeza en direccin al jefe de los chekist y, con las manos entrelazadas a la espalda, Pashenko dio un rpido y enrgico paso hacia adelante para situarse ante el caballero. Sabes quin soy, caballero? pregunt Pashenko. Lo s, seor. En tal caso sabrs que no soy un hombre al que convenga irritar. El embajador Von Velten necesita ver al consejero de la zarina para comunicarle informacin sobre un asunto que puede tener graves consecuencias para nuestra gran ciudad. Estoy seguro de que t, que eres uno de los guardianes de nuestra ciudad, comprenders que yo, un guardin como t, debo procurar que esa informacin sea comunicada, no? Te comprendo, pero Llevar la armadura de bronce implica una posicin de no poco prestigio, no es as? afirm Pashenko, cambiando sbitamente de tctica y dando rpidos golpecitos en el peto del caballero. Es una posicin de gran honor, seor contest con orgullo el caballero. Hum s. Me imagino que la vergenza de ser despedido de la Guardia del Palacio por tu indigna conducta sera igualmente grande, no es cierto? Kaspar juzgaba desagradables los mtodos de Pashenko, pero se dijo que no tena tiempo para permitirse el lujo de conseguir su objetivo por medios honorables. Si tenan que amenazar a aquel caballero, sin duda no falto de coraje, que as fuera. Todos los segundos que se malgastaran en Kislev alejaban an ms a Kajetan de la justicia. Seor empez a decir el caballero, comenzando a comprender el discurso. Y me imagino que la probabilidad de conseguir trabajo en otra orden de caballera sera poco menos que imposible con esa mancha en el honor, verdad?

Pashenko se quit unas motas de las solapas de su largo abrigo mientras conceda un cierto tiempo al caballero para sudar dentro de la armadura y ponderar las alternativas. Al fin, el caballero se apart y exclam: La puerta negra al fondo de la antesala es la sala privada del ministro Losov, seor. Pashenko sonri y dijo: Tanto Kislev como yo os lo agradecemos. Embajador? Kaspar pas ante el caballero de aspecto consternado, empuj la puerta y avanz por un ancho pasillo de paredes de piedra cubierto con alfombrillas verde esmeralda ribeteadas con hilos de oro y plata que trazaban un intrincado dibujo de espirales enlazadas. Retratos con marcos dorados de los anteriores ocupantes de los aposentos de Losov colgaban de las paredes; eran hombres de rostro severo y con un aire de pomposo convencimiento de su propia importancia. Kaspar les prest poca atencin mientras asa el pomo dorado de la puerta negra del fondo de la antesala. Se volvi hacia sus compaeros y dijo: Necesito que utilicis cualquier cosa para influir o coaccionar a Losov; me da igual lo que sea. Nos hace falta saber lo que l sabe. Pavel asinti con la cabeza, pero no dijo nada; gruesas gotas de sudor le bajaban por la frente. Si crees que eso nos ayudar a capturar a Kajetan, har todo lo que pueda dijo Pashenko. Kaspar asinti con la cabeza para agradecrselo y empuj la puerta de la sala de Piotr Losov para abrirla sin llamar ni siquiera una sola vez. El consejero de la zarina estaba sentado detrs de su escritorio y raspaba un largo pergamino con una pluma de ganso gris. Cuando entraron Kaspar, Pavel y Pashenko, la sorpresa lo sobresalt. Como iba vestido con la ropa de ceremonia propia del consejero jefe de la zarina, presentaba un imponente aspecto: tnica escarlata bordada con hilo de oro, adornada con piel de oso negro y provista de borlas con incrustaciones de plata. Pero ni Kaspar ni Pashenko se sintieron intimidados lo ms mnimo por su rango o por su elegancia. En nombre de Ursun, qu estis haciendo en mis aposentos privados? les espet Losov, mientras abra un cajn precipitadamente y meta el pergamino en su interior. Necesito que me digas algo dijo Kaspar, mientras Pashenko y Pavel se situaban uno a cada lado de Losov. Qu? Esto es intolerable, embajador Von Velten protest Losov, constituye una ruptura absolutamente intolerable del protocolo diplomtico. Sabes tan bien como cualquiera

que las peticiones de audiencia con la zarina se me deben cursar por escrito. No queremos ver a la zarina dijo Pavel con voz ronca. No aadi Pashenko desde el otro lado del escritorio; es contigo con quien queremos hablar. Pero Losov era un gato viejo de los juegos diplomticos y no estaba dispuesto a que lo desconcertaran tcticas desorientadoras tan evidentes. Se recost en la mullida butaca acolchada y dijo: Muy bien, os lo permitir, pero despus har que os escolten hasta la salida del palacio y promulgar un edicto formal de rotura de protocolo. Qu queris? Kajetan se limit a decir Kaspar. Qu pasa con l? repuso Losov. Es el Carnicero afirm Kaspar. Y necesito saber dnde se encuentran las propiedades de su familia. Estoy seguro de que Kajetan se refugiar all. En la recepcin en la que fui presentado a la zarina dijiste que su familia posea impresionantes y pintorescas propiedades en Tobol. Sabes dnde se encuentran y me lo vas a decir ahora mismo. Losov no dijo nada durante unos largos instantes mientras meditaba lo que acababa de or. Finalmente dijo: Pretendes decirme que Sasha Fiodorovich Kajetan, uno de los ms grandes y ms populares hroes, es el Carnicero? S dijo Pavel; es el Carnicero, estamos seguros. Losov solt una carcajada y exclam: Con toda probabilidad esto es lo ms ridculo que he odo en mi vida. Viniendo de ti, Korovic, ms que eso an. Eres una serpiente, Losov dijo Pavel. T y yo sabemos Qu sabemos? se burl Losov. Ya no puedes decir nada que me importe lo ms mnimo, Korovic. Mi pasado es lo que yo ahora decido que sea. Y el tuyo? Pavel se mordi el labio y exclam: Qu Ursun te maldiga, Losov! Tranquilo dijo Losov, y haciendo caso omiso de Pavel se inclin hacia adelante y se puso a repiquetear con los dedos en el costoso escritorio, una obra de ebanistera importada

del Imperio. Embajador, que te atrevas a acusar a uno de los ms nobles guerreros de Kislev de crmenes tan brutales es una afrenta a mi gran nacin y te agradecer que no lo repitas. Kaspar se inclin sobre el escritorio apoyando las palmas de las manos ante Losov: Herr Losov, ha sido probado sin ningn gnero de dudas que Sasha Kajetan es el Carnicero. Hemos descubierto su guarida y hemos sido testigos oculares de su brutalidad, qu ms quieres? Y t has visto todo eso, Pashenko? inquiri Losov. Por supuesto, ministro asinti con un gesto de la cabeza el chekist. La buhardilla en el que madame Valencik estaba secuestrada era uno de los lugares ms desagradables. Soy perfectamente consciente de la fama de Kajetan entre la gente del pueblo, pero tengo que confesar que todas las pruebas sealan su culpabilidad. Deberas decirle al embajador Von Velten lo que necesita saber para que nos pongamos en marcha. Esto es ridculo repiti Losov, desdeosamente. No quiero or ni una palabra ms de esas difamatorias acusaciones. Difamatorias? rugi Kaspar. Kajetan mat a uno de mis ms viejos amigos y tortur a una amiga ma. La viol, la dej sin comer y la golpe hasta casi matarla. Por Sigmar, incluso le cort el pulgar! No me voy a quedar sin hacer nada mientras funcionarios bastardos como t lo dejis escapar. Y ahora dime dnde estn esas malditas propiedades! Losov suspir profundamente, tranquilo ante el estallido de Kaspar. No voy a hacer lo que me pides, embajador Von Velten, y te ruego tengas la bondad de irte ahora mismo, soy un hombre ocupado y tengo muchas cosas que hacer. Kaspar tom aliento para otro estallido, pero Pashenko lo cogi del brazo y sacudi la cabeza. Kaspar se volvi y detrs de ellos vio a siete miembros de la Guardia de Palacio provistos de armaduras de bronce, con las viseras bajadas y las espadas desenvainadas. Estaba tan enfurecido que no se haba dado cuenta de que se les haban acercado. Losov sonri con una repugnante mueca de reptil y dijo: Estos caballeros os escoltarn hasta que salgis del palacio, embajador Von Velten. Buenos das. VII Pavel dio otro trago largo de kvas y, a la luz de la luna, mir con fijeza la silueta del burdel de Chekatilo. La angustia era su nico abrigo mientras el fro se le iba metiendo en los huesos ms y ms a cada segundo que pasaba. La culpa que cargaba sobre sus espaldas, la culpa que haba ido creciendo da a da durante los ltimos seis aos, finalmente haba resultado demasiado pesada de soportar; y por eso haba vuelto all, al lugar en el que haba empezado su cada en la degradacin y en la villana.

Cuando se enfrent a Losov aquel mismo da, las palmas de las manos se le haban empapado de sudor y el corazn se le haba acelerado en el pecho. Saba perfectamente lo que le quera decir a Losov, saba perfectamente cmo forzar a aquel corrupto saco de mierda a revelar la informacin que Kaspar tan desesperadamente necesitaba; pero, en el momento crucial en el que la firmeza de sus convicciones haba sido puesta a prueba, se haba derrumbado y no haba dicho nada. La vergenza le arda en el pecho, pero no poda permitirse una nueva afrenta a Kaspar, no despus de todo lo que el embajador haba hecho por l, entonces y en el pasado. Se llev a la boca el pellejo de kvas y, al oler el amargo y lechoso alcohol, lo apart de s, enojado. La bebida lo haba llevado a la desgracia, y en aquel momento sinti que lo invada una inmensa ola de desprecio por s mismo. Pavel era consciente de que no tena ningn sentido demorar aquello ni un minuto ms y empuj la puerta del burdel, respir profundamente y percibi el aroma almizclado de los quemadores de incienso y el olor a sudor. Con un gesto de cabeza salud a algunas caras conocidas y se dirigi, a travs del libidinoso gento, hacia el sencillo mostrador de caballetes del bar y se sent all. Dej un puado de copecs de cobre en la manchada barra de madera y acept un pichel de madera lleno de cerveza. Estaba desbravada, pero de todos modos se la bebi y se dispuso a esperar. Cada vez que una de las putas intentaba sacarle el dinero con toscas y poco elegantes artimaas de seduccin, la rechazaba sacudiendo la cabeza. Vio a la chica que haban visto danzar para Chekatilo; estaba ofreciendo sus gracias mecnicamente a un gordinfln que segn Pavel estaba tan borracho que era incapaz de sentir nada. Pavel saba que aquel estpido se despertara en la calle sin recordar lo que le haba pasado y con la bolsa vaca. Haba trabajado de vigilante en la planta baja de aquel lugar durante muchos aos para no saberlo. No tuvo que esperar mucho antes de que una mano callosa de espadachn le diera unos golpecitos en el hombro: Hola, Rejakdijo Pavel sin volverse. Pavel salud el asesino de ojos de pedernal que trabajaba para Chekatilo. Quiere verte. Rejak no tena necesidad de decir quin quera verlo. Pavel inclin la cabeza y se levant del taburete para encarase con el asesino. Perfecto, porque yo tambin quiero verlo. Por qu has venido, Pavel? gru Rejak. Es algo entre Chekatilo y yo. No si eres t quien quiere verlo, no es cierto?

