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Italia, 1502. Todo est dominado por las luchas entre las grandes dinastas y ciudades-estado.

El papado de los Borgia y la impulsiva poltica de Cesare lo condicionan todo. En este ambiente, un joven gitano. Matteo, es golpeado tras ser testigo de un crimen del bandido al que acompaa, Sandino, y se arroja a un ro como nica escapatoria. Llevado por las aguas a una muerte segura, el chico es rescatado por un hombre mayor que se identifica como Leonardo Da Vinci, ingeniero que trabaja para Cesare Borgia en la revisin de las fortalezas que estn bajo su poder. Da Vinci porta un salvoconducto que les brinda total movilidad y proteccin all dnde van y pronto Matteo se da cuenta de que con estos hombres puede sentirse a salvo de la persecucin de Sandino. Nadie sabe que el chico porta un secreto por el que las familias Borgia y Medici estn dispuestas a matar y que har que el grupo se vea envuelto en una intriga donde asesinato, venganza y traicin lo contaminen todo.

EL SELLO MEDICI

THERESA BRESLIN

Este libro es para Laura

NOTA DE LA AUTORA Italia en el Renacimiento

Italia, en tiempos del Renacimiento, no exista como un pas propiamente dicho. La pennsula estaba conformada por varias ciudades-estado en diferentes regiones, con el reino de Npoles ocupando todo el sur. Al reino de Npoles aspiraban Francia y Espaa, y por esa razn los ejrcitos de ambas potencias estaban presentes en territorio italiano. En el norte la poderosa repblica de Venecia tambin realizaba una poltica de expansin. Por su parte, el papa una a su liderazgo espiritual fuertes poderes terrenales, con dominio sobre la parte central de la pennsula, incluyendo la Romagna. En cada ciudad-estado de Italia importantes e influyentes familias ejercan el control y una de las ms conocidas era la familia Medici de Florencia. El mecenazgo de los Medici, y en especial el de Lorenzo el Magnfico, hizo posible una poca de esplendor artstico y cultural. Pero pocos aos ms tarde de la muerte de Lorenzo, en 1494, los Medici fueron expulsados de Florencia.

PRIMERA PARTE - ASESINATO La Romagna, Italia, verano de 1502 Captulo 1 Recibo el primer golpe en un lado de la cabeza. Me tambaleo, a punto de caer al suelo. Sandino avanza, pasando por encima del hombre que yace a sus pies. El hombre al que le vi matar. Ahora viene a por m. Retrocedo dando un traspis. Saca la porra y la hunde con fuerza en mi vientre. Dolorido, me escabullo entre las piedras huyendo de l. Oigo cmo grue contrariado y me sigue. Miro a mi alrededor con desesperacin. Slo veo el ro, detrs y debajo de m, discurriendo a pleno caudal. Sandino sonre. No tienes escapatoria, chico. Levanta el brazo. Vuelve a balancear la porra. Aparto la cabeza para evitar su prximo golpe. Mis pies resbalan en la superficie mojada. Sandino exclama una maldicin. Y yo caigo. La sbita sacudida del agua helada. Y el ro me atrapa. La corriente me golpea el cuerpo, agarrando mi ropa, arrastrando mis piernas. Trago bocanadas de agua, pero intento mantener la cabeza en la superficie y nadar. Mis esfuerzos nada pueden hacer contra la fuerza del caudal, mientras me arrastra en su vido abrazo. Debo intentar alcanzar la orilla del ro. Debo hacerlo. Pero estoy cada vez ms dbil. No puedo mantener la cabeza a flote. De pronto, oigo algo que hace que el miedo se apodere de m. Una cascada!

El ruido es cada vez mayor, el agua corre cada vez ms rpido. Estoy a punto de morir. Haciendo un ltimo esfuerzo, elevo los brazos y pido ayuda. Salgo despedido sobre la cascada y caigo violentamente en el espumoso torrente. Una tremenda masa de agua agitada se precipita sobre m, arrastrndome al fondo. Atrapado en el remolino, no puedo liberarme de su mortfera fuerza. Giro la cabeza hacia arriba y abro la boca todo lo que puedo, buscando aire desesperadamente. El agua que cae me nubla la vista. Un arco iris hecho pedazos. Ms all, la luz y la vida. Mis ojos se vuelven, la sangre retumba en mi cabeza. Ahora me veo desde una gran altura. Como si mi mente viera mi cuerpo desde otro plano. Arrancado de esta tierra a un lugar distinto, miro hacia abajo y observo la agnica lucha desesperada de un nio de diez aos. Lucha. Aire. Y despus, nada. Fragmentos de luz y total oscuridad.

Captulo 2 Dos manos me agarran la cabeza. No veo nada. No oigo nada. No huelo nada. Pero s percibo el tacto. Unos dedos largos sujetan mi barbilla y mi frente con firmeza. Una clida boca sobre la ma. Cubre completamente mis labios con los suyos, insuflando vida en m con su aliento. Mis prpados se abren. Hay un hombre observndome. Soy Leonardo da Vinci dice el hombre. Mis compaeros te sacaron del ro. Me cubre con una capa. Parpadeo. El color del cielo, fro y dolorosamente azul, me quema los ojos. Cmo te llamas? me pregunta. Matteo susurro. Matteo. Entona cada palabra haciendo que las slabas giren en espiral. Es un buen nombre. Los rasgos de su rostro se difuminan. Toso, vomitando agua y sangre. Voy a morir digo, y me echo a llorar. l seca con su mano mis mejillas. No responde. Vas a vivir, Matteo.

Captulo 3 Me llama Matteo. Esto se debe a que cuando me rescat de debajo de la cascada, aunque estaba medio ahogado, tuve el ingenio de no dar mi verdadero nombre, y Matteo fue el primero que se me vino a la cabeza. Al igual que el nombre, casi todo lo dems que le cont despus sobre m era falso. El da en que me rescataron l y sus dos acompaantes hicieron una pequea fogata en aquel lugar, junto a la cascada, para intentar secarme. Me hubiera gustado alejarme todo lo posible de aquel lugar, pero no tena eleccin. Tena la cabeza fracturada debido al golpe de Sandino y apenas poda mantenerme en pie, y mucho menos andar. Me envolvieron en la pelliza y me tendieron cerca de la hoguera que haban encendido. Era finales de verano. No haca demasiado fro, pero los das se estaban haciendo cada vez ms cortos y el sol giraba ms bajo en el cielo. Zingaro? El ms corpulento de sus dos acompaantes pronunci esta palabra, que significaba gitano en su lengua, mientras avivaba el fuego. Cerr los ojos cuando el que se llamaba Leonardo mir en mi direccin. Tiene el aspecto de esas gentes aunque... El tercer hombre, sobre cuya capa me hallaba tendido, neg con la cabeza. Podra ser miembro de un grupo que viaja hacia el sur. Se ha prohibido a los nmadas que entren en Miln, acusados de todo tipo de robos y engaos. Hay un campamento de gitanos en Bolonia dijo el hombre corpulento. Eso no est muy lejos de aqu. Me puse tenso cuando les o decir eso. Mi gente iba a acampar en Bolonia para pasar el invierno. Si estos hombres me consideraban gitano, quizs decidieran llevarme con ellos. Si eso ocurriera, los gitanos me reconoceran y me acogeran en su grupo. Era uno de los primeros lugares en los que me buscara el bandido Sandino si creyera que haba alguna posibilidad de que an estuviera vivo. Es ms, podra haber enviado ya a alguien para atraparme en caso de que buscara refugio all. Supondra que no tena ningn otro sitio al que ir, por lo que dara instrucciones a algunos de sus malvados hombres de llevarme con l, su jefe, si

apareca. Escalofros recorran mi cuerpo cuando recordaba el golpe que me haba asestado Sandino con la porra, que me haba hecho caer al ro y ser arrastrado por la corriente. Leonardo, el hombre que haba insuflado aire en m para sacar el agua de mis pulmones, dijo: El chico es de constitucin pequea, lo que puede deberse a la desnutricin. Pronto sabremos si es uno de esos proscritos, al escuchar lo que diga al despertarse. Entonces supe que no deba revelar mis orgenes. Podran ser compasivos con un chico ahogado, pero ya haban sentado prejuicios contra mi raza. Los viajeros se conocen en muchas tierras. Tenemos reputacin de buenos herreros, experimentados tejedores de cestas y trabajadores del metal, y el don de poder predecir el futuro. Este don es dudoso pero, si alguien pide, previo pago, que se le narre su destino, un gitano, como cualquier otra persona, puede conjeturar con bastante acierto lo que el futuro le pueda deparar. A mi abuela se le daba muy bien. Practicaba el arte de la conversacin, por lo que cualquiera que hablaba con ella pronto se percataba de que le haba contado mucho ms de s mismo de lo que imaginaba. Despus slo tena que adaptar el consejo a su situacin, tal como un sastre trabaja la tela para ajustara al cliente. Pero mi abuela era una autentica sanadora. Comprenda las enfermedades del cuerpo... y las del espritu. A menudo era el dolor de la humanidad lo que preocupaba a la gente: amor no correspondido, soledad, miedo a envejecer. Muchos recurran a ella en busca de remedios. Su discernimiento de las enfermedades que afectaban a la gente no se basaba en una explicacin mstica, sino en pura observacin, tan directa como estudiar el cielo para predecir el tiempo o los rboles para averiguar las estaciones del ao. Uno slo tena que observar con atencin e interpretar lo que vea. Una persona con el blanco de los ojos teido de amarillo sufra del hgado o de los riones y necesitaba una infusin de perejil para purificar la sangre. A aqullos que mostraban insomnio y ansiedad, recomendaba camomila para favorecer la relajacin y el jugo lechoso de lechuga como sedante. Poda decir si una mujer era estril observando el estado de mi cuello. Las arrugas plegadas o la piel seca en esta zona eran seal de que su tero estaba vaco. La mujer se sentira intimidada por mi abuela, que saba de antemano su peticin sin tener que decir nada, y se ira a casa con una esperanza renovada, llevando una purga hecha de ruda y bayas de enebro para limpiar el camino al tero. Las jvenes deseaban con frecuencia conocer la identidad de su verdadero amor. Mi abuela les daba tallos de aquilea para que los colocaran bajo su almohada y unas palabras que deberan recitar antes de irse a dormir:

Una hierba cuyo nombre real es aquilea junto a los pies de Venus debo cultivar, para que antes de que amanezca maana con mi verdadero amor pueda soar. Mi abuela saba todas estas cosas y muchos otros secretos de tradicin popular. Tambin conoca la fecha de su propia muerte. Esto no se deba a la clarividencia, sino a que conoca cmo deba latir el corazn y se haba percatado de que el suyo se estaba debilitando. Estas adivinaciones no eran mgicas y no requeran ningn don especial, es decir, a menos que la ausencia de estupidez se considerara un don. Pero dichas habilidades provocaban celos en otras personas y, por ello, nunca poda permanecer mucho tiempo en un mismo lugar. A los artesanos y otros comerciantes no les gustaba tener ningn tipo de competencia. Tal era el prejuicio contra nosotros que, sin haber sido declarados culpables ni acusados de ningn delito, podamos merecer la muerte por el mero hecho de ser gitanos. As que decid mentir. Comenc a preparar una historia que contar a estos tres hombres que me haban sacado del agua, mientras les miraba con los prpados entornados. Estaba seguro de que no eran mercenarios, ya que no portaban armas. Sus caballos eran de calidad, con la grupa ms robusta que ostentosa y adaptados para cubrir largas distancias que para veloces carreras. Sus sillas de montar no incluan equipo de caza; su comida consista en alimentos bsicos: queso, pan, fruta y vino. Deduje que deban viajar durante el da y descansar en algn tipo de alojamiento por las noches. Intent descifrar la finalidad de su viaje. Las alforjas iban llenas, pero no de mercancas ni de ropajes. Llevaban libros y documentos. Sin embargo, estos tres hombres no eran comerciantes ni mercaderes y, entre ellos, el rango no pareca importar mucho. Disfrutaban de la compaa del otro, aunque mostraban deferencia por Leonardo da Vinci, el que haba pronunciado mi nombre con tanto cuidado. Desde el principio, le llam Maestro. Uno de sus acompaantes me corrigi posteriormente, indicndome que utilizara el trmino M esser, de mayor estatus, pero en esa ocasin l nos interrumpi y dijo: Si al chico le place llamarme Maestro, que as lo haga. Dejadle que me llame Maestro si lo desea. En mi mente siempre ser mi Maestro.

Captulo 4 Pasaban de las doce del medioda cuando sacaron algo para comer, mientras se calentaban al calor de la hoguera. El ms corpulento, al que llamaban Graziano, se percat de que estaba despierto y me ofreci comida. Yo retroced. El Maestro dej de comer, alarg la mano y me dijo que me acercara. Yo negu con la cabeza. Entonces esperaremos hasta que lo hagas. Dej su comida a un lado y cogi un libro. Esper a ver lo que ocurra. Nadie le molestaba. Sus dos amigos hablaban en voz baja mientras l lea. La comida reposaba en la hierba. Yo tena mucha hambre. El ino del agua me haba calado los huesos. As que me acerqu a la hoguera y me sent. El Maestro dej el libro y me ofreci un trozo de pan. En este grupo comemos todos juntos dijo. Mir a sus compaeros. Hablaban entre ellos, pasndome comida y bebida como si fuera un igual. Tenemos que irnos dijo Graziano si queremos llegar a nuestro destino antes de que anochezca. Tu familia vive cerca? me pregunt el Maestro. No tengo familia. Soy hurfano. Trabajo como ayudante en las caballerizas cuando me dejan, o en la recoleccin de la cosecha. Haba preparado las frases para decirlas de inmediato, sin tener que pensarlas. Dnde ests trabajando ahora? Seguramente te estn buscando ahora que est anocheciendo. Negu con la cabeza. No, pensarn que me he marchado a otro lugar. Y eso es justamente lo que estaba haciendo aad rpidamente. Me golpeaban y pateaban, y no me daban suficiente comida, por lo que decid buscar otro lugar en el que trabajar. S dijo el hombre delgado, es obvio que hace tiempo que no te alimentas. Se ri y seal la gran cantidad de pan que haba consumido. Me sonroj y solt el trozo de pan que tena en la mano. Djalo, Felipe le reprendi el Maestro. El chico est hambriento.

El Maestro recogi el trozo de pan y me lo devolvi. Felipe estaba bromeando dijo. Los chicos como ste siempre tienen hambre dijo Felipe con tristeza. Ms adelante sabra que Felipe era el responsable de la compra de provisiones y comida, y que de todas sus habilidades como contable dependa que el Maestro y el resto del squito pudieran trabajar y vivir decentemente. Te gustara viajar con nosotros hasta nuestra prxima parada? me pregunt el Maestro cuando estaban listos para partir. Hacia dnde vais? Vamos a cruzar el puente ro abajo y a remontar por la otra orilla a un lugar llamado Perela. Intent pensar en lo que podra estar haciendo Sandino en ese momento. Estara buscndome; no porque le importara si me haba ahogado o no, sino por otro motivo. Tena algo que l deseaba, un valioso objeto que me haba convencido que robara para l. Meses atrs, se present en el campamento de gitanos en el que estaba viviendo tras la muerte de mi abuela. Desde que tengo memoria, mi abuela y yo viajamos juntos por nuestra cuenta, ya que mi madre haba muerto cuando yo era un beb y no se conoca quin era mi padre. La mayor parte del tiempo, nos mantuvimos apartados de cualquierotro grupo de gitanos, hasta que mi abuela, consciente de que estaba muy enferma, puso su carromato en direccin a un campamento al norte de Bolonia para que no estuviera solo cuando ella muriera. Sandino afirm tener algn tipo de parentesco con mi abuela. Una vez muerta, ella no poda oponerse. Fui con l, porque me prometi la vida de un pirata y yo estaba encantado con la idea de cruzar los mares. Me atraa la idea de ser un bucanero, tal como l lo describa. Pero su verdadera intencin no era llevarme en un barco. A Sandino le haban llegado rumores de mi destreza en la apertura de cerraduras, y l haba recibido un encargo de asesinato que poda requerir mis habilidades. l crea que yo era la persona idnea para ayudarle en ese plan, y en parte lo era. Excepto porque yo no le haba devuelto lo que haba robado para l. Todava lo llevaba conmigo. As que tema que Sandino avanzara ro abajo para intentar recuperarlo de mi cuerpo, vivo o muerto. No tena forma de saber a qu distancia me encontraba del punto en el que ca. El caudal del ro discurra rpido, crecido y desbordado por la lluvia. Supuse que me habra arrastrado varios kilmetros. Sandino y sus hombres no tenan caballos y, por lo tanto, tendran que ir a pie. Tambin emplearan tiempo en buscar mi cuerpo por las orillas del ro. Con suerte, creera que me haba

tragado el mar o que me haba quedado enredado en los juncos y las anguilas me haban devorado. Aunque sospechara que haba sobrevivido, si cruzaba el ro y retroceda con estos hombres a la ciudad de Perela, Sandino no se imaginara que hubiera podido dirigirme all, de vuelta a la direccin de la que provena. Mis rescatadores disponan de caballos, lo que significaba que viajara mas rpido. Decid que debera ir con ellos y que escapara cuando resultara seguro hacerlo. Tenemos que llegar a Perela antes de que anochezca dijo Graziano. Nos alojaremos en el castillo dijo Felipe, dirigindose a m. Es bastante probable que den alimento a un chico que desee trabajar en las caballerizas. El Maestro se acerc y me puso la mano en la frente. El tacto de sus dedos, finos y elegantes, era delicado. Todava ests medio aturdido por el golpe en la cabeza. Creo que deberas acompaarnos en uno de nuestros caballos hasta Perela. Te parece bien, Mateo? Asent. Los Borgia estarn all para recibirte? le pregunt Felipe. El Maestro se encogi de hombros. Quin sabe dnde est ahora o dnde estar Il Valentino? No es una de las funciones del prncipe la de ser comandante militar? Nadie sabe su ubicacin exacta. Ataca como una serpiente y, cuando se va, reaparece en el lugar en que menos se le espera. Era la primera vez que les oa hablar del prncipe Cesare Borgia, conocido como Il Valentino, aunque el nombre me era familiar. Y a quin no? La familia Borgia era conocida en toda Europa. Rodrigo Borgia ocupaba el trono de San Pedro y rega la Iglesia como Papa, bajo el nombre de Alejandro VI. Este malvado hombre, junto con sus hijos bastardos, los tristemente clebres Cesare y Lucrezia, pretendan dominar toda Italia. Su hija Lucrezia, una hermosa mujer de cabello claro, acababa de contraer matrimonio con el heredero del Duque de Ferrara. Yo haba asistido a la celebracin del matrimonio Borgia la pasada primavera en Ferrara, cuando me ocupaba de los negocios de Sandino. Su matrimonio haba servido de entretenimiento a ciudadanos y espectadores. No obstante, no todos los asistentes estaban a favor de la princesa, ya que muchos de los habitantes de Ferrara consideraban a la novia una mujer falsa cuyo padre, el Papa, haba pagado all Duque Ercole una dote considerable para casarla con su hijo mayor, Alfonso, el futuro Duque de Ferrara. Escuch murmullos y abucheos el da de su boda cuando avanzaba entre la muchedumbre. Una mujer hablaba del escudo ofrecido por el Rey de Francia a Alfonso como

regalo de bodas, diciendo: El nuevo escudo del duque porta la imagen de Mara Magdalena. No era ella tambin una libertina?. Muchos de los asistentes que rodeaban a la mujer se rieron, aunque algunos miraban inquietos por encima de sus hombros para ver si alguien se haba percatado que se estaban burlando de la casa Borgia. La venganza de los Borgia a los que ofendan a su familia era terrible. Pero el ambiente era festivo entre la muchedumbre y las ocurrencias se sucedan. Cuando la procesin entraba en la gran catedral para consumar la ceremonia del matrimonio, un susurro reson en la piazza: Deja que el novio rece lo bastante, para que su vida sea ms duradera que la del anterior marido, estrangulado por las manos de su propio hermano. De esta forma descubr que los hombres que me haban rescatado y con los que haba decidido viajar, tenan alguna conexin con Cesare Borgia. Pero en aquel momento consideraba que esto me resultara ms ventajoso que perjudicial. Cruzamos el ro por un pequeo puente de piedra y giramos hacia Perela. Era un lugar de paso popular y muchos caballos ocupaban la ruta entre el ro y el camino. El Maestro me haba colocado en su silla de montar, delante de l. Todava estaba envuelto en la capa de Felipe y escond el rostro en ella mientras l mostraba al guardin del Puente el pase que llevaba, firmado de puo y letra por la propia casa Borgia. Para cuando llegamos a la ciudad de Perela, ya haba tenido tiempo suficiente para pensar ms en Sandino y en lo que podra hacer. Ahora tena claro que no deba escapar a la primera oportunidad. Adems de abarcar Bolonia, Sandino tendra espas en los principales caminos que rodeaban la zona. Saba que yo haba descubierto que la familia Borgia le pagaba por llevar a cabo sus maquiavlicos trabajos. Si estos hombres, mis rescatadores, iban a alojarse en el Castillo de Perela, resultara seguro permanecer con ellos al menos durante un tiempo. Perela, un baluarte de los Borgia, sera el ltimo lugar en el que Sandino esperara que buscase refugio. No me buscara all. Al menos eso es lo que crea.

Captulo 5 Quiz sea un buen momento para que nos cuentes tu propia historia, Matteo. Haban transcurrido varios das en la fortaleza de Perela cuando me pidieron que contara la historia de mi vida. Una noche, despus de la cena, el Maestro me hizo seas para que me acercara mientras se sentaba cerca de la hoguera. Dej a un lado el lad que estaba rasgueando y se dirigi a m. Querras entretenernos esta noche, Matteo? Estoy seguro de que nuestros anfitriones querrn or cmo casi te ahogas bajo la cascada. El Capitn Dario dell'Otte, comandante de la fortaleza, y su familia nos haban acogido con afecto y nos haban alimentado bien. Y yo tena la impresin de que su hospitalidad era consecuencia de su condicin de gentes sencillas y acogedoras, y no tanto de que mi Maestro tuviera en su poder el pase de los Borgia. Perela era una ciudad muy pequea, poco ms que una gran fortaleza coronando una colina, con una granja y dos casas esparcidas alrededor. La fortaleza era un edificio bien construido, con altas y robustas murallas y una resistente puerta de entrada al castillo. De un lado, ofreca vistas a un desfiladero, en el que la tierra se extenda varios kilmetros cuadrados hasta un barranco. Las cocinas se encontraban ni la planta baja y el saln en la primera planta, donde se serva la comida y la familia pasaba el da. En la planta superior estaban los dormitorios del capitn y de su familia, y dos o tres cuartos de invitados. En ellos haban acomodado al Maestro y a sus dos acompaantes, proporcionndoles aposentos para descansar y un taller para guardar sus libros y materiales. Los pocos criados del Castillo dorman en las cocinas, y los hombres de armas, aproximadamente una docena, en habitaciones sobre el edificio de caballerizas en la parte posterior. A m me prepararon un colchn en el desvn. II Valentino, Cesare Borgia, gracias a sus astutas dotes de comandante militar, vio en la ubicacin de la ciudad un sitio clave entre Bolonia y Ferrara. En marzo de 1500, Cesare fue proclamado Gonfalonero de la Iglesia y Capitn general del ejrcito papal, con instrucciones de conquistar aquellas zonas de la Romagna que se escaparan del dominio papal. No obstante, su sueo iba ms all de imponer la autoridad del Papa en las zonas que pertenecan al Vaticano; quera todo para s. Italia estaba salpicada de ciudades prsperas e importantes: Ferrara, Imola, Urbino, Rvena y Bolonia. En los ltimos dos aos, todas las ciudades haban cado ante el poder de los Borgia, mediante asalto, asedio o artimaas. Ahora Il Valentino rega con firmeza la pennsula y tena a Italia agarrada por el cuello. Puesto que

deseaba que sus ciudades resistieran cualquier ataque, todas ellas deban ser inspeccionadas y sus fortificaciones reforzadas. Por ese motivo estaba en Perela el ingeniero elegido, Leonardo da Vinci. Aos atrs, el Capitn Dario dell'Otte haba resultado herido sirviendo en el ejrcito papal. Su lesin en la espalda le impeda cabalgar durante largos trayectos por lo que haba sido nombrado comandante de la fortaleza. Haba llegado al tranquilo remanso de Perela a disgusto, vindose a s mismo como un viejo veterano expatriado y, como nos dijo, resignado a morirse de aburrimiento hasta el fin de sus das. Pero entonces ocurri lo impredecible. A pesar de que su juventud ya haba quedado atrs, se haba enamorado de una joven del lugar, Fortunata, y, para su asombro, ella tambin de l. Nos coment que los aos que haba pasado aqu eran los ms felices de su vida. Encontraban su gozo el uno en el otro y en sus cuatro hijos. El hijo mayor, Paolo, de unos doce aos, era un muchacho fornido con la misma disposicin alegre de su padre. Tras l venan dos hermanas de mi edad, ambas nacidas el mismo dia, una ms extrovertida que la otra, como suele ocurrir en el caso de los gemelos y, a continuacin, un beb, llamado Dario como su padre. Toda la familia acoga a los visitantes con entusiasmo y me trataron como un husped en lugar de como a un criado. No me asignaron ninguna tarea. Los nios me tomaron como un nuevo compaero de juegos: Paolo, el mayor, me consideraba su camarada, alguien con quien poda practicar la lucha y los combates de justa. Estaba encantado con mi llegada. No haba muchos chicos de mi edad en los alrededores y nos hicimos amigos de inmediato; ignor mi actitud retrada y me convenci de que saliera afuera para entrenar con l como si furamos soldados. Prcticamente en cuanto lograba ponerme en pie, las nias me tiraban de los brazos para que jugara con ellas. Paolo, el hermano mayor, las apartaba con firmeza pero con buenos modales. Era su lder y obedecan sus palabras. Esa noche, cuando me pidieron que hablara, hizo que sus hermanas menores se sentaran en el suelo a escuchar la historia que demandaban con apremio. Y as lo hice. Pero ment. Tan slo fue una media mentira, ya que no deseaba admitir mis orgenes, adems de que mi miedo a Sandino me haca intentar dejar el mayor nmero de pistas falsas posibles. As que ment, instintivamente y con facilidad, adornando mi cuento con una pequea verdad para ensamblarlo todo. Slo pretenda ofrecerles un breve resumen de mi vida. Pero esa noche, una vez reunidos alrededor del fuego, mi historia fue creciendo mientras la contaba, como si fuera una hola de nieve que rueda colina abajo.

