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Las enfermedades infecciosas.

La mayora de las defunciones por enfermedades infecciosas -casi el 90%- estn provocadas slo por unas pocas de enfermedades. La mayora de ellas han sido azotes de la humanidad a lo largo de toda su historia, causando con frecuencia estragos en las poblaciones con ms eficacia que las guerras. En la edad de las vacunas, los antibiticos y los sorprendentes progresos cientficos, esas enfermedades deberan estar bajo control. Sin embargo, hoy en da siguen causando muertes a un ritmo alarmante en los pases subdesarrollados. No ms de seis enfermedades infecciosas mortales -la neumona, la tuberculosis, las enfermedades diarreicas, el paludismo, el sarampin y ms recientemente el VIH/SIDAprovocan ms de la mitad de todas las defunciones

prematuras, causando sobre todo la muerte de nios y adultos jvenes. Cada tres segundos muere un nio pobre, en la gran mayora de los casos por una enfermedad infecciosa. En algunos pases, uno de cada cinco nios fallece antes de cumplir cinco aos. Cada da mueren miles de personas a causa de estas enfermedades. Tras esas muertes se halla siempre una tragedia humana. Como esas enfermedades afectan sobre todo a los nios pequeos y a los adultos que ganan el sustento, su efecto en las familias puede ser catastrfico. Los nios pueden perder al padre, a la madre o a ambos a causa de las enfermedades infecciosas. Millones de nios son hurfanos a causa de estas enfermedades. Para empeorar la situacin, las familias corren el riesgo de endeudarse por la prdida de ingresos y por el alto costo de la atencin mdica y de las medicinas cuando pueden acceder a ellas-, entrando as en el crculo vicioso de la pobreza y la mala salud.

Las enfermedades respiratorias.

Las infecciones respiratorias agudas IRA- son responsables de numerosas defunciones. La neumona, la IRA ms mortal, provoca la muerte de ms nios que cualquier otra enfermedad infecciosa. La mayora de esas defunciones -el 99%- se producen en los pases subdesarrollados. Sin embargo, en los pases industrializados son raras las defunciones infantiles por neumona. La neumona afecta a menudo a los nios con insuficiencia ponderal al nacer o a aquellos con sistemas inmunitarios debilitados por malnutricin u otras enfermedades. Sin tratamiento, la neumona produce la muerte con rapidez. El virus gripal es otra causa de neumona. Se dispone de muy escasa informacin sobre el nmero de muertes por gripe en los pases subdesarrollados. Sin embargo, slo en los Estados Unidos la enfermedad produce la muerte de 10.000 a 40.000 personas en una temporada media de gripe.

El VIH/SIDA.
En todo el mundo ms de 33 millones de personas viven con el VIH/SIDA. Todava no existe curacin a la vista. El frica Subsahariana es la parte ms afectada. En algunos pases, hasta uno de cada cuatro adultos viven ahora con el VIH/SIDA. En algunas zonas, la mitad de las mujeres embarazadas estn infectadas por el VIH y existe el riesgo de que infecten a sus hijos. Un nmero creciente de defunciones maternas se deben ahora a infecciones contradas por mujeres VIH-positivas en el curso del parto. En muchos pases, la esperanza de vida y las tasas de supervivencia infantil han cado en picado. Por ejemplo, en algunas zonas la esperanza de vida al nacer ha descendido de 70 a unos 50 aos.

Las enfermedades diarreicas.


Los datos son escalofriantes. Ha habido ms nios fallecidos por enfermedades diarreicas vinculadas a la calidad del agua en los aos 90 que personas perecidas en conflictos armados desde la segunda guerra mundial. Las enfermedades diarreicas provocan la muerte de casi dos millones de nios menores de cinco aos cada ao. Estn tan

extendidas en los pases subdesarrollados que los padres no reconocen a menudo los signos de peligro. Los nios mueren simplemente porque sus organismos estn a menudo debilitados por la rpida prdida de lquidos y se encuentran mal nutridos por la falta de alimentos. Las enfermedades diarreicas imponen una pesada carga a los pases subdesarrollados, produciendo 1.500 millones de casos de enfermedad al ao en los nios menores de cinco aos. La carga alcanza su nivel mximo en las zonas ms pobres, en donde el saneamiento es escaso, la higiene es insuficiente y el agua que beben no es potable. En ciertos pases subdesarrollados, epidemias de enfermedades diarreicas tales como el clera y la disentera afectan tanto a los adultos como a los nios. Entre otras enfermedades diarreicas importantes figuran la fiebre tifoidea y la rotavirosis, que es la principal causa de diarrea deshidratante grave entre los nios.

La Tuberculosis.
La tuberculosis, enfermedad que se pensaba que ya estaba controlada, ha reaparecido con saa

produciendo millones de defunciones al ao. Incluso en la actualidad es ms mortal porque se combina en muchas ocasiones con el VIH/SIDA. Aproximadamente dos mil millones de personas, la tercera parte de la poblacin mundial, presentan una infeccin tuberculosa latente. Constituyen en conjunto una enorme reserva potencial de la enfermedad. La tuberculosis produce ms muertes de adolescentes y de adultos que cualquier otra enfermedad infecciosa. Es tambin una destacada causa de mortalidad en las mujeres. Para empeorar la situacin, la infeccin por el VIH debilita el sistema inmunitario y puede activar la infeccin por tuberculosis latente. Tambin se cree que el SIDA multiplica el riesgo de infeccin inicial por tuberculosis. Actualmente, la tercera parte aproximadamente de todas las defunciones por SIDA son producidas por la tuberculosis.

El Paludismo.
El paludismo produce la muerte de ms de un milln de personas al ao, la mayora de ellas nios pequeos. La mayor parte de las defunciones por paludismo se producen en el frica Subsahariana,

en donde el paludismo provoca una de cada cinco defunciones infantiles. Las mujeres son especialmente vulnerables en el curso del embarazo. Tienen ms probabilidades que mueran por la enfermedad, sufran abortos o den a luz nios prematuros y afectos de insuficiencia ponderal. El paludismo puede arrollar con rapidez a un nio pequeo producindole fiebre alta, convulsiones y dificultades respiratorias. Si se inicia el paludismo cerebral, forma aguda de la enfermedad, el nio entra en coma y puede fallecer en 24 horas. La alta incidencia de los casos de paludismo -ms de 275 millones al ao en todo el mundo- puede imponer una elevada carga econmica a las familias y a los Estados por la disminucin de la productividad, la prdida de posibilidades educativas y los altos costos de la atencin de la salud.

El sarampin.
El sarampin es la enfermedad ms contagiosa de la especie humana. Es una importante causa de mortalidad infantil en los pases subdesarrollados, provocando unas 900.000 defunciones al ao. El

virus del sarampin puede en definitiva ser responsable de ms defunciones infantiles que cualquier otro microbio, debido a las complicaciones por neumona, enfermedades diarreicas y malnutricin.