Quiero pedirle un favor explic Pavel. Rejak se ri con una especie de rebuzno nasal y dijo: Siempre has tenido un excelente sentido del humor, Pavel. Creo que es la nica razn por la cual te ha dejado con vida. Me vas a llevar hasta l o me vas a estar tocando las pelotas toda la puta noche? El rostro lleno de cicatrices de Rejak se torci y Pavel vio cmo se pintaba en l una hostilidad asesina. Luego Rejak esboz una sonrisa. Tal como te he dicho, tienes mucho sentido del humor replic con una risita, y a grandes zancadas se dirigi a la misma puerta por la que haban pasado unos das antes Pavel, Kaspar y Bremen. Pavel lo sigui, muy preocupado por las graves consecuencias de lo que estaba a punto de hacer. Aquel da ya haba fallado en una prueba de valor y no quera fracasar en otra. Encontr a Chekatilo comiendo una bandeja de humeante estofado de carne con patatas. Mientras Kislev pasaba hambre, Chekatilo cenaba esplndidamente. Beba vino de un cubilete de madera y no levant la vista cuando Rejak introdujo a Pavel en la sala. Rejak se qued detrs de su jefe, con los brazos cruzados sobre el pecho, y disfrutando con la evidente incomodidad de Pavel. Chekatilo, con un gesto de la mano y sin levantar la vista en ningn momento, indic a Pavel que se sentara frente a l y dijo: Vino? No, gracias respondi Pavel, a quien se le haca la boca agua al oler aquella carne guisada. Pavel Korovic rehusando una copa? Acaso se han helado los Desiertos del Caos? No dijo Pavel; simplemente no quiero beber. Ya me he emborrachado demasiadas veces. Es cierto asinti Chekatilo con una inclinacin de cabeza, rematando su cena con un trozo de pan negro y terminndose el vino. Se sirvi ms y se recost en la silla mientras una chica apareca por detrs de Pavel para llevarse la bandeja. Y ahora veamos qu trae a Pavel Korovic por aqu a tan tardas horas expuso Chekatilo. Dice que quiere pedirte un favor dijo Rejak. Precisamente ahora? dijo Chekatilo con una carcajada. Y por qu tiene la falsa

impresin de que yo otorgo favores, Rejak? Rejak se encogi de hombros. No lo s. Quiz se le ha reblandecido el cerebro. Es eso, Pavel? pregunt Chekatilo. Se te ha reblandecido el cerebro? No dijo Pavel, que se estaba cansando de la comedia de Chekatilo. Muy bien, Pavel, dime lo que quieres antes de que te diga que no. Hemos rescatado a Sofa Valencik, la hemos encontrado hoy mismo. La haba secuestrado Sasha Kajetan. l es el Carnicero. Ya lo saba. Desde entonces, los chekist estn poniendo la ciudad patas arriba para encontrarlo. Dime, qu tiene que ver eso conmigo? Ahora que hemos recuperado a Sofa, el embajador ya no te debe nada dijo Pavel, odindose a s mismo por pronunciar aquellas palabras, pero incapaz de detenerse. Pero yo puedo hacer que est de nuevo en deuda contigo. Aunque Chekatilo trat de disimularlo, Pavel vio un destello de inters en sus ojos. Contina. El embajador est desesperado por encontrar a Kajetan y hacerle pagar por lo que hizo, pero no puede localizarlo. Cree que Kajetan regresar a las propiedades de su familia. Kaspar sabe que Piotr Losov conoce dnde se encuentran esas propiedades, pero no nos quiere decir nada. Pero t sabes cosas. T puedes presionar a Losov de un modo que nosotros no podemos. Vaya con Losov, sin duda un pedazo de despojo humano lleno de perfidia. Me sorprende que no emplearas los conocimientos ntimos que posees para obligarle a decir todo lo que el embajador quera saber. Yo quise hacerlo, pero Chekatilo solt una carcajada. Pero no pudiste decir nada porque sabas que Losov tena informacin comprometedora sobre ti. Pavel asinti con la cabeza y permaneci callado; Chekatilo continu: Dime, Pavel, crees que a tu amigo el embajador le gustara saber que el ministro Losov fue el hombre que me pag para que asesinara al marido de Anastasia Vilkova, o que se dice

que al ministro Losov le gusta la compaa de nios? Si eso le ayudara a encontrar a Kajetan, s le gustara contest Pavel en tono neutro. S, seguro que s dijo Chekatilo con una sonrisa burlona, pero tambin le gustara al embajador or que su viejo amigo Pavel Korovic fue el hombre que, seis aos atrs, machac la cabeza del marido de madame Vilkova hasta que los sesos se le desparramaron por el empedrado, precisamente a menos de cien metros de este edificio? Pavel no dijo nada. La culpa de lo que haba hecho mientras estuvo a las rdenes de Chekatilo emerga para perseguirlo una vez ms. Chekatilo solt una carcajada ante el silencio de Pavel y se inclin hacia adelante. Sabes que te dejo seguir vivo porque estoy en deuda con tu to Drostya, verdad? Eres un borracho, un ladrn, un asesino y un mentiroso, Pavel Korovic; y el hecho de que presumas pasendote con un embajador del Imperio no cambia absolutamente nada de esto. Pavel asinti con la cabeza; lgrimas de vergenza le bajaban por las mejillas. Lo s. Chekatilo se recost en su asiento y cogi un largo cigarro de debajo de su capa de piel. Rejak se lo encendi con una ramita de la chimenea y el corpulento kislevita exhal una maloliente nube de humo azulado. Si hago esto por ti, el embajador estar en deuda conmigo? S. Por qu? T mismo lo dijiste, es un hombre de honor y, si t averiguas lo que l necesita saber, no permitir que la deuda quede sin pagar dijo Pavel retorcindose los dedos mientras hablaba. Chekatilo reflexion unos instantes y dio otra chupada a su cigarro. Muy bien; ver qu puedo hacer afirm Chekatilo al fin. Pero entrate de que ahora no es slo el embajador quien est en deuda conmigo. S dijo Pavel con expresin lastimera, lo s perfectamente. Captulo 10 I

De noche, los alrededores del Lubjanko daban mucho miedo. Los aullidos de los manacos y de los que agonizaban intramuros de la fortaleza llenaban el aire con cacofnicos alaridos y, adems, flotaba en el ambiente el temor a que sus locuras o sus enfermedades pudieran contagiarse a los que anduvieran cerca de all. Por consiguiente, era un lugar que la gente evitaba. En torno a los muros rematados con pinchos, los edificios medio en ruinas estaban deshabitados y las calles desiertas, incluso en aquellos tiempos en los que haba mucha gente desesperada buscando refugio y calor. Ni siquiera los delincuentes que se ocultaban de la mirada de los dems solan frecuentar los vacos callejones de los alrededores de la casa de la muerte de Lubjanko. nicamente los que se haban metido en algn asunto particularmente turbio se atrevan a desafiar las fantasmagricas sombras del lugar, e incluso en esos casos se apresuraban para terminar pronto sus manejos y poder largarse de all cuanto antes. Pero uno de esos individuos os aventurarse all y se afanaba silenciosamente en un estrecho callejn que se extenda a lo largo de la parte posterior del Lubjanko, junto a una verja abierta que conduca a su interior. El hombre, encapuchado, cargaba fardos envueltos en tela en la parte trasera de un carro de altos costados y, a pesar del fro, sudaba al manipularlos. Carg seis fardos en el carro y luego lo rode para situarse en la parte delantera, se agarr al banco del conductor y se dispuso a montar. An en busca de hermosas criaturas, Piotr? dijo la voluminosa figura de un hombre emergiendo de entre las sombras. Vasily Chekatilo se acerc lentamente hacia el carro, y cualquiera hubiera dicho que en vez de andar entre las sombras de uno de los edificios ms siniestros de todo Kislev haba salido tranquilamente a pasear por su parque aprovechando un rato de ocio. Su asesino a sueldo y guardaespaldas, Rejak, lo segua con la mano en el puo de la espada. El hombre interpelado se volvi y se ech la capucha hacia atrs. Qu quieres, Chekatilo? dijo Piotr Losov. Chekatilo dio la vuelta al carro y levant un trozo de tela de uno de los fardos que Losov haba cargado. Una chiquilla de unos cinco aos estaba atada con una cuerda con la mirada perdida: era obvio que la haban drogado. Es bonita observ Chekatilo, y Rejak ahog una risita obscena. Losov frunci el entrecejo y apart a Chekatilo para colocar un lienzo encerado sobre la carga del carro. Aunque pareca mucho menos corpulento al lado del voluminoso delincuente, Losov no mostr miedo alguno y repiti la misma cuestin: Te he preguntado qu queras. Bueno, dado que parece ser que no hay manera de compartir un momento de amistosa y festiva charla

Chekatilo, nosotros dos no somos amigos, crea que lo habas comprendido. Me ests ofendiendo, Piotr, despus de todo lo que he hecho por ti. Y por todo lo cual has sido adecuadamente pagado puntualiz Losov. Es cierto dijo Chekatilo, pero queda en pie la cuestin del hombre que trabajaba para m al que disparaste en la cabeza. Cmo se llamaba, Rejak? Sorkadijo Rejak. S, Sorka. No era un engranaje particularmente vital en mi organizacin, pero no dejaba de ser un engranaje. Nunca he odo hablar de l le espet Losov. Bueno, no era precisamente un hombre especialmente notable, pero te haba entregado un material bastante caro y peligroso, una buena cantidad de piedra de disformidad. Losov retrocedi como si lo hubieran abofeteado. Maldita sea, Chekatilo, te pagu para que no miraras el contenido de la caja. S, pero no poda permitir que alguien lo comprobara por m. Hubiera sido un descuido imperdonable por mi parte no averiguar lo que, de forma clandestina, transportaba en tu nombre a la ciudad, no crees? Muy bien, entonces. Qu es lo que quieres? Supongo que sabes que Sasha Kajetan ha abandonado la ciudad y que es el Carnicero. Claro que s dijo Losov. No soy idiota. T sabes donde se encuentran las propiedades de su familia, y yo tambin quiero saberlo. Qu? exclam Losov riendo. Ahora eres el perro faldero de Von Velten? Te ha enviado l? Ha de estar realmente desesperado si te enva a ti para que le hagas el trabajo sucio. No, no me enva Von Velten, aunque eso es irrelevante. Me vas a contar lo que quiero saber o voy a divulgar entre tus colegas que eres un traficante de magias prohibidas, un pervertidor de menores y, encima, un asesino. No me das miedo, Chekatilo se burl Losov, aunque haba una punta de aprensin en su voz. Quin en su sano juicio creera a un gordo bastardo de baja estofa como t? Sabes tan bien como yo que no se trata de creer o no creer, Losov. El problema es estar

pringado. Acaso puede un hombre de tu posicin permitirse que la simple sospecha de tales fechoras empae su nombre? Losov se mordi el labio inferior y luego dijo: Muy bien; en cualquier caso importa muy poco, y cuanto antes muera l, mejor. Con las primeras luces tendrs noticias mas; te enviar lo que quieres saber. Una sensata decisin, ministro Losov dijo Chekatilo dando unas palmadas sobre el costado del carro. Que tengas una noche agradable. II El amanecer trajo nuevas nevadas, pero Kaspar no prestaba atencin al empeoramiento del tiempo mientras, sentado al borde de la cama de Sofa, le ofreca una tisana caliente. La mujer se incorpor en la cama con una mueca de dolor y acept la agradable bebida. Sopl sobre el humeante lquido y despus bebi un sorbo; pero, cuando not la quemazn de la infusin en los labios resecos, frunci el entrecejo. Tal vez deberas dejarla reposar un poco sugiri Kaspar. No, una tisana es ms eficaz si se toma caliente afirm Sofa con una sonrisa. Es lo primero que aprend de mi padre. Tambin era mdico? No, era profesor de instituto en Erengrado, muy bueno por cierto. Era mi madre la mdico de la familia. Hice prcticas con ella cuando termin los estudios y luego me enviaron a Altdorf para completar mi formacin en la Facultad de Medicina del Emperador. Kaspar asinti con la cabeza, contento de tener a Sofa de nuevo en casa y ms o menos entera. En el mismo momento en que lo estaba pensando, los ojos se posaron en la mano vendada de la mujer. Sofa advirti esa mirada y dijo: S lo que ests pensando, Kaspar, pero quiero que me prometas que no vas a matar a Sasha sin estudiar el caso. No s si podr, Sofa, despus de lo que te ha hecho replic con sinceridad Kaspar. sa es precisamente la cuestin: me lo hizo a m, no a ti. Matarlo no puede borrar lo que hizo, nada puede borrarlo. Entonces deberamos dejarlo escapar sin ms? pregunt Kaspar con incredulidad. No, claro que no dijo Sofa, pero no quiero que pese ningn asesinato sobre mi conciencia, Kaspar. Soy una doctora, una buena doctora, y mi misin es salvar vidas. No quiero tener nada que ver en segar vidas de esa manera. Si Sasha an no est muerto y eres

capaz de atraparlo, debe ser puesto en manos de las autoridades pertinentes para que se haga justicia. Y si eso implica que cuelgue del palo de la horca no me opondr. Pero por lo menos ser ajusticiado en vez de ser asesinado. Kaspar sinti que su admiracin por Sofa aumentaba sensiblemente al ver cmo era capaz de superar el odio hacia un hombre que tan horriblemente se haba ensaado con ella. l no podra mostrar tal capacidad de control si alguien lo trataba de forma tan cruel. Sabes que eres una mujer excepcional, Sofa? afirm ms que pregunt Kaspar, alargando la mano para acariciarle un lado de la cabeza. Cuando los dedos del hombre le tocaron el cabello, la mujer se ech hacia atrs y todo su cuerpo se estremeci. La copa de tisana que tena en la mano se derram y los ojos se le llenaron de lgrimas. Lo siento continu Kaspar apresuradamente mientras ella levantaba las rodillas con los ojos muy abiertos y asustados. Sofa sacudi la cabeza y exclam entre sollozos: No, slo es Kaspar se inclin hacia adelante y Sofa se arroj en sus brazos sollozando desconsoladamente, mientras el horror de su cautiverio, contenido durante mucho tiempo por el dique de su firme afn de supervivencia, se abra paso de forma impetuosa. Est bien susurr Kaspar, aunque era consciente de que un comentario como aqul era totalmente inadecuado; deseaba hallar las palabras convenientes para sacarla de aquella pesadilla que bulla en su cabeza, pero no era ms que un hombre normal y no supo qu hacer salvo estrecharla en sus brazos. Lo nico que se le ocurri fue decir: Est bien, todo ir bien, te lo prometo. Permanecieron sentados de aquel modo durante una hora; Kaspar balanceaba delicadamente a Sofa y la abrazaba estrechamente mientras los sollozos se iban volviendo menos desconsolados. La mujer se asa a l con fuerza, hasta que al fin se solt y se tumb en la cama con la cabeza vuelta hacia un lado para no mirarlo. Nunca te he dado las gracias dijo por fin. No necesitabas hacerlo, Sofa. No poda abandonarte. Saba que estabas en algn lugar. La mujer volvi la cabeza hacia l con la cara surcada de lgrimas, esboz una sonrisa y le cogi la mano. Lo s dijo; saba que no podras abandonarme. No s por qu, pero simplemente lo saba.