Les dije que era hurfano. Les dije que haba crecido en una granja muy lejana en las colinas pero que no recordaba su nombre. Cuando mis padres murieron, un malvado to ocup sus tierras y me hizo trabajar para l sin recibir nada a cambio. Tu granja estaba cerca de la montaa que tiene nieve en la cima durante el invierno? pregunt con impaciencia la ms parlanchina de las gemelas. Se llamaba Rossana y, al igual que su hermana, era muy guapa. Creo que s dije. Rossana asinti. Puedo ver esa montaa desde mi ventana. Es muy alta. Mam dice que es tan alta porque los ngeles viven all para estar cerca del cielo. Pero tiene que hacer mucho fro all, verdad? Haca fro cuando vivas all, Matteo? Viste algn ngel? Entonces el cielo es fro? Elisabetta, su hermana gemela, tirit. No me gusta pasar fro. Cuando vaya al cielo, me llevar una manta. Silencio, Elisabetta dijo su madre. Cogi al menor de sus hijos, Dario, que se estaba quedando dormido con el pulgar en la boca, y le sent en su regazo. El nio se abraz a ella y la madre le acarici la cabeza. Silencio, Rossana Deja que Matteo contine con su historia. No me importaba que las nias me interrumpieran. Me daba tiempo para pensar en mi prxima mentira. Los inviernos eran muy fros. Aprovech el hilo que Rosanna me haba dado y lo entretej en mi cuento. Nunca me proporcionaban suficiente alimento. Mis ropas eran finas y me obligaban a vivir en las dependencias de la casa principal, sin madera para encender un fuego. As que hace aproximadamente un ao, esper a que llegara la primavera y hu. Corriste muchas aventuras? pregunt Paolo ilusionado. S dije pero las relatar en otra ocasin. Me encantara salir de aqu y ver mundo dijo Paolo. Su padre se ri. Y dormir bajo un seto? T, que no puedes levantarte de tu cama calentita por las maanas? Vi que sus ojos pedan una historia interesante y me olvid de que deba ser cauteloso. Los habitantes de lugares tranquilos anhelan cualquier tipo de entretenimiento. Los vendedores ambulantes que viajan por el pas saben que sus clientes se alimentan de cualquier tipo de noticias. No importa que el incidente sea banal, no importa lo insignificante del acontecimiento, la gente est sedienta de

historias. Y aqullos que regalan chismes con su mercanca obtienen un mayor margen de beneficio en sus ventas. A los cuentacuentos se les suele alojar y alimentar de forma gratuita en posadas y castillos. He visto a damas comprar fardos de Le os y madejas de hilo para bordar, ms de los que podran utilizar nunca con tal de hacer que el vendedor siguiera hablando. As que, aunque omit toda mencin a viajeros o campamentos de viajeros, no pude resistirme a utilizar algunas de mis propias experiencias. Mi viaje me llev a muchos lugares dije. Estuve en Venecia, la ciudad cuyas calles estn inundadas de agua, y vimos las gndolas navegar por la laguna. Deambul por los muelles de embarque y vi barcos derramando su cargamento de sedas y especias de Catay y Arabia, y otros repletos de frutas poco comunes y manjares extraos que procedan directamente del Nuevo Mundo. Pase por las plazas pblicas de ciudades famosas, y presenci ejecuciones y carnavales. En Ferrara, visit las casas de mujeres y hombres poderosos. Qu mobiliario! Cmodas de roble dorado y madera de cedro, mesas cubiertas de telas de damasco con bordados de oro, frescos llenos de color y tapices en las paredes, estatuas de bronce y mrmol, cojines de satn de muchos colores. Y qu ropajes lucan! Deslumbraban la vista al contemplarlos! Las nias dell'Orte me rogaban que describiera las ropas y las joyas y yo saba por qu estaban tan interesadas. La fortaleza en la que viva la familia dell'Orte en Perela no estaba amueblada con grandes lujos. Un nico tapiz cubra una de las paredes del gran saln, pero el resto del interior slo estaba enlucido. Las ropas de las nias no estaban hechas de costosos materiales, ni seguan la ltima moda. Tanto las gemelas como su madre ansiaban escuchar cualquier detalle que pudiera proporcionar acerca de los peinados, zapatos y ropas de moda. Les describ lo que haba visto ese ao en Ferrara, en una de las celebraciones con motivo del matrimonio de Lucrezia Borgia y Alfonso d'Est. Se levantaron plataformas especiales en la calle para que la gente pudiera ver al clero y a los nobles y sus guardas al pasar. Sus atuendos y jubones eran de seda acolchada y se cubran de capas de terciopelo adornadas con armio. Llevaban guantes perfumados con pesados anillos en los dedos. De las manos de las damas caan cuentas de rosario con aroma a almizcle. Rubes, esmeraldas y perlas decoraban sus cuellos y cabellos. Lucrezia Borgia haba proporcionado a uno de sus juglares un vestido hecho de pao de oro y adornado con una larga cola, siguiendo la moda espaola. ste se lo puso y se pase por las calles tras la procesin, imitando la manera de andar de los nobles. En una mano portaba un abanico; en la otra, un largo bastn, pintado de rojo y del que colgaban pequeas campanas. En la piazza, el bufn sacudi el

bastn delante de las narices del Cardenal Ippolito, haciendo que las campanas sonaran, y no s e fue de all hasta que el cardenal sac una moneda de su portamonedas y se la lanz. Entonces ejecut sus bromas delante de la catedral, moviendo exageradamente las enaguas y acicalndose, para el beneplcito de la multitud. Y, Lucrezia Borgia, conocida por su mundano sentido del humor, ri y aplaudi sus travesuras. Esa noche en Perela, todos estaban reunidos en torno a m, escuchando con impaciencia lo que tena que contar sobre la mujer ms escandalosa de toda Europa. Es tan rubia como dicen? me pregunt Donna Fortunata. Es muy rubia respond. Su cabello es largo y, cuando lo mueve, brilla como el agua cuando el sol se refleja en ella. En una posada, escuch a un hombre, cuya esposa trabajaba como criada en el palacio, contar a todo el mundo que las sirvientas de Lucrezia tardaban dos das en lavar y acicalar su cabello. Lucrezia utiliza un preparado con azafrn y mirra, ambos muy costosos, y es por eso por lo que su cabello brilla como el oro. Adems, para mantener la blancura de su piel, mezclan las claras de seis huevos frescos, los bulbos de seis lirios blancos y los corazones de seis palomas blancas en una pasta con leche fresca. Se aplica este ungento cada mes. Pareca malvada? pregunt Rossana. Pareca... Hice una pausa para buscar en mi mente la verdad sobre este asunto, ya que no supondra ninguna diferencia con respecto a mi verdadera historia mostrar mi parecer sobre Lucrezia Borgia. Pareca joven y... y... balbuce dirigindome hacia Rossana, que me miraba fijamente con la boca entreabierta, los ojos brillantes, el pelo suelto sobre los hombros, y pronunci las siguientes palabras sin artificio alguno es casi tan hermosa como t. Se oyeron risas y mir hacia arriba, confuso. Si deseas cortejar a mi hija, Matteo, primero tendrs que hablar conmigo dijo el Capitn dell'Otte con burlona seriedad. Las mejillas de Rosanna se sonrojaron. Elisabetta tambin es muy hermosa dije rpidamente, intentando ocultar cualquier atisbo de vergenza, pero tambin porque era cierto. Los adultos se rieron a carcajadas. Ahora Matteo intenta cortejar a ambas nias con un mismo cumplido dijo

Graziano. Ms risas siguieron a este comentario. Es el tipo de ahorro que aprobara Felipe aadi el Maestro. Mi cara se encendi. No saba qu hacer. Cuando dije que Rosanna y Elisabetta eran hermosas lo hice simplemente porque cre que lo eran. Al ver que los comentarios y las risas se prolongaban en los invitados, me percat demasiado tarde de que haba cometido un error de protocolo. No saba cmo continuar. Las nias se daban codazos entre risas. Paolo, que tena ms autoridad sobre ellas que cualquiera de sus padres, las tranquiliz. Ya basta les orden. Dejad que Matteo prosiga su historia. Dicen que Lucrezia Borgia habla muchas lenguas dijo Donna Fortunata, animndome a que retomara el relato, y que tiene una mente gil, lo que la hace ms inteligente que muchos hombres. Pero que utiliza su ingenio para tramar y traer la ruina a la vida de los dems murmur Felipe. De repente, la habitacin enmudeci. Estbamos entrando en territorio peligroso. Record el autntico motivo por el que haba ido a Ferrara y supe que tena que encontrar una forma de llevar mi historia a un terreno ms seguro. El Capitn Dario dell'Orte tambin deba sentirse incmodo con el rumbo que haba tomado la conversacin. Como capitn a las rdenes de Cesare Borgia, era consciente del dao de cualquier palabra vertida en contra de su superior. Se saba que Cesare senta un extrao afecto por su hermana y que si llegaba a odos de Il Valentino cualquier comentario negativo sobre ella, las consecuencias seran nefastas. No hace mucho, en Roma, un hombre fue acusado de hablar mal de la familia Borgia; le cortaron fa lengua y la clavaron en la puerta de su casa. El Capitn dell'Orte se giro en su asiento y habl en voz baja a su esposa. Quiz debamos dejar que Matteo contine con su propia historia. Por supuesto. Donna Fortunata qued en silencio, pero sonri a su esposo para mostrar que no se senta ofendida. Yo coment que, de todas formas, no tena nada ms que aadir con respecto a esa parte de mi vida. Las ciudades, aunque resultaban interesantes, rezumaban

hacinamiento e insalubridad. Les cont que dej Ferrara porque prefera el aire fresco del campo y porque podra vivir de mi trabajo. En el ltimo lugar en el que estuve trabajando, extenda las redes y vareaba los olivos con un palo, como llevaba haciendo la gente desde la antigedad. Por eso mi piel es tan morena aad, recordando que mis rescatadores se haban percatado de que mi piel era clara para un viajero pero ms oscura que la suya. Con esta informacin esperaba dispersar cualquier posible duda persistente en sus mentes. El olivarero expliqu no era un buen patrn, as que decid partir de su lado. El da en que ocurri mi percance, haba ido al ro a pescar, ca y la corriente me arrastr. Paolo me pregunt por el moratn de mi frente; tena curiosidad por saber si me lo hice cuando ca en el agua. Le dije que no lo recordaba. Me percat de que cada vez que dudaba o detena mi historia, uno de los oyentes ofreca una sugerencia o incluso acababa la frase por m. De esta forma, podra asentir o negar sus comentarios segn me conviniera. No coment que fue el golpe de una porra lo que me hizo caer en el ro. No sabes nadar? pregunt Rossana. Paolo sabe nadar. S dijo {Elisabetta. Paolo sabe nadar muy bien. Te ensear y no volvers a estar en peligro nunca ms. S nadar dije, pero la corriente era implacable y... ... en un momento determinado, tu cabeza recibi un fuerte golpe dijo Graziano, proporcionndome una solucin. Debiste golpearte con una roca cuando caste en la cascada declar Paolo, satisfecho con sus habilidades de deduccin. Las nias asintieron. Pobre muchacho. Su madre, Donna Fortunata, se inclin hacia m y me acarici la cabeza. Y tambin ests muy delgado. Te alimentaremos. Me sent flaquear. No recordaba la caricia de una madre y sta me hizo sentir una emocin que nunca haba experimentado. La atencin y el inters de esta pequea familia me haban hecho vulnerable. Tragu saliva y volv al punto en el que haba dejado el relato: el golpe en la cabeza. S dije, as fue como ocurri. Abr la boca para continuar cuando el Maestro habl. Nombra el pez dijo.

Cmo? Dime el tipo de pez que estabas intentando atrapar en ese ro. Entorn los ojos. Por qu quera conocer esa informacin? Estaba intentando tenderme una trampa con su pregunta? Muchos tipos de peces le respond. Pens en los peces que haba pescado en ros y lagos cuando viajaba con mi abuela. Siempre nos detenamos cerca de un arroyo, ya que el agua fresca de la corriente encerraba poderes especiales. Tiene propiedades curativas que se transmiten cuando uno se baa en ella, la bebe, y la mira y escucha. Mi abuela poda detectar la presencia de agua incluso en caso de sequa en pleno verano apoyando la oreja contra el suelo. Entonces sealaba hacia el lugar en el que oa un arroyo fluir en el vientre de la tierra y cavaba para encontrar un manantial. Tena suficientes conocimientos sobre los peces como para nombrar algunos de los que haba comido en mis viajes. Percas, salmones, anguilas, truchas dije. Todos esos. El Maestro pareca sorprendido. Eso es imposible. Por qu? Por la naturaleza del flujo descendente de la cascada en el que pescabas; la que te atrap en su remolino. Es una barrera natural, por lo que impedira que determinadas especies se desplazaran ro arriba. Me encog de hombros y respond con la mayor tranquilidad posible. No saba exactamente qu pescaba. Slo esperaba encontrar algo para comer. Cogi el pequeo cuaderno que colgaba de su cinturn y lo abri. No estoy familiarizado con este lugar le coment al Capitan dell'Orte. Qu tipo de peces pescis en los ros de esta zona? De inmediato, Paolo y las nias entonaron los nombres de varios peces y el Maestro comenz a realizar anotaciones rpidas en su cuaderno. Entonces lo cerr, ajustando su pequea correa y hebilla, y lo dej a un lado. Se reclin y cerr los ojos, pero yo saba que no estaba dormido. Deba haber averiguado que la historia que narraba como propia no se sostena del todo. Mi historia estaba llena de agujeros, como la capa de un mendigo. Quizs era consciente desde el primer momento de que yo no era lo que pareca.

Captulo 6 Consideraba mi estancia en Perela como un pequeo oasis en mi turbulenta vida. Al principio no saba muy bien cmo comportarme con la afectuosa familia compuesta por el Capitn dell'Orte, su esposa y sus cuatro hijos. Mi forma de pensar no casaba con sus maneras. Mi experiencia del vasto mundo era mayor que la de Paolo, Rossana y Elisabetta, pero no me ayudaba en mi relacin con ellos. Nuestro fsico era distinto: yo era flaco y desgarbado, todos brazos y piernas, y ellos eran rollizos. Su madre me proporcion ropas para reemplazar las que llevaba, pero las mangas de la vieja tnica de Paolo eran demasiado largas y rebasaban mis muecas. Me haca parecer extrao y, de hecho, lo era. Mis modales eran poco sofisticados y toscos en comparacin con los suyos. La diferencia era especialmente notable en el caso de las nias que, aunque rondaban mi edad, eran ligeramente ms altas y mucho ms elegantes en todas sus formas. Ellas hablaban con educacin y respeto a los adultos. Por mi parte, iba en contra de mi naturaleza no hablar con franqueza. Mucha gente consideraba que hablar con franqueza era sinnimo de ser maleducado. En mi opinin, si uno era directo, ahorraba tiempo y evitaba malentendidos. En la mesa coman con pericia y con una lentitud deliberada. Yo, que haba conocido el hambre, no entenda por qu deba esperar cuando tena la comida delante. No tom nota de que sus modales en la mesa respondan a un patrn establecido hasta que observ las miradas fijas en m de los comensales mientras me echaba la carne a la boca tan rpido como poda. Rossana me ayud, colocando su suave mano sobre la ma, hacindome preguntas sobre mi estancia en Venecia, y demorando de este modo mi prxima arremetida al plato para agarrar otro trozo de carne. No acordamos nada, pero saba que me estaba guiando. As que miraba y escuchaba, y aprenda la forma en que tenan de dirigirse al otro, y cmo se comportaban. Paolo deseaba ser soldado como su padre ms que nada en este mundo y me haca practicar el arte de la espada y otras tcnicas militares con l. En nuestros juegos de justa me bata con facilidad, utilizando su lanza de madera para asestarme un gran golpe en el pecho. Al principio, me lo tomaba a mal y me enfurruaba, y me prometa no volver a luchar con l. Sin embargo, cada vez que caa, las nias me suplicaban que volviera a la batalla y Paolo intentaba

convencerme, por lo que al final me dejaba persuadir. Era su juego favorito. Rossana y Elisabetta aparentaban ser damas de alta cuna que otorgaban sus favores al valiente caballero que luchara por ellas. Rossana, la ms vivaz de las nias, siempre reclamaba que fuera su campen y ataba sus cintas alrededor de mi cuello. Pero pronto me molest por la constante humillacin de ser derrotado por Paolo. l no tena ninguna intencin de avergonzarme, beneficindose de su mayor fuerza y peso. Pero no era superior a m en todos los aspectos. Yo supla mi falta de volumen con velocidad y astucia. Y, adems, l tena una carencia en un campo que yo dominaba. Paolo llevaba a la cintura un pual, una pequea daga encajada en su cinturn como adorno. Desde pequeo, a m me haban enseado que los cuchillos eran para su uso y no para adornar el cinto. Un da, cuando se eriga sobre m blandiendo su espada y declarndose vencedor una vez ms, reaccion por instinto. Me incorpor rpidamente, saqu la daga de su cinto y le puse la punta en la garganta antes de que pudiera tomar aire. Mi accin ces sus alardeos. Tambin silenci los vtores de las espectadoras. Los ojos de Paolo se abrieron de par en par. Y vi algo que me emocion y asust a partes iguales: miedo. Paolo abri la boca. Mantuve la mirada fija en sus ojos. No poda saber lo que pasaba por su cabeza. Pronunci una palabra. Mi nombre. Matteo? Matteo! Otra voz me llam. El Maestro nos observaba desde el muro de la fortaleza, donde estaba supervisando las tareas de reparacin. Retroced y ofrec el mango de la daga a Paolo. Lo agarr. Le temblaban las manos. Lo volvi a colocar en su cinto. Se recuper del susto y reconoci mi superioridad con una reverencia. Las nias aplaudieron. Rossana salt de su asiento en el muro y corri hacia nosotros. En sus manos portaba la corona de bayas y hojas de rboles perennes que ella y su hermana tejan cada da para el vencedor. De rodillas, Caballero. Le corono como vencedor del torneo. Me arrodill ante ella y coloc la corona sobre mi cabeza. Mir hacia arriba y vi que sus ojos rebosaban lgrimas. Y, en ese momento, sent cmo nos invada el amor.

Paolo demostr su bondad y caballerosidad al no guardarme rencor por amenazarle con su propia daga. Su lanza y su espada eran de madera y, aunque las embestidas que me proporcionaba me dejaban sin aliento y hacan que la cabeza me diera vueltas, no tenan mayores consecuencias. Sin embargo, yo haba tenido su vida en mis manos. Y l haba visto en mi rostro el intento, aunque fuera por tan slo un segundo, de clavar la hoja. Pero Paolo, como el autntico caballero que era, se disculp por sus injustos juegos de justa. Dijo que estaba tan absorto en tener un compaero que no haba pensado en que estaba hiriendo mis sentimientos continuamente. A partir de ese momento, antes de comenzar nuestros combates, se aseguraba de estar en desventaja en algn modo para que nuestra pelea fuera ms justa. De esta forma, yo ganaba con tanta frecuencia como l. As transcurran los das en Perela, mientras pasaba el tiempo haciendo algo que nunca haba hecho en la vida: jugar. Probablemente tuve juguetes a una edad temprana, pero slo me recordaba vagamente como un nio que se tambaleaba en la superficie de un suelo embaldosado, con msica sonando de fondo. Al viajar de un lugar a otro, no tena muchas posibilidades de jugar. Mi funcin consista en llevar la cesta que contena nuestras Medicinas y remedios para su venta. Sola observar a otros nios divertirse con pelotas y palos, mientras permaneca con mi abuela compartiendo el da con las mujeres de las granjas que encontrbamos. Pero no tenamos dinero ni tiempo para tales trivialidades. Debamos dedicarnos a la venta durante tres estaciones del ao, y ahorrar y almacenar para poder sobrevivir la cuarta: el invierno. Cuando no estaba ayudando a mi abuela a recoger o preparar hierbas, recoga madera para la hoguera o cuidaba al caballo. Vivamos mejor que muchos de nuestros semejantes. Disponamos de un carromato en el que podamos refugiarnos si las noches eran desapacibles y que mi abuela poda conducir si estaba cansada. An as, por lo general, recorramos los caminos, los senderos de los bosques y las sendas musgosas a pie, hasta que mi abuela se quedaba sin aliento. Pero, en Perela y junto a Paolo, Rossana, Elisabetta y el pequeo Dario, aprend los juegos propios de mi edad. Tenan clases por las maanas, pero yo dije que no las necesitaba. Un da, me qued observando en la puerta de la escuela y comprob que las nias lean con facilidad y escriban sin vacilacin. Paolo estaba progresando en el aprendizaje del latn y del griego bajo la tutela del sacerdote local. Saba que mi falta de conocimientos se hara evidente inmediatamente si me sentaba entre ellos. Seguramente se reiran de m cuando supieran que no conoca las palabras que ellos podan corear con tanta fluidez.

Al Capitn dell'Orte y a su esposa les gustaba ver cmo aprendan sus hijos. Las nias reciban una buena formacin, aunque se prometeran en matrimonio muy pronto. La verdad es que deberan haberlo hecho mucho tiempo atrs, pero Donna Fortunata haba convencido a su padre de que esperara un poco. Sola bromear con l, dicindole que si pospona el compromiso, quiz las nias encontraran una pareja como la que ella tena. l slo finga protestar. Era evidente que adoraba a sus hijas y que se le rompera el corazn cuando llegara el momento de que ellas partieran a un hogar extrao, lejos de su atenta mirada. As que, cada da, los hijos mayores continuaban con sus lecciones previas al medioda, y yo, que no dominaba los libros, aparentaba que mis conocimientos eran ms avanzados que los que all se enseaban. Les cont que haba aprendido todo lo que tena que saber de mis padres, cuando vivan, y pasaba el rato entretenindome en las cocinas o las cuadras, o, con mayor frecuencia, observando al Maestro en su trabajo. l estaba supervisando la tarea de reconstruccin de uno de los muros por parte de los hombres de armas. A m me gustaba observar sus planos y ver cmo se materializaban en piedras y cemento reales. Me mantuve dentro de la fortaleza, con el fin de no ser visto fuera de ella por los trabajadores de la granja en caso de convertirme en objeto de posibles chismes. Pero, por lo que todos saban, haba llegado con el Maestro y formaba parte de su grupo. As fue como un da, de forma accidental, le o por casualidad hablar con el capitn de un proyecto secreto que Cesare Borgia deseaba llevar a cabo en tantos castillos como fuera posible. Haba estado en las cuadras con los caballos, porque, adems de perder a mi abuela, tambin echaba de menos la compaa del caballo que nos haba servido tirando de nuestro carromato durante muchos aos. El da era caluroso y me dirig a las vigas superiores para echar una siesta entre los fardos de heno amontonados. Me despert, y encontr al Capitn dell'Orte de pie justo debajo de m, con uno de los dibujos de mi maestro enrollado en su mano. Estaban discutiendo la construccin de una habitacin oculta, un lugar secreto, para que en caso de que el castillo fuera asaltado, una o dos personas pudieran ocultarse y salvarse. Haban ido a las cuadras, lejos de las miradas ajenas, en busca de intimidad. Era obvio que no deba formar parte de esta conversacin, pero no tena otra opcin. Permanec en silencio mientras decidan la mejor ubicacin. El Maestro le indic al capitn que en su construccin slo deban participar ellos dos y que nadie ms deba saber de su existencia. As lo haba ordenado el propio Cesare Borgia. Lo comprendo respondi el Capitn dell'Orte. Ni siquiera su esposa.

De ninguna manera. Pero he visto a su esposa le provoc el Maestro. Es difcil que un hombre le guarde un secreto a una mujer as. Es muy hermosa. Por eso mismo dijo el Capitn dell'Orte entre risas. Cuando estoy con Fortunata no perdemos el tiempo hablando de construcciones, ladrillos y mortero. Una noche, Fortunata pidi a sus hijos que demostraran sus destrezas de lectura a su padre. La mesa se haba despejado tras la cena, y los libros y pergaminos aguardaban abiertos a los nios. Mientras Rossana esperaba su turno, me pregunt: Sabes leer, Matteo? Por supuesto dije enseguida e, inmediatamente, antes de que me invitaran a leer, aad. Pero prefiero no hacerlo. Venga. Seguro que te resultara muy entretenido dijo Rossana. No todo es aburrido aprendizaje. Hay un montn de historias interesantes que leer. Ya conozco muchas historias presum. Para eso no necesito libros. En cualquier caso, la lectura y la escritura son oficios para artesanos. Cuando mis padres estaban vivos, mi padre encarg a un escribano la redaccin de nuestras cartas para que no tuviramos que molestarnos en coger una pluma. Tu padre? el Maestro me mir y dijo: Cuando narraste la historia de tu vida, Matteo, no nos proporcionaste mucha informacin sobre tu padre. Cmo se llamaba? Pietro dije inmediatamente. Un buen nombre dijo el Maestro lentamente. Mantena la mirada baja mientras hablaba. Mantena sus ojos fijos en el manuscrito que tena delante. Segu su mirada. Delante de nosotros, se desplegaba un rollo de pergamino. El escribano haba escrito su nombre al pie de la pgina. Un simple nombre que yo haba reconocido: Pietro. El Maestro cogi el pergamino y lo enroll, comprimindolo. Un muy buen nombre volvi a decir. Desde luego, una persona con un nombre tal debera leer y escribir con excelencia. Rode con la cuerda el pergamino y lo at. A continuacin, se puso en pie y lo coloc entre otros pergaminos en un estante alto. En cuanto pude, me excus y abandon el saln. Me dirig a la habitacin que me haban asignado en la parte superior de la casa.

Era un pequeo desvn con un tosco colchn que reposaba en una plataforma de madera. Me abrigu con las ropas de las que dispona y revis el morral que mantena oculto en el cinturn que me rodeaba la cintura. De repente, me percat de que no estaba solo. Me gir. El Maestro me miraba desde el marco de la puerta. Me habra visto revisando el morral escondido en mi cinturn? Qu ests haciendo? me pregunt. Me ir inmediatamente dije. Por qu? Para evitar una paliza. Nadie te va a pegar. Le mir. Un nio al que pillaban mintiendo siempre mereca un castigo. Dime por qu mentiste. Me encog de hombros. No lo s. Piensa en ello y dime por qu Se acerc a la ventana y mir al exterior. Esperar hasta que lo hagas. Le mir. No actuaba como si fuera a golpearme. Estoy avergonzado dije al final. De no saber leer muy bien? dijo el maestro, sonriendo. Tuviste la destreza suficiente para descodificar el nombre del escribano en ese manuscrito. No respond. La mentira corroe el alma dijo. Si se convierte en un hbito, quiebra las fronteras del espritu. Decir la verdad, aunque a veces resulta ms difcil, refuerza el corazn. La mentira alimenta la maldad de una persona. No tanto, pens para m. l nunca haba pasado hambre, nunca tuvo que robar para comer. La mentira me haba salvado el pellejo en muchas ocasiones. Pero no expres este pensamiento en voz alta. Cul es tu verdad, Matteo? Nunca le contara toda la verdad, pero s haba una cosa al menos que deba conocer. No es tanto la vergenza de no saber leer con fluidez dije, sino la vergenza de no conocer a mi padre. Baj la cabeza.

Soy un hijo bastardo susurr. Ah, es eso! dijo con una media sonrisa. Los bastardos llenan la mitad de las cortes de Europa y la mayor parte de la poderosa Roma. Nuestro patrn, mi mecenas actual, Cesare Borgia, es un bastardo. No es buen ejemplo para los bastardos. l ri. Ese tipo de bromas no se deben compartir con nadie. Es peligroso difamar a un Borgia. Es de origen noble. La cosa es distinta para aquellos de origen noble. Puede resultar incluso ms difcil para ellos. Tienen tanto que demostrar, tanto por lo que luchar. Y tanto que perder. Yo negu con la cabeza. Es vergonzoso ser un bastardo que no conoce el nombre de su padre. Tu madre te quera mucho, Matteo. Mi abuela nunca hablaba de ella as que no s lo que hizo con seguridad. Puede que la vergenza de mi nacimiento le hiciera odiarme. El Maestro se tom un tiempo antes de responder. En el silencio, o las chispas de la mecha de la lmpara, el ruido de una contraventana que se cerraba en algn lugar del edificio. l tena la mirada fija en sus dedos. Entonces habl detenidamente. Es inherente a una madre amar a su hijo, independientemente de que sea legtimo o no. No siempre dije, mostrando mi terquedad. No hay nada que hacer contigo! grit. No se te puede convencer. Me estremec. Le haba hecho enfadar. Lo siento comenc a decir. No quera molestarle. l neg con la cabeza. No me molestas. Me entristeces. Descans sobre sus codos y mir a travs de la estrecha ventana. Estas ventanas no disponan de cristales como las habitaciones de la parte inferior de la fortaleza, sino que estaban abiertas a los elementos, con una contraventana de madera que se cerraba cuando haca mal tiempo. Un pjaro, que volaba bajo, haba aterrizado en el alfizar. El Maestro retrocedi para no molestarle. Dirigi la mano al cuaderno de su cinturn, me llam la atencin, me mir y me dijo: Soy bastardo.