Estoy contento de que te tengamos de nuevo entre nosotros. Es estupendo estar de vuelta. Crea que jams iba a conseguir escapar de aquel sitio. Kaspar percibi el acelerado pulso de Sofa a travs de su mano y, aunque lamentaba presionarla para que le contara lo que haba ocurrido en la buhardilla, era consciente de que cualquier pequeo detalle que ella pudiera proporcionarle resultara decisivo para capturar a Kajetan. No tienes ninguna obligacin de decrmelo empez diciendo, pero por qu por qu crees que Kajetan te encerr en aquel lugar y no te, bueno, ya sabes No me mat? dijo Sofa. No lo s, pero, por alguna razn que no comprendo, l crea que yo era su madre. Estoy convencida de que sa es la clave de lo que le impulsa a actuar. Y all vi, o mejor dicho, sent algo ms. Qu sentiste? La presencia de otra persona? No, era algo ms bien ms bien mgico, creo dijo Sofa, empezando a mostrarse ms animada a medida que sus pensamientos cristalizaban. Tena la impresin de que algo o alguien utilizaba magia para hablar con l, para manipularlo. Me di cuenta entonces de que haba otra razn para no matarlo sin antes juzgarlo, Kaspar! Alguien hizo que Sasha siguiera aquel camino, y jams averiguars quin fue si lo atraviesas con una espada. Muy bien dijo Kaspar ponindose la mano en el corazn. Te juro que intentar que nadie mate a Kajetan, pero es posible que l no quiera ser capturado vivo. Lo s, Kaspar, pero haz lo que puedas, por favor. Lo har prometi l mientras apareca un caballero en la puerta reclamando su atencin. Se inclin hacia Sofa, la bes en la mejilla y le dijo: Trata de descansar un poco; no tardar en regresar y en visitarte de nuevo. Sofa sonri y asinti con la cabeza; los prpados ya se le cerraban. Me gustara mucho dijo. Kaspar se alis la tnica y sigui al caballero por el vestbulo de la embajada. Afuera hay un hombre que pretende tener informacin para ti, embajador dijo el caballero mientras bajaban la escalera. Quin es? No lo s, seor, no nos ha dicho cmo se llama y por eso no le hemos dejado cruzar la

verja. En cualquier caso, el tipo tiene una pinta innoble. Acaso no la tienen todos? murmur Kaspar abriendo la puerta principal. La nieve se arremolin hacia el interior y, mientras se pona una capa que le acababa de dar el caballero, Kaspar recibi la embestida del lacerante fro. A paso lento, a causa de la nieve sucia y hmeda, avanz por el camino que aquella misma maana haban abierto entre la nieve y en el que haban echado sal. Un hombre vestido con pieles gruesas daba vueltas en torno a la fuente recubierta de carmbanos de hielo situada ante la embajada; se cubra la cara con una gruesa bufanda de lana y la esconda bajo las sombras la capucha de una capa. Incluso antes de que se echara la capucha hacia atrs, Kaspar reconoci la hostil figura de Rejak, el asesino a sueldo de Chekatilo. El visitante sonri de forma irnica y se acerc a la verja; los caballeros y guardias all apostados levantaron las armas. No pasa nada dijo Kaspar; conozco a este hombre. Embajador dijo Rejak con una inclinacin de cabeza y una burlona reverencia. Qu quieres? Hemos recuperado a Sofa, y sin necesidad de la ayuda de tu jefe gru Kaspar. Si has venido para pedirme algn favor, has hecho el viaje en vano. Sabemos que has recuperado a la mujer, pero Chekatilo an puede servirte de ayuda dijo Rejak, mientras sacaba una caja de piel decorada de debajo de la capa y la introduca entre los barrotes de la reja. Kaspar cogi la caja y le quit la tapa. Qu es esto? pregunt. Lo que necesitas contest Rejak mientras se alejaba por la nieve. Pero no olvides quin te lo ha conseguido. Kaspar puso la caja boca abajo y sac una hoja de pergamino ajado. Dio la caja a un guardia y lo desenroll. Era un mapa, un mapa de Kislev, y Kaspar se pregunt por qu razn a Chekatilo se le haba ocurrido envirselo. All estaba la mismsima ciudad de Kislev, grabada con letras realizadas con plancha de cobre; al norte se encontraba Praag, la ciudad de las almas perdidas, y en el oeste el puerto de Erengrado. El significado del mapa se le escap a Kaspar hasta que vio que muchos lugares estaban marcados como propiedades de varios boyardos kislevitas y observ que una seal especial, a algunos centenares de kilmetros de Kislev, indicaba el lugar en el que se unan dos afluentes del Tobol. Escritas en una letra pequea y precisa se lean tres palabras que le aceleraron el pulso: BOYARDO FIODOR KAJETAN. Gir sobre sus talones y grit:

Ensillad los caballos! III Chekatilo sabe demasiadas cosas dijo Piotr Losov, recorriendo inquieto de un lado a otro el interior del ruinoso edificio. Cuando estaba en nuestra mano hubiramos tenido que hacer que Kajetan se lo cargase. Qu sabe realmente? pregunt con voz velada y seductora una figura vestida con una larga tnica de iridiscentes tonalidades oscuras que parecan tragarse la escasa luz que penetraba por las uniones de las tablas que tapiaban las ventanas. Que est implicado en la distribucin de la disformidad en Kislev? De todos modos, no creo que desee que esa informacin aparezca a la luz del da. Y, en cualquier caso, una vez que el representante de los clanes perversos haya llegado a Kislev, ya no tendr importancia. No hace falta preocuparse. No asinti Losov, pero, mientras tanto, Chekatilo es un peligro. Puede hablar con el embajador. El embajador no es problema, querido Piotr; ya se est convirtiendo en un pen de Tchar. Y deja que me ocupe yo de Chekatilo. Cuando el ejrcito del gran zar haya tomado los edificios de Urszebya y venga dispuesto a arrasar Kislev, procurar que inflija la ms dolorosa de las muertes a Chekatilo. Tuve que proporcionarle la situacin de las propiedades de la familia de Sasha admiti Losov, y se lo va a contar al embajador. Lo s. El embajador y sus guerreros han salido a primera hora de hoy en busca de Sasha dijo la figura. Maldita sea jur Losov. No deben atraparlo. No te preocupes, Piotr dijo en tono tranquilizador la figura, mientras desenvainaba un cuchillo de hoja larga y fina. Sasha ya ha cumplido su papel y ahora ha dejado de serme til. Se haba convertido en un ser demasiado inmerso en sus locuras para poder ser controlado eficazmente, y la zorra de la Valencik fue mucho ms astuta de lo que yo haba credo. Entonces, si Sasha no ha muerto, debo suponer que Von Velten lo matar. No lo dudes, Piotr, el embajador es un hombre de indmitas pasiones y, aunque Sasha est lejos de m, todava puedo influir de forma apreciable en mi guapo prncipe. De manera que, o bien Kaspar matar a Sasha, o Sasha lo matar a l. Tanto da. Losov observ cmo la figura se inclinaba para deshacer los fardos que le haba trado.

Las carnes sonrosadas de las criaturas se reflejaron en el bruido acero del cuchillo. Son perfectas, Piotr dijo la figura; puras e inocentes. Irn de maravilla. IV El caballo se tambaleaba; sus movimientos eran lentos y descoordinados. Sasha Kajetan se daba cuenta de que el animal no vivira mucho ms: el fro y la falta de comida se haban confabulado para matarlo antes de que pudiera llevarlo a su destino. Pero lo haba conducido mucho ms all de lo que haba imaginado, y el jinete admiraba el coraje de su montura por haberlo llevado hasta all. Una nieve cegadora se arremolinaba alrededor de ellos, pero el jinete guiaba al agonizante caballo a travs de la tormenta sin cometer el menor error y con los dedos entumecidos entrelazados en la crin del animal. Kajetan haba cabalgado tal vez durante tres o cuatro das, y se haba refugiado junto con su montura en lugares resguardados por rocas; ambos se haban abrigado con las pieles que haba conseguido robar antes de partir de Kislev. Coma de lo que cazaba con el arco y la nieve que se llevaba a la boca le proporcionaba el agua necesaria. Cuanto ms se alejaba de Kislev, sus pensamientos se hacan ms claros, y el doloroso martilleo de su yo autntico en el interior de la cabeza fue menguando hasta tal punto que pudo olvidarse por completo de l y de sus chillidos. El movimiento del caballo y la interminable blancura de la meseta que se extenda ante l lo llevaron a un estado parecido al xtasis, y la mente se le vaci de cualquier pensamiento consciente. Perdi la nocin del tiempo y de la distancia, hipnotizado por la obnubilacin del fro y del desolador panorama que lo rodeaba, y sinti que su mente retroceda en el tiempo hasta llegar al da en que haba matado a su padre. Lo que le haba hecho a su padre en el sombro bosque se haba perdido en medio de la barahnda de los boyardos locales que haban peleado para apoderarse de sus tierras. Aquellos hombres, que haban bebido kvas, haban arrojado los vasos al suelo y haban llenado la casa solariega con sus canciones de guerra y juramentos de eterna fraternidad hacia su padre, no tardaron en ponerse a pelear, y uno tras otro penetraron con sus hombres en todas las propiedades del boyardo Kajetan y tomaron posesin de ellas. l y su madre fueron moneda de cambio entre los boyardos mientras stos se peleaban por la propiedad de las tierras. Nadie quera al hijo y a la esposa de otro hombre, pero eran conscientes de que, si uno de los boyardos les haca dao, provocara una represalia unitaria de los dems. Esta situacin se haba prolongado por espacio de tres aos, hasta que su madre contrajo unas fiebres y, a pesar de las eficaces medicinas de las comadronas locales, muri una resplandeciente maana de primavera. A Sasha, el mundo entero se le haba hundido alrededor; su adorada matka, el centro y motivo de su existencia, haba desaparecido. Y, mientras la casa solariega de su padre se converta en ruinas, haba ido hacia el norte, hacia Praag, y haba cruzado el elevado puerto

de las montaas del Fin del Mundo. Haba viajado a lo largo de lo que despus sabra que se llamaba la carretera de los crneos e incluso se haba internado en las legendarias tierras del este, atrado por la necesidad de contemplar cosas que ni un solo hombre de Kislev poda pretender haber visto. All, con los seores de las remotas islas, haba aprendido las artes marciales y haba encauzado todos los aspectos de su personalidad para llegar a convertirse en un maestro con la espada. En Kislev la palabra era droyaska, maestro de esgrima, pero en las islas Sasha haba superado ese nivel y haba logrado un grado de virtuosismo tan extraordinario que iba mucho ms all de aquel pobre apelativo. No obstante, la llamada de su tierra era ms fuerte de lo que jams habra credo posible, y haba vuelto a Kislev contratado como vigilante por una caravana de mercaderes que se diriga, siguiendo la carretera de Plata, al pas de su juventud. Su caballo tropez de nuevo y lo sac de sus ensoaciones; sinti que se deslizaba por el lomo y se le desprendieron los dedos de la crin del animal; cay de espaldas sobre la nieve y grit de dolor al tiempo que crujan los extremos astillados de sus doloridas costillas. Sinti que las pieles empapadas le opriman dolorosamente el costado. El caballo, arrodillado, con la cabeza enterrada en la nieve, mova precipitadamente pero sin fuerza alguna las patas traseras. Sasha saba que el animal estaba acabado; desenvain la espada y le cort la garganta con un golpe rpido para evitar que sufriera al irse congelando hasta morir. Ba sus manos en la sangre del caballo y sinti que la pena le suba por los dedos mientras el lquido caliente se derramaba por ellos. De la garganta abierta del pobre animal sala vapor, y Kajetan le dese a su alma equina un buen viaje. El calor de la sangre y su olor clido y metlico le trajeron recuerdos desagradables y sacudi la cabeza para rechazarlos; entonces vio un nimbo de luz, plido y resplandeciente, flotando en el aire ante l. Profiri un gemido de miedo mientras aquella forma se concretaba en una dulce cara femenina, sonriente, enmarcada con rizos de cabello castao rojizo. Oy risas dentro de su cabeza; el olor de la sangre del caballo, de repente, se intensific de tal modo que no poda oler otra cosa que no fuera aquel flujo vital y el hechizante aroma de la carne caliente de la pobre bestia. Sasha se puso de rodillas, acerc la boca al cuello del animal y arranc un trozo de carne; era dura y fibrosa, pues durante los ltimos das haba perdido mucha grasa, pero al masticarla y notar cmo la sangre le caa por la barbilla, Sasha sinti una energa que no haba tenido en mucho tiempo, como si la esencia de la fuerza de la bestia se hubiera introducido en su interior. De nuevo su madre lo estaba observando, y Sasha rugi al sentirse lleno de una nueva energa que senta latir por todo el cuerpo con un vigor sobrenatural. Una vez ms ella lo haba salvado, y l supo que tena que estar cerca de su destino. Se apart del cadver del animal y reemprendi la marcha; slo se detuvo para recoger el arco y las espadas. Avanzaba a buen ritmo por la espesa capa de nieve con pasos largos y