Me miraba fijamente. Soy bastardo repiti. Y su nombre? pregunt. Ah, s dijo. Leonardo da Vinci. Pero Vinci no es el nombre de mi padre. Vinci es un lugar. Yo ni siquiera tengo eso dije. Slo soy Matteo. l se gir, apartando su mirada de la ventana. Sintate en el colchn. Voy a contarte una historia dijo el Maestro sonriendo. Slo Matteo. Se inclin hacia el hueco de la ventana y comenz su relato. Haba una vez un buen hombre que llevaba su negocio de forma muy honesta. Un da, otro hombre le reproch, llamando la atencin a este hombre honesto, el hecho de que no fuera el hijo legtimo de su padre. Si uno nace fuera del matrimonio, se considera ilegtimo, dijo este hombre. El hombre honesto respondi que ilegtimo significaba ilegal y que no exista ningn hijo que no fuera legal. Cmo puede ser un nio, por s mismo, ilegal?, pregunt. Un hijo es un hijo. Nacido de la unin de un hombre y una mujer. Un hijo no es consciente, se preocupa ni tiene ningn control sobre las circunstancias de su concepcin. El hombre honesto declar por tanto que, segn la ley natural, era hijo legtimo de la especie humana. El otro hombre era el bastardo, porque se comportaba de forma ms parecida a un animal que a un hombre. No dije nada. Matteo, escchame. Ser legtimo es un... detalle tcnico. No significa que sea algo malo. Los hombres utilizan el trmino bastardocomo una maldicin. Pero, al utilizar este trmino, demuestran que ellos mismos no llegan a la categora de ser humano. Mi abuelo me llev a su casa y mi querido to cuid de m, y me he beneficiado ms de su educacin de lo que podra haberlo hecho con cualquier otro. l volvi a girarse hacia la ventana. El pjaro haba salido volando pero l segua mirando el punto en el que haba estado descansando. Cay en una de sus ensoaciones. Despus, se despert e inspeccion la habitacin. Esto no es apropiado dijo. Las noches se estn haciendo muy fras para que te quedes aqu. Puedes dormir en el suelo de mi taller, si lo deseas. Aunque partiremos en unos das. Tengo que inspeccionar el castillo de Averno. Es muy amplio y deber prestarle mucha atencin, por lo que estaremos all al menos un

mes. Has pensado en lo que deseas hacer durante el invierno? Yo negu con la cabeza. Entonces vendrs con nosotros por ahora. Habr tareas que puedas realizar para ganarte el pan. Lamentaba tener que abandonar la fortaleza de Perela. Hasta que no experimentas el amor y la amistad, no te das cuenta de lo vaca que ha sido tu vida. Pero saba que era la forma ms segura de salir de esa zona. Perela estaba muv cerca del campamento de Sandino y estaba solo. Puede que alguno de sus espas conociera mi historia y, si oa algo acerca de un chico que haba salido de la nada, comenzara a investigar. Mi corazn se inund de tristeza cuando mir atrs y les vi diciendo adis desde el muro de la fortaleza: Paolo, Rossana, Elisabetta, con el beb Dario izado a hombros de Paolo. Sus figuras se desvanecan conforme nos alejbamos. No haba sentido nunca un pesar tan grande al abandonar un lugar. Haban armado tal alboroto ante nuestra partida que poda sentir que me tenan afecto, al poner en nuestras manos una gran cantidad de pequeos regalos y hacernos prometer que volveramos cuando pasara el invierno. El Maestro haba dicho que poda continuar el viaje con l. En ese momento, no poda prever la enfermedad de Graziano ni la ausencia de Felipe. Pero, poco despus de llegar a Averno, sus dos compaeros se sintieron indispuestos para ayudarle con su trabajo. Trabajaba como criado a cambio de comida y alojamiento, y as fue como acab siendo su asistente cuando necesitaba ayuda.

SEGUNDA PARTE - LOS BORGIA La Romagna, Italia, invierno de 1502

Captulo 7 Mi corazn. Pareca no caber en el espacio entre mis costillas. Resonaba con tanta fuerza que cre que mi maestro, que caminaba detrs de m, siguiendo la luz del farol que llevaba para iluminar el camino, deba orlo. Detente, muchacho. Hablaba en voz baja. Cogi el farol y lo elev al nombre de la calle pintado en la pared. Calle de las almas murmur.S, ste es el lugar. Se introdujo en el callejn portando el farol con l. Me tuve que apresurar para alcanzarle. Mir a mi alrededor con miedo. Conforme recorramos la estrecha calle, la oscuridad se disipaba al elevar la luz del farol. Pero las sombras se sucedan al avanzar, arrastrndose bajo nuestros talones, atrayendo a los espectros que merodean en la noche para abalanzarse sobre los imprudentes. Hice el gesto que utilizaban los gitanos para mantener alejado el mal y, cuando descubr la mirada divertida del Maestro posada en m, esboc torpemente el signo de la cruz en mi frente, pecho y hombros. Se ri de m en voz alta, pero sin mala intencin. Guarda tus smbolos mgicos para evitar los peligros de este mundo, Matteo. El dao que un hombre puede hacer a otro en la batalla es peor que el que puedan infligir los espritus. Llegamos a una puerta abierta en un muro. No tena marca alguna, pero no era desconocida. La puerta del depsito de cadveres del hospital de la ciudad de Averno. Sujeta la cartera, Matteo. Me pas la gran bolsa que contena sus herramientas de trabajo, papeles,

pergaminos y tizas. Tan slo llevaba un corto perodo de tiempo con este grupo, pero saba que ese acto era un honor. Me coloqu la correa alrededor del hombro y sujet con cuidado la pesada cartera de cuero con ambas manos. El Maestro coloc el farol de manera que ste brillara en su propio rostro. Entonces llam a la puerta. Esperamos. A esas horas de la noche, el portero estara dormido o borracho en su puesto. Nadie vena a recoger a sus muertos tras la puesta de sol. El Maestro levant el puo y aporre la puerta. Los minutos pasaron. Alguien desplaz la rejilla. Una cara de pocos amigos nos miraba desde dentro. Dispongo de un permiso del juez para examinar los cuerpos de los muertos. El Maestro sac la orden del pliegue interno de su manga. La sostuvo en alto. Con quin hablo? A travs de la rejilla, el portero habl con el aire superior de los hombres de poca autoridad. Leonardo, ingeniero y... pintor. Del lugar conocido como Vinci. Vinci? Es la primera vez que lo oigo. Tambin traigo otro pase dijo el Maestro susurrando que me otorga entrada libre donde desee. Porta el sello personal de los Borgia. El hombre retrocedi. Il Valentino continu el Maestro, sin alterar la expresin de su rostro, Cesare Borgia, seguro que ha odo hablar de l. Acarici la ltima palabra de la frase, en lugar de enfatizarla. El responsable del depsito abri la puerta antes de que el Maestro pudiera tomar aire de nuevo. Hizo una reverencia tan profunda que su ceja casi toca los adoquines. Al pasar, el Maestro me gui un ojo. Mi corazn se elev. En aquellas primeras semanas como criado del Maestro, no siempre estuve seguro de conocer su humor. No estaba familiarizado con sus profundos perodos de reflexin, en los que apenas coma o dorma. An no me haba acostumbrado a su concentracin y sus preocupaciones.

Captulo 8 Habamos pasado a un pequeo patio. Nunca haba estado en un lugar como se. En el ambiente haba un olor rancio que el jabn, las hierbas aromticas y el incienso no podan sofocar. Era el hedor de la muerte. Las costumbres de entierro de los viajeros errantes eran distintas a las de los habitantes de las moradas. Si un jefe de los gitanos o un hombre o mujer respetable muere, su carromato o tienda se quema. De este modo, las posesiones de mi abuela se enviaron con su espritu al otro mundo. Mi abuela, que haba cuidado de m cuando faltaron mis padres, se prepar para el eterno descanso con las vestimentas tradicionales de su gente, baada en hierbas y flores. Las herramientas que utilizaba en su trabajo (su tarro de infusiones, sus cucharas y sus balanzas, y su recetario) se enterraron en una caja de madera junto al lugar en el que muri. Posteriormente, despus de su entierro, su carromato y el resto de enseres que posea se consumieron en las llamas. Una vez que mi abuela pas a mejor vida, rechac ofertas de cobijo del resto del campamento, ya que prefera vagar libre durante el da y refugiarme de noche con los perros bajo las ruedas de cualquier carromato para mantenerme caliente. Recuerdo estar hambriento constantemente a pesar de la amabilidad y el alimento proporcionado por el resto de familias. Mi estmago, siempre vaco, pronto oblig a mis manos a coger todo lo que encontraban para llenarlo. Una puerta de la cocina que se dejaba abierta, un puesto del mercado que quedaba desatendido, y yo me escurra ms rpido que un martn pescador en un lago. Nada comestible estaba seguro al alcance de mis manos. Y, para aquellos casos en los que la comida no estaba a la vista, pronto desarroll una destreza especial para abrir los cerrojos de las despensas. El hambre era un estmulo para el aprendizaje de las artes del robo. Precisamente fue mi talento para robar lo que llam la atencin de Sandino, que entr en mi vida e hizo que me uniera a su panda de bandidos. Por ello me vea ahora involucrado fatalmente en sus sendas de intriga y asesinato. El Maestro y yo esperbamos pasada la puerta de este lugar de muerte mientras el portero del hospital nos observaba con una mezcla de miedo y curiosidad en su mirada. Mi maestro dej el farol en el suelo y mir fijamente a las estrellas, murmurando sus nombres en voz baja:

Cstor y Plux, y la gran Venus detrs. Las otras podran ser...? Probablemente ha pasado la poca del ao en que ocupan esa posicin para el solsticio de invierno con la luna en esa fase. Sac un pequeo cuaderno que llevaba siempre en su cinturn y realiz algunas anotaciones en l. Su observacin de la luna y sus murmullos hacan que el portero se sintiera incmodo. Este sonido, que recordaba a un conjuro, y la gran capa del Maestro, extendida sobre los hombros contra el fro de la noche, le daban aspecto de hechicero. El portero se percat que no estbamos all para recoger a un familiar o a un ser querido, y que no llevbamos las vestimentas ni el equipamiento propios de la profesin mdica. Pero el terror que provocaba el nombre de los Borgia le impeda realizar ninguna pregunta. El portero toc la campana nocturna interior. El hospital de Averno estaba dirigido por los hermanos de la Orden de la Santa Compasin de Jess y, tras esperar unos minutos, un monje se aproxim por el claustro exterior. Se mova silenciosamente, calzado con sandalias. El gris de sus ropas se confunda con las sombras de la noche. La capucha del hbito le cubra la cabeza. Las antorchas encendidas estaban dispuestas a intervalos a lo largo del muro, proyectando oscuras sombras en su rostro. Este hombre se present como el Padre Benedicto, el monje encargado del depsito de cadveres. El Padre Benedicto nos mir con inters. A continuacin, cogi el pase de los Borgia y la orden del juez y los ley con detenimiento. Este documento, firmado por Cesare Borgia... Il Valentino, el Honorable dud quizs al pronunciar esa palabra?, Duque de Valentinois y Prncipe de Romagna, le proporciona acceso a los castillos y construcciones fortificadas de la Romagna y de otras zonas bajo su dominio. Que as sea. El Maestro inclin la cabeza. El monje despleg el pergamino. Ley con resolucin: Esta Orden ser de obligado cumplimiento para todos nuestros oficiales, gobernadores de castillos, capitanes, condottieri, soldados y sbditos, y para todos aquellos que lean este documento. POR LA PRESENTE NOTIFICAMOS QUE:Se ha encargado a nuestro querido Arquitecto e Ingeniero general, Leonardo da Vinci, que porta este pase, la inspeccin de los palacios y fortalezas de nuestros estados, para que podamos mantenerlos conforme a sus necesidades y su consejo.Es nuestra voluntad, y por ello ordenamos, que se permita acceso libre al anteriormente mencionado Leonardo da Vinci, sin someterle al pago de ningn impuesto o peaje, u otro impedimento, ni a l ni a sus acompaantes. ;Se acoger a todos

con amabilidad y se permitir a Leonardo da Vinci medir y examinar los elementos que as disponga.A este efecto, deseamos que se le suministren todos los materiales, hombres y provisiones que pueda requerir, y que se le proporcione la ayuda, la asistencia y el favor que demande.El monje elev la mirada. Esto no es una construccin fortificada. Sin embargo, ahora est bajo su dominio seal mi maestro. Somos muy conscientes de ello. El monje hablaba en voz baja. Se hizo el silencio. La brutalidad del rgimen del Prncipe Cesare Borgia y su aplicacin por parte del gobernador de Romagna, el General Remiro de Lorqua, se estaba haciendo popular en todos los rincones de Italia. Remiro de Lorqua, cumpliendo las instrucciones del prncipe de imponer la orden civil de forma local, mientras el ejrcito de los Borgia conquistaba y dominaba el resto de la regin, haba provocado un terror generalizado en toda la zona. Sus mtodos de tortura y ejecucin pblica intensificaron el miedo y el odio al nombre de los Borgia. El que osara oponerse de forma tan directa a un general deba ser un hombre valiente. Un monje valiente, ms valiente de lo que imaginaba. La ltima frase del documento Borgia, que no haba ledo en voz alta, rezaba: Que ningn hombre se oponga a este decreto a menos que desee provocar nuestra ira. Estara encantado de realizar una donacin a sus fondos sugiri mi maestro. Pero este monje era hermano de la Orden de la Santa Compasin, cuya reputacin tambin era conocida en muchos lugares. Establecida durante las Cruzadas por un devoto caballero llamado Hugh, seguan las normas dictadas por su fundador de cuidar de cualquier individuo que necesitara asistencia mdica. Este buen caballero, mdico, soldado, y santo en ltima instancia, no permita ninguna distincin entre hombre y mujer, civil y soldado, infiel y cristiano. Desafiando las flechas de ambos bandos, y sin recibir pago alguno por parte de ningn ejrcito, atendan a los heridos all donde caan en el campo de batalla. En el hospital, los monjes cuidaban al ms pobre de los pobres, a las vctimas de las plagas y la peste, a los mendigos y a las rameras. A diferencia de otros, no dejaban a nadie de lado, ni siquiera a aquellos cuya casa era la calle. Su vocacin era verdadera, a diferencia del clero secular que se una a la Iglesia para su beneficio personal. No haba soborno que pudiera corromper a este monje, ni amenaza que temiera. Estaba acostumbrado a caminar a diario con la muerte. Ignor la oferta de mi maestro y dijo:

Si se dedica al estudio de la ingeniera, qu inters le trae aqu? Acaso no es el cuerpo humano la pieza ms perfecta de ingeniera construida? le pregunt mi maestro. El hombre sostuvo la mirada del Maestro durante un largo momento y, al final, respondi: Entonces, cul es su objetivo? El estudio del cuerpo humano? S. A decir verdad, s. Soy ingeniero, y pintor. He odo comentarios sobre usted, Messer da Vinci le interrumpi el monje. Y sobre sus famosos trabajos. He visto su fresco de la ltima Cena en el monasterio dominico de Miln, y su tabla de la Virgen con el Nio y Santa Ana en la Iglesia de la Anunciacin en Florencia. Las imgenes que ha creado son obras maestras... con la gracia de Dios. Ah! exclam el Maestro mirando al monje y, a continuacin, pregunt pensativamente. Le interesa la forma en que el hombre puede ilustrar las Escrituras, a travs de las artes visuales? Messer da Vinci respondi el monje, se dice que sus obras contienen muchos cdigos y smbolos, y que debemos indagar en ellas para averiguar su verdadero significado. Mi maestro no pronunci palabra, as que el Padre Benedicto prosigui: Las explicaciones de estas obras, ofrecidas por los hermanos de los monasterios, son propuestas como meditaciones teolgicas. En la ltima Cena, los apstoles se representan en poses de asombro e incredulidad tras la acusacin de que uno de ellos traicionar a Nuestro Seor. Sin embargo, se podra decir que la fuerza que emana de Cristo tambin es espiritual. El Maestro no coment esta interpretacin de su trabajo, pero inclin la cabeza como muestra de que escuchaba con atencin. Y, en la tabla de Florencia, la representacin de Santa Ana, con la Virgen y el Nio, describe el concepto de la Trinidad. Me llam la atencin el hecho de que el conjunto se presentara en forma de pirmide y que, en su base, se mostraran slo tres de los pies de las figuras adultas, indicando estos factores la Trinidad. Adems, podemos ver que la Virgen, temerosa de la seguridad de su hijo, intenta protegerle en su regazo del peligro al que se va a enfrentar. Asimismo, la expresin de Santa Ana indica que es consciente de que el Nio debe cumplir con Su destino para alcanzar la Salvacin de la Humanidad. Posteriormente, se puede observar el desafo de la representacin de la interaccin entre Cristo y sus apstoles en el fresco, y entre las tres figuras en la tabla.

Considero asombrosa la fuerza dinmica del movimiento en su dibujo. He llevado a cabo estudios de distintos aspectos mi maestro pareca deliberar y dudar antes de responder. Muchos, muchos bocetos de distintas poses. Las manos de Cristo en la ltima Cena, cuando intenta alcanzar el plato en el mismo momento que Judas. El brazo de la Virgen... Intentando reproducir la forma de los miembros, considerando con el mayor cuidado todas las opciones... Dej que su voz se atenuara con un matiz interrogativo. Si. Comprendo que su trabajo requiere mucha reflexin. El Maestro pareca identificarse con estas palabras. Asinti lentamente y esper. Dira prosigui el monje que gran parte del impacto procede de la agrupacin de las figuras y dentro de esa disposicin, de su representacin en las distintas acciones. Por tanto, entiende que la representacin y composicin de estas sagradas figuras dependen de mi estudio de la anatoma. Sera imposible lograrlo sin l. El Maestro haba llevado al monje al terreno deseado. El monje lo reconoci con una leve inclinacin de la cabeza. Mi maestro adelant su causa: Asimismo, mi inters por la anatoma implica ms usos que la representacin realista de las figuras, humanas y divinas. Para la medicina, resulta de gran valor el examen de los cuerpos de aqullos que han muerto. Es el mtodo para descubrir qu provoc su muerte. Dios provoca la muerte dijo el monje con firmeza. Por supuesto, Padre Benedicto. Pero la muerte se puede posponer. Seguramente su trabajo en este hospital se lo ha demostrado. Cuando el Divino Creador le llama a su Gloria, su tiempo en este mundo se acaba. Ningn mortal puede cambiar eso. No obstante persisti mi maestro, ayudar a prolongar la vida slo puede ser un acto positivo. Nadie puede engaar a la muerte. Dios ha designado el lugar y la hora. La Biblia dice: No se conoce el da, ni la hora, en las que Dios llamar a nuestras almas. No deseo desbaratar los planes del gran Creador replic el Maestro. La investigacin engendra conocimiento y el conocimiento es beneficioso para todos. Se podra decir que no estamos destinados a saber mucho. El hombre comi del rbol del Conocimiento del Bien y del Mal, y fue expulsado del Jardn del Edn. El conocimiento puede ser peligroso.

El conocimiento puede ser peligroso. Fue la primera vez que escuch esa frase. Volvera a pensar en ella posteriormente cuando esta verdad se hiciera evidente ante m de forma ms brutal. Mi maestro hizo un gesto con sus manos, pero no respondi. El monje pleg lentamente los documentos oficiales y se los devolvi al Maestro. Sac una de las antorchas de su soporte en la pared y les indic que le siguieran.

Captulo 9 Entramos en el depsito. Atravesando el claustro. Bajando muchos escalones. La sala a la que llegamos era subterrnea, con techo de arcada baja y suelo ornamentado. Haca un fro terrible. En mitad de la pared haba un mostrador que rodeaba la habitacin. Bajo l se guardaban las escobas, cubos, fregonas y materiales de limpieza. Sobre l, apilados ordenadamente, haba tarros de ungentos, cajas de especias y paos doblados de preparacin para el entierro. En un lado, se amontonaban toscos caballetes y tablones. Se haban levantado dos mesas en mitad de la sala. Las sbanas cubran aquello que yaca sobre ellas. Los muertos recientes ya han sido recogidos por sus parientes antes de la puesta de sol. Salvo un hombre y una mujer. Creemos que estos dos cuerpos no sern reclamados. Las sbanas de lino que se utilizaban como sudarios haban sido lavadas y planchadas recientemente. El Padre Benedicto cuidaba bien de sus responsabilidades y trataba a cada cuerpo con respeto. Era evidente que los monjes del hospital de la Santa Compasin no medan su misericordia como hacan otros religiosos. El cuerpo es de una mujer que muri tras dar a luz ayer. Podramos verlo? El monje nos condujo a la primera mesa. Descubri la cabeza. Esta joven era prostituta. Trabajaba en las calles junto al ro, aprovechando el trfico de barqueros, arrieros y comerciantes de esta ndole hizo una pausa en su explicacin . Es muy probable que est infectada. El Maestro observ a la joven. Haban peinado su cabello y ahora caa suelto a ambos lados de su cabeza. Pero an estaba hmedo, como si siguiera enmaraado con los sudores del parto. El hambre marcaba su delgado rostro. Y su hijo? Naci muerto? El monje seal el pequeo fardo entremetido en el costado de la muchacha. Mi maestro me mir, dud, neg con la cabeza. El monje volvi a cubrir con cuidado a la chica. Se dirigi a otra mesa. Quiz sea un vagabundo. Se le encontr medio muerto en las montaas.

Un pastor de la colina, que traa su rebao a pastos ms bajos para el invierno, descubri a este anciano desplomado en un flanco del camino. El pastor sinti que an haba un atisbo de vida en el cuerpo del anciano y, por compasin, carg al hombre a su espalda y le transport casi diez kilmetros al hospital. El hombre haba muerto mientras dorma esta maana. Qu enfermedad reclam su vida? El monje se encogi de hombros. No se quejaba de nada en concreto, tan slo de un debilitamiento general. El latido de su corazn no era fuerte. Dej de latir al cabo de un rato. Era muy viejo. Puede que sa fuera la causa, simplemente. Puede ser dijo el Maestro inmediatamente. Me gustara examinarle. Sera posible? El monje asinti. Identific el inters creciente en la voz del Maestro. Se poda percibir un dbil gesto de desagrado en su rostro. Mi maestro no pareci percatarse de ello. Era algo que estaba descubriendo acerca de l. Poda desprenderse con bastante rapidez de los matices de la emocin humana comn. Esto ocurra especialmente cuando se implicaba en algn aspecto relativo a una investigacin o un problema cientfico. Su trabajo exclua cualquier consideracin con respecto a los sentimientos de los que le rodeaban. Y en raras ocasiones se excusaba o justificaba su comportamiento. Era como si se hubiera obligado a dedicar toda su energa a una materia y no fuera consciente de que los dems no compartan su obsesin. Puedo comenzar mi trabajo, o hay algo ms que deba hacer con este hombre? Todos han sido confesados. Y lavados? El monje nos mir con frialdad. En este hospital no esperamos a que nuestros pacientes mueran para lavarles. Los hermanos y las buenas hermanas que nos ayudan, lavan a todos los enfermos cuando llegan, independientemente de cul sea su enfermedad. Perdneme, Padre por fin el Maestro haba captado el tono de voz del monje. No pretenda difamar a su hospital. Cogi el bolso de cuero que colgaba de mi hombro y lo deposit en el mostrador. Lo abri y sac un fardo macizo envuelto en gamuza. Entonces, desenvolvi el fardo. Vi cmo el monje frunca el ceo. Cuando estuvo desenrollado, pude ver que en toda la longitud de la gamuza se

haban aadido pequeos bolsillos de distintos tamaos cosidos dentro del rollo. Cada una de estas oquedades contena un cuchillo. Yo saba de cuchillos. Soy gitano. Pero nunca haba visto cuchillos como estos. Algunos tenan la hoja larga, otros eran cortos. Unos presentaban esbeltas hojas que se curvaban al salir del mango mientras que otros parecan dagas con malignas puntas. Todos tenan el filo cortante afilado. Los mangos tenan una forma propicia para un agarre tanto zurdo como diestro. Estaban hechos especialmente para los dedos del Maestro. Creados especficamente para este propsito. Envuelta en un pao de lino haba una pequea piedra de amolar y, junto a ella, una bota que contena un poco de agua. El monje carraspe. Har que se lleve este cuerpo a otra sala donde podr trabajar sin interrupciones. Ser lo mejor. El maestro enroll el morral de cuchillos de cuero y se lo meti bajo el brazo. Gracias, Padre Benedicto. Podra disponer de una mesa auxiliar, por favor? levant el bolso y se gir hacia m. Matteo, trae el farol y uno de esos cubos de debajo del mostrador. El monje se detuvo antes de dejarnos solos. El nombre de este hombre. Quiz desee saberlo. Se llama Umberto. Aparecieron dos asistentes. Transportaron la mesa con el cuerpo del anciano, Umberto, que an descansaba sobre ella, a una sala contigua ms pequea. En aquel lugar, tambin montaron otra mesa de caballete, con un gran candelabro, una palangana, una jarra de agua limpia y algunos paos. Mi maestro les dio unas monedas y abandonaron la sala. Estbamos solos con el cadver. Estaba temblando. Mi maestro se inclin. Su rostro qued al nivel del mo. Puso sus manos sobre mis hombros. Escchame con atencin, Matteo. No hay que temerle a la muerte. El espritu se ha marchado. Este hombre ha sido confesado por un santo sacerdote. Su alma ha partido al encuentro de su Creador. Esto dijo sealando el cuerpo que yaca en la mesa no es ms que un contenedor en el que mora el espritu. Ya no es til para el hombre que una vez vivi y respir en l. Mis ojos oscilaban a ambos lados mientras l mantena su mirada fija. Su doctrina no se pareca a las verdaderas enseanzas de la Iglesia Catlica. Hasta yo,

un viajero ignorante, me haba percatado de ello. El alma est ligada al cuerpo y, aunque el espritu se separa con la muerte, no necesitamos el cuerpo para nuestra resurreccin? No extraer ninguna parte del cuerpo me tranquiliz el Maestro. Umberto ser enterrado en su integridad, para la Segunda Venida de Cristo. Pero poda ver la mano de este hombre saliendo de debajo del sudario. Y el mundo de los espritus no era lo nico que me provocaba un temor estremecedor. Sus uas estaban sucias y eran largas, amarillas y curvas, como el colmillo de un viejo jabal. Me recordaban las de otro hombre. Sandino, que se dejaba las uas del pulgar largas y las afilaba hasta que alcanzaban el aspecto de unas grandes garras puntiagudas. Meses atrs, en Ferrara, le haba visto utilizarlas para sacarle los ojos a un hombre. El Maestro retir la sbana. Entonces vi el cadver. Todo l. El rostro. El pecho. El torso. Los mechones de vello pbico. El pene flcido entre sus piernas. El Maestro sigui mi mirada. Un rgano con un aspecto tan insignificante... y origen de tanta miseria. Sostena su cuchillo en la mano. Durante un momento, pens... l me mir a la cara. No deberas estar tan preocupado, Matteo. Le volvi a subir la sbana, dejndola en la cintura. En este momento, estoy investigando las causas de la muerte en la vejez. Deseo observar el funcionamiento interno de este cuerpo, aquellas partes cercanas a su corazn. Quizs pueda determinar por qu dej de funcionar. El Maestro coloc su cartera de cuero en la segunda mesa. De ella extrajo muchos enseres: otro farol ms pequeo, instrumentos de medicin, papel, tiza. El Maestro desenroll el morral de cuchillos.

Captulo 10 Coge el cubo y orma en l. Mi maestro me pas un trozo de pao. Emppalo y despus escrrelo un poco para que no chorree. Le mir fijamente. Por qu? Inclin la cabeza a un lado. Preguntas por qu, Matteo. Eso es bueno. Te lo dir. Es para que lo utilices como mascarilla de aire. Me qued sorprendido. Finalmente, consegu tartamudear: Buscar el retrete y lo har all. l sonri. Muy bien. Te contar ms cuando vuelvas. Me temblaban las manos cuando agarr el pao e intent orinar sobre l. Cuando el Maestro me acogi en su grupo y me aliment, le consider una persona bondadosa. Ahora empezaba a pensar que haba dado con un loco. A un autntico viajero le resulta gravemente impuro tocar cualquier tipo de excremento humano. Los deshechos corporales deben disponerse lejos de las viviendas, evitando de este modo cualquier contacto que pueda conducir a su ingesta, mediante el tacto o por el aire. Los que habitan en casas visten costosos ropajes, pero estn acostumbrados a utilizar un orinal y, a continuacin, llevarse un trozo de comida a la boca, comer y hasta chuparse los dedos sin haberse lavado las manos antes. Se me revolvi el estmago con slo pensar en ello.Esperaba que respirara mi propia orina por la boca! No podra hacerlo. En cualquier caso, mi rgano no funcionara adecuadamente para empapar el trozo de pao que me haba proporcionado. Volv a pensar en huir. Pero, cmo podra hacerlo? Casi con toda seguridad, el guardin de la puerta no me dejara salir libremente a la calle fuera de los muros del hospital Me preguntara por qu no esperaba a mi maestro; quiz incluso le alertara de mi huida. Entonces, el Maestro pedira una explicacin. Qu excusa podra darle para que no sospechara de m? l, con su gran conocimiento, estara al corriente de las normas de los viajeros relativas a las funciones corporales y deducira el motivo por el que haba actuado de forma tan extraa.

Sea como fuere, si escapaba de ese lugar, tendra que salir de Averno y de la regin circundante. Adems, me senta seguro aqu. Haca unas semanas que mi maestro me haba rescatado de la cascada y me haba devuelto la vida. Cada da que transcurra, estaba ms seguro de que Sandino haba abandonado esta zona. Quiz pensara que haba escapado de sus manos o, lo que es ms probable, que haba muerto ahogado el da en que me golpe y ca al ro. Cuando consideraba todo esto, tambin tena en cuenta que estaba ms seguro con el grupo del Maestro, a pesar de sus extraas maneras. En ese momento, trabajaba al servicio de Cesare Borgia y llevaba su pase. De esta forma, yo tambin estaba bajo la proteccin de los Borgia y resida fundamentalmente en sus propiedades. Pensaba que era el nico lugar en el que Sandino, sabiendo que yo conoca el hecho de que estaba bajo las rdenes de los Borgia, no me buscara. Creera que habra intentado poner tanta distancia de por medio como fuera posible con cualquier contacto de la familia Borgia. Estaba ms seguro ahora que si me hubiera escondido en las colmas o en los bosques, en los que el jefe de los bandidos me estara buscando con sus hombres y perros para recuperar lo que le haba robado. El lquido sali de m en un chorro dorado, cayendo en el pao. Cerr los ojos al escurrir el lquido sobrante. Llev con gran desgana el pao empapado al Maestro. Haba estado trabajando en mi ausencia y haba vaciado su bolso de cuero y dispuesto sus contenidos en una metdica lnea en la segunda mesa de caballete. Cuadernos, papel, pluma, tinta, lpiz, carboncillo, tizas, trozos de cuerda, botellas y frascos de lquido, polvos y ungentos. Adems de los cuchillos, haba instrumentos tcnicos, tijeras de extraas formas y una pequea sierra. Vert agua limpia de la jarra en la palangana, sumerg mis manos en ella y me las frot frenticamente en un pao. Vaci la palangana en el cubo. Vea cmo el Maestro observaba cada uno de los pasos que realizaba mientras colocaba la almohadilla de tela con orina en un pao de lino y lo moldeaba para adaptarlo a la parte inferior de mi cara. Toma aire por la nariz y sultalo por la boca. Tus vas nasales te ayudarn a filtrar las impurezas del aire. No puedo respirar mi propio pis! Tu orina est limpia. Es tu propio deshecho. No puede hacerte dao dijo el Maestro rindose. Tambin me he percatado de que ayuda a neutralizar el olor de los cadveres. Entonces, por qu no lleva usted tambin una de stas? Sola hacerlo en el pasado, pero me dificultaba la visin. De todas formas, me

di cuenta de que cuando trabajo, me olvido del olor. Es curioso, verdad? Que tu mente llegue estar tan ocupada con algo que tus sentidos no puedan registrar su efecto. Pero, fjate! Abri la boca y espir, dando un largo suspiro. Una bocanada de vaho blanco se materializ inmediatamente delante de su rostro. Hace tanto fro en esta habitacin que el cuerpo tardar en descomponerse. No deberamos tener problemas con los olores rancios esta noche. Ajust la almohadilla sobre mi nariz y boca. Me amordac como me mostr, pero l ci adems el pao con cuerdas a la parte posterior de mi cabeza. El cido de tu orina te proteger de cualquier elemento daino liberado en el aire cuando salgan de este cuerpo A continuacin, con un atisbo de risa, aadi. Y el escozor en tus ojos indica que no deberas desmayarte. Me percat de que llevaba en su cartera varias velas y las haba sacado y dispuesto alrededor de la mesa. No eran velas baratas de sebo, sino que estaban hechas de cera de abeja de gran calidad, ardan sin originar mucho humo y perfumaban el aire. Haba depositado el pesado farol exterior en el suelo. Me pas el farol ms pequeo con pantalla de cristal que haba trado con l. Mantn este farol cerca de mis manos, Matteo. Tienes la altura precisa para esta tarea. La iluminacin es esencial. No es una mera casualidad que te haya pedido que me acompaes esta noche. Te eleg porque vi que eres competente y tienes mucha determinacin. Acrcalo y mantenlo derecho. S que puedes hacerlo. De esta forma, me lig a l mediante confianza y elogios, fuertemente, tal como las cuerdas sujetaban el pao a mi rostro. El Maestro le quit el tapn a una pequea botella y verti una pequea cantidad de lquido de olor acre en un pao. Con l, limpi el pecho del hombre. A continuacin, eligi un cuchillo. Lo presion contra la piel del hombre con fuerza. En primer lugar, hizo dos cortes en forma de y Para ello, insert la hoja del cuchillo en la parte delantera de sus hombros y abri una hendidura en diagonal hacia el centro para que estos dos cortes se unieran en la base del cuello. La piel se abra con bastante facilidad, lo que no me sorprendi. Hubiera dicho que no era la primera vez que lo haca en cuanto le vi comenzar su trabajo. Este tipo de tarea requiere una labor artstica mitad tcnica, mitad intuitiva. Mi abuela poda despellejar un conejo en medio minuto. Y la piel de este hombre, Umberto, era vieja, con una consistencia que recordaba ms a pergamino que a vitela. Se separaba fcilmente bajo la hoja del cuchillo. Posteriormente, el Maestro realiz una larga incisin desde la unin de la V,

deslizando la punta del cuchillo hacia el ombligo del hombre. A continuacin, seleccionando una herramienta distinta, comenz a separar la piel de la carne para desplegarla a ambos lados. No haca mucho que habamos visitado la plaza del mercado de un pueblo cerca de mola, en la que un hombre iba a ser despellejado. Haba sido miembro de la resistencia cuando el dominio de Cesare Borgia se extendi a Urbino y mand perseguir al Duque Guidobaldo. Il Valentino haba tomado Urbino y cualquiera que fuese descubierto ayudando al Duque Guidobaldo sera castigado. Como ejemplo para los dems, este prisionero iba a ser ejecutado en pblico. No obstante, se orden que fuese torturado antes, al estilo del gobernador de la Romagna, Remiro de Lorqua. Las calles prximas al mercado estaban tan atiborradas de gente que no haba podido evitar la visin del cuerpo del hombre, despellejado hasta revelar la carne viva bajo su piel. El ruido generado por la muchedumbre no consegua apagar sus gritos y splicas de piedad. Contrastaba con la imagen del anciano, Umberto, que reposaba sobre la mesa sin protestar, dignificado por su muerte. De repente, me percat de que se era el motivo por el que el Padre Benedicto, el monje del depsito, nos haba informado acerca del nombre de este hombre. Lo hizo para que furamos respetuosos con la persona de Umberto, quien, aunque muerto, ocupaba su propio lugar en la creacin. Observ el trabajo de mi maestro. Despleg la piel a ambos lados, revelando as las costillas, con su capa de tejidos humanos. Volvi a utilizar un pao, esta vez para limpiar las partes expuestas. A continuacin, cogi un pequeo serrucho y atac la caja torcica. Poda parecer una paradoja; diseccionar a un hombre siempre era un acto de carnicera, pero el Maestro lo haca con gracia y consideracin. Distingu un ruido cuando comenz a serrar los huesos a cada lado. Era poco comn y nunca lo haba escuchado. Pareca ms cruel que las lgrimas de un perro ante un pedazo de carne, ms visceral que el sonido de un hombre hambriento que arranca los miembros a un pollo. Sangre. La cabeza me daba vueltas. Respiraba con dificultad. El olor acre de mi propia orina se me agarr a la garganta. Tos y recobr el sentido. Mi maestro me sonri y me mir directamente a los ojos. El mareo se te pasar susurr. Tranquilzate. Me aproxim a la mesa. El Maestro haba alcanzado el centro del cuerpo. Entonces, se qued inmvil.

Estaba observando con atencin algo que sostena en su mano. Un rgano carnoso y parduzco, pesado y compacto. Era el corazn de Umberto. La carne temblaba. Mi propio corazn temblaba como respuesta. Mira dijo. Mira, Matteo. Me tambale, pero l pareci no percatarse. ste es el corazn. Hace tan slo unas horas lata, como los nuestros en estos momentos. Asent para darle a entender que lo haba comprendido. No es tan maravilloso, verdad? S que lo es dije, con la voz apagada por la mscara. Y, an as, los hombres no podemos vivir sin l. Continu como si no hubiera odo mi respuesta. Me di cuenta de que no estaba hablndome a m en concreto, sino que ms bien meditaba en voz alta. S, es vital, porque una herida en el corazn implica la muerte, mientras que uno puede sobrevivir sin un miembro... Eso lo saba. Un hombre puede existir sin un brazo o sin una pierna. Una vez vi un hombre sin brazos ni piernas. Se ganaba la vida contando historias. Apuntalado en una silla y envuelto en una vieja manta, narraba relatos al atardecer junto a la gran fuente de los jardines pblicos de Bolonia. Quiere averiguar por qu dej de latir el corazn? pregunt. Tambin me gustara saber cmo empez a latir. No comprenda qu quera decir con esto. Se refera a cmo comenzaba una vida? Era evidente que deba saber cmo se hacan los nios. Incluso yo lo saba, an siendo un nio. Lo haba visto con bastante frecuencia con los caballos en los campamentos de gitanos. Cada ao, en poca de apareamiento, se llevaba un semental para cubrir a las hembras. Muchos gitanos se reunan para este acontecimiento y pagaban para que un semental determinado fecundara a sus hembras. El macho de todas las especies dispone del rgano preciso para esa funcin y para ello se le otorg. Funciona de forma bastante similar entre un hombre y una mujer. Mi abuela me lo explic. La semilla procede del hombre. Dentro de la cavidad del cuerpo de la mujer, hay una cmara en la que el beb crece hasta la hora de su nacimiento. El hombre debe plantar su semilla en la mujer. Esto ocurre cuando se acuestan juntos y el hombre entra en la mujer. Este acto resulta muy placentero. Puede ocurrir que slo lo hagan una vez, por

inconsciencia, lujuria o amor, y se forme un nio. Y una vez formado no se puede deshacer. Sin embargo, puede que las mujeres y los hombres lo hagan muchas veces y no se engendre un hijo. La copulacin no basta para traer al mundo hijos que gobiernen y mujeres que les cuiden. Aunque mi abuela venda Medicinas a mujeres desesperadas por concebir, ella saba que los vientres de algunas de ellas nunca daran fruto. Y todo el dinero y el poder del mundo no podran garantizar tener un hijo por el mero hecho de desearlo. El Rey de Francia haba pedido al Papa que anulara su matrimonio porque su primera mujer no poda darle un heredero. El Maestro volvi a hablar. Cuando no existimos, en qu momento comenzamos a ser? No poda responder a esto, porque no entenda su forma de pensar. Tampoco entenda lo que deca ni la intencin que subyaca bajo sus palabras. S prosigui. Eso es lo que me gustara saber. Pero, por el momento, me contentar con descubrir cmo dej de moverse este corazn. El Padre Benedicto nos lo dijo murmur. Fue la voluntad de Dios. Estos conductos de aqu dijo mi maestro sealando con un dedo ensangrentado son los ms importantes para su funcionamiento. Cmo lo sabe? He diseccionado cuerpos de animales, por mi propio inters... y he realizado trabajos de este tipo en restos humanos anteriormente. Llegado este momento, ya haba descubierto que tena experiencia en realizar disecciones en humanos muertos. Supona que deba haberlas practicado en criminales ejecutados por sus fechoras y que, por lo tanto, aunque fueran tiles para estudiar anatoma y aplicarla a la pintura o la escultura, no seran de mucho inters para la investigacin de la causa de la muerte, puesto que sta respondera al mtodo empleado por el ejecutor. Creo que podemos concluir que lo que hizo que el corazn se detuviera fue la avanzada edad de este hombre. Los conductos se han estrechado y la sangre se ha detenido. Al igual que los ros se obstruyen con los sedimentos y ralentizan el flujo del agua? le pregunt. Exacto! Me mir con aprobacin. Exactamente de la misma forma. Pens en el corazn de mi abuela, latiendo con dificultad en su pecho. Su cuerpo que mermaba al entrar en la vejez. Su piel y sus huesos como los del vagabundo, Umberto, muertos ante m, secos y delgados.

Este hombre al que llamaba Maestro, con sus afilados cuchillos y su mente an ms afilada, se aventuraba en un terreno desconocido. Y lo haca por algo ms que una simple curiosidad pasajera. Poda ver la verdad, al menos en parte, de lo que haba dicho al monje del depsito. Si descubrimos un problema, podemos explorar una forma de resolverlo. Era evidente lo que haba ocurrido en este caso con el corazn de Umberto. Con la edad, los canales entrantes y salientes se haban estrechado y haban restringido el flujo sanguneo. Pero saberlo no ayudaba. No habra habido forma de limpiar esos caminos de manera que mi abuela pudiera haber vivido ms aos. En sus ltimos meses de vida, su corazn se tambaleaba bajo el peso de los aos. Recordaba a mi abuela tomndome la mano y colocndola sobre su delgado pecho. Senta el ritmo parpadeante y tembloroso bajo el montn de huesos apilados en sus pechos atrofiados. Dentro de la cavidad de su cuerpo, su corazn palpitaba, se agitaba y, a continuacin, se calmaba. Mi abuela saba que su cuerpo se estaba consumiendo, pero no saba exactamente qu estaba ocurriendo. Quiz fue as como muri mi abuela dije. Qu edad tena? No poda responder a esa pregunta. Entre nosotros, la edad no se meda en aos. Las estaciones marcaban nuestro paso por este mundo. Haba vivido muchas estaciones en esta tierra. Haban pasado dos veranos desde que enterr sus documentos y bienes de metal, y vi cmo quemaban su carromato. Me encog de hombros. Muy vieja respond. Mi maestro me mir con curiosidad. No saba que conocieras a tu abuela, Matteo. Nunca antes la habas mencionado. Mis dedos apretaron el farol. No respond. Cuando narr la historia de mi vida durante los primeros das que pasamos en la fortaleza de Pe rea, me present como un hurfano abandonado. No haba hecho referencia a mi abuela. Me haba descubierto!

Captulo 11 Tu abuela? Parpade. Mi maestro detuvo su reconocimiento del cuerpo. Matteo? me llam. Dijiste que tu abuela era vieja cuando muri. Yo... yo... Baj la mirada y murmur unas palabras evasivas. l volvi a su trabajo. Mientras se ocupaba de la otra parte de la anatoma del hombre, yo dispona de tiempo para inventar algunas historias ficticias sobre mi abuela. Me relaj un poco. Tenas ms familia aparte de tu abuela? No estaba preparado para responder, pero l no pareci darse cuenta de mi turbacin y prosigui con suavidad: Me percat de que, cuando relataste tu historia en Perela, en un momento determinado dijiste nosotros. Apart la mirada rpidamente en seal de alarma. Fue cuando hablabas del perodo que pasasteis en Venecia l sonri de forma esperanzadora. Sealaste que estabas en compaa cuando observabas los barcos en la laguna. Estaba tu abuela contigo en ese momento? Y cuando dijiste nosotros, te referas slo a tu abuela o tambin a otros miembros de tu familia? Mi corazn atemorizado dio un vuelco. No... no recuerdo haber dicho nosotros tartamude. No lo hice por nada en particular. Es una forma de hablar... una mala gramtica. No soy culto. No, no, no es eso. Tu gramtica es muy buena, aunque algo anticuada. Si fue tu abuela la que te ense lenguaje y vocabulario, debes saber que te ense bien. Dices que procedes de una granja en una colina de los Apeninos y, sin embargo, en el acento de los habitantes de esta zona algunos sonidos vocales tienen un deje que no se suele or en ninguna otra parte. Se debe a la forma en que colocan la lengua cuando forman la u y la o. La sitan ms cerca de la parte delantera de la boca. T no lo haces, Matteo. Pero, si pasaste tiempo con tu abuela, cuyas races familiares son originarias de otro lugar, probablemente tomaste algunas de sus inflexiones lingsticas. Pero, dnde se cri? Lo sabes? Me interesara

averiguarlo. Hay frases que pronuncias con un acento casi del este. No respond. No poda. Deba ser un mago para conocer estas cosas. Para descubrir tanto sobre m en las pocas semanas que llevbamos juntos, haba tenido que estudiarme muy de cerca, aunque no me haba percatado de su atencin. El Maestro dedic una mirada curiosa. Y tu uso del nosotros encierra algo ms que significado lingstico. Es como si te consideraras distinto a los dems. Me miraba con atencin. Al principio te tom por gitano, pero ahora no estoy tan seguro. El tono de tu piel es ms claro que el de la mayora de ellos. Aunque no es el nico motivo, porque el color de la piel no es determinante en ninguna raza. Se supone que las manos y los pies de los viajeros son ms pequeos, y t pareces tener esta caracterstica. Pero es ms que eso. Tiene que ver con tu carcter independiente. Marcas tu diferencia... te aslas del resto. Yo negu con la cabeza. No deberas avergonzarte de tus orgenes, Matteo. Al decir esto, levant la cabeza y le mir con violencia. No me avergonzaba de mi abuela m de su pueblo. Ah! El Maestro retrocedi. Ah, he tocado un nervio. Haba dejado de trabajar y me miraba con curiosidad. Baj la cabeza para evitar su mirada. Aqu tenemos un misterio que resolver dijo lentamente. Cuando estbamos en Perela, escuch de tus propios labios que eras un hijo bastardo y que eso te avergonzaba. Supe que te sentas humillado por haber nacido fuera del matrimonio porque t mismo me lo dijiste. Sin embargo... se acerc a m y me levant la barbilla para poder verme la cara cuando mencion tus orgenes me miraste furioso. Dedic un momento a estudiar mi rostro. Afortunadamente, la almohadilla de pao que me haba dado ocultaba mi nariz y boca, y me recuper lo suficiente como para velar la expresin de mis ojos. No iba a escapar sin contestar. No estoy enfadado dije. Me tomo cualquier ofensa a mi abuela como un insulto personal. S, tienes razn, cuid de m... durante un tiempo. Y fue tu primera maestra. S.

T nica maestra? Asent con la cabeza. Y, a continuacin, sintindome obligado a defender a la nica persona que me haba demostrado amor en mi infancia, dije: Me ense muchas cosas. Era una mujer llena de conocimiento, adquirido ms de la sabidura de los aos y la tradicin popular de la naturaleza que de la enseanza de cualquier libro. Pero si se es el mejor conocimiento! grit mi maestro. No lo desprecio en absoluto. Cuando era nio, no me ensearon latn, por lo que se me neg el conocimiento encerrado en los textos de las grandes mentes del pasado. Sent profundamente esa prdida y me he esforzado mucho por intentar remediar la situacin. He aprendido latn para poder estudiar el original de determinadas obras. Entre ellas se incluan tratados sobre el cuerpo humano y absorb sus enseanzas. Pero ahora, conforme progreso en mi propio estudio de las formas de vida animal, y cuando analizo un ser humano, empiezo a darme cuenta de que no debo basarme demasiado en el conocimiento recibido. Hizo una pausa. Pareca esperar que contribuyera a la conversacin. Y yo estaba empezando a aprender a no hablar cuando se supone que puedes llamar ms la atencin que si permaneces en silencio. Mi abuela haca sus propias observaciones y deducciones sobre la enfermedad y los daos sufridos por el cuerpo dije. A menudo entraba en conflicto con los mdicos. Era sanadora? Asent. Entonces era una mujer sabia que se fiaba de su propio conocimiento. Slo hay un mtodo para conocer realmente una materia y es analizarla y examinarla por uno mismo. Yo estoy compilando mi propio tratado sobre cada materia que me interesa, utilizando una combinacin de dibujos y texto para obtener la mayor cobertura que sea capaz de realizar. Seal la cavidad del cuerpo abierto ante l. Por eso es tan importante que lleve a cabo mis propias disecciones, que examine cada parte en detalle, y que realice dibujos y anotaciones sobre cada aspecto tal como lo vea. Seal el papel que descansaba sobre la mesa pequea, en el que, de vez en cuando, dibujaba y escriba cuando haca una pausa en su trabajo. Mir el papel. Volv a mirarlo. Al principio no me di cuenta de lo que haba escrito, porque en ese momento no conoca muchas palabras. Mi abuela me haba instruido en sus costumbres, por lo que conoca la mayora de hierbas y plantas, y cmo preparar ungentos sanadores con ellas. No saba escribir las palabras correspondientes a perro o gato, pero saba

los trminos en latn, siciliano, florentino, francs, cataln y espaol de remedios para los resfriados, dolor de estmago, viruela, peste, gota y los calambres que las mujeres sufren cuando tienen su flujo mensual. Poda reconocer algunas palabras que mi abuela me haba enseado, pero estas palabras eran fundamentalmente nombres. En primer lugar, mi propio nombre, Janek, y, despus, otros que deba memorizar. Me ense estos trminos para que pudiera entregar pedidos a nuestros clientes. Tena que ocuparme de esto en cada ciudad o pueblo por el que pasbamos. La familia Scutari de la Via Veneto ha pedido un ungento para curar una erupcin de furnculos. Maria Dolmetto, que vive encima de la tienda del fabricante de velas, necesita un blsamo para sus juanetes. Una cataplasma para el hijo de Ser Antonio. Encontrars al padre en la notara, junto a la piazza Angelo. Entrega este frasco a Alfredo, el propietario de la posada en Porte Mereno. Padece la enfermedad sagrada y necesita una infusin. Y no slo para la gente sino tambin para los caballos. Los amaestradores de caballos de las casas nobles venan en busca de remedios para sus sementales ganadores de premios, las yeguas de cra o los potros dbiles. ramos ms baratos que los boticarios y, en algunas ocasiones, nuestras medicinas eran ms efectivas. Mi abuela tena reputacin de gran sanadora por curar y aliviar el dolor. Por todo ello, aunque no poda leer a la perfeccin, estaba familiarizado con las formas de la lengua florentina que mi maestro hablaba y escriba. No obstante, las palabras que haba marcado en el papel esa noche no estaban en ninguna lengua que hubiera visto antes. Al principio, cre que era el idioma de los judos, o las letras utilizadas por los turcos y los musulmanes. Sin embargo, cuando me acerqu ms, vi que no se trataba de ninguna de estas lenguas. Tambin me di cuenta de otra cosa. Haba algo raro en la forma en que presionaba el papel con la pluma. Cuando dibujaba, utilizaba ambas manos, pasando la tiza o la pluma de una mano a la otra, de derecha a izquierda, aparentemente sin ser consciente de ello. Pero cuando escriba, utilizaba la mano izquierda. An as, su forma de escribir no era tosca, como era habitual en los zurdos, con el papel en ngulo y la mano flexionada como un garfio. El Maestro escriba perfectamente de derecha a izquierda. Yo le observaba mientras lo haca. Gracias a este astuto truco, su mano no entorpeca el trabajo. Pero an as, no poda resolver el enigma. Cmo poda leerlo entonces? Es ms, habra alguien capaz de leerlo? El orden de las palabras era incorrecto? O es que pensaba al revs en su cabeza y lo escriba de esa forma en el papel para permitir al

lector leer en el orden correcto? Me aproxim ms al Maestro. Ech un vistazo a sus papeles, pero no pude sacar nada de ellos. Entonces vi por qu, y mi alma se enfri como el mrmol. El texto se lea de derecha a izquierda. No slo las palabras estaban en orden inverso, sino tambin las propias letras. Todo el texto. Era escritura especular... para ser leda por el Diablo. Tuvo que escuchar mi profunda inspiracin. Te resultar difcil leer estos documentos, Matteo. Por qu los escribe de esa forma? le pregunt. Cmo puede leer lo que ha escrito? Me he acostumbrado dijo, y, a continuacin, sin detenerse, habl. Cuntame ms cosas sobre tu abuela. No hay mucho que contar. Haba creado una historia en mi cabeza, que ahora relataba, para satisfacer su curiosidad. Viv con ella en diferentes momentos de mi vida. Pero era vieja y no poda cuidarme, por lo que buscaba trabajo aqu y all. Despus muri y me qued solo. Cmo se ganaba la vida? No, djame que lo adivine aadi antes de que pudiera responder. Era sanadora y venda sus medicinas a los que las necesitaban? Asent con cautela. Y no les peda mucho a cambio. Al ser ella misma pobre y de buen corazn, no deseara obtener beneficio del dolor de los dems. Cmo lo haca? Analizar el carcter de mi abuela, sin haberla conocido nunca, y habiendo recibido la mnima informacin por mi parte? Sus ojos brillaron cuando adivin por mi expresin que estaba en lo cierto. Mi conjetura se basa en que, conforme su reputacin aumentaba, la gente con dinero y ttulos la buscaban y preferan sus remedios a los de los mdicos y los reputados boticarios. Esper mi reaccin. Todava estaba demasiado impresionado para hablar, pero le ofrec una ligera inclinacin de cabeza como respuesta. Sigui con el mtodo del cazador, que ve a su presa a punto de ser atrapada. As que creo... Creo que los profesionales y la gente del gremio la consideraran una amenaza y, dado que ella no era poderosa y no dispona de un alto estatus, la podran arrojar fuera del negocio con facilidad. Probablemente

tendra que ir de pueblo en pueblo. Te reuniste con ella en estas circunstancias? S, eso explicara tu complexin. Has vivido a la intemperie durante gran parte de tu vida, Matteo. Ahora que me haba hecho revelar la existencia de mi abuela, qu ms deseara saber? O ya lo haba averiguado?

Captulo 12 Casi haba amanecido cuando regresamos del depsito de cadveres. La aurora estaba ganndole el sitio a la oscuridad del invierno. Desde el ro ascenda una dbil niebla. Era la hora en la que los muertos que haban salido de sus tumbas se apresuraban a volver a ellas antes de que la luz del da les atrapara y destruyera su alma. Permanec junto a mi maestro, casi corriendo para seguir el ritmo de sus largas zancadas. l iba tarareando una pegadiza meloda popular que la gente del campo cantaba en la poca de la cosecha. Haba estaba trabajando toda la noche, cortando, explorando, diseccionando, descubriendo capa a capa los rganos una vez con vida. Sostuve el farol mientras l meda y realizaba anotaciones, comprobando y volviendo a comprobar las dimensiones, y dibujando despus lo que vea; algunas veces de forma rpida y precisa, con un movimiento suave, y otras veces laboriosamente, con trazos minsculos, delineando los pequeos hilos de las venas y los vasos sanguneos. El farol no era pesado, pero me dola el brazo del esfuerzo de mantenerlo en el lugar indicado por el Maestro. En una ocasin, alarg una mano a ciegas para intentar coger algo detrs de l mientras sostena con la otra mano una parte del cuerpo que yo desconoca. Me percat de que necesitaba unas tijeras, as que las cog y se las pas. l se asust y yo vi que, en ese momento, en lugar de apreciar mi esfuerzo por mantenerme en pie tanto tiempo y sostener la luz en alto, haba olvidado que me encontraba all. No descans hasta que omos el cntico de los monjes en sus oficios matutinos y la agitacin del hospital que se preparaba para un nuevo da. Cuando acabamos estaba exhausto; sin embargo, l andaba a zancadas hacia el castillo, con todo su ser rebosante de energa. Tuvimos que esperar hasta que los guardas nocturnos nos identificaran para poder pasar. Los guardianes le lanzaban curiosas miradas, pero no preguntaron el propsito que le haba llevado all. Saban que el Maestro estaba bajo proteccin de su capitn, Cesare Borgia, y que cualquiera que le cuestionara o demorara sera castigado. Pero la seguridad del castillo era hermtica y tuvimos que pasar tres puestos de control para poder atravesar los baluartes. Estos soldados no trabajaban de la misma forma relajada que los de Perela. Dado que estaban ms prximos al cuartel general de los Borgia en Imola, los guardias tenan que estar siempre alerta.