seguros. Cuando la luz del da se desvaneci, no se detuvo sino que continu la marcha durante la noche; la increble vitalidad que haba adquirido al comer la carne de su montura le segua llenando los miembros de energa. Rompi el alba, brillante y clara, y Sasha suspir profundamente cuando vio el familiar saliente rocoso que, cuando era nio, conoca con el nombre de Diente del Dragn. La roca de la parte superior del saliente se curvaba como el diente de una legendaria bestia gigantesca, y l record que su madre una vez le haba contado que haba pertenecido a un fiero dragn que haba tratado de comerse el mundo, pero que otro dragn se lo haba impedido pues lo persegua sin cesar por todas partes. Sasha record que el Diente del Dragn se vea desde la habitacin ms alta de la casa de su padre y, de nuevo, se puso en movimiento: le iban ardiendo ms y ms los pulmones a medida que aumentaba la pendiente que suba a una cresta a lo largo de la cual se extenda una hilera de rboles de hoja perenne. Camin dificultosamente por la nieve durante una hora, la impaciencia lo haca tropezar. Por fin alcanz la cresta y mir fijamente hacia la hondonada que ocupaban las tierras de su padre. Durante un instante todas sus preocupaciones se desvanecieron como la niebla matutina y sinti una abrumadora sensacin de bienvenida y de vuelta al hogar que pareca emerger de la mismsima tierra. Un par de burbujeantes afluentes bajaban trazando meandros desde las tierras altas y serpenteaban por el valle antes de unirse para formar el ro Tobol, en la ladera ms prxima de una colina de suaves pendientes. En lo alto de la misma se alzaba una torre de defensa de piedra negra en ruinas: sus muros derribados yacan esparcidos por la nieve. La casa solariega de su padre estaba desocupada y abandonada. Melladas vigas de madera que haban sostenido el techo se haban desprendido de los muros, y donde antes haba habido una empalizada de madera ahora haba tan slo una fosa llena de nieve y un par de columnas astilladas. El hogar. Ms all, donde el terreno se elevaba en suave pendiente, haba un extenso bosque de oscuros y apretujados rboles de hoja perenne, y an ms lejos se vean las distantes formas de los picos cubiertos de nieve de las montaas del Fin del Mundo. El cielo estaba gloriosamente claro y los pjaros revoloteaban alrededor, y desde su areo reino saludaban su vuelta a casa con sonoros graznidos. Para bajar a la hondonada, Sasha tuvo que abrirse paso por una espesa capa de nieve. Cerca del lugar donde todo haba empezado, sinti de forma sbita una sensacin de angustia: su vergenza, su terror y finalmente su liberacin o su condena. No estaba seguro. La sensacin de bienestar y poder que le haba provocado su locura se haba desvanecido a causa del esfuerzo tremendo de toda una noche de marcha por el helado yermo. Sasha cay de rodillas con el rostro baado en lgrimas mientras miraba fijamente la desierta ladera y la arruinada torre de defensa en la cima.

Por qu me odiabas tanto? le grit a la oscura silueta. Por qu? Los pjaros posados en los rboles echaron a volar, asustados por aquel alarido y por el eco que produjeron las laderas de la hondonada. No lleg ninguna respuesta ni l tampoco la esperaba; su padre llevaba aos en la tumba y su madre haba dado todos los pasos para asegurarse de que ni nigromantes ni espritus malignos pudiesen sacarlo de all, pues lo haba enterrado cabeza abajo y haba claveteado su hbito funerario al atad con clavos de plata. Sinti que las lgrimas se le helaban en las mejillas, se puso en pie, vade el afluente en su parte ms baja y empez a subir hacia la cima de la montaa. Caminaba de forma lenta y tambaleante: la fuerza y el coraje iban abandonndolo a cada paso que daba. Cuando lleg a los ennegrecidos muros de las ruinas y se apoy en la slida mole familiar, el sudor le cubra el cuerpo como una capa de escarcha. La sillera era negra y vidriosa, y se haba vuelto suave con el transcurso de centenares de aos y con el azote de los vientos; Sasha se dirigi a la parte de atrs del edificio apoyndose en el muro todo el tiempo. All el suelo era irregular; haba dos montones de nieve que destacaban ligeramente de la uniforme planicie de la cima. En lo alto de cada montn haba una lpida esculpida con sencillez; los elementos haban convertido las inscripciones en ilegibles o las haban borrado. No necesitaba leer las inscripciones para saber lo que decan; se las haba aprendido de memoria haca muchos aos y comprob que todava las poda recordar perfectamente. Se separ del muro y, tambalendose, se dirigi hacia la tumba situada a la derecha, donde se dej caer al suelo para abrazarse estrechamente al fro granito de la lpida. Llor sobre la piedra y lentamente fue resbalando hasta quedar tumbado en posicin fetal ante la tumba de su madre. Estoy aqu dijo en voz baja; tu guapo prncipe ha vuelto a casa, matka Sasha sinti que el fro le helaba los huesos y se dio cuenta de que iba a morir en aquel lugar. Tal conviccin no lo alter especialmente, pero pensar en una agona solitaria lo apart de su melancola suicida. Lenta y dolorosamente consigui levantarse y empez a quitar la nieve de la tumba de su madre; cuando apareci la fra y dura tierra, en su rostro se dibuj una sonrisa. Las manos de Sasha se haban convertido en autnticos bloques de hielo y no senta dolor al escarbar la helada tierra con los dedos. Al cabo de pocos segundos se le rompieron las uas y los dedos se le llenaron de sangre, pero no se detuvo. Nada impedira que volvieran a estar juntos. Si era preciso, seguira escarbando hasta que los dedos no fueran ms que huesos ensangrentados. V Kaspar se encontraba en lo alto de un precipicio rocoso que dominaba el lento fluir del Tobol

sorbiendo las ltimas gotas de su t mientras miraba fijamente hacia el norte. En la oscuridad estrellada de la estepa el fro aire de la noche lo haca estremecer. Tras l, los Caballeros Pantera encendieron fogatas para que sus monturas pudieran calentarse durante la noche y prepararon el lugar para dormir. Kurt Bremen afilaba su espada con una desgastada piedra de amolar, aunque Kaspar estaba seguro de que ya estaba afilada al mximo. En el lejano norte la estepa era muy peligrosa, pero Kaspar saba que, si tenan la precaucin de encender fogatas por la noche aprovechando las depresiones del terreno, el mayor peligro no eran las bandas errantes de bandoleros o las tribus que se dirigan hacia el sur, sino la fra vacuidad de la mismsima estepa. A diferencia de Kajetan, no haban optado por cabalgar hacia el norte entre las profundas y solitarias nieves. En vez de eso, se haban visto obligados a ir hacia el oeste a lo largo de la ribera norte del Urskoy; haban dado descanso a los caballos en todas las stanistas que haban encontrado, hasta que alcanzaron el punto en el que la mansa corriente del Tobol desemboca en el Urskoy. El ro les servira de referencia para dirigirse directamente al lugar en el que, segn la intuicin de Kaspar, estara el espadachn asesino. Les haba costado bastantes das recorrer aquel camino, pero, sencillamente, no tenan otra opcin. Cabalgar por el interior de la estepa significaba morir, haban insistido tanto Pavel como Pashenko cuando se enteraron de que el embajador se haba propuesto dar caza a Kajetan. Pero haban avanzado a buen ritmo y, segn calculaba Bremen, llegaran a la bifurcacin del Tobol a media maana del da siguiente. Kaspar haba olvidado lo mucho que le gustaba viajar por parajes salvajes, sentir la emocin de explorar paisajes desconocidos y de estar en contacto con la naturaleza en su estadio ms primitivo y bello. Aunque se repeta a s mismo que era un pragmtico, Kaspar era consciente de que en l haba un fondo salvaje y quijotesco que le llevaba a considerar esas experiencias como lo ms importante de la vida, incluso aquella, tan inhspita y peligrosa, que estaban viviendo. Por qu otra razn habra querido ser militar? Sin embargo, la ltima semana haba sido muy dura para l y le haba recordado dolorosamente que ya no era joven. Le dola terriblemente la rodilla y a pesar de los guantes que Pavel le haba dado, apenas poda sentir los dedos. Cuando Kaspar y sus caballeros salieron en pos de Kajetan, Pavel se haba emborrachado, algo que caus no poca preocupacin en el embajador. Lejos de la profunda emocin que haba invadido a Kaspar y a los Caballeros Panteras, Pavel se haba vuelto taciturno y retrado desde que Rejak les haba entregado el mapa, y Kaspar se haba disgustado porque su viejo camarada ni siquiera se haba molestado en despedirse o desearles buena suerte en la persecucin. Era un misterio cmo Chekatilo haba sabido que Kaspar necesitaba aquella informacin, pero el embajador era de los que piensan que a caballo regalado, no hay que mirarle el dentado. Sofa les haba deseado xito y Anastasia lo haba besado con pasin hacindole prometer que volvera sano y salvo. Despus de reunir las provisiones necesarias para el viaje, Kaspar y los Caballeros Pantera se haban internado en la estepa helada y el embajador haba ido encontrando un creciente sentido al viaje, una sensacin de que estaban protagonizando las ltimas etapas de un acontecimiento memorable cuyas consecuencias ni

siquiera poda empezar a imaginar. Lentamente se apart del precipicio rocoso y baj hasta el lugar rodeado y resguardado por altas rocas erosionadas que aquella noche Kurt Bremen haba escogido para acampar. Lav con nieve su jarra metlica, la guard en las alforjas de Magnusy luego se reuni con Bremen junto a la fogata. Valdhaas haba conducido al animal hasta all, le haba cepillado los flancos y le haba echado gruesas mantas y pieles encima. Kaspar apreciaba tanto el esplendor del mundo salvaje como que el caballero le evitase las largas y fatigosas tareas encaminadas a que el caballo estuviera en forma para viajar al da siguiente. Era muy sencillo cuidar de un caballo en un establo bien acondicionado, pero era algo muy distinto hacerlo en la desolada estepa. La fogata cruja de forma reconfortante y Kaspar abri la capa para que el calor le llegara al cuerpo. Al otro lado de la fogata, Bremen continuaba afilando la espada y mantena siempre la vista apartada del fuego para conservar su agudeza visual en la oscuridad de la noche. No est ya bien afilada? pregunt Kaspar, sealando la espada con un gesto de la cabeza. Una buena hoja nunca est demasiado afilada respondi Bremen. Supongo que no. Crees que ser preciso usarla? S asinti con un gesto de la cabeza el caballero. Si no encontramos a Kajetan ni a jinetes kyazak, en estas tierras encontraremos seres ms ancestrales y repulsivos que los humanos. Desde luego asinti Kaspar, desde luego. Crees que es probable que Kajetan haya muerto, no? pregunt Bremen al fin, tocando el tema que ninguno de ellos haba abordado desde que haban salido de Kislev. La severa vastedad helada de la estepa converta virtualmente todos los temas de conversacin en poco significativos y banales, y cada uno de los miembros de la expedicin se haba pasado el viaje a solas con sus pensamientos. Tan slo cuando la noche se haca ms oscura y lo que les rodeaba devena ms comprensible, pareca que las palabras recobraban su significado y los caballeros conversaban como si tal vez no fueran a tener otra oportunidad. Embajador? insisti Bremen al ver que Kaspar no le contestaba. Es posible concedi Kaspar finalmente, poco partidario de incidir en aquel tema. Posible? Si me permites ser muy directo, embajador Von Velten, te dir que no eres ningn estpido y que a estas alturas ya sabes que Kajetan yace sin vida en la estepa, atrapado por una tormenta de nieve. En mi opinin, ha perdido la vida de forma demasiado