El castillo de Averno era mucho mayor que la fortaleza del Capitn dell'Orte, y sus fortificaciones eran ms robustas. Adems de la muralla del castillo, tena un foso y un puente levadizo. Mi maestro estaba instruyendo a los constructores en el alzado de la muralla y en la creacin de contrafuertes para instalar ms caones. Dibujaba planos para reforzar las defensas, y creaba diagramas y modelos de complicadas mquinas de guerra a diario. Se enviaban copias de los dibujos por mensajero para que Cesare Borgia las inspeccionara, mientras que los modelos se colocaban en los estantes del taller, esperando el da en que Il Valentino llegara al castillo para aprobarlos. Una vez que llegamos a Averno, Felipe parti a Florencia para realizar pedidos y traer al castillo ms de las particulares provisiones que el Maestro necesitaba para realizar su trabajo. No haba hecho ms que marcharse cuando Graziano cay en cama, aquejado de una dolencia en el estmago. En ese momento, me toc ocuparme de diversas cosas: las comidas y vestimentas del Maestro, y la limpieza y el orden de su lugar de trabajo, para que no tuviera que preocuparse de los quehaceres diarios de la vida. Era meticuloso en su aseo, por lo que requera una camisa y ropa interior limpia cada maana, y yo, siguiendo una prctica de mi abuela, le ped a la lavandera del castillo que colgara lavanda junto a las camisas mientras se secaban. l se dio cuenta inmediatamente e hizo un comentario al respecto: Desde que te ocupas de la supervisin de mi colada, Matteo, mis camisas huelen a algo mejor que el jabn. Esto no supona un gran cumplido, pero yo me sent ridculamente halagado. Me aseguraba de que sus ropas estuvieran bien remendadas y que sus botas y zapatos estuvieran brillantes. En su taller, mantena en orden sus utensilios de dibujo y dispona nuevos suministros de papel a diario (el Maestro gastaba grandes cantidades de papel). Asimismo, buscaba y acarreaba los materiales que necesitaba. De esta forma, observaba los trabajos en el castillo y todo lo que suceda de puertas para dentro. El edificio de las caballerizas se ampli para albergar ms caballos. Las despensas se vaciaron, y los suministros frescos de trigo, cebada, salvado, mijo y garbanzos se amontonaron en otra zona. Los toneles de vino, los barriles de frutos secos, el pescado en salazn y la carne en conserva rodaron a las bodegas. Se apilaron grandes cantidades de forraje, paja, heno y pienso para animales en los corrales. Se transportaron grandes bloques de piedra, que atravesaban la puerta a diario en carros tirados por bueyes, desde las canteras de Bisia. Se trajeron ladrillos, madera y otros materiales de construccin en barcas de transporte a travs del ro, que descargaron en los muelles situados ms abajo de la ciudad. El

castillo se estaba preparando para la accin, probablemente para resistir un asedio. En ese momento, en la Romagna y en territorios ms lejanos, estaban comenzando a circular disparatados relatos: historias de traiciones por parte de los condottieri, los capitanes militares mercenarios que haban prometido lealtad a Cesare y haban llevado sus propias tropas a luchar en su nombre. Se deca que estos capitanes estaban desilusionados por las acciones de Cesare y temerosos de su poder, que era cada vez mayor, y que estaban alarmados por la facilidad con la que se volva en contra de una persona que le haba jurado amistad. Para ello, utilizaban como ejemplo el nombre de la ciudad de Urbino. Meses atrs, el Duque Guidobaldo de Urbino haba recibido y acogido a la hermana de Cesare Borgia, Lucrezia, cuando viajaba de Roma a Ferrara para celebrar sus nupcias. Para mostrar a Lucrezia el honor debido, el Duque Guidobaldo haba cedido el magnfico palacio de Montefeltro a Lucrezia y su squito. Haba celebrado un baile en su honor y prodigado regalos a Lucrezia. Sin embargo, su generosidad no le protegi de la ambicin del hermano de Lucrezia, que posteriormente march a la ciudad y la tom. Acto seguido, Cesare Borgia proclam firmemente que sus acciones eran necesarias: haba evidencias de que el duque conspiraba contra l. Nunca mostr prueba alguna de ello. Pero todo el mundo saba que la fortificacin construida en la montaa de Urbino controlaba el paso a la Romagna y la Toscana. Cesare tena que garantizar que sus ejrcitos pudieran desplazarse con libertad cuando lo deseara, y se era el verdadero motivo por el que haba tomado el ducado de Urbino para s. Este acto conmovi a toda Italia. El resto de seores y prncipes creyeron que sus posiciones estaban amenazadas, y que Cesare y su padre, el Papa, se haban convertido en tiranos que no se detendran hasta que tuvieran toda la tierra bajo su dominio. En Averno, los chismes que se escuchaban en las cocinas decan que los nobles queran luchar. Los rumores hablaban de una liga secreta, una conspiracin para derrocar a Il Valentino, en la que estaban implicados los capitanes condottieri. Pero yo haba visto de cerca la expedita justicia de los Borgia, por lo que decid no participar en esta imprudente charla. Era hora de estar atento y hablar poco. El Maestro me puso la mano en el hombro cuando nos dirigamos al conjunto de habitaciones dispuestas para l. Matteo, es mejor que no comentes nada sobre dnde nos ha llevado esta visita nocturna. En su naturaleza estaba el no hacerme prometer que mantendra el secreto. Una vez que haba admitido a alguien en su crculo de amigos, tena fe en l. Creo que

l pensaba que si confiaba en alguien, eso era suficiente para hacerle digno de confianza. Cuidaba con recelo sus pensamientos ms ntimos y sus apegos privados, y mantena en secreto su obra con la escritura especular y los smbolos que slo l conoca. Sin embargo, acoga libremente a la gente en su grupo, compartiendo comidas, bromas e historias con ellos. Cuando llegamos a sus aposentos en el castillo, baj el farolillo y esper su permiso para descansar un poco. Dorma en una pequea habitacin situada junto a su taller para que pudiera llamarme cuando me necesitara. Te ha incomodado nuestra visita de esta noche al depsito de cadveres? Sac papel, tinta y pluma. Obviamente, iba a seguir trabajando. Lo que hace es... extrao dije. No es poco habitual la prctica de la diseccin de un cuerpo. Eso era cierto. Haba odo que las universidades utilizaban cadveres con estos fines. Por lo general, se trataba de cuerpos de criminales, ejecutados por algn crimen contra el estado. En algunos casos, se permita a los escultores observar o incluso participar en estas disecciones para poder representar sus estatuas de bronce y mrmol como personajes reales. Se demostrar que es til para muchas ramas de la ciencia prosigui mi maestro. Pero hay algunos que, por miedo o ignorancia, ponen impedimentos a este procedimiento. El monje del depsito respond, el Padre Benedicto. Contar lo que estuvimos haciendo. Un buen razonamiento, Matteo. Esa orden de monjes de hospital no incluye el voto de silencio en sus ordenanzas Permaneci pensativo durante un momento. Pero no creo que el Padre Benedicto le cuente a nadie nuestra visita. Me da la impresin de que era muy consciente de lo que pensaran de mi trabajo otros con un conocimiento ms limitado. Me asust. Mi maestro me mir con inters. Por qu? Pareca decir que lo que estaba haciendo estaba mal. Yo no llegara tan lejos como para afirmar eso. Qu ocurrir si lo notifica a las autoridades? No creo que lo haga. Mantuvieron una discusin. No cree que estaba muy molesto?

En absoluto. Le amenaz. No lo creo dijo mi maestro. El Padre Benedicto estaba disfrutando de una desafiante discusin. No viste cmo sus ojos se iluminaban cuando deliberaba sobre si debera permitirme acceder a los que estaban bajo su cuidado? Mientras hablaba, el Maestro tom un trozo de carboncillo y, con unas cuantas lneas, dibuj rpidamente en el papel que tena delante. Me qued boquiabierto. Haba capturado la imagen del Padre Benedicto en varias vietas pequeas. Su primer boceto mostraba al monje frente a la cabeza de la prostituta. El cabello de la chica caa en cascada a ambos lados de su rostro como riachuelos de lluvia. Las manos del Padre Benedicto ofrecan su bendicin al inclinarse sobre ella. La figura del monje rezumaba compasin en cada lnea, en cada sombra que se mostraba, y en las que no se mostraban. Mir a mi maestro. Pens en el momento en el que entramos en el depsito de cadveres. Cmo debera haber trabajado su mente: pensando en su investigacin cientfica, sopesando qu cuerpo elegir, midiendo su inters por los cuerpos disponibles y debatiendo a la vez la tica de la situacin mientras el monje pona reparos. Haba llevado al monje en su evaluacin del Arte al punto en el que tuvo que reconocer que la Palabra de Dios fue retratada con elegancia por un artista que utiliz el estudio de la anatoma para ello. Mi maestro haba hecho todo esto, y discuta lcidamente con el monje, mientras memorizaba cada detalle de su rostro. El Maestro volvi a dibujar, esta vez slo esboz medio rostro, una nariz, una ceja, un ojo, la boca. S que el Padre Benedicto disfrut con el debate dijo. Sabes? Tena la costumbre de fruncir el ceo al discutir. Apareca una pequea lnea en el puente de su nariz, justo en el punto en el que se une con la ceja El Maestro alarg la mano y toc levemente el puente de mi nariz con la punta de su dedo. Pero no se trataba de un fruncimiento de enojo, sino que su rostro mostraba la energa de su mente cuando pensaba en cmo responderme. Mi maestro golpe ligeramente el papel. No estaba ah cuando se senta en terreno ms seguro al citar las Escrituras. Porque lo haba aprendido de memoria dije. Claro que. s, Matteo! El Maestro levant la vista hacia m durante un fugaz segundo. Esa respuesta ha sido muy perspicaz. Su mano prosigui dibujando mientras hablaba.

Lo que dices es cierto. Y, adems, el monje cree en los versculos, por lo que quizs el misterio de las palabras se le escapa, o quizs... El maestro se detuvo y dijo, en parte para s mismo. No, es probable que sea mejor afirmar que, de todas formas, en el caso de este monje en concreto, ha absorbido la Palabra tan profundamente que podra repetirla con fluidez sin tener que meditarla. Esper, sin saber si mi maestro haba terminado, incapaz de comprender completamente el significado de su discurso. Comprendes lo que estoy diciendo, Matteo? l cree en la Palabra. Ha dedicado su vida a ella y, por lo tanto, forma parte de l. Vive la Palabra de Dios, obedece las enseanzas del Seor de alimentar a los enfermos y desgraciados. Bienaventurados los que pasan necesidad y no tienen dnde ir respond. Quiere decir que ya no piensa en el significado, sino que tan slo repite las frases? Por qu preguntas eso? Porque no tiene ningn valor si lo hace. Cualquiera puede recitar un pasaje de las Escrituras. l me mir con entusiasmo. Cmo cul? Mi corazn dio un brinco. Me estaba poniendo a prueba? Su mano an segua dibujando, pero yo saba que esperaba una respuesta. En ese momento ya me haba percatado de que su mente poda llevar a cabo con atencin ms de dos cosas a la vez. Tena que recitarle un pasaje. Demostrara si era cristiano o no. Pero estaba seguro de que pasara la prueba. A mi abuela le gustaba leer en voz alta salmos y pasajes de la Biblia, y yo tena una memoria precisa para el lenguaje opulento. Oh, cualquier fragmento conocido respond despreocupadamente. Ctame uno. Mi mente trastabill. Entonces, record al monje del depsito y su referencia al Libro del Gnesis, en el que se habla de cmo Adn y Eva fueron desterrados del Jardn del Edn. Lo tom como gua y dije: Y oyeron la voz de Jehov que se paseaba en el jardn, a la hora de la brisa, y el hombre y su mujer se escondieron de la presencia de Jehov, entre los rboles del jardn. Mas Jehov llam al hombre y le dijo: Dnde ests?. Y l respondi: O tu voz en el jardn y tuve miedo, porque estaba desnudo; y me escond. Y t crees que la desnudez es mala? El Maestro sigui dibujando con trazos ligeros, aunque yo saba que su mente estaba puesta en nuestra conversacin.

No lo s respond. Desnudos llegamos al mundo y desnudos nos iremos de l.Me intrigas, Matteo. Una persona que viaja sola, pero que piensa en plural. Un viajero que no es un viajero. Un nio que no es un nio. Vestido como un campesino, pero con un discurso de erudito. Si le desagrado, puedo marcharme. Dije esto con rigidez. Ni siquiera saba si me haba insultado. Dej de dibujar, pero no levant la cabeza. Se produjo un gran silencio en la habitacin. No me desagradas dijo por fin. Todo lo contrario. Pero sers t l que deba decidir si permaneces conmigo.

Captulo 13 Conforme el castillo de Averno se preparaba para la guerra, mi maestro dispona de menos tiempo para sus excursiones al depsito de cadveres. No obstante, en las ocasiones en las que se aventuraba a salir, segua pidindome que le acompaara, incluso una vez que Felipe regres de Florencia y Graziano se recuper de su dolor de vientre. En su ausencia, tambin me haba convertido en compaa constante de sus visitas diarias. Comprobaron que saba preparar estas excursiones y comenzaron a dejar a mi criterio muchos de los detalles implicados. De esta forma, comenzaron a depender cada vez ms de mi presencia. Felipe haba regresado con dos mulas de carga que portaban cajas y paquetes. Adems del papel, los pergaminos y los pinceles nuevos, haba trado consigo una gran cantidad de materiales, con pelo y piel de animales para fabricar nuevos gorros, botas y ropas para que los miembros del grupo de da Vinci soportaran el invierno. No pens que se me fuera a incluir en la confeccin de ropas, por lo que me sorprendi enormemente cuando el Maestro del Guardarropa me cit en el castillo y me dijo que me tomaran medidas para varias prendas y algo de calzado. Graziano y Felipe se encontraban en los aposentos del guardarropa cuando llegu. Adems de ser aficionado a la buena comida, a Graziano tambin le gustaba vestir bien y llevaba una piel de armio envuelta en su cuello. Crees que as parezco un gran seor? me pregunt cuando entr. La piel slo serva para enfatizar la grasa acumulada en el cuello de Graziano, lo que le haca parecer en efecto uno delos grandes seores y prncipes que haba visto en Ferrara y Venecia. Asent, esperando en la puerta, pero Graziano me cogi del brazo, me introdujo en la habitacin y me present a Giulio, el Maestro del Guardarropa. Este hombre, Giulio, valoraba mucho sus propias opiniones y se senta ms sofisticado que los dems. Me mir de arriba abajo mientras el sastre me meda los brazos y las piernas. Recomiendo un corte de pelo dijo. Qu le pasa a mi pelo? pregunt. Mi abuela insista siempre en que me dejara el pelo largo y me haba acostumbrado a llevarlo de este modo.

Giulio arrug la nariz mostrando su disconformidad. Aparte del hecho de que tienes demasiado? Es juicioso tener el pelo largo durante el invierno. Qu tiene que ver el buen juicio con la moda o el estilo? Todos se rieron, incluido el Maestro, que acababa de entrar en la habitacin. Giulio cogi un peine y, con un movimiento rpido, apart la maraa de cabellos de mi rostro. Veamos lo que hay debajo de esa crin de caballo, y qu colores y estilo de ropa podran mejorar la apariencia de este muchacho. Permanec quieto, con miedo a que si le irritaba ms sugerira que me afeitaran la cabeza al estilo de los chicos de las caballerizas cuando procedan a la tarea de despiojamiento anual. Se inclin hacia m y dijo: Veo que tienes la marca de los dedos de la comadrona en la parte posterior del cuello. No te preocupes. Te cortaremos el pelo de manera que caiga por debajo de las orejas. Sent como mi cara se encenda mientras me inspeccionaba y chasqueaba la lengua en seal de desaprobacin. Cuando intent protestar, Felipe me mir con dureza y me dijo que eran rdenes del maestro. Hablaban como si yo no estuviera all, deliberando sobre el color de las calzas, el estilo del cinturn que deba llevar y si mis botas deban ajustarse por encima o por debajo de la rodilla. Me senta como una mueca con la que juegan las nias, decidiendo qu ropa debera llevar cada da. Dicen que en Europa est de moda el estilo de manga francs. Levant la mirada sorprendido. Era la voz de mi maestro la que haba hecho este comentario. Estaba hurgando en las cajas y los paquetes medio desembalados, sacando montones de tela, brocados y terciopelos, y contrastando los colores entre ellos. Me gustara que Matteo vistiera un jubn acolchado. Debe disponer de ropas que le otorguen una apariencia formal. Es posible que desee que permanezca de pie a mi lado cuando est cenando. Si acolchamos demasiado el torso, enfatizaremos sus delgadas piernas objet Giulio. Crees que unas calzas en este verde musgo le iran bien? Efectivamente, un color oscuro sera lo ms apropiado asinti Giulio,

pero si utilizamos un verde, con esas piernas, le podran confundir con un saltamontes. Hubo una risa generalizada y comenc a sentir cmo a mi incomodidad se aada un sentimiento de irritacin. Me balanceaba apoyndome en un pie y luego en el otro. Graziano, al verme ah parado, dijo: Por qu no dejamos que Matteo decida? No me importa el estilo que est de moda dije. Las ropas sirven para abrigarnos y protegernos. En absoluto, Matteo dijo el Maestro. Las ropas tienen ms finalidad que su mera funcin. No debera estar sorprendido porque mi maestro se interesara por este tipo de cosas. El efecto del color y el corte formaba parte de la misma atencin con la que cuidaba todos los detalles. Me mir y dijo: Te preguntas, Matteo, si en realidad es tan importante el que una capa lleve pelo cosido en el borde o no? Creo que no se trata de una consideracin de moda respond. El pelo de los animales, en especial el del armio, est diseado para desviar el viento. El Maestro se acerc a m inmediatamente. Me tendi una piel de armio. Demustramelo, Matteo. Tom el pellejo y pas los dedos a lo largo de la piel. Mira cmo vuelve a su lugar. El pelo crece de esta forma con un fin, dado que cambia a blanco en invierno para que el armio pueda esconderse en la nieve. Por qu? Le mir mientras hablaba. Deba saber el motivo. Volv a sentir que me estaba poniendo a prueba. Por qu? repet. Para poder sobrevivir. No vivira en cualquier caso? El armio es presa de pjaros como el gaviln y el halcn. En invierno, seran fciles de distinguir. El pelo cambia de color para disimular mejor al animal cuando se mueve entre la nieve. Y cmo sucede esto? Por obra de Dios, por supuesto dijo Giulio. La naturaleza de las cosas es divina.

l y el sastre intercambiaron miradas. Mi maestro no se percat. Pero Felipe s lo hizo. Qu ms necesita el muchacho? interrumpi. Date prisa, Giulio, antes de que Messer Leonardo decida examinar en detalle el punto de cada calceta. Giulio sonri. Felipe haba desviado su atencin cambindola de una leve sospecha a pura despreocupacin. Echemos un vistazo al pao de color que Felipe trajo de Florencia dijo Graziano, y cmo puede combinar con el resto del conjunto. Les observ mientras buscaban entre los tejidos y entonces me di cuenta de que mi propio maestro quera parecer atractivo e innovador. Combinaba colores que otros no consideraran, como burdeos con rosa o violeta con azul, sugiriendo lazos dorados en una tnica de color verde oscuro. Y hay que cortarle el pelo al chico grit Giulio cuando abandonamos por en la habitacin. As que me enviaron al barbero del castillo, que me cort el pelo. Despus, como una oveja esquilada, volv a los aposentos del Maestro. Matteo, parece que tienes ojos bajo esa maraa de pelo despus de todo dijo Graziano cuando me vio. Cuando entr en el taller, todos estaban sentados juntos en taburetes. El Maestro me llam y me sujet la barbilla mientras estudiaba mi rostro. Sus rasgos me recuerdan a los de un cuadro de otro artista medit. Tu frente tiene profundidad y tus labios son totalmente redondeados. Los pmulos estn bien sealados, lo que es bueno, ya que definirn tu aspecto cuando madures. Creo que podras llegar a ser altanero, Matteo, si as lo desearas. Baj la cabeza e intent zafarme de su mano, pero me condujo a un espejo de gran tamao que haba apoyado en una pared de la habitacin. Haba depositado este espejo en un ngulo opuesto a la ventana para que, independientemente del lugar de esa habitacin en el que trabajara, pudiera ver el exterior. Esto pareca gustarle, pero a m me resultaba incmodo tener que pasar delante de este cristal reflectante descubierto. No me resultaba agradable la vision de los espejos. Era algo en lo que mi abuela y yo habamos discrepado. Por tus venas corre sangre supersticiosa, me reprenda cuando yo insista en que mantuviramos tapados todos los espejos que poseamos. Sin embargo, haba odo historias alrededor de las fogatas de otros viajeros y saba que una persona poda perder su alma dentro de su reflejo.

Mi abuela se rea de este pensamiento. Un espejo es metal pulido al que se le ha dado forma para su fin, o una pieza de cristal con metal lquido pintado detrs y dejado secar. Es algo muy sencillo: algunos elementos tienen esta propiedad. El agua, que es la fuente de toda la vida, es uno de ellos. En un da claro, si miras en un lago, vers reflejado en l tu cuerpo y el cielo. Pero replicaba yo, mira lo que le ocurri a Narciso que, al mirar en un estanque de agua, se vio a s mismo y se tom por otra persona de gran hermosura. Se enamor de su reflejo, por lo que no pudo abandonar a esta imagen y pas el resto de sus das ah sentado, esperando a su imposible amor. Y nunca fue correspondido, languideci y muri, y crecieron flores en ese lugar. Mi abuela neg con la cabeza. Ese cuento lo inventaron los antiguos para explicar por qu la flor llamada narciso crece a menudo cerca del agua. Pero yo no estaba convencido. Deba haber algo de verdad en la historia, en la que el agua actu como espejo e hizo languidecer a Narciso junto al lago. Por qu si no se concebira una historia tal? Porque no lo comprendemos todo, Matteo respondi mi abuela. Y, al ser humanos, siempre intentamos que todas las cosas tengan una explicacin. Recordaba ahora que el Maestro tambin haba dicho eso: Nos esforzamos por comprender. Y cuando no podemos hacerlo prosigui mi abuela, entonces inventamos historias que expliquen lo que consideramos inexplicable. En la poca antigua, pensbamos en el sol de esa forma. Los hombres contaban la historia de que la luz llegaba a la tierra a travs del gran dios Ra, que naca como nio cada da y que mora como anciano todas las noches, y que era transportado por el cielo en un carro dorado. Sabemos que eso no es cierto. Por lo que tambin sabemos que no tenemos nada que temer de una imagen reflejada. En el caso de un espejo, sin embargo, no estaba convencido de que no hubiera un hechizo dentro. La historia de Narciso es una de las muchas que se cuentan sobre aqullos que quedaron atrapados tras un espejo. As que, cuando el maestro me condujo ante el espejo para que observara mi reflejo, slo ech una mirada furtiva. Es decir, slo pretenda echar un vistazo rpido, pero la imagen contenida all atrajo mi atencin. La mir fijamente. El chico del espejo tambin me mir. No le conoca. Su aspecto me era extrao y familiar al mismo tiempo, con las orejas despegadas, enormes ojos y el rostro anguloso. El Maestro debi notar mi gesto alarmado. No te apures dijo. Ests en la difcil etapa en la que no se es un nio, pero tampoco se ha madurado del todo. La grasa infantil se ha ido, pero todava tienes que convertirte en adulto. Es un perodo complicado. Pero creo que cuando llegues

a la madurez, hars agitar los corazones en los pechos de las damas. Frunc el ceo juntando las cejas en lo que esperaba que fuera una fea mueca. El Maestro se ri de m y me dio una palmadita en la cabeza. Si ests intentando ser repulsivo, lo haces en vano. Pareces ms interesante cuando te enfadas, Matteo. Cuando miras de forma tan furiosa tienes un aire peligroso que las mujeres encontrarn muy atractivo. Frunc el ceo an ms y me separ de l bruscamente. Matteo dijo Graziano amablemente, debes aprender a aceptar un cumplido. Me haba retirado a la esquina ms alejada de la habitacin desde la que solt una respuesta seca. No saba que se tratara de un cumplido. Aunque no lo fuera, irte enojado y enroscarte en un rincn no es forma de responder a algo que te disgusta seal Felipe. Ni arremeter contra nadie daga en mano dijo el Maestro. Me qued sin aliento. Estaba pensando en la vez en que me vio amenazar la garganta de. Paolo con la punta de mi cuchillo? Debes aprender a reaccionar con sangre fra. De esa forma, no se es coherente con uno mismo dijo. Vivimos en una sociedad dijo Graziano con suavidad. Existen normas de comportamiento dijo Felipe. Los modales nos ayudan a convivir, aunque sepamos que algunas de estas gentilezas son algo estpidas. Con ms razn hay que mantener el propio punto de vista dije con terquedad. Lo que sientes aqu dije colocndome la mano en el pecho es lo nico cierto y uno debe actuar en consecuencia. No obstante, no sera mejor dijo el Maestro dominar tus emociones, en lugar de dejar que ellas te dominen? No significara eso que ya han dejado de pertenecerte? le pregunt. El Maestro se ri, pero se tom mi opinin en serio, como haca habitualmente. Estoy de acuerdo en que es difcil de determinar, especialmente en la juventud, cuando ser fiel a uno mismo es un asunto de gran importancia. Y as debe ser. Pero entiende, Matteo, que no te pedimos que reniegues de tus sentimientos, sino que cuestionamos la reaccin que provocan en ti. Una accin incontrolada puede resultar desastrosa. Para ti y para los dems. Te das cuenta? Murmur un s.

Es mejor pensar detenidamente y actuar despus aadi. Es mucho ms impactante y efectivo. Podra ser un buen lema para los Borgia murmur Graziano. Felipe dirigi su mirada a Graziano, que se call inmediatamente.

Captulo 14 La nica parte de mi vieja vestimenta que no desech fue el fino cinturn con el morral que llevaba bajo la tnica. No estaba a la vista, y con mis pesadas ropas estaba bien escondido. Haba decidido que si me preguntaban acerca de l, respondera que se trataba de un obsequio especial. Aunque el pequeo peso que transportaba en mi cinturn me recordaba constantemente a Sandino, llevaba bastante tiempo sin pensar en l. Estbamos a kilmetros de Perela, al sur de Bolonia, y lejos del territorio controlado por Sandino. Mi maestro estaba trabajando en asuntos militares. De esta forma, adems del protocolo, adquir informacin relevante sobre los conflictos y el entorno militar. Aprend que a un palmo de la clavcula se encontraba la parte ms vulnerable del cuerpo de un hombre. En el cuello hay una larga columna que transporta la sangre y es vital para la vida. Si se daa, la sangre brota muy rpidamente. Un cuchillo dijo el Maestro, un cuchillo afilado o una espada, aplicados en este punto coloc su mano en el lateral de mi cuello provocara la muerte en segundos. Por ello hemos modificado la ropa de los soldados. Me ense su nuevo diseo para el revestimiento de la cota de mallas que cae de los cascos. Mientras los armeros del castillo estaban ocupados con la fabricacin de estos revestimientos, el Maestro observaba a los soldados discutir tcticas con los bombarderos encargados del can. Haba diseado un inmenso can y estaba calculando sus dimensiones y peso. Me resultaba asombroso que amara la naturaleza y, al mismo tiempo, pudiera construir instrumentos para matar. Pero no tena el sueldo asegurado. No era hijo legtimo y, por lo tanto, no podra exigir ninguna pensin por parte de su padre. Toda su existencia y la de su grupo dependan del patrocinio de los dems. An as, se las arreglaba para salir al campo de vez en cuando y estaba interesado en las tradiciones sobre plantas populares que pudiera contarle. Deseaba conocer todos los detalles sobre el mundo en el que vivimos. Me pidi ms informacin sobre mi abuela y sus habilidades con las hierbas, y anot la receta de los ungentos que pude recordar. Pero no tena todas las recetas de mi abuela en mente. Cuando muri, quemaron su libro junto con sus pertenencias. Un da, cuando llevbamos cabalgado un buen trecho desde el muro del castillo de Averno, Graziano, que haba estado refunfuando y llevndose las manos al

estmago desde por la maana, nos pidi que parsemos. Haba visto una planta que creca al borde del camino. Nos apeamos de los caballos. Cogi una hoja y se la llev a la boca. Cuando se arrodill para hacerlo, se puso a mi nivel, ya que permaneca en pie junto a l. Sin pensarlo, le arrebat la hoja de la mano como hara con un nio a punto de llevarse un objeto peligroso a la boca. No debes comerla dije. Es menta protest. Ayudar a aliviar mi dolor de estmago. No es menta respond. Qu habis encontrado? dijo la voz del Maestro con inters creciente. Graziano ri y dijo: El chico me est dando instrucciones. Matteo dice que si como esto, morir. No morirs dije. Pero tendrs un fuerte dolor de vientre antes de la puesta de sol, que te durar varios das. Llevo tomando menta desde hace tiempo ya que tengo constantes dolores de estmago. No es menta repet. Parece menta, pero no lo es. El Maestro tom la planta en sus manos y la estudi. Cmo lo sabes, Matteo? me mir con curiosidad. Por qu dices eso? Este era un rasgo distintivo de nuestra relacin. No haba ni un atisbo de sarcasmo en su pregunta. No se mofaba de que yo, al ser un nio, pudiera saber ms que lo que l saba. Se parece a la menta pero crece en un lugar distinto le dije. Hay muchos tipos de menta dijo el Maestro lentamente, de distintas tonalidades, de color esmeralda a casi amarillo, y un tipo llamado herba gitanera con pequeas flores, que procede de Creta. No podra tratarse simplemente de otra variedad? No, porque la cara interna de esta hoja es distinta a la de la menta. Busqu alrededor hasta que encontr una hoja de menta. Lo veis? Lo veo, Matteo. Cogi la hoja de mi mano. Abigarrada. Lo repiti lentamente para que pudiera interiorizar el trmino. Abigarrada. Asent para hacerle saber que haba retenido la nueva palabra.