poco dolorosa para lo perverso que ha sido. Perverso, Kurt? Crees que Kajetan es perverso? Bremen dej de afilar la espada y mir a Kaspar lleno de perplejidad. Claro que s; despus de lo que le hizo a madame Valencik y a mis hombres, acaso no piensas lo mismo? S, en efecto, pero tambin he escuchado lo que Sofa ha dicho sobre Kajetan y ya no estoy seguro. Ella me cont que limitarse a condenar lo que hizo diciendo que es un ser perverso realmente no soluciona nada. Qu crees que quera decir? Creo que quera decir que es muy fcil describir a Kajetan tachndolo de perverso afirm Kaspar, porque nos sentimos inclinados a hacerlo y adems no exige ninguna reflexin ni ninguna consideracin acerca del contexto en el que se enmarca su conducta. Sofa me explic que Sasha Kajetan no era un monstruo de nacimiento, sino que lo convirtieron en tal, y creo que tiene razn. Aadi que, si nos limitamos a ponerle la etiqueta de perverso y la utilizamos como adecuada explicacin de sus crmenes, obviamos el deber de preguntarnos el porqu de sus actos, qu lo condujo a una conducta tan vil e increble. Muy bien, entonces, por qu motivo crees que cometi sus crmenes si no fue por perversin? No creo que nunca lo sepamos seguro, Kurt. Tal vez si lo detenemos vivo podamos averiguarlo. Tan seguro ests de querer saberlo, Kaspar? No resultar fcil hacer prisionero a un hombre como Kajetan. No voy a permitir que ninguno de mis hombres muera innecesariamente, y si veo que no podemos capturarlo vivo Te comprendo, Kurt, y, llegados a este punto, lo matara yo mismo. No temas. Bien. Me parece que estamos de acuerdo dijo el caballero. Kaspar asinti con la cabeza y dijo: Deberamos tratar de dormir un poco. Tengo la impresin de que maana necesitaremos todas nuestras energas. Kaspar no saba cunta razn tena. Captulo 11

I Al da siguiente el sol apareci muy pronto, y Kaspar tuvo la impresin de que acababa de recostar la cabeza para dormir cuando su resplandor lo despert de sus sueos. Se sent, y al apartar las mantas de piel not que el fro le calaba los huesos. Los Caballeros Pantera ya estaban levantados, masajeaban a los caballos y procuraban que comieran y bebieran antes de atender a sus propias necesidades. Las fogatas haban quedado reducidas a relucientes brasas y un caballero ech puados de nieve en todas y cada una de ellas para apagarlas sin provocar humo. Kaspar se puso en pie, se frot la rodilla e hizo una mueca de dolor cuando su cuerpo maduro protest por haber pasado otra noche sobre el duro suelo en lugar de hacerlo en una mullida cama. Buenos das, Kurt salud mientras Bremen bajaba de la pea de ms arriba. Embajador respondi el caballero al reconocerlo, mientras se echaba sobre la proteccin del hombro la capa de piel de pantera. Bremen masticaba un gran trozo de pan y queso y parti un trozo para ofrecrselo a Kaspar. El embajador lo tom, agradecido, y devor tan escaso desayuno mientras temblaba a causa del aire helado. A toda prisa se puso sus muchas capas de ropa y, encima, el grueso abrigo de piel de oso que lo protega de las inclemencias del tiempo kislevita. Creo que hoy llegaremos a nuestro destino afirm. S asinti Bremen; si el mapa es lo bastante preciso me parece que podremos estar all antes de medioda. Kaspar asinti con la cabeza y subi a lo alto de los precipicios, desde donde la noche anterior haba estado oteando la estepa. Con los miembros entumecidos se apart un poco del campamento para buscar una cierta intimidad y vaciar la vejiga; luego regres y vio que Valdhaas le haba ensillado el caballo y le daba masajes en las patas delanteras para hacerlo entrar en calor. Le sonri para darle las gracias y descolg del pomo de la silla el cinto con las pistolas. Ambas eran de primera calidad y estaban cargadas, aunque los percutores estaban por precaucin puestos hacia adelante. La espada estaba sujeta detrs de la silla, la desenvain y comprob con satisfaccin que estaba perfectamente equilibrada sopesndola en la palma de la mano. Magnficamente construida por Holberecht de Nuln, el acero azulado de la hoja era suave y de doble filo; se estrechaba en una punta tan fina que poda penetrar a travs de la cota de malla ms tupida. La empuadura era de hierro negro forrado de cuero y terminaba en un redondeado pomo de bronce. De diseo sencillo pero elegante, era un arma funcional, forjada por un artesano que saba exactamente para qu serva una espada: para matar. Puedo? pregunt Kurt Bremen, que despus de preparar su caballo se haba quedado admirando la hoja.

Claro dijo Kaspar; dio la vuelta a la espada y se la ofreci al Caballero Pantera. Kaspar era un espadachn competente, pero contempl con sorpresa y respeto cmo Kurt Bremen blanda la espada y realizaba una serie de intrincados manejos. La hoja resplandeca bajo la luz de la maana: cortes, estocadas y bloqueos impecablemente ejecutados dirigidos a matar al rival con rapidez y eficiencia. Bremen invirti la posicin de la espada y se la devolvi a Kaspar. Es un arma muy buena, puede confiar en ella dijo Bremen; bien equilibrada y con el peso adecuado, aunque, para mi gusto, con el centro de gravedad demasiado alejado de la punta. Fue encargada especialmente para m le explic Kaspar. Ah, en tal caso el peso est distribuido de acuerdo con tus preferencias. S. Holberecht y yo pasamos muchas semanas practicando juntos con distintas armas de modo que pudo calibrar con precisin mi fuerza y mi alcance antes de empezar a trabajar con el martillo y el hierro. Un artesano digno de su nombre afirm Bremen. S, es un hombre de destreza poco frecuente asinti Kaspar mientras envainaba la espada. Luego puso el pie en el estribo de cuero del caballo y se impuls para encaramarse a la silla. Los caballeros de inmediato siguieron su ejemplo. Bremen salt sobre su montura, desclav su lanza de la nieve y repos sus posaderas en la blanda piel en forma de copa sujeta a la silla con hebillas. Los dems caballeros lo imitaron de buen grado y, mientras el estandarte de los Caballeros Pantera se alzaba por encima de los guerreros montados, todos inclinaron las cabezas para rezar a Sigmar. Recitaron unos versos especiales de su orden, mientras Kaspar silenciosamente susurraba sus propias oraciones al dios de los guerreros del emperador pidindole energa y valor para enfrentarse a cualquier prueba que el nuevo da pudiera depararles. Finalizados los rezos, Kurt Bremen grit: Caballeros Pantera, adelante! Espole el caballo y encabez la marcha hacia el norte. II

Una vez ms, el interminable vaco de la estepa los abrum y cabalgaron en silencio durante varias horas, mientras el sol ascenda ms y ms por un cielo sin nubes. El Tobol flua melanclicamente a su lado y el blanco y suave murmullo de sus aguas los reconfortaba y tranquilizaba mientras los fros vientos azotaban la corriente. Lleg el medioda sin que apareciera el menor signo de la bifurcacin del ro y Kaspar confi en que en el mapa no hubiera un error de escala demasiado grande. Como mucho disponan de comida y forraje para algunos das ms, pero despus se veran obligados a regresar, y tal posibilidad, estando tan cerca del objetivo, los llenara de frustracin. Poco despus de que Bremen les hiciera interrumpir la marcha para descansar un rato, Valdhaas, que se haba adelantado al grueso de los caballeros, volvi sobre sus pasos con una expresin de gran excitacin en el rostro. Llevaba la lanza en alto y sus pendones se agitaban ruidosamente con la velocidad del galope. Detuvo el caballo levantando una rfaga de nieve. A un kilmetro y medio, quiz un poco ms, hay un pequeo valle en el que el ro se bifurca al pie de una colina. En la cima se alza una torre en ruinas y hay algunas dependencias ms pequeas esparcidas por el vallecito. Creo que es nuestro destino. Kaspar se puso en pie de un salto. Viste a Kajetan? No, pero no me acerqu a la torre, regres tan pronto como hube avistado el lugar. Cul es la mejor manera de llegar hasta all? pregunt Kurt Bremen. Por donde vamos dijo Valdhaas. Esta ruta nos llevar a travs de un bosquecillo de abetos y nos conducir a las laderas del sur del valle. La colina en la que se encuentra la torre domina el vallecito, y si all hay alguien nos ver bajando al valle sea cual sea la direccin que tomemos. Hay un vado al pie de la colina y tambin espesos bosque hacia el norte, pero no vi a nadie por all. En ese caso hagamos lo previsto dijo Bremen. Caballeros Pantera, en columna de a dos. Los caballeros montaron, se dispusieron en la formacin de marcha rpida y emprendieron el camino a medio galope. Kaspar cabalgaba junto a Bremen. Pensaba en las promesas que haba hecho en Kislev: una, matar a Sasha; otra, capturarlo vivo; y se preguntaba cul de las dos podra cumplir. Aunque su corazn de guerrero y su sentido del honor le pedan abatir a Sasha Kajetan como a una bestia, su intelecto y su espritu civilizado eran conscientes de que obrar de ese modo sera perpetuar el mal que haba envuelto a Sasha durante un tiempo que slo Sigmar saba. Tal como le haba contado a Bremen la noche anterior, el mal era un concepto que l haba

utilizado hasta haca muy poco para describir a los enemigos de su nacin sin mayores reflexiones. Las tribus de piel verde contra las que haba luchado como lancero siempre le haban sido descritas como la encarnacin del mal, al igual que las bestias de los bosques que atacaban los asentamientos aislados del Imperio. Pero alguna de esas amenazas era el autntico mal? O simplemente estaban actuando como haba previsto quien los haba creado, fuera quien fuera? Record una conversacin similar que haba sostenido haca muchos aos con Stefan, cuando el ejrcito de la gran condesa Lumidla haba acampado en las colinas la noche anterior a una tremenda masacre en el vado de Owsen. Esta batalla hiede a ambicin; de ella no puede esperarse nada bueno haba dicho Stefan, sorbiendo un trago de una taza de t caliente. Qu quieres decir? pregunt Kaspar. En aquel tiempo era un joven soldado de infantera y miraba a los sargentos y oficiales del regimiento como si fueran la fuente de todos los conocimientos. Quiero decir que la condesa puede pensar que est haciendo lo que debe repuso Stefan , a menudo el mal crece en el campo de las buenas acciones. No lo entiendo, cmo puede el mal provenir de una buena accin? Stefan sonri con amargura y dijo: Supongamos que un hombre se abalanza sobre un nio con una lanza dispuesto a matarlo. Qu haras? Se lo impedira respondi Kaspar de inmediato. Cmo? Lo matara. Muy bien; supongamos que matas a ese hombre y salvas al nio. El nio crece, se convierte en un tirano y por su culpa mueren millares de personas. Acaso no habrs causado un gran mal por haber obrado bien? No; quiero decir que no lo veo de esta manera. Me ests diciendo que debera haber dejado morir al nio? No puedo aceptarlo. Claro que no, porque la mayora de los hombres tienen un cdigo de honor que no les permite dejar que el mal se imponga sin oponerse a l. Si hubieras dejado morir al nio tambin habra muerto una parte de ti mismo. Tu honor jams te dejara olvidar el hecho de haber permitido que el mal se impusiera. Pero esto no significara que matar al nio sera un acto malo que tendra un resultado

bueno? pregunt Kaspar. Stefan le haba guiado un ojo. S; es un dilema, no es cierto? Aquel dilema lo haba dejado confuso en aquel entonces y todava segua confundindolo. Cmo poda el hombre conocer las consecuencias de sus acciones? Lo que poda ser contemplado como la nica verdad y la noble ejecucin de un acto, visto de forma retrospectiva poda ser considerado como el catalizador de un gran mal. El futuro era desconocido y, a menos que un hombre creyera en la predestinacin, no haba manera de juzgar el resultado de sus actos. Lo nico que un hombre poda hacer era respetar su propio cdigo de honor y oponerse al mal donde lo viere, y, despus de la vergonzosa victoria en el vado de Owsen, estas ideas haban constituido la piedra angular de los principios de Kaspar. Mientras cabalgaban entre las sombras del bosquecillo del que Valdhaas les haba hablado, Kaspar dej atrs esas reflexiones. All, los caballeros se vieron obligados a reducir la marcha; condujeron los caballos al paso a travs de la misteriosa penumbra del bosque por temor a que las monturas pudieran romperse una pata al meterla en algn agujero escondido del terreno. Durante otra hora, aproximadamente, siguieron avanzando por el bosque; luego, una dbil luz al frente les anunci el final de la opresiva espesura. La luz del da les result excesivamente brillante despus de la penumbra del bosque, pero Kaspar constat que todos estaban contentos de haberse liberado de aquella oscuridad arbrea. Mientras trotaba en direccin a la parte superior de una cresta cubierta de nieve, vio lo que quedaba de las propiedades del boyardo Fiodor Kajetan en aquel valle. Aunque Valdhaas le haba contado que la casa solariega estaba en ruinas, no esperaba una sensacin tan poderosa de abandono. La piedra ennegrecida de las ruinas de la casa lo llen de melancola. A partir de lo poco que Sofa haba sido capaz de contarle, saba que, de joven, Kajetan haba sufrido terriblemente en aquel lugar, que all se haba gestado un gran mal a travs de repetidos y sistemticos abusos. Los afluentes del Tobol burbujeaban por una hendidura de los pliegues nevados del valle; en su descenso coronaban de espuma esquistos y granitos y despus serpenteaban por el fondo del valle hasta unirse en el perezoso fluir de la corriente principal del ro. Tal como Valdhaas haba dicho, vieron un vado al pie de la colina y cabalgaron raudos hacia el fondo del valle a travs del ondulado paisaje. Los caballos penetraron en las aguas heladas del vado y relincharon en seal de protesta cuando el agua les lleg a la altura de las rodillas.