Eso significa que hay una diferencia de color en la propia hoja dijo dndole la vuelta. Debe haber mutado a partir de la menta... o quiz sea una evolucin? Esto es ms interesante. La menta se ha utilizado en la cocina desde la antigua Roma dijo Graziano obcecado. Sus propiedades para ayudar a la digestin son conocidas. sta ayuda a perjudicar la digestin dije con la misma terquedad. Se la dara a animales para hacerlos vomitar si creyera que lo necesitan para aliviar otras enfermedades. Graziano dijo el Maestro, podras recordarme lo siguiente? Cundo experimentaste por primera vez ese dolor de estmago? Es necesario que lo recordemos? bromeo Felipe. Todo el mundo sabe cundo Graziano se encuentra mal! Me sobrevino una dolencia en el vientre, en las llanuras de los alrededores de Miln hace ms de dos aos dijo Graziano. El clima era hmedo. Me recomendaron que masticara hojas de menta, lo que me alivi. A partir de ese momento, las tomo cada vez que las encuentro. Desde ese momento, has sufrido constantemente dolores de estmago dijo el Maestro. No te das cuenta de lo que ha ocurrido? Estabas enfermo y te prescribieron menta, lo que te alivi, pero entonces, en nuestros desplazamientos, tomaste esta falsa menta y, en lugar de aliviar tu estmago, lo empeor. Tambin comiste mucho aad. Y era verdad. Le haba visto cenar tarde la noche anterior. Si llenas tu estmago justo antes de acostarte, te sentirs mal por la maana. Habla claro, Matteo! Felipe se ri a carcajadas. El Maestro se nos uni. Alternaba mi mirada entre uno y otro. No era consciente de que hubiera hecho una broma. El Maestro me dio una palmadita en el hombro. Los nios ven la verdad! Graziano baj la cabeza en gesto de arrepentimiento. No puedo negar que disfrut comiendo. Cena un poco menos y disfrutars ms del desayuno aconsej Felipe. Permitidme un momento para que dibuje esto dijo el Maestro. Sus amigos intercambiaron miradas indulgentes cuando se sent en una roca. Elev la vista para observarles. Slo me llevar un momento.

Como las comidas de Graziano brome Felipe. Pero dijo esto en voz baja para no perturbar al Maestro, que ya haba comenzado a dibujar. Uno de los materiales que trajo Felipe cuando regres de Florencia fue un suministro de cuadernos. Los encuadernadores los fabricaban segn las dimensiones precisas indicadas por el Maestro para que siempre pudiera llevar uno en su cinturn. Poda rellenar un cuaderno en un da, cubriendo las pginas de dibujos y anotaciones. De esta forma, aunque nunca olvidaba una anotacin o un dibujo que haba hecho, y todos los que trabajaban en su taller saban que cada hoja, incluso la que contena el dibujo ms tosco, se deba guardar con cuidado, era tremendamente difcil mantener ningn registro u orden en sus manuscritos. Su cerebro acumulaba conocimiento de todo tipo y lo verta en sus bocetos, historias, fbulas y muchas, muchas anotaciones. Pronto qued absorto, no slo por esta planta sino por las dems que florecan en el lugar umbro en el que nos habamos detenido. Al final, pasamos el da entero all. Felipe y Graziano le observaban con ojos cuidadosos y vigilantes. Cuando el Maestro termin de dibujar las hojas, flores y plantas, las recogi y las presion con cuidado contra hojas especiales de papel. Se aseguraron de que tuviera comida cerca, algo de pan y una botella de vino mezclado con agua. Hice lo que pude para ayudar, llevando a pastar a los caballos, llevndoles a beber al ro, buscando bajo los rboles un poco alejados cualquier espcimen inusual que pudiera descubrir. Finalmente, levant la cabeza. Me llam para que me acercara. Conoces esta planta? La conozco. La llamamos comenc a decir. Entonces me detuve. Deba aprender a no decir nosotros cuando me refera a mi gente. En el campo, se le llama Estrella de Beln. Me mostr la pgina. Me sorprendi. Haba dibujado con mucha precisin la hoja, el tallo y los diminutos pelillos fibrosos que se enredaban debajo. Haba algo ms a su lado. Me vio echar un vistazo y me pregunt. Qu te parece esto, Matteo? Es un fsil, un animal que vivi hace mucho tiempo. Pas las pginas y me mostr las hojas en las que lo haba dibujado, as como dibujos de rocas de distintas formas y tamaos. Maestro dije, en calidad de ingeniero, est encargado de la mejora de los castillos para resistir los ataques segn las rdenes de II Valentino, Cesare Borgia. S que tambin es pintor, pero que no es el nico motivo por el que disecciona y

analiza en su bsqueda del conocimiento mdico. Ahora manifiesta su inters por las plantas y las rocas. Cul es su campo de estudio? Todos. Cmo que todos? El Maestro ri. Me interesa el conocimiento de todas las materias. Tengo una mente inquisitiva. Me puso un dedo en la frente. Y me he percatado de que t tambin. Record el momento en el que me encontraba frente a la mesa de disecciones con l y me aproxim para ver lo que estaba haciendo. l se detuvo, movi su mano a un lado y dijo: Observa detenidamente, Matteo, y mira lo que puedes descubrir por ti mismo. Estaba examinando la lengua con una lente de aumento. Cuando volvimos a su taller en el castillo, busc entre sus dibujos uno de un len y me lo mostr. A continuacin, relat cmo, cuando trabajaba para el Duque de Miln, vio un len que tenan encerrado en un foso del castillo. Un da, se sent y observ cmo la bestia lami la piel de un cordero hasta retirarla antes de comrselo, utilizando slo su spera lengua. Seal al dibujo y dijo: La lengua del len est diseada para ese fin. De esta forma, me educaba en muchas materias y, a cambio, le ofreca mi conocimiento de las plantas. No haba ido a la escuela, pero saba qu poda curar y qu poda matar. Conoca las hierbas que sanaban y las venenosas. Conoca muy bien las venenosas. Pero, ese da, al ver que la luz perda intensidad, el Maestro cerr el cuaderno. Recogimos sus especmenes botnicos y regresamos a Averno. Haba una citacin de Cesare Borgia esperndonos en el castillo. Il Valentino haba enviado un mensaje desde su cuartel militar de invierno en mola. Deseaba que Leonardo da Vinci y su grupo se reunieran con l sin demora.

Captulo 15 Llegamos a mola el da siguiente por la tarde. Las antorchas que ardan en los muros del castillo iluminaban los banderines amarillos y negros de Cesare Borgia que se agitaban desde las torres. Un hombre moreno con una antorcha llameante nos recibi cuando nuestros caballos cruzaron con estrpito el puente y pasaron bajo la bandera con el emblema del toro pastando. Messer Leonardo dijo, soy Michelotto, hombre de confianza del Prncipe Cesare Borgia. Su seor, II Valentino, desea veros de inmediato. Estoy a sus rdenes. El Maestro mir a Felipe, que asinti ligeramente y dijo: Me encargar de nuestro alojamiento y de deshacer el equipaje. Matteo tomar mi cartera y vendr conmigo, y le enviar a recoger cualquier dibujo o modelo que pueda requerir el prncipe. Seguimos al hombre llamado Michelotto por los pasillos mientras nos conduca en presencia del hombre ms temido de Italia. Cuando entramos en la habitacin de la primera planta del castillo, Cesare Borgia se levant de la silla en la que estaba sentado tras la mesa y vino a recibirnos. Era un hombre alto, que an no haba cumplido los treinta aos, y caminaba con gracia y determinacin. A pesar de que su rostro estaba marcado por lo que se conoca como el mal francs, tena un atractivo misterioso en sus astutos ojos. Llevaba una tnica negra, cosida y encordada con delicadeza, calzas negras y unas botas negras altas de piel. El nico color que destacaba en su indumentaria era un anillo en el dedo corazn de su mano izquierda. Un pesado anillo de oro con un nico rub enorme, rojo como la sangre. Tenemos un serio problema, Messer Leonardo. Agarr al Maestro por el hombro y le condujo a la mesa. Mis espas dijo inclinando su cabeza, y ah fue cuando me percat de la presencia de dos hombres ocultos en las sombras de la habitacin me han alertado de que me prepare para un asedio. l se ri y, de algn modo, el sonido de su risa era ms aterrador que un grito de ira. En este castillo, aqu en Imola, yo, Cesare Borgia, voy a ser atacado por mis

antiguos capitanes. Por lo tanto, necesito su consejo con urgencia en lo que respecta a la preparacin de las instalaciones militares y la defensa. Chasque los dedos y un sirviente dio un brinco para coger la capa de mi maestro. Nos dirigimos a la mesa, abrimos la cartera y sacamos los diseos de la nueva armadura y las mquinas de guerra. A continuacin, permanec en pie a un lado, mientras Cesare Borgia y el Maestro las revisaban y estudiaban, junto con los planos del castillo. Durante vanas horas, mi maestro realiz anotaciones y bocetos hasta que acordaron el trabajo que se llevara a cabo de forma ms inmediata. Entonces, Cesare dijo: Debis tener hambre. Comed ahora y hablaremos despus. Onde la mano al despedirse. Todos sus capitanes participan en esta conspiracin? Estbamos en nuestros aposentos, un conjunto de habitaciones en otra parte del castillo. Felipe respondi a la pregunta del Maestro con voz baja, casi en un susurro. Eso parece. Incluso mi amigo, Vitellozzo? Felipe mir hacia la puerta y asinti. El Maestro suspir profundamente. Entonces tiene los das contados. Bebe algo de vino le exhort Felipe. Graziano haba trado comida y bebida de la cocina y nos sentamos a comer mientras discutan la situacin en voz baja. La familia Borgia deseaba tener toda Italia bajo su poder pero, incluso con el ejrcito papal a sus rdenes, Cesare no dispona de suficientes hombres ni recursos para ello. Tena que hacer uso de los mercenarios y los ejrcitos de cualquiera que respaldara su causa. Con su apoyo haba logrado conquistar gran parte de la Romagna. Pero ahora, sus capitanes haban empezado a preocuparse por su ambicin e impiedad y, temiendo que se volviera contra ellos, estaban conspirando contra l ayudados por los seores depuestos. Graziano haba odo de los criados del castillo que era de todos conocido que los conspiradores se haban reunido cerca de Perugia para tramar la cada de los Borgia. No deberas estar tan preocupado, Matteo Graziano me sonri. Al Prncipe Cesare Borgia le caemos en gracia. Pero deberamos tener en cuenta, en caso de que el castillo de mola cayera, que uno de los capitanes rebeldes, un hombre llamado Vitellozzo Vitelli, es amigo del Maestro.

No obstante, la situacin era incmoda. Haba estado oculto a salvo en una fortaleza de los Borgia en la que Sandino no me buscara. Pero vivir en el mismo lugar en el que resida el propio Cesare Borgia era otra cosa. Haba mencionado que sus espas le haban entregado informes. Haba visto a esos hombres por el castillo y saba que Sandino trabajaba como espa para los Borgia. Sandino, que todava deseaba recuperar lo que le haba robado. Qu habra estado haciendo ese vil bandido las ltimas semanas al no encontrarme? Otros actos criminales, sin duda, para aqul que le pagara ms. No dorm bien esa noche. Tampoco lo hice las restantes, ya que si era poco habitual ver a Cesare Borgia a la luz del da, sin embargo vagaba por el palacio en la oscuridad, tramando la venganza contra aquellos que le haban traicionado.

Captulo 16 Al da siguiente, comenzamos a trabajar con las primeras luces del da. Nos reunimos con el comandante del castillo y, a continuacin, se orden a los picapedreros y los carpinteros, provistos de los dibujos y detalles de los ajustes realizados por mi maestro, que empezaran a trabajar. Por la tarde, el Maestro me indic que le acompaara y partimos hacia Imola. Durante los siguientes das, midi con pasos cada calle de la ciudad, desde la iglesia franciscana al ro, del castillo a la catedral, conmigo a su lado, mientras meda, calculaba, anotaba y dibujaba. Entretanto yo, fingiendo tener fro, mantena la capucha de la capa elevada para ocultar mi rostro, mientras recorra cada callejn con l, portando sus materiales. A ltima hora de la tarde, inspeccionaba las mejoras que se haban realizado en la fortaleza y realizaba tantos cambios como fuera necesario. Tras la cena, sacaba los papeles y trabajaba en su plano de la ciudad. Cesare Borgia qued sorprendido y encantado cuando se le present al fin el mapa de mola. Nunca haba visto una imagen como sta declar. Lo coloc en la mesa ante l y anduvo alrededor para estudiarlo desde todos los ngulos. Con esto puedo ver como si fuese un guila. Qu inmenso es el poder que me da! Aunque la ciudad fuera ocupada, gracias a esta informacin podra concebir una estrategia de contraataque sus ojos brillaban. Imaginaos que dispusiera de un plano as para cada ciudad y pueblo de Italia! Estaba tan satisfecho que vino a nuestros aposentos para cenar con nosotros esa noche, y as fue como escuch la fbula que mi maestro nos cont para entretenernos una vez que acabamos de comer. Era la historia de la nuez y el campanario, y deca as: Un cuervo transportaba una nuez a la cima de un alto campanario. La nuez cay del pico del cuervo, alojndose en una hendidura de la pared del edificio. Salvada de su destino de ser comida por el cuervo, la nuez busc abrigo en el campanario. Pero antes de hacerlo, la nuez admir la belleza del campanario, su grandeza, altura y fuerza.

Tienes un aspecto grandioso, noble campanario! dijo la nuez. Eres tan elegante y grcil. A todos les resulta hermosa la visin de tu contorno en contraste con el cielo. Despus, la nuez elogi el tono y el aspecto de las campanas. Tus campanas repican en toda la ciudad y ms all, hasta las lejanas colinas. Muchos dejan su trabajo para escuchar y disfrutar de su msica. A continuacin, la nuez se lament de cmo le haban impedido caer de su rbol madre a la verde tierra. Un cruel cuervo me trajo a este lugar pero si t, el ms generoso y corts campanario, me ofrecieras cobijo en tus paredes, permanecera aqu en silencio y acabara mis das en paz. Y el campanario, conmovido por la compasin, asinti. El tiempo pas. Todos los das, las campanas doblaban el ngelus desde el campanario. La nuez permaneca en silencio. Pero entonces, la nuez se abri con un crujido, y desde su cscara brotaron finos retoos. Ech races entre las grietas y hendiduras. Despus empuj los brotes hacia arriba, que crecieron ms altos que el propio campanario. Las ramas aparecieron, se hicieron ms fuertes. Las races ensancharon y empujaron con fuerza las piedras del edificio. El campanario se dio cuenta, demasiado tarde, que estaba siendo destruido desde dentro. Por ltimo, se parti en dos y cay en ruinas. Era evidente que esta historia no trataba de un campanario real. Era una fbula que pretenda ilustrar cmo una persona puede introducirse con astucia en la vida de otra, obtener su sustento y favor, y traicionarle con ingratitud. Haba llevado Cesare Borgia esta historia a su terreno y permitido que su oscura mente viera reflejada en ella su propia situacin? Los mensajeros iban y venan a todas horas del da y la noche, trayndole informacin sobre el paradero y los planes de sus antiguos capitanes condottieri. As que, en los ltimos meses de 1502, el resto de ciudades estado italianas esperaban el resultado de la revuelta de los capitanes. Entre ellas, haba una en particular, cuyo territorio bordeaba el de la Romagna, que estaba ansiosa por obtener informacin y envi un emisario especial a Imola para averiguar las intenciones del Prncipe Cesare. En aos anteriores, la opulenta repblica de Florencia haba expulsado a una poderosa familia gobernante, los Medici, y no deseaba reemplazarla por otra de un poder an ms siniestro, los Borgia. Por lo tanto, el Consejo florentino envi a Messer Niccol Machiavelli a Imola en calidad

de embajador. Este tal Machiavelli era un hombre intrigante e ingenioso, y el ambiente distendido que se respiraba en nuestros aposentos se alter cuando se uni a nosotros. Mi maestro poda hablar de los clsicos con l, mientras Felipe y yo comentbamos con prudencia la situacin poltica. Ellos consideraban tambin que la conducta de nuestro anfitrin resultaba amenazadora. Sus antiguos capitanes han tomado ahora para s algunas de las ciudades que captur nos cont Machiavelli. Nunca se lo perdonar. Su comportamiento presagia castigo para cualquiera que le haya enojado. Conforme se acercaba la Navidad, Il Valentino pareca menos tenso y decidi que celebrara la festividad con una cena. Invit a uno de sus oficiales, un hombre conocido por haber discrepado de sus opiniones. El clima se haba vuelto muy fro, lo que nos haca tiritar mientras trabajbamos. Mirando hacia abajo desde el muro del castillo la maana de la cena, vimos al oficial llegar al castillo con su esposa y su comitiva. Esa noche se iba a celebrar un banquete en el gran saln. El propio Cesare se acerc para darles la bienvenida en el patio, ayudando a la esposa del oficial a bajar del carruaje y besando a ambos afectuosamente. Un saludo tan efusivo dijo Graziano debera placer al oficial. O murmur Niccol Machiavelli, que permaneca junto a mi maestro hacerle sospechar enormemente.

Captulo 17 Los ojos de Cesare Borgia se pasearon rpidamente entre los invitados a la cena. Su mirada se pos en m, situado en pie junto a la silla del Maestro. Es necesario que este muchacho est presente? Traer mis bocetos y planos en caso de que as lo requiera, mi seor dijo el Maestro. Matteo sabe dnde se guarda todo. La cena dio comienzo. Alargu la mano y levant la copa de vino de mi maestro. Antes de ofrecrsela, beb de ella. Los ojos del Maestro se abrieron sorprendidos. Insultas a nuestro anfitrin dijo en voz baja. Ambos miramos hacia el extremo de la mesa. Cesare Borgia haba girado la cabeza para escuchar a uno de los invitados a la cena. Se trataba de la esposa del oficial que haba llegado esa maana, y que era bastante hermosa. Ella le sonrea coquetamente. II Valentino se rea. Sus huspedes parecan relajados. Yo no lo estaba. Cesare Borgia coma con apetito, pero beba poco. Con frecuencia, miraba alrededor de la mesa. Tena el semblante de un hombre que acaba de entrar en un burdel. Se anunci el postre con una fanfarria de trompetas. Cerezas impregnadas en licor con sabor a cacao, un manjar trado del Nuevo Mundo. Se me ocurri que, ya que muy poca gente habra probado esta planta, era la oportunidad perfecta para disimular el veneno. Me inclin y limpi la cuchara del Maestro con la servilleta. Le susurr: No pruebe este plato. Por favor, Matteo! El plato se iba a servir a cada persona individualmente, pero de forma simultnea. Dirigida por un nico tambor, una magnifica procesin de criados desfil por el gran saln. Cada uno de los criados llevaba un plato, y se posicionaron uno detrs de cada silla, preparados para colocar un plato delante de cada comensal.

Al otro lado de la mesa, se sentaba el oficial. Este hombre haba disgustado a Cesare Borgia, y yo recordaba cmo, esa misma tarde, Cesare Borgia le haba recibido con pompa, abrazndole en el patio a su llegada, a la cabeza de su columna de soldados. Pero ahora, los hombres del oficial estaban alojados a cierta distancia del castillo. Y su comandante estaba sentado solo en la mesa del Prncipe. Mis ojos se encontraron con los del criado que permaneca en pie detrs de su silla. El aliento oprimido en mi pecho me impeda respirar. No era un criado. Era Michelotto, el hombre de confianza de Cesare Borgia. Il Valentino se puso en pie e hizo una seal. Frente a m, al igual que el resto de los criados, el hombre de confianza de Cesare Borgia, coloc con ambas manos el plato en la mesa por encima de la cabeza del oficial. Los criados mantuvieron sus manos a cada lado del plato y esperaron. Los comensales emitieron un sonoro murmullo de aprobacin ante un plato tan inusual. Algunas de las damas aplaudieron. La esposa del oficial sac una cereza con la cuchara y la introdujo en su boca. Delicioso! exclam. Inclino la cabeza provocativamente hacia Cesare Borgia. Deberas probar una. Le sonri pero no hizo ningn ademn de comer. Era obvio que no era el nico que tena dudas acerca de este extico plato, ya que aunque algunos haban levantado sus cucharas, muchos vacilaban. Como si no hubiera notado nada extrao, Cesare Borgia se sent, tom su propia cuchara y la hundi en el postre. Se llev un bocado a los labios. Pero el resto de los comensales no le imit hasta que no trag el bocado. El oficial cogi la cuchara. Cesare Borgia asinti e hizo una indicacin a sus criados para que abandonaran la sala. La atencin de todos estaba puesta en la mesa que se extenda ante ellos. De todos, excepto la ma. En el lado opuesto de la mesa observ la sonrisa del verdugo de Cesare Borgia. Levant las manos para descubrir la sorpresa. Entre sus dedos, a la luz de la velas, brillaba el metal de un garrote.

Captulo 18 En un repentino gesto violento, las manos del oficial sujetaron con fuerza el borde de la mesa. Su garganta vomit un ahogado sonido gorgoteante. Sus dedos se agarraron a la mesa frenticamente y su plato comenz a girar. Cay al suelo y se hizo aicos. Michelotto tir del alambre. Sin perturbarse, Cesare Borgia sigui hablando con la mujer sentada a su lado. Ella mir debajo de la mesa para ver qu haba provocado el alboroto. II Valentino sonri y se inclin hacia ella. Le susurr algo al odo. Ella retrocedi. Se llev la mano a la garganta.. A continuacin, se puso en pie y profiri un largo grito. Pero era demasiado tarde para advertir a su marido y el resto de comensales tardaron algunos segundos en darse cuenta de lo que estaba ocurriendo. El oficial pateaba mientras intentaba zafarse. Su silla cay al suelo cuando su atacante tir con fuerza del garrote. El propio peso del hombre facilit su estrangulamiento. Intento tomar aire desesperadamente, araando con las manos el rostro de su asesino. Entonces sus esfuerzos disminuyeron en intensidad. Michelotto propin un ltimo tirn y lanz al hombre lejos. El cuerpo dio un espasmo y se sacudi con fuerza en el suelo, se estremeci y yaci inmvil. El rostro del oficial presentaba un color negro azulado, con la hinchada lengua sobresaliendo de los labios. . Algunos de los comensales se levantaron de la mesa. Cesare Borgia chasque los dedos y los soldados de su guardia personal entraron en el saln. Las espadas estaban desenfundadas. Al unsono, todos los invitados a la cena se quedaron de piedra, sin poder moverse de sus sillas; aqullos que se haban puesto en pie se volvieron a sentar. El Maestro se hundi en la silla. Meti la cabeza entre las manos. Felipe se acerc a l y empez a ayudarle a levantarse. Desde el extremo de la mesa, Cesare Borgia habl. No he dado permiso a nadie para marcharse dijo con suavidad. Todos permanecern sentados hasta que yo lo diga. Se puso en pie y se acerc a la esposa del oficial, que lloraba histricamente. Il Valentino abofete a la mujer, que dio un traspi y cay en su silla, an sollozando.

Felipe se enfrent a Cesare Borgia y habl sosegadamente. Mi maestro no se encuentra bien. Solicito su permiso, mi seor, para que pueda irse a descansar y maana le sirva en las mejores condiciones posibles. Cesare Borgia mantuvo la mirada fija en Felipe durante unos segundos. Graziano haba retirado su silla de la mesa pero no se haba puesto en pie. Tena la mirada puesta en Felipe. Me puse tenso. Contra mi voluntad, mantuve mi mano lejos del cuchillo que reposaba en la mesa a mi alcance. Ya tena controlados a los soldados de la puerta. Ahora meda cuntos pasos nos separaban de la ventana. Pero saba que no tenamos posibilidad de escapar. Si Cesare Borgia decida considerar la peticin de Felipe como un insulto, ninguno saldramos con vida del saln. Messer Leonardo dijo Cesare lentamente, su trabajo es valioso para m. Vyase y descanse antes de sus tareas de la maana. Mir a Graziano, despus a Felipe y, a continuacin, me mir a m, como si memorizara nuestros rostros y nombres, antes de proseguir. Puede llevarse a los miembros de su grupo con usted. Slo haba pasado un segundo cuando Graziano y Felipe se colocaron a ambos lados del Maestro para ayudarle a levantarse. Cog su cartera. Nos retiramos de la habitacin tan rpida y discretamente como nos fue posible. Cuando nos marchbamos, Cesare Borgia llam a sus msicos. Esta tristeza grit no es propia de una fiesta. Tocad para nosotros una meloda alegre, trovadores. Il Valentino tom a la sollozante esposa del oficial por el brazo. Bailara conmigo ahora?

Captulo 19 Nadie durmi en el castillo de Imola esa noche. Mi maestro no comi, ley, dibuj ni prosigui con sus estudios. Se sent junto a la ventana abierta con una pesada capa sobre sus hombros y observ el cielo nocturno. Transcurrido un tiempo, Niccol Machiavelli vino y habl con Felipe unos minutos. Haba escrito previamente al Consejo de Florencia, diciendo que estaba en peligro y pidindole que le retiraran, pero no haba servido de nada. Quiz ahora me escuchen dijo. Deseo abandonar este lugar en cuanto pueda. Y yo debo intentar desligar al Maestro de los servicios de los Borgia respondi Felipe. Pero cmo hacerlo de modo seguro? La mente de Cesare Borgia est centrada en un nico objetivo dijo Graziano. Y acabar con cualquiera que se ponga en su camino. Al considerarlo una causa importante dijo Machiavelli, cree que tiene derecho a emplear cualquier medio para alcanzar ese fin. Es una idea interesante. Se sabe algo ms de los planes de sus capitanes? le pregunt Felipe. Tengo a mis propios hombres trabajando en ello dijo Machiavelli y he recibido mensajes codificados recientemente. Pero temo que hayan pasado por las manos de Cesare Borgia por lo que puede que slo escuche lo que l desee que escuche. Machiavelli se encogi de hombros. Por lo que s, los franceses estn enviando tropas para ayudarle. Sospecho que esperar hasta que estn cerca y, entonces, ofrecer a los capitanes condottieri la posibilidad de una reconciliacin. Ellos no sabrn que Cesare ha reunido a ms tropas al margen de los capitanes y es posible que crean que est intentando hacer las paces dado que le superan en nmero. Est planeando organizar un encuentro con ellos para negociar. Es evidente que no ser aqu! dijo Felipe, horrorizado. No seran tan estpidos como para venir a esta guarida para ser devorados. Por la maana, recibimos noticias definitivas. Cesare Borgia se reunira con sus antiguos capitanes para negociar, pero no en mola. El encuentro se celebrara en su territorio, en un lugar que acababan de tomar y en el que estaban apostados sus efectivos. Tenamos que prepararnos para el viaje. En una hora, Cesare Borgia, sus hombres y sus criados abandonaran el castillo hacia la ciudad costera de

Senigallia, en el Mar Adritico. Todos los capitanes han aceptado este encuentro? pregunt el Maestro a Felipe mientras nos ponamos en camino. Estaba sentado junto a m en un carro tirado por caballos que transportaba sus libros y materiales. Felipe y Graziano se desplazaban en sus propios caballos junto a nosotros. Felipe asinti. A recaudo entre ellos quedaba el nombre de Vitellozzo Vitelli, el capitn amigo del Maestro. Flanqueados por seiscientas picas suizas, descendamos la Va Emilia en el squito del ejrcito de Cesare Borgia. Nevaba en los ltimos das de ese amargo diciembre. Los pueblos que atravesbamos estaban desiertos. Sospechaba que los habitantes haban escapado ante nuestra llegada y volveran una vez que el ejrcito se hubiera marchado. Nos detuvimos en Cesena, donde celebraron un baile en honor de Il Valentino, que bail y flirte como si no le preocupara nada ms en el mundo. Pero, en secreto, Machiavelli nos cont que el ejrcito de Cesare Borgia se haba dividido y que avanzaramos por separado a travs de distintas rutas para converger en Senigallia. Durante los das anteriores a la Navidad, Cesare Borgia celebraba banquetes y escuchaba msica. Sin embargo, segua pensando en la venganza, por lo que, cuando el gobernador de la regin, Remiro de Lorqua, se reuni con l con motivo de las celebraciones, Cesare le arrest. Bajo tortura, el hombre confes formar parte de la trama. De esta forma, en la maana de Navidad, Remiro de Lorqua fue decapitado en la plaza pblica y su cuerpo expuesto para que todos lo vieran. Una vez ejecutado este acto, partimos para Senigallia al da siguiente, veintisis de diciembre.

Captulo 20 Como smbolo de buena fe, Cesare Borgia pidi a sus antiguos capitanes que retiraran sus tropas de la propia ciudadela de Senigallia. Ellos respondieron a su peticin. De este modo, el ltimo da del ao, llegamos al ro Misa, donde los rebeldes capitanes condottieri salieron al encuentro de Il Valentino. Junto a m, en el carro, el Maestro refunfu cuando les vio aproximarse. Graziano me susurr: Vitellozzo est aqu! El maestro le ha visto!. Observamos ansiosos el momento en que las dos caballeras se unieron. Pero Cesare Borgia pareca un hombre nuevo. Avanz alegremente y salud a los vigilantes y recelosos capitanes. Sus ojos brillaban de placer al ver sus rostros y les llam uno a uno por sus nombres. Se inclin sobre su montura para abrazar a cada hombre como se hara con un amigo al que no se ha visto en muchos das. Por su parte, los capitanes parecan relajarse. Respiraron tranquilos en cuanto percibieron que Cesare no haba trado un nmero elevado de tropas consigo. Asimismo, parecan hipnotizados por esta muestra de simpata y atencin. El grupo se prepar para cruzar el puente hacia el burgo. Chasque las riendas, pero Felipe se acerc y detuvo mi brazo con su mano. No me dijo nada, pero reduje el ritmo e hice que el animal se retrasara un poco para quedarnos rezagados. Me percat de que Messer Machiavelli estaba haciendo lo mismo. Al otro lado del carro, Graziano acerc su caballo para proteger al Maestro. Machiavelli nos indic posteriormente que Il Valentino haba enviado a sus espas a la ciudad en gran nmero para bloquear todas las puertas excepto aquella por la que l iba a entrar. As que Cesare invit a Vitellozzo y al resto de capitanes a acompaarle. Conforme cruzaban el ro, la caballera de Cesare Borgia vari su posicin y se aline para vigilar el puente. Vimos cmo los capitanes miraban alrededor y murmuraban entre ellos. La procesin entr en Senigallia acompaada slo de las tropas a las rdenes de Cesare: una divisin de la infantera gascona y sus hombres de armas personales. Entre ellos estaba Michelotto. Nosotros nos encontrbamos al final de la comitiva. La puerta se cerr a nuestra espalda.

En ese momento, la intranquilidad de los capitanes se transform en autntico miedo. Se apresuraron a despedirse de su prncipe y seor feudal y volver a reunirse con sus tropas fuera de los muros de la ciudad. Pero Cesare les suplic que esperaran y continuaran hablando con l. Su suma amabilidad y sus modales afectuosos les confundan. Les dijo que ya haba preparado una casa en la que podran dialogar. Les pidi encarecidamente que se acercaran y discutieran los acuerdos que tendran que llevarse a cabo para que la situacin mejorara en el futuro. l avanz. Y ellos, al igual que nosotros, presionados por su escolta, no podan negarse. Cuando llegamos a la casa, Cesare Borgia desmont y los capitanes no tuvieron otra opcin que hacer lo mismo. Felipe y Graziano no lo hicieron. Felipe me ech una mirada llena de intencin y yo, que esperaba estar interpretando su significado correctamente, comenc a maniobrar nuestro pequeo carro hacia la entrada. Pero la horda de soldados era demasiado grande. Estbamos atrapados en la multitud. Cesare atraves el patio a zancadas. Sus capitanes intentaron seguirle el paso. Haba una escalera exterior que conduca a un nivel superior de la casa. Cesare comenz a subir las escaleras. Los capitanes hicieron por seguirle. Pero, inmediatamente, Michelotto y los hombres de armas de Il Valentino les apresaron. Apenas pudieron defenderse. Fueron reducidos con tanta firmeza y rapidez que ni siquiera tuvieron tiempo de desenvainar sus espadas. La trampa estaba servida. Espere! uno de sus jvenes capitanes llam a Cesare Borgia. Se lo suplico grit este joven implorando piedad. Mi seor, permtanos al menos hablar! Cesare se detuvo en el ltimo escaln. Observ a sus enemigos desde arriba. Entonces, se dio la vuelta y entr en la casa. Los soldados posicionados detrs de nosotros comenzaron a avanzar. Graziano y Felipe sujetaron con firmeza la brida del caballo. El Maestro puso sus manos sobre las mas para reforzar nuestro agarre a las riendas y as poder salir de la confusin y retroceder hacia la puerta principal. Delante de nosotros vimos a Machiavelli, quien nos llamaba por encima del clamor. Por aqu! Por aqu! Rodeamos el muro interior de la ciudad hacia otra puerta que l saba protegida por soldados. Sus propios espas, pagados con dinero florentino, sin duda. La atravesamos sin mediar palabra y salimos cerca de la ribera del ro, donde encontramos el lugar en el que haba acampado la caballera de Cesare Borgia.

Entonces, esperamos a que las tropas entraran furiosamente en la ciudad, sacando a los habitantes de sus camas y asesinando a cualquiera que consideraran conspirador contra Il Valentino. Machiavelli se escabull desde su puesto de vigilancia nocturno para obtener todas las noticias que pudiera recopilar. No regres hasta que casi haba amanecido. Su rostro estaba serio. Los capitanes condottieri haban sido apresados y conducidos a las habitaciones inferiores de la casa. En las primeras horas del primer da del Nuevo Ao de 1503, Michelotto haba estrangulado a Vitellozzo y al otro joven capitn atados espalda con espalda sobre un banco. Perdonadme por traeros estas noticias tan horribles dijo Machiavelli. Pero debis saber que Il Valentino pretende partir esta maana con intencin de batalla a la cabeza de su ejrcito. Ahora se dirigir a Perugia y tambin al resto de ciudades que se resisten a su sometimiento. Los gobernantes de esos lugares ya han huido antes de que su ira les alcance. Llevar consigo al resto de los rebeldes capturados como prisioneros, pero su destino ser el mismo. Felipe se acerc a mi maestro para notificarle la muerte de su amigo. El Maestro no regres hasta pasada una hora. El Maestro est enfermo nos dijo. Necesita tiempo para recuperarse. Debemos ponernos en camino hacia Florencia, donde podr descansar. Enviar un mensaje a Il Valentino contndole nuestras intenciones, y espero que est demasiado preocupado por su propia venganza como para perseguirnos. Matteo se dirigi hacia m, puedes preparar nuestros caballos? Me dirig al lugar en el que habamos guardado los caballos en slidos refugios contra el fro. Habamos colocado heno para que descansaran, pero el sonido de los gritos y la visin de las llamas en la ciudad hacan que los animales estuvieran inquietos. Tiraban de sus ataduras, intentando zafarse. Habl con ellos y se tranquilizaron. Alargu la mano para desenganchar primero al caballo que tiraba del carro y, entonces, me detuve. Justo detrs de los rboles, dos hombres se movan a la luz de la luna. Reconoc sus rasgos. Uno estaba en la habitacin en la que vi por primera vez a Cesare Borgia. El otro era uno de los hombres de Sandino. Me arrodill. A mi lado, el caballo se movi e inclin su cabeza hasta empujar suavemente mi hombro. Dej caer la mano sobre su largo hocico y sopl suavemente en sus fosas nasales. No me traiciones, amigo dije en voz baja al caballo, mi vida depende de ti. Su conversacin lleg a mis odos a travs del aire helado de la noche cuando pasaron cerca del lugar en el que estaba escondido, y en ella pude distinguir un nombre. ... Perela...

Perela! me dije. ...all... el chico... hace semanas... Entonces, escuch con nitidez cmo un hombre deca: Su hombre ya se puso en camino hacia Perela. Sandino ir all en cuanto lo notifique a Cesare Borgia. Ha jurado que quemar la fortaleza y todo lo que contiene. Se me hizo un nudo en el estmago y cre que iba a vomitar. Sandino pretenda atacar Perela.

Captulo 21 Felipe y Graziano se reunieron conmigo a primera hora de la maana. Ya haba ensillado sus caballos, y haba pasado la vara a travs del arns del otro que tiraba del pequeo carro. Bien hecho, Matteo dijo Graziano conforme comenzaba a empaquetar nuestras pertenencias. Felipe dej en el suelo la caja que transportaba. Ir a buscar al Maestro dijo. Debemos partir antes de que el campamento se ponga en marcha. No puedo ir con vosotros dije. Qu disparate es se! dijo Felipe drsticamente. Por qu deseas quedarte aqu, Matteo? pregunt Graziano. No es mi intencin esperar aqu dije. Debo dirigirme a Perela. Escuch por casualidad una conversacin entre dos hombres de Il Valentino en la que decan que planeaban atacar a nuestros amigos en su fortaleza. Felipe ilumin mi rostro con su farol. Es eso cierto? Eso es lo que escuch. Por qu querra hacer Cesare Borgia algo as? pregunt Graziano. El Capitn dell'Orte es un soldado leal. S dijo Felipe, pero incluso hay soldados leales que son atrozmente asesinados. Felipe me mir con atencin. Cmo te enteraste de eso? Estaba con los caballos y o cmo dos hombres se acercaban cabalgando. Eran dos de los espas de Cesare Borgia. Tu deseo de ir a Perela y advertirles es muy noble dijo Graziano, pero... No intentis detenerme dije. No poda explicarles el motivo por el que quera dirigirme al peligro cuando lo ms lgico era escapar de l. Ni siquiera poda explicrmelo a m mismo. Mi nico pensamiento era llegar a Perela antes que Sandino y poner sobre aviso al Capitan dell'Orte. Tena suficientes hombres y experiencia militar para resistir un ataque de Sandino y sus bandidos. Pero slo si se lo adverta a tiempo. Utiliza mi caballo dijo Graziano. Yo viajar en el carro con nuestro

maestro. Felipe me cogi la mano. Me dio algunas monedas. Gurdalas dijo. Puede que necesites dinero. Le dir al Maestro lo que ha ocurrido. Graziano tambin me puso algo en la mano. Era una larga daga. Esto tambin te podra servir. Antes de marcharme, Felipe me dijo: Sers bienvenido en nuestro grupo si decides regresar. Haz lo que puedas. Me dio unas palmaditas cariosas en la cabeza. Espero que nos volvamos a ver, Matteo. Conduje el caballo de Graziano a un lugar apartado. En cuanto estuvimos lejos de la vista de cualquier observador, mont y part en direccin a Perela. Cabalgu tan rpido como pude, para llegar al lugar en el que confluan los ros al medioda del da siguiente. Atraves el puente galopando, mientras el guardin del peaje me gritaba que deba pagar lo debido. Sub la colina coronada por la fortaleza. En ese momento, vi el humo elevarse en el aire. Vi el gran portn derribado. Y me di cuenta de que era demasiado tarde.

TERCERA PARTE - LA VENGANZA DE SANDINO Captulo 22 Mi primer impulso fue golpear al caballo en el costado y apresurarme en llegar a la fortaleza. Pero no lo hice. Fren el paso y observ la edificacin. No haba movimiento en las ventanas ni ruidos de batalla. Lo que hubiera ocurrido aqu haba pasado recientemente ya que, en caso contrario, el fuego se habra consumido por completo y el humo no ascendera hacia el cielo. Haba un huerto en un campo prximo. Desmont y conduje all al caballo. En el interior, haba pasto para los animales. Dej que el animal comiera. Despus regres y me dirig con cautela a la fortaleza. Los hombres de armas del Capitn dell'Orte estaban muertos. Yacan acuchillados, destrozados en el lugar en el que haban permanecido. Pareca que hubieran tomado a los soldados por sorpresa, vencidos sin resistencia en minutos por una fuerza que no haba mostrado piedad alguna con ellos. Nada se mova dentro ni fuera de los edificios. La absoluta tranquilidad que se respiraba me perturbaba. No se oa llorar a las mujeres ni gemir a los hombres. Slo densas nubes de silencioso humo. Entonces vi al Capitn dell'Orte. Le haban decapitado. Su cabeza estaba insertada en una pica junto al edificio de las caballerizas, con el cuerpo desmembrado aplastado grotescamente junto a l. Dos siluetas yacan en el suelo ante l. Rossana y Elisabetta, desplomadas una encima de otra. Me acerqu a ellas tambalendome. Estaban vivas, pero el desorden reinaba en sus ropas, salpicadas de sangre, suya o de su padre, no estaba seguro. Una gran bocanada de aire de mis pulmones me impeda hablar. Haba visto la muerte en muchas formas. Haba visto morir a dos hombres, asesinados indefensos ante mis ojos, sin poder intervenir. Haba visto a uno ejecutado mediante garrote en el otro extremo de la mesa de invitados a una cena; el primero, un sacerdote, aporreado por Sandino hasta que le revent la cabeza. Pero esto era peor. Era un

crimen atroz. Comenz a caer una llovizna de nieve. Rossana susurr. Elisabetta. Es inmoral tomar por la fuerza a una muchacha. El hombre que lo haga es ms sucio que los animales. Y una vez que una mujer es violada, no se puede enmendar. Ca de rodillas ante ellas. Alargu la mano y toqu sus rostros. Mir a Rossana pero su mirada no se encontr con la ma. Apart su rostro del mo. Yo tambin baj la mirada por vergenza, pero no por ella, sino por m... por ser un hombre cuando era un hombre el que le haba hecho eso. Pero Elisabetta, que haba vivido mucho tiempo a la sombra de su hermana, no apart sus ojos de m. Me miraba con valenta, pero con desprecio, como si dijera: Ahora he visto lo que un hombre le puede hacer a una mujer, y si ah es donde reside vuestra fuerza, entonces he resistido. Te desprecio por ello, y ni eso ni ninguna otra cosa volver a atemorizarme nunca ms. Mi alma se desplomaba ante la intensidad de su mirada. Entonces, con palabras sabias, Elisabetta dijo: No estoy avergonzada de mirarte por lo que ha ocurrido aqu, Matteo. Haca slo unas semanas, haba dejado a estas nias en la inocencia de su juego; al regresar, encontr su infancia destruida. Qu haba hecho? Les traje un poco de agua para que bebieran y Elisabetta me cont lo que haba ocurrido. Un hombre vino a la puerta de la fortaleza. Dijo que era un jornalero que se diriga a Bolonia, que se haba puesto muy enfermo con fuertes dolores de estmago, y que alguien de una granja vecina le haba contado que mi madre tena remedios curativos. Mis padres le acogieron en un gesto de amabilidad. Dispusieron una camilla en la habitacin de los guardias para que descansara y, mientras cenbamos, apual a uno de nuestros hombres y abri la puerta. Otros esperaban fuera. Slo dos de nuestros guardias estaban armados y lucharon para defendernos como les fue posible, pero fueron vencidos. Cuando oy el alboroto, mi padre mir al patio desde la ventana y vio lo que estaba ocurriendo. Puso a Dario en los brazos de mi madre y le dijo que corriera con nosotras a nuestra pequea capilla. Despus, se llev a Paolo con l. Nos dirigimos a la capilla y nos encerramos dentro. Omos ruidos de lucha, pero no pudimos ver lo que ocurra porque la ventana de la capilla daba al barranco y no al patio. Al cabo de un rato, se hizo el silencio. Entonces, nuestros atacantes vinieron y nos pidieron que

abriramos la puerta. Mi madre se neg. Dijeron que si les entregbamos a Paolo, estaramos a salvo. Pero Paolo no estaba con nosotros. Nos dijeron lo que nos haran si no le encontraban. Mi madre fue muy valiente. Les grit que respetaran el refugio de un lugar santo. Pero ellos comenzaron a derribar la puerta. Ella nos condujo a la ventana y nos habl en voz baja. Nos dijo que nuestro padre deba estar muerto irremediablemente. Dijo que iba a saltar al barranco con el beb Dario. Iba a hacer eso porque saba que mataran a Dario. Era un nio, y no le permitiran que viviera para vengar a su familia, y ella no poda soportarlo. Dijo que de esta forma tambin evitara el destino que le esperaba si derrumbaban la puerta. Nos implor que hicieramos lo mismo, pero nos dijo que nosotras debamos decidir. Entonces tom al beb Daro en sus brazos y subi al alfizar y... y... Elisabetta vacil se fue. Y nos dej all. Y la puerta cedi y... y... Calla, calla le cog la mano. No hables ms de ello mir alrededor. Alguno de esos bandidos sigue aqu? Elisabetta neg con la cabeza. Se marcharon cuando no encontraron lo que estaban buscando. Lo que estaban buscando... Me llev la mano al cinturn. Elisabetta malinterpret mi accin. Matteo, una daga no sera de utilidad contra ellos. Pero yo no buscaba la daga que Graziano me haba dado. Haba llevado la mano instintivamente al objeto oculto en mi cinturn. El objeto que Sandino deseaba recuperar y por el que haba enviado a sus hombres a la fortaleza. Y, al mantenerlo alejado de l, haba trado el desastre a este lugar. El viento soplaba arrastrando los copos de nieve, por lo que pens que deba poner a resguardo a las nias. Puedes ponerte en pie? dije. Te ayudar. Rossana no ha dicho una palabra desde lo ocurrido. Elisabetta acarici el rostro de su hermana. Rossana la observ sin comprender nada. Es como si no me reconociera dijo Elisabetta. Como si no supiera quin soy. Como si no supiera quin es ella misma. Elisabetta se puso en pie y ambos ayudamos a Rossana a entrar en la casa. Encontr un poco de pan. Lo moj en vino y se lo llev a las nias. Elisabetta cogi un poco, pero Rossana no comi nada. Dnde est Paolo? dije.

No hemos podido encontrarle dijo Elisabetta. Cuando supimos que nos estaban atacando, huy con mi padre. Estuvieron discutiendo. Por qu? No lo s. Les dej y busqu a su hermano mayor. Pero no se encontraba entre los muertos. Era imposible que hubiera huido. No, tratndose de Paolo dell'Orte. Dnde podra estar? Regres y volv a hablar con Elisabetta. Puedes recordar algo que tu padre o Paolo dijeran antes de abandonaros? Neg con la cabeza pero, entonces, dijo: Slo una cosa, pero no tena sentido. Qu dijeron? Mi padre le dio instrucciones a Paolo. Entonces fue cuando comenzaron a discutir. Paolo se neg. Dijo que no quera hacer lo que mi padre le peda. Mi padre dijo: Debes obedecerme en esto. Y, entonces, mi padre dijo algo ms. Messer Leonardo te proteger. Elisabetta neg con la cabeza. Eso fue lo que no comprend.

Captulo 23 Pero yo s lo comprend. Tard un momento en darme cuenta. Pero, de repente supe lo que le haba pasado por la mente al Capitn dell'Orte cuando sali a defender su fortaleza, empuando su espada y tomando a Paolo por el brazo. La cmara secreta. Haba pensado en ocultar a su hijo mayor en el lugar construido por Leonardo da Vinci y que slo l conoca. El valiente capitn crey que su esposa y sus hijos ms jvenes estaran a salvo en el santuario de la capilla, pero que un nio de la edad Paolo no disfrutara de tal proteccin. Tuvo que percatarse de inmediato de que la fortaleza sera devastada, as que oblig a su hijo a esconderse en la cmara para salvar la vida. Y yo, que me hallaba escondido en el altillo de las caballerizas cuando mi maestro le mostr los planos de la construccin de la cmara secreta al Capitn dell'Orte, saba dnde encontrar a Paolo. Yaca enroscado como un nio en la habitacin oculta. Nos dijo que las paredes eran tan gruesas que no haba odo nada. El pequeo cabo de la vela se haba consumido, pero l haba permanecido all, en la oscuridad, como su padre le haba ordenado. Elisabetta se sent con l y le cont lo que haba ocurrido en la fortaleza. Soport con valenta la noticia de la muerte de su padre pero, cuando escuch lo que haba acontecido a sus hermanas y cmo haban muerto su madre y su hermano, qued perturbado. Mi padre no crea que fueran a hacer dao a un beb o a las mujeres dijo. Saba que l morira en la batalla, pero no que ocurrira esto. Paolo me mir suplicante desde su rostro surcado de lgrimas, implorndome que aprobara la decisin que haba tomado. Le dije a mi padre que estaba preparado para morir dijo. Me dijo que era el nico hombre que podra sobrevivir. Nadie conoca la existencia de la habitacin secreta. Dijo que no era suficientemente grande para ocultarlos a todos y que, en cualquier caso, si lo hiciera, se preguntaran dnde estaban su esposa y sus hijas, y destrozaran el castillo hasta encontrarles. Mi padre me oblig a permanecer oculto. Me hizo jurarlo sobre su espada. Me

dijo que su honor estaba en esa espada, su vida estaba en esa espada, y que defendera con su espada nuestro apellido y todo lo que amaba: mi madre, mis hermanas, mi hermano y yo. Mi madre, mis hermanas, mi hermano. Paolo comenz a sollozar. Mi madre, mis hermanas, mi hermano. Elisabetta y yo le observamos llorar hasta que no le quedaron lgrimas. Entonces se puso en pie y se sec el rostro. Se dirigi al lugar en el que yaca el cuerpo de su padre y cogi su espada. Con esto proclam, les vengar. Porque la violencia engendra violencia y ningn hombre puede detenerla. Cuando una guerra se inicia, nos arrastra y consume a todos. Paolo dijo Elisabetta, tengo que decirte algo e implorar tu perdn. Si hubiera sabido dnde estabas escondido, te habra delatado. Paolo se dirigi de inmediato hacia ella y la bes. La condujo del brazo al lugar en el que se encontraba Rossana. Atrajo a ambas a sus brazos. Me hubiera entregado con gusto para salvaros. Pero no las habras salvado dije con brusquedad. Esos hombres te habran encontrado y asesinado y, despus, habran dirigido su atencin a tus hermanas. Cmo lo sabes, Matteo? pregunt Elisabetta. He vivido con hombres como esos durante las ltimas semanas. An no sabis nada de lo que ha ocurrido en Senigallia, donde II Valentino asesin a sus capitanes a sangre fra. Cesare Borgia fingi perdonarles y les pidi que se reunieran para negociar. Entonces orden que los estrangularan. Acto seguido, sus soldados entraron como locos en la ciudad, cometiendo abominables atrocidades. Elisabetta se estremeci. Adems, esos hombres parecan ms bandidos que soldados alistados. Y hasta parecan asustados de no haber encontrado lo que buscaban. Dijeron que su jefe se enfadara cuando se reunieran con l y tuvieran que decirle que su misin haba fracasado. Al escuchar esto, el miedo se apoder de mi garganta. Conoca a su jefe y habra sido ms despiadado en su bsqueda. No habra dejado escapar con vida a las nias. Y, cuando sus hombres le contaran lo ocurrido, creera que la bsqueda no se haba llevado a cabo de forma suficientemente exhaustiva. l mismo regresara para buscarlo. Y slo nos separaban horas de ese momento. De repente, desde lo alto de la torre, omos el sonido de un guin de codornices.

Corrimos a las almenas. Desde ese punto, podramos ver ms all del paso del puente. En la distancia, vimos aproximarse a un grupo de jinetes. Por delante del resto, un hombre galopaba a toda velocidad en solitario. Mi cuerpo fue presa de un temblor repentino. Era Sandino.

Captulo 24 Paolo habra salido corriendo al exterior si yo no me hubiera interpuesto en su camino. Espera dije. Y, cuando protest, aad. Piensa en tus hermanas. Por qu han vuelto? pregunt Elisabetta. Porqu no encontraron lo que estaban buscando? sugiri Paolo. Pero no tenemos nada, ni vajillas, ni cuberteras de plata, ni grandes joyas. Rossana haba comenzado a temblar. Debemos irnos ahora dije, para poner a tus hermanas a salvo. Dnde podemos ir? Elisabetta mir alrededor frenticamente. Slo hay un camino. Nos cogern cuando intentemos escapar. Tomaremos una ruta alternativa. Ya haba tomado a Rossana por el brazo y me apresur a salir por la puerta, con los chicos tras de m. Debemos bajar por el barranco. Es imposible dijo Paolo. Lo intent cuando era un nio y apenas pude descender unos metros. Rodeamos la fortaleza. Haba un estrecho borde de tierra y, ms all, las rocas caan a nuestros pies. No hay otra salida dije. Escuchad. Estn en la puerta. Permanecimos en silencio. Reconoc una voz en el aire despejado del invierno: Matasteis al viejo, su padre, antes de tiempo Sandino reprenda a sus hombres a gritos. Hubiera ofrecido al chico para salvar a las nias. Y qu hay de esa habitacin secreta de la que hablaste? le pregunt uno de sus hombres. Dijiste que podra ocultarse all. Hace poco que supe que Cesare Borgia haba mandado construir habitaciones secretas en sus fortalezas, de manera que siempre tuviera un lugar en el que esconderse en caso de que alguno de sus castillos fuera asediado cuando l se encontrara dentro. Desconozco dnde se encuentra esa habitacin en esta fortaleza. No obstante, no me preocupa. Acamparemos aqu y, si el muchacho sigue ah dentro, el hambre le har salir cuando llegue el momento. Puedo esperar. Ya lo he hecho antes. No me importar esperar unos das ms.

Me inclin y acerqu mi boca a la oreja de Paolo. Debemos bajar. Neg con la cabeza y articul las siguientes palabras: No podemos. Entonces, Elisabetta habl con voz baja pero firme. No hay otra alternativa. Fui el primero en iniciar el descenso. Comenc a bajar gateando y, agarrndome firmemente con las manos, encontr apoyos para los pies. Elisabetta fue la siguiente. Gui sus pies a la posicin correcta mientras ella, a su vez, guiaba a Rossana. Paolo, con la espada de su padre sujeta a la espalda, comenz el descenso en ltimo lugar. Tras haber bajado un tramo, encontramos una cornisa en la que descansar. Todo el cuerpo de Elisabetta temblaba, pero Rossana pareca indiferente a su destino. Era la diferencia entre alguien que deseaba vivir y alguien a quin la vida no le importaba. Prosigamos dije. Elisabetta mir al borde del precipicio y se tambale hacia atrs. No podemos esperar un poco ms? No repliqu, porque crea que si lo hacamos, perderamos el valor y no proseguiramos la huida. Esta cornisa es un saliente, Matteo dijo Paolo. A mis hermanas les resultar muy difcil trepar hacia fuera y despus descender la pared por debajo del voladizo. Lo s, Paolo. Pero si lo conseguimos, ser imposible que los soldados nos vean hasta el momento en el que alcancemos el final del barranco. Me arrastr para superar el borde de la roca. Cuando te acerques dije a Elisabetta, intenta no mirar hacia abajo. Djame que gue tus pies al lugar correcto. Me inclin hacia el vaco. El viento me zarande. Mi mejilla estaba prxima a la fachada del acantilado. En las hendiduras crecan pequeas flores a pesar de la crudeza del invierno. Desde lo alto del barranco, se desprendi un guijarro que me golpe en la frente. Haba alguien observando desde el muro del castillo. Me pegu a la pared de piedra. Un hilillo de agua cay sobre m. Era un hombre que haba ido hasta all para orinar. Eso me dio nuevas esperanzas. No crean que nadie hubiera escapado por all; si lo hicieran, sera brea caliente, y no orina, lo que caera en cascada sobre mi cabeza.

Esper. Transcurridos unos instantes, utilic mi daga para cavar un poco ms de tierra entre las piedras. Ara con las uas. Llevaba en esa postura tanto tiempo que mis piernas se sacudan con espasmos. De repente pens que, si caa, ellos estaran perdidos. Al no tener otra opcin, le eleccin era mucho ms fcil. Mis manos estaban resbaladizas por el sudor, pero el arco solar del cielo comenzaba a mermar y la luz ya no brillaba en los lugares ms recnditos del desfiladero. La mitad de mi cuerpo se hallaba suspendida en el vaco mientras buscaba un punto de apoyo. Cav con la puntera de mis botas hasta que logr aferrarme a la pared. Ahora era el turno de Elisabetta. Poda excavar algunos huecos y dejar expuesta una roca que sobresaliera lo suficiente como para que ella se agarrara. Ella pesaba menos que yo y su cuerpo era ms flexible. Se balance hacia abajo y adentro, y se coloc junto a m en la fachada del acantilado. Bien hecho suspir. Su boca se curv en lo que pareca una sonrisa. Notamos una repentina rfaga de aire y un pjaro pas volando cerca de su cabeza. Elisabetta perdi su agarre. Y comenz a caer. Su grito era un susurro, como si hubiera empezado a chillar y se hubiera percatado de lo que ocurrira si la oyeran. Mam! la o gemir. Alargu la mano hacia ella... y slo agarr aire vaco. Pero haba algo ms entre mis dedos: la masa destrenzada de su cabello. Cerr el puo con fuerza. Elisabetta rechin los dientes en seal de dolor. Slo tenamos unos segundos antes de que el peso de su cuerpo desgarrara su cabello del crneo. Agrrate a mi mueca, Elisabetta! No llego jade. Entonces a mis piernas. A mis pies. A lo que puedas. Te arrastrar conmigo, Matteo en su voz haba un matiz derrotista. No lo hars. Estoy bien sujeto. Hazlo. Ahora! le grit al verla dudar. Unas manos pequeas rodearon mis tobillos. Pero le haba mentido. No estaba bien sujeto. Una de las piedras a las que estaba aferrado comenz a moverse. A su alrededor, la tierra se desmoronaba. O el golpeteo de los guijarros. Puedes encontrar algn sitio en el que apoyarte? le pregunt.