Kaspar contempl la arruinada casa solariega y por un instante crey haber visto una sombra que se mova. Kajetan? No lo saba. Pero para bien o para mal, el viaje estaba a punto de llegar a su fin. III Kajetan observaba con una mirada borrosa por la falta de sueo cmo los caballeros vadeaban el ro. A la cabeza cabalgaba el embajador; Sasha ahog un sollozo. Senta mucho dolor y tuvo que esforzarse mucho para no desmayarse. Su resistencia, prodigiosa en otro tiempo, estaba en su punto ms bajo; realmente lo que le quedaba era nada. Nada salvo el ferviente deseo de expiar lo que l saba que haba hecho. El recuerdo de lo que haba ocurrido mientras el yo autntico haba tenido una posicin dominante en su espritu todava era confuso, como hecho de fragmentos incompletos de una pesadilla evocada a medias, pero recordaba lo suficiente para saber que deba ser castigado. Retrocedi tambalendose hacia la tumba abierta y se arrodill ante los huesos que haba exhumado. Alz el crneo de su madre, que an conservaba desteidos mechones de cabello castao rojizo, y le dio un beso de despedida; despus, se colg el arco al hombro y recogi las dos espadas gemelas. Sasha Kajetan excav un hoyo profundo hasta agotar las ltimas reservas de energa mientras susurraba el mantra del Poder Interior. Tal vez la muerte se cerna sobre su cabeza, lista para reclamarlo, pero quera escupirle en el ojo por ltima vez antes de hundirse en las tinieblas. Sasha haba visto una fra determinacin en la expresin del embajador mientras cabalgaba para cruzar el ro. Desenvain las espadas: saba que matka tena razn. El embajador poda ayudarlo. IV Los Caballeros Pantera se desplegaron formando una larga lnea mientras se acercaban a la casa en ruinas; el viento aullaba tristemente en torno de los derruidos muros y las ventanas vacas. Kaspar desenvain la espada y explor los altos muros y los cascotes en busca de algn rastro de Kajetan. l y Bremen doblaron la esquina ms alejada de las ruinas y lo encontraron all. El espadachn estaba ante un hoyo oscuro excavado en el suelo al lado del cual haba huesos de color terroso dispuestos de modo que formaban un esqueleto humano. Un vestido azul muy estropeado estaba desplegado sobre los huesos y un siniestro crneo coronaba el macabro conjunto.

Kajetan tena un aspecto horrible: las manos le sangraban y el viscoso lquido le bajaba a lo largo de las espadas hasta caer en la nieve; la mitad inferior de su holgada camisa blanca estaba acartonada a causa de la sangre seca. Tena el rostro triste y demacrado, el cabello alborotado y sucio. El guerrero arrogante y seguro de s mismo que Kaspar haba conocido ya no exista, y en su lugar haba un hombre acosado, de aspecto miserable y con el brillo de la locura en los ojos. Pero tena las espadas desenvainadas, y Kaspar haba podido comprobar de sobra su sublime dominio para saber que incluso en tan lamentable estado Kajetan no era un hombre al que se pudiera subestimar. El espadachn mir hacia arriba y Bremen grit: Caballeros Pantera, a m! Kajetan observaba con calma mientras los caballeros acudan a la llamada del jefe y lo rodeaban formando un impenetrable anillo de acero. Sasha, se acab dijo Kaspar, y gui a su caballo hacia adelante. No tienes que morir aqu, sabes? No dijo Kajetan apesadumbrado. S, tengo que morir; realmente, s. S lo que te trajo hasta aqu, Sasha dijo Kaspar en un tono uniforme y sereno; oy que se acercaba Bremen a caballo y con un gesto de la mano le hizo signos para que se retirara. No creas que lo sabes, embajador. No puedes saberlo. Hice cosas, cosas terribles, y ahora tengo que pagar por ello. Estoy contaminado. Contaminado por el mal, por el Caos. Kaspar vio el intenso dolor que se reflejaba en los ojos de Kajetan, y, despacio, baj del caballo. Record que le haba prometido a Sofa que tratara de apresarlo con vida y, por consiguiente, deshizo la hebilla de la pistolera y la colg del pomo de la silla de Magnus. Embajador Von Velten dijo Kurt Bremen en tono apremiante. Qu ests haciendo? Retrocede. No, Kurt dijo Kaspar, Te acuerdas de lo que hablamos anoche? As es como tiene que ser. Matka dice que t puedes ayudar dijo Kajetan. Quiero ayudar respondi Kaspar bajando la espada. Lo s asinti Kajetan, y dio una ltima mirada al esqueleto que estaba junto a la tumba. Luego se volvi hacia Kaspar. Lo siento aadi. Antes de que el embajador tuviera ocasin de contestar, Kajetan dio un brinco hacia adelante

con las espadas silbando en el aire hacia l. Kaspar apenas pudo levantar su espada a tiempo para bloquear la estocada y desviar el pinchazo de la segunda espada de Kajetan dirigido a su estmago. Su instinto le aconsej pasar al ataque. Las hojas de Kajetan desviaron sus golpes y retrocedi un paso mientras los Caballeros Pantera se le acercaban. Durante varios segundos, los dos hombres intercambiaron golpes, avanzaron y retrocedieron; luego, Kaspar se dio cuenta de que Kajetan no tena ninguna intencin de matarlo: un guerrero de su categora poda haber acabado con l en la primera embestida de cualquier enfrentamiento entre ellos dos; y, cuando Kaspar dirigi la espada hacia el corazn del espadachn, cay en la cuenta de que eso era lo que Kajetan realmente quera. Entonces, para Kaspar el mundo se redujo al corto recorrido de la punta de su espada hacia el pecho desprotegido de Kajetan. El tiempo pareci detenerse, y el embajador vio cmo la tristeza reflejada en los ojos del espadachn era sustituida por una expresin de agradecimiento. Incapaz de detener el golpe, Kaspar torci la mueca y se las apa para cambiar el ngulo de la estocada. La hoja baj y se hundi en el muslo de Kajetan; atraves msculo, grasa y hueso, y emergi fcilmente por detrs de la pierna. Kajetan gru de dolor, su pierna cedi y lo hizo caer al suelo, y en su cada arrastr la espada que empuaba Kaspar. El embajador retrocedi tropezando, mientras los Caballeros Pantera se acercaban y apartaban a patadas las espadas de Kajetan. Kurt Bremen puso el pie en el pecho del espadachn y alz la espada para asestarle el golpe definitivo. Kurt, no! grit Kaspar. La espada del caballero se cerna sobre el cuello del espadachn. Hazlo! Merezco la muerte! Mtame! chill Kajetan. Kaspar agarr el brazo de Bremen y exclam: No lo hagas, Kurt. Si lo matamos de esta manera slo perpetuaremos el mal que ha provocado todo esto y no habremos aprendido absolutamente nada. El caballero, de mala gana, asinti con la cabeza y baj la espada mientras algunos compaeros suyos tiraban de Kajetan para ponerlo de rodillas y le ataban las muecas con una cuerda. Valdhaas apoy su bota blindada en el costado de Kajetan y desclav la espada del embajador provocando que manara ms sangre de la herida. No, no, no solloz Kajetan. Por favor por qu no me matis? Kaspar se arrodill junto al lloriqueante espadachn y le dijo: No te voy a engaar, Kajetan, vas a morir, pero no as sino ahorcado por la cuerda del verdugo. Pero te juro que procurar que los que te hicieron ser de esta manera tambin sean

castigados. Kajetan no respondi pues estaba demasiado hundido en su propia desesperacin; Kaspar se levant y de repente se sinti sin fuerzas. Mientras los caballeros vendaban la herida de la pierna de Kajetan, cogi su espada de manos de Valdhaas, recogi las armas del espadachn y las colg de su silla de montar. Kurt Bremen se reuni con l y ambos compartieron un rato de serena reflexin. Creo que ahora entiendo lo que me dijiste junto a la fogata dijo al fin Bremen. De veras? Bremen asinti con la cabeza. Kajetan morir por sus crmenes, de eso no tengo la menor duda; pero por lo menos de esa manera la gente que se entere de lo que lo convirti en semejante monstruo podr aprender la leccin. Tal vez dijo Kaspar. Slo nos queda confiar en que as sea, verdad? Antes de que Bremen tuviera tiempo de contestar, se oy un grito que vena de la colina. Caballera de guerra! rugi uno de los caballeros, sealando el lado ms alejado del valle. Bremen solt una maldicin y se apresur a reunir a sus guerreros mientras Kaspar corra hacia el lmite de la ladera. Al otro lado del valle, docenas de oscuros jinetes montados en corceles que no cesaban de resoplar emergan entre la sombra hilera de rboles de las laderas septentrionales del valle. Kurgan! Las tribus del norte. Guerreros de los dioses oscuros. Llevaban armaduras de cota de malla, blindajes de cuero barnizado, el cuerpo pintado y el cabello arrogantemente revuelto, todo lo cual les daba un aspecto bestial y feroz. Contaban con una gran cantidad de hachas de guerra de hoja ancha y de enormes y anchas espadas de las que se manejan a dos manos. Jauras de perros de guerra de largos colmillos, con la piel acartonada y manchada de sangre, correteaban y ladraban entre las patas de los caballos. Kaspar corri hacia su caballo y salt a la silla, mientras un jinete kurgan emita una larga y ronca nota con un cuerno curvado al tiempo que soltaban los perros de guerra. Caballeros Pantera! bram Bremen. En marcha! V

Kaspar espole al caballo y Magnus baj la ladera al galope hacia el ro. Los Caballeros Pantera desenfundaron las lanzas de las protecciones de cuero y, mientras abandonaban apresuradamente las ruinas de la casa, a Kaspar le impresion su magnfico aspecto. Con las destellantes armaduras plateadas bajo el sol, el estandarte enarbolado y las relucientes puntas de hierro de las lanzas, eran la viva estampa de la nobleza y el valor. Los ladradores perros de guerra, seguidos por los jinetes kurgan, bajaban por la ladera con la intencin de interceptar a los caballeros antes de que pudieran escapar, dando grandes brincos por la nieve y recortando rpidamente la distancia que los separaba. Kaspar observ que los oscuros jinetes provistos de armaduras se separaban en dos grupos: uno segua a los perros de guerra y el otro formaba un amplio crculo con objeto de impedir la huida en el caso de que los caballeros consiguieran eludir al primer grupo. Kaspar desenvain la espada y enroll las riendas alrededor de su mueca izquierda mientras la enloquecida carrera los acercaba al ro. El viento lo azotaba. Mantenindose en la silla, se inclin hacia adelante, apoy el peso en los estribos y puso la espada al frente tal como Bremen le haba enseado. Valdhaas, que llevaba a Kajetan atado de travs sobre su silla de montar, cabalgaba por el flanco ms alejado de los jinetes kurgan, y Kaspar advirti lo mucho que le fastidiaba no poder tener la lanza lista para atacar. Los caballos penetraron raudos en el vado levantando relucientes salpicaduras que se convertan en vapor de agua a causa del veloz galope. Pero era demasiado tarde para escapar. Con ladridos sedientos de sangre, los perros de guerra les pisaban los talones, brincando en el agua y mostrando los colmillos en las fauces abiertas ante la proximidad de sus presas. Los caballeros aullaron y bajaron las lanzas: las primeras bestias fueron traspasadas por sus puntas de hierro. Se rompieron lanzas, la madera de los mangos se astill, la sangre de los sabuesos llen el agua de espuma roja y los agonizantes animales se convulsionaron con los ltimos estertores de la muerte. Se vieron destellos de espadas y se oyeron ms gaidos de dolor mientras los perros moran. Muchos caballos relincharon y se pusieron de manos cuando se vieron rodeados por ms sabuesos, que saltaban hacia ellos para atacarles los flancos. Un caballero fue derribado del caballo a causa de los mordiscos que recibi su montura en las patas; cay al ro e inmediatamente lo atacaron tres bestias que gruan salvajemente. En medio de una confusin de ruidos, chillidos y aullidos, los caballeros se dispusieron en crculo en el centro del ro con objeto de ahuyentar a los sabuesos sedientos de sangre. Kaspar hizo dar la vuelta a su montura para ayudar al caballero cado y apual a los perros con la espada, arrancndoles gaidos de dolor. Taj con su hoja el lomo de un sabueso y se ech atrs en la silla cuando otro se le vino encima de un salto. Los colmillos del animal se cerraron a pocos centmetros del muslo del embajador y sus garras abrieron ensangrentados surcos en el costado de Magnus. El caballo se puso de manos y pate con fuerza con sus cascos de hierro, alcanz al perro y le abri la cabeza. Kaspar se esforz por mantenerse en la silla. Entretanto, el jinete derribado se levant del agua con el brazo izquierdo pendindole al costado, totalmente intil, y perdiendo abundante sangre por

una profunda herida en el hombro. El caballero dio las gracias con una inclinacin de cabeza, pero entonces cay de nuevo al agua alcanzado por una flecha negra, de astil grueso como el pulgar de Kaspar, que le atraves el peto. Kaspar hizo girar al caballo cuando ms flechas se les vinieron encima. Los jinetes que haban seguido a los perros de guerra hacia el vado galopaban hacia ellos disparando desde las sillas de montar sus potentes y curvados arcos. Vio cmo un sabueso era alcanzado en el aire a medio salto por una flecha dirigida a un caballero y se inclin sobre el cuello de su montura. Una lluvia de flechas silb en el aire, y la mayora se estrellaron sonoramente contra las slidas armaduras forjadas por enanos y contra los escudos de los caballeros. Gruidos de dolor indicaban a Kaspar que no todas las flechas haban sido esquivadas y que algunas haban conseguido penetrar en las carnes de los caballeros. Kurt Bremen cort el cuello del ltimo perro y dio la vuelta a su montura para encararse con los jinetes que se les acercaban. Con perfecta disciplina marcial, el resto de los caballeros se reagrup en torno a su jefe, con el estandarte de los templarios de Sigmar en alto. Kaspar cabalgaba junto a Bremen, jadeando intensamente y manchado de sangre. A la carga! rugi el jefe de los Caballeros Pantera. Por Sigmar y el emperador! Con el grito de batalla del jefe resonando en sus espritus guerreros, los caballeros se lanzaron al encuentro de los jinetes kurgan. Kaspar se vio corriendo junto a los caballeros, atrapado por el mismo desesperado herosmo de los guerreros de Bremen. Se oy el ruido del chocar de ms flechas contra armaduras y escudos, pero Kaspar constat que la lluvia de flechas era menos intensa que antes; entretanto, los jinetes estaban sustituyendo los arcos por manguales: largos palos que en sus extremos llevaban sujetas cadenas de las que colgaban bolas de hierro provistas de pinchos. Mientras apartaba a su caballo del ro, Kaspar se dio cuenta de que aquellos jinetes haban cometido un peligroso error. Convencidos de que los sabuesos y las flechas habran castigado duramente a sus adversarios, los jinetes kurgan se haban acercado demasiado al enemigo y no haban tenido tiempo de prepararse ante la rapidez de la carga de los caballeros. Apresuradamente, trataron de organizarse ante el ataque, pero en un enfrentamiento armado entre caballeros provistos de armaduras y arqueros a caballo poco protegidos, slo poda darse un resultado. La carga de los Caballeros Pantera golpe a los kurgan como un martillazo: lanzas y espadas derribaron de las sillas a los feroces norteos en una brutal lucha cuerpo a cuerpo que dur lo que tarda el corazn en latir unas pocas veces. Se oyeron los gritos de dolor de los hombres y el repicar del acero sobre el hierro. Kaspar vio a un kurgan que chillaba al ser derribado de la silla atravesado por la lanza de un caballero; el mango del arma se ti con la sangre que brotaba de la herida. Los caballos cados y los hombres derribados de sus monturas eran aplastados por los cascos en el arremolinado tumulto. Kaspar dispar la pistola a la cara de un norteo que aullaba: la bala le abri un agujero a un

lado del yelmo y rebot en el interior del crneo. De forma precipitada, guard el arma humeante en la pistolera y desenfund la segunda pistola mientras otro guerrero tatuado se dispona a atacarlo volteando el mangual por encima de la cabeza. Kaspar le destroz el hombro de un disparo, pero el kurgan sigui avanzando, rugiendo en su fiera lengua nortea. Kaspar sali a su encuentro, le asest un espadazo en el pecho y retir la hoja antes de que quedara atrapada en la armadura del muerto. Luego trat de recuperar el aliento, exhausto a pesar de la desesperada energa que palpitaba en sus venas. Pero antes de que los caballeros pudieran aprovechar su ventaja, los kurgan volvieron grupas y, dando muestras de experiencia, abandonaron la lucha y se alejaron al galope. Kaspar sinti una gran alegra al contemplar su retirada y proclam a gritos la victoria. Espole al caballo para intentar darles caza, pero oy el potente estruendo de una trompeta y advirti que se trataba de un aviso para que la caballera del Imperio abandonara la persecucin. Cuando tir de las riendas y oblig a que el caballo dejara huir a los kurgan, sinti que el corazn le lata intensamente. En aquel momento advirti que aquella pequea victoria tan slo haba sido parte de la estrategia de los kurgan. Ms al sur, cerrndoles el paso por el ro, haba ms de treinta hombres a caballo, el segundo grupo de jinetes kurgan. Mientras los sabuesos y el primer grupo de jinetes haban entretenido a los caballeros imperiales, aquellos otros les haban cortado la retirada y en aquel momento avanzaban hacia ellos. No iban poco protegidos, sino que aquellos enormes guerreros iban provistos de armaduras de hierro oscuro, yelmos rematados con cuernos y escudos de madera con refuerzos de bronce. Llevaban largas y anchas espadas y hachas de doble hoja, y Kaspar se dio cuenta de que aquellos hombres constituiran el ms temible de los enemigos. Los guerreros kurgan, protegidos con sus pesadas armaduras, avanzaban lentamente con sus caballos en direccin a los caballeros con porte arrogante y desdeoso, aunque Kaspar saba que treinta guerreros del Caos podan permitrselo. Los Caballeros Pantera se reagruparon en torno a Kurt Bremen, tensos, pero sin miedo. El caballo del compaero cado iba a medio galope junto a ellos, pero descontando aquella baja an eran doce. Y doce de los mejores y ms bravos Caballeros Pantera eran todava una fuerza a tener en cuenta. Su seguridad en s mismos y su valor eran algo fsico, y Kaspar sinti el profundo orgullo de que, si tena que morir en aquel valle inclemente, por lo menos lo hara en la mejor de las compaas. Slo hay un modo de conseguirlo, Kurt dijo Kaspar, recargando las pistolas apresuradamente. S asinti Bremen; alz la visera y alarg la mano hacia Kaspar. Atravesando sus filas en lnea recta, con valor y acero.

Valor y acero asinti Kaspar, mientras estrechaba la mano que le ofreca el caballero. Embajador! dijo una voz por detrs de Kaspar. ste se volvi y vio a Kajetan que le mostraba las manos atadas. Desatadme dijo Kajetan. Os puedo ayudar. Qu? dijo en tono burln Bremen. Ests realmente loco si crees que vamos a desatarte, Kajetan. Qu puedes perder con ello? implor Kajetan. Me matarn tan tranquilamente como vosotros pensis hacer. Tanto vosotros como yo sabemos que no podis ganar. Mataris a muchos hombres, pero fracasaris. Que yo muera no tiene importancia, pero os puedo ayudar a salvar la vida. Dejad que mi ltimo acto sea por vosotros. Kaspar se dio cuenta de que Kajetan tena razn y se fue hacia Valdhaas y dijo: Djalo bajar. El caballero lo ayud a bajar del caballo y el espadachn se tambale al apoyar su pierna herida. Levant las manos hacia Kaspar y ste tendi su espada y permiti a Kajetan que l mismo cortara las ataduras con la hoja. Kaspar! exclam Bremen. Est en lo cierto, Kurt. Nos van a matar a todos y creo que quiere ayudarnos. Aprisa, mis armas dijo Kajetan. El enemigo est a punto de alcanzarnos. Kaspar desenganch las espadas de Kajetan y se las arroj al espadachn, el cual las colg del pomo y coloc una flecha en la cuerda del arco. Condenado Kaspar, espero que sepas lo que ests haciendo! maldijo Bremen levantando la espada mientras Kajetan saltaba a la silla vaca del caballero derribado. Ya no haba tiempo para preocuparse de Kajetan, e hizo dar la vuelta al caballo para hacer frente a los kurgan que se les venan encima. Mientras haca girar su montura para encararse con el enemigo, Kaspar esperaba fervientemente lo mismo que Bremen. Menos de un centenar de metros separaban las dos fuerzas; los kurgan proferan rugidos bestiales y espoleaban los caballos para mantenerlos al galope. Los Caballeros Pantera, Kaspar y Kajetan contestaron con sus propios gritos de desafo y cargaron contra los bien protegidos kurgan. Los dos grupos de jinetes, corriendo velozmente el uno contra el otro, batan la nieve con los cascos de sus monturas. Una flecha silb en el aire y el jinete kurgan que encabezaba el grupo cay derribado de la

silla: de su yelmo emerga un astil gris. En seguida lo sigui otro, y luego otro ms, y otro. Cada flecha abata a un kurgan, y Kaspar vio asombrado cmo Kajetan, al galope, consegua disparar a un guerrero tras otro con gran celeridad y metdica precisin. El espadachn ya haba tumbado a ocho guerreros cuando arroj el arco y rugi el grito de guerra kislevita. Dado que no llevaba la pesada armadura de los caballeros, Kajetan logr que su caballo corriera ms aprisa y sac bastante ventaja. Empuando ambas espadas, atac la lnea de los kurgan con un torbellino de hojas. Sus armas se convirtieron en un par de lneas borrosas de acero plateado que se arremolinaban y tajaban carne y armaduras a cada espadazo. Tres guerreros cayeron del caballo en otros tantos golpes, y la carga de los kurgan perdi impulso ya que los guerreros tuvieron que luchar contra el enloquecido espadachn que se haba metido entre sus filas. Por todas partes en torno a Kajetan tajaron hachas y anchas espadas, pero ningn golpe logr alcanzarlo. Con gran destreza, el espadachn guiaba su montura con las rodillas y esquivaba o desviaba todos los ataques; y todos sus contraataques cortaban una garganta o apualaban a travs de un resquicio de una armadura pinchando una arteria. Los Caballeros Pantera cargaron contra la confusa masa de kurgan y se unieron a la batalla oportuna y lealmente, aunque Kaspar era consciente de que se podran considerar muy afortunados si conseguan salir con vida. Vio a un guerrero kurgan que se dispona a atacar a Kajetan por la espalda y le dispar a la nuca. El valle resonaba con los chillidos de los hombres heridos y con el ruido metlico producido por el acero forjado en el Imperio al chocar contra el pesado hierro de los petos. Pesadas hachas perforaban las armaduras; un Caballero Pantera cay derribado por un golpe que le cort desde la clavcula hasta la pelvis. La batalla degener en un amasijo confuso de hombres aullando, caballos, hojas, sangre y gemidos. Al verse frenado el empuje de su carga inicial, los kurgan perdieron la iniciativa de la pelea. Los chillidos y gritos de los combatientes llenaban el valle, y Kaspar se dio cuenta de que la suerte de la batalla estaba en el filo de la navaja. Recuper las viejas intuiciones de general y advirti que el combate se encontraba en el momento decisivo. Los kurgan se haban visto sorprendidos por la salvaje carga de Kajetan y por la furia del ataque de los caballeros, pero no tardaran en recuperarse y utilizar su superioridad numrica para destruirlos. Aquel da, ganar o perder dependera de la ms pequea brizna de coraje o de pnico. Peg un cortante espadazo en el brazo de un aullante guerrero kurgan y se inclin hacia atrs para derribarlo de la silla de una patada, y entonces vio que un gigante barbudo con la cara llena de cicatrices forzaba la cada de un caballero con un terrible hachazo propinado con su enorme hacha de guerra. El guerrero kurgan llevaba la armadura teida de carmes con el peto ribeteado de espirales entrelazadas y, a modo de trofeos, argollas de hierro batido le adornaban los brazos desnudos; Kaspar dedujo que estaba ante uno de los ms temibles

paladines del Caos, un feroz matador del que se deca que contaba con el favor de los dioses oscuros. Varios guerreros lo rodeaban: cada uno luca en el peto una seal que lo identificaba como un paladn concreto. Kaspar dispar la ltima pistola contra el gigante, pero el tiro no dio en el blanco aunque s abri la garganta de un jinete que estaba a su lado. El brutal paladn hizo girar su montura y levantando su enorme hacha de guerra se lanz contra Kaspar. Kaspar se movi en la silla de un lado para otro y el hacha pas silbando junto a su cabeza, choc con el hombro y le arranc la hombrera. El embajador grit de dolor cuando la hoja del hacha le mordi la carne y la fuerza del golpe casi lo derrib de la silla. Recuper el equilibrio y propin un espadazo al guerrero cuando pasaba junto a l, pero la espada se estrell contra la gruesa armadura del enemigo. Ambos contendientes dieron la vuelta para volver a quedar cara a cara, y Kaspar se dio cuenta de que era una pelea que no poda ganar. El kurgan tambin lo advirti y grit algo en su spera lengua mientras cargaba contra el embajador. Kaspar vio un sbito destello plateado y un surtidor de sangre. El barbudo gigante cay del caballo mientras la cabeza le daba vueltas en el aire. Y Kajetan pas como un rayo, sangrando por una veintena de cortes, con las espadas centelleando mientras segua matando y matando. Kaspar mir al espadachn sin dar crdito a sus ojos: Kajetan luchaba con una gracia y una destreza que iban ms all de toda lgica. El embajador haba odo decir que la autntica genialidad de un guerrero consista en encontrar espacio para maniobrar, en descubrir la oportunidad para el golpe fatal, y, al mismo tiempo, impedir que el adversario hiciera otro tanto. Admir el fluir casi lquido de Kajetan en el corazn de la batalla: hachas y espadas parecan pasar flotando junto a l como si no quisieran alcanzarlo, mientras l giraba y se desplazaba para esquivarlas con sobrenatural habilidad. Sus hojas resonaban sin cesar y dondequiera que golpeasen caa muerto un enemigo. Kaspar hizo girar su montura, dispuesto a reanudar el combate, aunque el brazo que blanda la espada le arda a causa de la fatiga y cada jadeo le quemaba los pulmones. Pero los jinetes kurgan ya se batan en retirada. La repentina muerte de su lder haba roto su moral y galopaban en direccin norte, hacia la hilera de rboles de la cual haban salido. Kaspar baj la espada y se abandon a la extenuante fatiga de la batalla. Dio unas palmadas en los palpitantes flancos de Magnus y le acarici la piel empapada de sudor gruendo de dolor al sentir un ardiente dolor en el hombro, donde el hacha del jefe guerrero de los kurgan lo haba herido. Tena el brazo entumecido y, para comprobar hasta qu punto, flexion los dedos. Se oblig a s mismo a permanecer en la silla y se dio la vuelta al or que alguien lo llamaba por su nombre. Sasha Kajetan cabalg hasta situarse junto a l, empuando todava las espadas manchadas de sangre.

Kaspar ech un vistazo a las armas y se pregunt si tal vez habra sobrevivido a la batalla tan slo para morir ahora a manos del espadachn. Pero Kajetan no se haba propuesto asesinar a nadie, dio la vuelta a las espadas y se las ofreci a Kaspar por el lado de la empuadura. Kaspar las cogi y entonces advirti las mltiples heridas que sufra Kajetan, de las que manaba un flujo de sangre uniforme y abundante. Kurt Bremen se acerc al embajador; tena la plateada armadura abollada, mellada y manchada de sangre. Vio que Kajetan, herido, se tumbaba sobre el cuello del caballo y sacudi la cabeza. Jams haba visto nada parecido dijo el caballero. Ni yo corrobor Kaspar, jadeante y sorprendido por el hecho de que an les quedara aliento. Era asombroso haberse enfrentado a una fuerza tan nutrida y haber sobrevivido. Es un hombre increble. Bremen dio la vuelta al caballo para observar a los supervivientes kurgan que se reagrupaban en el vado. Deberamos irnos ahora mismo dijo el caballero; lo ms probable es que sea un grupo de exploradores buscando una ruta hacia el sur para el ejrcito del gran zar. Vendrn ms detrs. Kajetan grua de dolor mientras Bremen reagrupaba a sus guerreros. Kaspar no saba qu decirle. El espadachn haba matado a su amigo ms antiguo, haba torturado a otra persona amiga y ahora les haba salvado la vida. Record la expresin de los ojos de Kajetan cuando haban peleado en la cumbre de la colina y sonri al comprender finalmente el dilema que Stefan le haba planteado antes de la batalla del vado de Owsen. Embajador dijo Bremen. Ahora tenemos que irnos. S dijo Kaspar, mientras ayudaba a Kajetan a montar en la silla. Vaymonos de aqu. EPLOGO I Kaspar tuvo la impresin de que nunca haba visto un panorama ms acogedor que el de las torres y los edificios de Kislev, rodeados por la alta muralla y por los desperdigados campos de refugiados y soldados. Record la primera vez que haba contemplado las murallas, haca casi cuatro meses, y la sensacin de impaciencia que haba experimentado.

El viaje en direccin sur, hacia Kislev, haba sido agotador, pues Kurt Bremen no quera permanecer en el norte ni un segundo ms de lo imprescindible. Haba muchas posibilidades de que otros jinetes kurgan los persiguieran, pero no haban visto ninguna seal que delatara persecucin alguna y el regreso haba transcurrido sin incidentes. A pesar de la increble hazaa de haber derrotado a tantos enemigos, los caballeros estaban muy callados, debido por una parte a la soledad de la estepa y por otra a la prdida de tres compaeros a manos de los kurgan. Llevaban el estandarte de los Caballeros Pantera a media asta, y Kaspar saba que Kurt Bremen senta mucha pena por haber tenido que abandonar los cadveres, pero sencillamente no haban tenido tiempo de recogerlos. Los caballos sin jinete, atados a las sillas de los caballeros sobrevivientes, formaban un triste cortejo a retaguardia, como si supieran que sus amos no los volveran a montar jams en ninguna otra batalla. Kajetan no haba dicho nada en todo el viaje, salvo para dar las gracias al caballero que le haba cosido las heridas. Desde la batalla en el vado se haba sumido en una especie de estado catatnico, sin responder pregunta alguna y manteniendo siempre la cabeza baja cuando le dirigan la palabra. Aunque no intent fugarse en ninguna ocasin, Bremen no haba querido correr ningn riesgo y haba ordenado que le ataran las muecas y que Valdhaas condujera su caballo. Kaspar, que comprenda en buena medida la locura de Kajetan, no crea que aquellas precauciones fueran necesarias, pero no quiso discutir con el caballero. Nunca pens que me alegrara de volver a ver este lugar dijo Bremen, cabalgando junto a Kaspar. Kaspar asinti con la cabeza, demasiado dbil para contestar. Su hombro herido todava le dola una barbaridad, pero sonri para sus adentros ante la perspectiva de volver a ver a Sofa, Anastasia y Pavel. Se dio la vuelta en la silla y vio a Kajetan mirando hacia la ciudad con expresin de temor y aversin. Supuso que era comprensible, dado que los chekist querran ahorcarlo con toda seguridad tan pronto como cruzaran las murallas. Kaspar estaba decidido a impedirlo. Detrs del caso Kajetan haba poderes ocultos, y el embajador no estaba dispuesto a permitir que el espadachn fuera llevado a la horca sin antes tratar de descubrir cules eran. Ya prevea el enfrentamiento con Pashenko. Kaspar suspir. Haba confiado en que la captura del Carnicero hara que los das que se avecinaban fueran, en cierto modo, menos caticos que los pasados. Pero tena el presentimiento de que las cosas no iban por ese camino. II La nieve se arremolinaba a lo largo del valle envuelto en la oscuridad de la noche mientras los nueve jinetes suban hacia la parte superior de las rocosas laderas. Completamente cubiertos por gruesas pieles parecan ms bien bestias salvajes que personas.

All no haba ninguna forma de vida; ninguna poda darse: el suelo rocoso y los aulladores vientos garantizaban que nada pudiera sobrevivir y mantenan deshabitada aquella parte de Kislev. Los viajeros obligaron a las exhaustas monturas a subir hasta la parte superior del valle, una profunda hondonada que haca pensar a todo el mundo que la tierra se haba partido y se haba separado formando una serpenteante herida. Los jinetes, que se enfrentaban a un tiempo cada vez ms inclemente, seguan subiendo aunque pareca como si la fuerza de los elementos se hubiera confabulado para impedirles el paso. En plena tormenta de nieve, emergi de entre las sombras de la noche un enorme y vertical pinculo rocoso. La parte superior de un gran menhir de piedra dura y lisa de unos quince metros de altura se perda en la nieve y en la oscuridad. Profundamente hincado en la tierra y elevndose hacia el cielo bajo la luz de la luna, la enorme piedra estaba grabada con trazos angulares que seguramente haban sido rudos pictogramas antes de que el viento los hubiera dejado ilegibles. Los jinetes se detuvieron al pie de la imponente roca, desmontaron y caminaron en torno a ella como si la estuvieran inspeccionando. Uno de ellos, un gigante de anchos hombros, con un yelmo adornado con un par de cuernos y una visera esculpida con la figura de un lobo gruendo, avanz unos pasos y pos la mano enguantada sobre la roca. Ten cuidado, seor dijo un jinete con colgantes de hueso y encantamientos. Las rocas vibran de poder. Bien dijo el guerrero del yelmo, volvindose para encararse con el chamn. Eleva la ofrenda a Tchar. El gran zar Aelfric Cyenwulf coloc su otra palma sobre la roca y sonri. Los dolgan designaban aquel lugar con el nombre de Urszebya Dientes de Ursun, pues crean que all haban quedado fragmentos de los colmillos del dios oso cuando ste haba dado un mordisco al mundo. El jinete sonri ante la ridiculez de aquella idea. Aunque saba que era una imprudencia haberse internado tan al sur sin su ejrcito, haba sentido la necesidad de ver la roca por s mismo y, mientras se quitaba un guante de malla y pona su callosa mano sobre la piedra fra, era consciente de que aquel peligroso viaje no haba sido en vano. Aunque no era un hechicero, percibi el poder que impregnaba la piedra y ofreci una plegaria a Tchar por haberle permitido llegar hasta all. Seor mo dijo el chamn, empujando a un hombre atado para que se arrodillara ante el gran zar. Aelfric Cyenwulf se apart unos pasos de la roca, abri la capa de pieles y dej que cayera al suelo. Debajo de las pieles llevaba una armadura de placas iridiscentes de duro acero que reflejaba la luz de la luna formando pequeas ondulaciones en su superficie, como si la hubieran abrillantado con algn aceite. Ribeteada con espirales de oro y plata, el peto estaba moldeado para parecer un cuerpo de musculosos pectorales y abdominales. La piel de los

brazos estaba casi totalmente cubierta por brazaletes de hierro batido, a modo de trofeos, y por tatuajes coloreados que se distorsionaban cuando se tensaban los poderosos msculos. Cyenwulf llevaba envainado al hombro un enorme espadn que meda dos metros de largo y cuya empuadura tena forma de un repulsivo demonio. Se quit el yelmo y se lo dio a uno de sus guerreros. Una desordenada cabellera de pelo plateado con mechas negras en las sienes se esparci en torno a sus hombros enmarcando un rostro lleno de cicatrices rituales seis cortes en la mejilla izquierda y cuatro en la derecha que irradiaba una inteligencia inmisericorde. El gran zar sobresala por encima de sus guerreros; era un poderoso paladn al servicio de los temibles dioses del norte, los dioses verdaderos del hombre, los Dueos del Fin de los Tiempos, que no tardaran en convertirse en herederos de este mundo. Ante l el prisionero se estremeca y lloraba, desnudo salvo por un taparrabo sucio. El gran zar sonri, mostrando dos hileras de dientes de puntas afiladas, y se inclin para levantar al cautivo cogindolo por el cuello con una mano grande y fuerte. El hombre se debata en vano: no poda escapar. El imponente paladn del Caos atrajo al prisionero hacia l y, con un rugido en honor de Tchar, le dio un mordisco en la garganta y acerc el tembloroso cuerpo hacia la roca para que el chorro de sangre salpicara el gigantesco menhir. El chamn se inclin hacia adelante para examinar los dibujos que la sangre haba formado al derramarse sobre la piedra y, cuando el viscoso lquido lleg a los pictogramas erosionados, traz otras figuras. El gran zar arroj a un lado el cuerpo del muerto, escupi un bocado de carne al pie de la roca y dijo: Y bien? Qu anuncian los presagios? El chamn se dio la vuelta y dijo: Puedo percibir el pulso del mundo debajo de nosotros. Y? El mundo tiene miedo. El gran zar solt una carcajada. No le faltan motivos.