Sus pies rascaban la pared debajo de m. Tengo un punto de apoyo. En ese mismo momento, el peso muerto de su cuerpo se aliger levemente. Hay un pequeo saliente aqu, suficiente para que descanse los pies. Nos mantuvimos en esa posicin mientras pensbamos qu hacer. Saba que ella no tena espacio para colocar sus dedos donde se encontraban mis pies. Elisabetta tambin deba saberlo. Entonces, la cabeza de Paolo apareci justo por encima de m. Extendi ambos brazos. Dame la mano, Matteo. Yo negu con la cabeza. Eres ms fuerte y grande que yo, Paolo. Pero somos dos y tiraremos de ti. He enganchado la hebilla de mi cinturn a la fachada del acantilado y he atado a Rossana con ella. Se ha apoyado de espaldas a la roca detrs de m y me tiene sujeto por los tobillos. No nos dejar caer. Si no consigues izarme, ella morir tambin. Se hizo el silencio. Entonces, Paolo dijo: Lo conseguir. Estoy con Paolo la voz de Elisabetta surgi de algn lugar prximo a mis pies. Si fallamos moriremos juntos, Matteo, y sea la voluntad de Dios. Extend mi mano libre hacia Paolo. Se acerc todo lo que pudo a m, y yo a l. Para que tuviramos alguna posibilidad, tendra que agarrarme por las muecas. Dos palmos separaban las yemas de nuestros dedos. O su suspiro de decepcin. Tenemos que pensar otra alternativa dije. Pero, conforme lo hacamos, se me ocurri que poda haber otra solucin para superar ese saliente. Dependa del valor de Elisabetta. Escchame con atencin susurr. Tienes los pies bien sujetos? S. Estoy apoyada en una pequea cornisa. Elisabetta, voy a descender hacia ese saliente. Para conseguirlo, comenzar moviendo un pie y t debers colocar tu mano en su lugar. Entiendes lo que debes hacer? S, Matteo. Tendr que apoyar ese pie en tu hombro. Crees que podras soportar el peso de mi cuerpo durante los segundos que tarde en descender junto a ti a la cornisa? S, Matteo volvi a afirmar, ms resolutiva esta vez.

Not cmo contraa su cuerpo a modo de preparacin. Llam en voz baja a Paolo. Paolo, deja tu cinturn amarrado a la pared. Cuando Elisabetta y yo estemos en la cornisa, Rossana y t podris utilizarlo para bajar. Yo os guiar el resto del camino. Llegamos al pie del valle con la puesta de sol. Estbamos cerca de la parte de la fortaleza que descansaba debajo de la capilla. Paolo me llev a un lugar apartado. Debemos asegurarnos de que mi madre y Dario estn muertos dijo. Ir contigo. Donna Fortunata se haba roto el cuello al estrellarse contra el suelo. El beb Dario se haba desprendido de sus brazos durante la cada. Su cuerpo yaca un poco ms all, con la cabeza cruelmente aplastada contra las rocas. Paolo se inclin para recogerle. Djalo dije. Lo pondr junto a mi madre. Si le mueves dije, los soldados de all arriba sabrn que pasamos por aqu. Paolo comenz a sollozar. Vamos a negar a mi madre el consuelo, an en la muerte, de sostener a su hijo entre sus brazos? As debe ser. Se inclin y bes a su madre en los labios. Me vengar del hombre que ha provocado su muerte. Le apart del lugar para que no se demorara demasiado. Calcule que disponamos de un da, quiz menos, antes de que Sandino encontrara nuestro rastro. Entonces nos seguira la pista, y nos encontrara.

Captulo 25 Caminamos unos kilmetros al sur y utilic el dinero que Felipe me haba dado para pagar a un barquero que haba atracado su barcaza en el ro para pasar la noche. Corran tiempos violentos y los fugitivos solan frecuentar los caminos y los ros. Pero este hombre no pudo evitar percatarse del estado de las nias, especialmente de Rossana. Saba que el dinero no era suficiente para garantizar su silencio. En cuanto Sandino y sus hombres comenzaran a hacer pesquisas en los alrededores, el barquero hablara, por dinero o porque temiera por su vida. Rossana estaba petrificada. No se quejaba, pero pareca cada vez ms distrada, como si su mente estuviera desconectada de su cuerpo. Se manifestara esto como un signo fsico dentro del cerebro?, me pregunt. Si la examinara, descubrira mi maestro alguna parte del cerebro con un dao visible? Slo haba un lugar en el que cre que podran estar seguros. Por lo que, una vez ms, en la noche, golpe el portn exterior del depsito de cadveres del hospital de Averno. El portero me reconoci y nos dej pasar al patio. La palabra de Cesare Borgia contenida en las escrituras que mostramos una vez garantiz que nos permitiera entrar. El Padre Benedicto, monje del convento, fue parsimonioso al recibirme. Qu asunto te trae aqu esta noche? me pregunt. Padre, necesitamos su ayuda. El monje observ a Rossana, Elisabetta y Paolo. Sus ojos volvieron a posarse en Rossana. Veo que la desgracia ha cado sobre tus acompaantes. Quines son? La familia dell'Orte, de Perela. Han asesinado cruelmente a sus padres y a su hermano pequeo. El Padre Benedicto se dirigi a Paolo. Conoca a vuestros padres. Cada otoo, enviaban parte de su cosecha al hospital. Vuestro padre era un benefactor generoso y vuestra madre una seora muy atenta. Vi cmo los labios de Elisabetta temblaban al or hablar de sus padres; sin embargo, Rossana no pareca comprender sus palabras. El Padre Benedicto frunci el ceo al observarla.

Qu dao han podido hacerle a esta nia? Nadie habl. Entonces, dije: Los soldados de Cesare Borgia atacaron y arrasaron la fortaleza de su padre en Perela. Las mujeres se refugiaron en la capilla, pero esto no las protegi. Y ahora habis venido aqu? Padre dije, no tenemos otro lugar al que ir. Antes de que el monje pudiera responder, se oy un violento batir en el portn exterior. Abrid la puerta! Estamos aqu por rdenes del propio Cesare Borgia! Abran en nombre de Il Valentino!

Captulo 26 Paolo desenfund la espada de su padre. Al fin me enfrentar con esos asesinos! grit. Silencio! dijo el Padre Benedicto bruscamente. Aparta tu arma. ste es un lugar de Dios donde slo tiene cabida el perdn. Vengar el dao que han hecho a mi familia! No lo conseguirs, te mataran de inmediato. Pero al menos matar a uno de ellos antes de morir! Y qu ocurrir con tus hermanas? le pregunt el Padre Benedicto. Qu destino les espera? Y los monjes? Y los enfermos a mi cuidado? Si los soldados te encuentran aqu, matarn a todos los que se encuentren en el hospital. El monje hizo una sea al guardin de la puerta para que se acercara. Le habl con rapidez, indicndole que retrasara en la medida de lo posible la entrada de los soldados y pidindole que afirmara que nadie haba atravesado esa puerta esta noche. Esos hombres de armas portan la insignia de los Borgia, pero no debes revelarles ninguna informacin. Los ojos del guardin temblaron como los de un caballo aterrorizado. El monje coloc su mano en el hombro del guardin. Ercole, es lo ms adecuado. Yo, el Padre Benedicto, te estoy pidiendo que mientas. Los hombres que esperan fuera quieren hacer dao a estos nios... ya les han inflingido castigos terribles su voz adopt un tono ms suave. Recuerda la vida que tenas antes de sta que tienes ahora. Sabes lo horrible que es sufrir tales abusos. No podemos permitir que eso vuelva a suceder. Debes ayudarme a proteger a estos nios. No todos los hombres tienen la oportunidad de hacer algo noble en su vida, pero t has sido llamado a hacer una buena obra ahora. Las palabras del Padre Benedicto parecan tranquilizar al guardin. El monje mantuvo su mirada fija en los ojos de Ercole. Entonces, levant la mano y, con su pulgar, hizo la seal de la cruz en la frente del hombre. Ego te absolvo dijo en voz baja. Todos tenemos que morir algn da, Ercole. Si sta es nuestra hora, entonces te reunirs con el Creador con el alma pura de un mrtir.

El rostro del hombre se inund de una extraa emocin. Inclin la cabeza. Observ al guardin mientras arrastraba los pies hacia la puerta. Estaba preparado para dar su propia vida a cambio de que nosotros sobreviviramos? Su fe le deca que se era el camino al Paraso. Nadie tiene mayor amor que el que da la vida por sus amigos. Bastara su creencia en las Sagradas Escrituras para vencer el peligro inmediato al que se iba a enfrentar? Quiz hubiera sido mejor amenazarle con otra promesa de la Iglesia, como la excomunin, el luego del infierno y la condena eterna, para infligir en su mente un terror mayor que el miedo a los Borgia. Paolo deba haber pensado lo mismo que yo. Dile que le rajar el cuello si dice una palabra. No lo har dijo el monje. Ercole es un verdadero amigo del hospital. Le rescat de un maestro cruel y maltratador hace muchos aos, cuando no era ms que un nio. Proceder como se lo he indicado. En cuanto vea a los soldados, nos delatar insisti Paolo. Tengo confianza en l el Padre Benedicto nos sonri. Hay amor en su corazn y es muy fuerte. Cmo poda sonrer el monje en esta situacin? l tambin sufrira una muerte horrible en cuanto supieran que haba cobijado a fugitivos perseguidos por Cesare Borgia. El ruido en el portn exterior se intensific. Pareca como si los soldados estuvieran utilizando hachas y arpones contra la madera. Esperen! Ya voy! Ya voy! escuchamos a Ercole gritar, pero l no aceler el paso. Le amenazarn con matarle y hablar dijo Paolo con desesperacin. El miedo es lo que hace que la gente haga lo que le ordenes. Yo dira que la fuerza del amor es mayor dijo el Padre Benedicto. Pero no tenemos tiempo para entrar en ese debate. Debo encontrar un lugar para esconderos a todos. Venid conmigo. Tom a Paolo con fuerza por el brazo y tir de l. Aparta tu espada. Si no puedes perdonar, ahora no es el momento de tu venganza. Seguimos al monje al hospital. Buscarn en cada rincn del edificio. Mirarn en cada armario y en cada despensa. Pens en disfrazaros como enfermos pero sois cuatro y dijo mirando a Rossana, me temo que no superarais un examen exhaustivo. Llvanos a la capilla dijo Paolo. Iremos all. Las normas sagradas del

santuario les impedirn profanar suelo santo. Eso no les detuvo en Perela les record Elisabetta. Nos violaron y provocaron la muerte de nuestra madre. Los ojos del monje se fijaron en su rostro y volvieron a m. Es cierto confirm sus palabras. Cometieron las ms atroces vilezas ante el sagrario. El monje contuvo el aliento. Qu tipo de mercenarios son stos? Viles bandidos que persiguen a los nios de una forma tan brutal. Contra eso es contra lo que quiero luchar dijo Paolo. Debe dejarme que intente matar al menos a uno de ellos, Padre. Entonces no hay ningn lugar seguro en el que nos podamos esconder? tembl la voz de Elisabetta. Daos prisa dijo el monje. No ser as cmo viviremos o moriremos esta noche por la Gracia de Dios. Cogi una antorcha de la pared y nos llev al depsito de cadveres. Descendimos al lugar en el que l y las Hermanas de la Piedad disponan los cuerpos para prepararlos para el entierro. Ms all de la pequea habitacin que haba proporcionado a mi maestro para llevar a cabo sus disecciones. Al final del pasillo, bajamos algunos escalones. Haba una puerta en el extremo del pasaje. Estaba cerrada y atrancada con una barra de hierro sobre un soporte. Ayudadme con la puerta dijo. Paolo y l agarraron la barra de hierro y la deslizaron a un lado. Entonces el monje nos condujo dentro. La luz de la antorcha originaba grandes sombras de nuestras siluetas en las paredes y el tejado de arco bajo de esta ltima habitacin sin ventanas. Haba aproximadamente una docena de cuerpos en esa habitacin, apilados en mesas de caballete. Los cadveres estaban envueltos en sbanas y desprendan un fuerte olor a amonaco. Dnde estamos? pregunt Elisabetta horrorizada. En otro depsito de cadveres el monje vacil. Es un depsito auxiliar de la sala principal que utilizamos habitualmente. Por qu guardan todos estos cadveres detrs de una puerta cerrada con cerrojo? Estn aqu porque el monje vacil de nuevo son casos especiales. Esperamos los permisos para enterrarles.

Entr rpidamente cuando vio que Paolo estaba a punto de hacer ms preguntas. Cada uno de vosotros se ocultar bajo una sbana y os colocaris de lado, prximos al cadver que se encuentra debajo. Creo que es mejor que coloquis vuestra cabeza a los pies del otro cuerpo. Os cubrir y entonces saldr de la habitacin y cerrar el cerrojo tras de m. Es casi seguro que vuestros perseguidores pedirn que abra la puerta, puede que incluso deseen entrar, aunque intentar disuadirles de ello. Intentad no moveros si lo hacen. Si emits cualquier sonido, estamos todos perdidos. Rossana se estremeci y se desplom sobre el hombro de su hermana. S que podis hacerlo dijo el Padre Benedicto para imprimirles valor. Mir directamente a Elisabetta. Dile a tu hermana que sea fuerte. Rzale a la Virgen para que os proteja. Vi que me corresponda tomar la iniciativa, ya que ninguno de los tres estaba en condiciones de hacerlo. Paolo an segua enfurecido por la ira y las muchachas estaban medio desvanecidas por el miedo y la repulsa. Retir una sbana del cadver que yaca junto a una pared retirada. Era un anciano vestido con los toscos hbitos de los barqueros. Elisabetta dije, mustrale a Rossana cmo hacerlo. Cierra los ojos y djame que te ayude. La nia me mir fijamente. Te lo ruego susurr. Tenemos muy poco tiempo. Cerr los ojos. La tom en brazos y la deposit junto al cuerpo del anciano. Emiti un leve gemido y, a continuacin, se mordi los labios. Acustate de costado. Coloca la cara cerca de sus pies y acerca tu cuerpo al suyo. Eres tan menuda que tu silueta apenas se notar en la sbana. Elisabetta hizo lo que le indiqu. Cuando lo hizo, abri los ojos y me mir con tanta confianza que dese besarla. No como una manifestacin del amor entre un hombre y una mujer, sino ms bien como el premio que un hermano ofrece a su hermana por haber hecho algo de forma valiente y correcta. La cubr con la sbana. El Padre Benedicto tena razn dije. Nadie dira que Elisabetta est aqu escondida. Si hacemos esto, podremos escapar. Paolo no necesitaba ms estmulo. Descubri el siguiente cuerpo de la fila y ayud a Rossana a trepar junto a la persona que yaca en la mesa. Se tumb sin mediar palabra y dej que el chico la ocultara.

Hay un nio. Ah en la esquina. El monje mostr a Paolo el lugar en el que descansaba el pequeo cuerpo. Colcate junto a este muchacho. As habr menos volumen bajo esta sbana. Ayud a Paolo y, entonces, se acerc a m. Ya haba encontrado un lugar para m y me haba subido a la mesa. No mir si era un hombre, una mujer o un nio. Tranquilo. El Padre Benedicto ajust mi sudario. Debo volver al depsito principal a terminar un trabajo. Cuando esos hombres entren en el hospital, quiero que parezca que nada ha perturbado mis quehaceres. No os movis hasta que vuelva solo y os diga que es seguro hacerlo. Poda or el palmeteo de las sandalias del monje mientras sala de la habitacin con premura y, despus, el chirrido de las bisagras y su susurro: Valor, hijos. Que Dios est con vosotros. Entonces omos el sonido de la pesada barra al deslizarse para atravesar la puerta. Silencio y oscuridad. Estbamos encerrados. No haba luz en la habitacin. Saba que los pies del cadver que yaca junto a m estaban cerca de mi cara, pero no poda ver nada en la oscuridad. Esperamos muchos, muchos minutos. Entonces omos un clamor en la distancia, que se haca cada vez ms sonoro. El ruido de unas botas sobre las baldosas del pasillo. Matteo, estoy asustada dijo Elisabetta con voz ronca. Slo despus me percat de que pronunci mi nombre como si fuera su hermano mayor. No tengas miedo. Me esforc por que mi voz mostrara seguridad. Estoy temblando mucho. Me oirn. Os delatar a todos. Poda or cmo su pnico creca conforme el miedo se aferraba an ms a ella. No, no lo hars dije con firmeza. Recuerda lo que dijo el monje. Rzale el rosario a la Virgen. No puedo. Mi cerebro est bloqueado. Las palabras se enredan en mi cabeza. Cmo poda ayudarle cuando el miedo tambin recorra frenticamente mis venas? Mis propios pensamientos corran desordenados como conejos saliendo de

una madriguera cuando se enva a un hurn a buscarlos. En caso de tener que defendernos, de qu armas disponamos, Paolo y yo? Una espada, en manos de un chico no mucho mayor que yo, y mi daga, que slo poda emplearse en combates cuerpo a cuerpo. Pero si nos cogan all, no se molestaran en enzarzarse en una pelea. Nos acorralaran y pondran paja ardiendo en la puerta para hacernos salir, o esperaran hasta que nos murisemos de hambre. Estbamos atrapados. En el exterior, poda or la voz del monje y, despus, la de otro individuo exigente, ms insistente. Piensa en otra cosa le dije a Elisabetta. No puedo. S que puedes. Busqu desesperadamente en mi cabeza alguna situacin agradable para distraer su atencin de lo que estaba ocurriendo. Recuerdas la vez que fuimos todos juntos a recolectar las ltimas bayas de los arbustos cerca del rio en Perela? A Rossana y a ti os haban dejado tareas de costura. Paolo y yo tenamos que pulir las herraduras de los caballos y encerar una nueva silla. Pero por la tarde haca mucho calor y, mientras que los mayores echaban una siesta, nos fugamos y fuimos a la orilla del ro. Te acuerdas? Creo que s susurr. Era uno de los ltimos das del otoo prosegu, y cruzarnos con sigilo el patio del establo, salimos de la fortaleza y avanzamos hacia los campos. Seguro que te acuerdas de eso. S susurr. Y encontramos el lugar en el que sabais que las bayas crecan abundantemente, y Rossana y t las recogisteis hasta que os rebosaron los delantales. Y entonces tenamos que comrnoslas todas, porque no las podamos llevar a casa por temor a ser descubiertos cuando debamos estar cumpliendo con nuestras tareas. Tenamos las bocas manchadas de morado, y cog un pao y lo met en el ro, y tuvimos que limpiarnos las caras los unos a los otros. Me acuerdo. Piensa en eso ahora. Slo en eso. No pienses en nada ms. Omos cmo la barra se retiraba ruidosamente de la puerta. El monje estaba haciendo ruido a propsito para advertirnos de que estuviramos callados. Esperaba que Rossana y Paolo hubieran estado escuchando la conversacin que haba mantenido con Elisabetta. Especialmente Paolo, del que tema que saltara

con la espada de su padre en mano. El recuerdo de ese da en Perela mantendra ocupadas sus mentes y les sosegara. En mi propia cabeza, record a Rossana entre las brillantes bayas. Se le haba cado la toquilla de la cabeza y su cabello, suelto ahora, se enredaba en las zarzas. Intentaba liberarse por su cuenta, con lo que slo consegua enredarse an ms. Suplicaba mi ayuda para que la liberara. Estaba reviviendo ese momento: la coquetera inocente de Rossana mientras se rea conmigo en su aprieto, mi perturbacin al estar tan cerca de una chica, el brillo deslumbrante del sol, el calor en el pequeo valle, el tacto de seda de su pelo entre mis dedos. Eso haba ocurrido justo antes de un da festivo, el Nacimiento de la Virgen. Esa noche, haba narrado a la familia el gran festival que tena lugar durante ese da en las ciudades, los festejos, las procesiones en las calles, los bailes y otras atracciones que mirar y en las que participar. Sus padres haban decidido recrear su propio Carnaval en miniatura. Ordenaron matar a un cerdo y jugamos en el patio. Las chicas se haban vestido con las ropas tpicas de la regin y bailaban las danzas tradicionales, contamos cuentos, mi maestro toc el lad y cant y... La puerta del depsito se abri con estrpito.

Captulo 27 Bajo la sbana, agarraba con firmeza la daga. Qu es esto, monje? Abr los ojos. A travs de la sbana de algodn, poda ver la silueta de un hombre en el marco de la puerta. Detrs de l, o la voz del Padre Benedicto, hablando con serenidad. Como ve, es un depsito. Qu inmundas prcticas realizis que os obligan a guardar estos cadveres ocultos tras una puerta cerrada con cerrojo? Ha escuchado demasiadas historias de brujera y nigromancia. Esto es un monasterio y un hospital en el que los hermanos atienden a los enfermos. No se realizan actos inmundos dentro de estas paredes. Y por qu guardan entonces estos cuerpos aqu y no lo hacen con el resto? Esperamos a que se realicen los preparativos especiales para su entierro. Qu preparativos especiales? Se oy el paso de sus pies enfundados en las botas al entrar en la habitacin. Se me hizo un nudo en la garganta. Abr la boca para facilitar la respiracin. El monje tosi. Hubo un crujido. El hombre deba haber retirado la sbana del cadver situado junto a la puerta. Esa mujer est vestida como una campesina, no como un miembro de la nobleza afirm. No habr preparativos especiales para ella. Por qu se ha apartado a estas personas? Se supone que los cuerpos deben ser enterrados una vez transcurridos tres das desde su muerte. As lo ordena la ley. Estos cuerpos estn esperando a ser enterrados por sepultureros voluntarios por orden del propio Cesare Borgia. El tono de la voz del Padre Benedicto haba cambiado. Le aconsejo que no profundice en el reconocimiento de los cuerpos de estos pobres desafortunados dijo con autoridad. Por qu? Qu oculta aqu, monje? La habitacin es pequea. Puede ver lo que hay bajo las mesas y el acceso ms all no est restringido. Este lugar no contiene nada ms que cuerpos. Demustremelo entonces.

Nunca entro en esta habitacin a menos que deba hacerlo. He observado que lleva guantes. Ha tenido suerte, ya que casi ha tocado un cadver. La duda se manifestaba ahora en la voz del hombre. Qu quiere decir? Por qu se queda en la puerta? No es conveniente pasar mucho tiempo en este lugar dijo el monje muy lentamente. La enfermedad que mat a estas personas hace que no desee respirar el aire que exudan a menos que sea estrictamente necesario. Su enfermedad? Cul fue? De qu murieron? Fueron llevados por el azote de la humanidad, pobres almas dijo el Padre Benedicto en un tono muy tranquilo. Una muerte difcil de soportar. Fueron vctimas de la peste. El hombre profiri un grito y retrocedi de un salto. Sus siguientes palabras parecan amortiguadas, como si tuviera la mano sobre la boca. Hay peste aqu? Desafortunadamente, s. Se nos ha enviado esta plaga. Pero con plegarias y expiacin podremos aceptar nuestro sufrimiento. Aprtate de m, monje pestilente! Debera haber informado a las autoridades. Lo hice. Informamos al magistrado de la ciudad de inmediato, como marca el protocolo. Pero su propio comandante, Cesare Borgia, orden que nadie ms lo supiera. Se prohibi un pronunciamiento pblico por orden directa de II Valentino. No deseaba que la gente huyera de la regin mientras llevaba a cabo su campaa. Los caminos se llenaran de refugiados y Cesare Borgia deseaba que estuvieran despejados para que sus ejrcitos pudieran desplazarse rpidamente de un lugar a otro. Nos indicaron que mantuviramos a todas las vctimas en una habitacin independiente cerrada con cerrojo y que las enterrramos con discrecin, en mitad de la noche, alejados de los muros de la ciudad. Nadie debe conocer este brote de peste. Le aconsejo que cumpla su orden. Cierre esta puerta de inmediato! Estar encantado de hacerlo. La puerta chirri al cerrarse. Volvieron a colocar la barra de hierro en su lugar. Omos cmo los pasos se alejaban. Calcul que transcurrieron ms de dos horas hasta que volvimos a or el cerrojo de la puerta retrocediendo. Un buen truco, Padre le elogi Paolo, mientras el monje nos conduca al edificio principal del hospital. Fingir que esa gente tena la peste y asustar de esa forma a los soldados.

El monje nos haba llevado a una pequea despensa vaca y haba cerrado la puerta. Se coloc frente a nosotros y habl. Paolo dijo con solemnidad, todos vosotros, escuchad con atencin. No fue un truco. No ment. La gente que yaca en las mesas fueron vctimas de la peste. Paolo qued boquiabierto. Elisabetta agarr a Rosanna y la abraz. Vctimas de la peste! dijo. Estbamos tumbados junto a vctimas de la peste! Era el nico lugar en el que cre que los soldados no buscaran exhaustivamente. Haban puesto patas arriba todo el hospital, vaciando los armarios, metiendo sus lanzas por los conductos de las chimeneas, sacando a los enfermos de las camas para buscar debajo de ellos. Os salve la vida al esconderos all... por ahora. Paolo se llev las manos a la cara. Escapamos de una muerte para dirigirnos a otra. Quizs dijo el monje en voz baja. No sabemos exactamente cmo se propaga esta enfermedad. Puede que el ngel de la Muerte os pase por alto y os mantengis a salvo, como ocurri hoy. Pero ahora no podemos demorarnos ms. Puso en mis manos y en las de Paolo un pequeo saco de caamazo. Slo tengo un poco de pan que daros para vuestro viaje, porque si fuera a buscar ms comida a la cocina, alguien ms se percatara de vuestra presencia. Es mejor que slo Ercole y yo lo sepamos. Nuestro viaje, Padre? dijo Elisabetta. Nos est echando? Debis partir inmediatamente. Cuando no os encuentren en ningn rincn de la ciudad, volvern para buscar en todas partes. Y esta vez sern ms minuciosos. En cualquier caso, casi es medianoche. A esa hora, la hermandad de los hombres caritativos que cavan las tumbas para los que sucumben a la peste, llega a recoger los cuerpos para enterrarlos. Lo mejor ser que partis cuanto antes. Pero no tenemos adonde ir! Voy a deciros dnde podis ir. Se arrodill y, con el dedo, dibujo un tosco mapa en el suelo de barro. Ercole va a sacaros del hospital por un tnel que tiene salida al ro. Cuando os separis, seguid el cauce del ro hacia arriba. Hacia arriba dijo Paolo. Pero eso supone deshacer el camino que hicimos al venir aqu! S, y por eso estaris a salvo. Pasado aproximadamente un kilmetro, os

desviaris del ro. No volveris sobre vuestros pasos en direccin a Perela. Os dirigiris hacia las montaas. Tardaris todo un da en subir a la ciudad de Melte, en la que encontraris un pequeo convento de monjas de clausura, ya que el terreno que lleva a la colina est en mal estado. All, hallaris un santuario para descansar a salvo. Un santuario? repiti Elisabetta. Si pudiera creerle... Creme dijo el monje. Ahora, prestad atencin. Ercole slo puede acompaaros hasta el ro. Deber volver rpidamente para que todo parezca estar en orden en el hospital cuando lleguen los sepultureros, o regresen los soldados. El Padre Benedicto seal al mapa que haba dibujado en el suelo. Conocis la campia que se extiende ms all del ro? Paolo neg con la cabeza. Yo s dije. El monje me estudi durante unos segundos. Saba que me haba reconocido como sirviente de Messer da Vinci, pero no lo haba comentado abiertamente. Muy bien. Le ensear a Matteo el camino al convento. Debers memorizar mi dibujo, ya que despus lo borrar. Ser mejor que no llevis con vosotros mapas ni cartas de ningn tipo. Es peligroso transportar documentos. Si caen en las manos inapropiadas, pondran en peligro al hospital. Pero, una vez que lleguis a Melte, no necesitaris ninguna carta. La madre superiora es mi hermana. Decidle que vens de mi parte y pedidle asilo. Os acoger. Y si no nos cree? le pregunt. Mi amable hermana no negara el cobijo a cuatro nios. Yo ya no soy un nio dijo Paolo airadamente. Claro que no dijo el monje con tristeza. Ya no lo eres. Aceptar a dos nias, Padre, pero, al ser monjas de clausura, puede que nieguen la entrada a dos nios, casi hombres seal Elisabetta. Es cierto. Dejadme que piense... Os contar un episodio que ocurri en nuestra infancia que slo ella y yo conocemos, y as creer que vens de mi parte. Hizo una pausa y, a continuacin, prosigui. Recordadle que ella fue la que cogi las rosas para hacer una guirnalda para la estatua de la Virgen, pero fue a m a quien reprendi el jardinero de nuestro padre. Se lo diremos dijo Elisabetta, pero no deberamos decirle tambin que hemos estado con vctimas de la peste?

S, debis hacerlo asinti el monje. Evitad cualquier contacto con nadie hasta que hablis con ella, y cuidado con vuestras ropas. No sabemos con seguridad cmo se propaga la peste. La primera persona que tuvimos aqu era un recolector de ropa vieja. Podra ser significativo, ya que algunos dicen que se transmite por la ropa. Pero dos de los que nos trajeron para cuidar eran barqueros que transportaban materiales y comida. Afirmaban que la infeccin reside en las bocas de las ratas y se transmite a los humanos al morder nuestros sacos de grano. No podemos estar seguros. En cualquier caso, advertid a mi hermana que podis estar impuros. Dios y su propia experiencia le guiarn para saber cmo trataros. En nombre de mi familia le doy las gracias, Padre, por ayudarnos dijo Paolo haciendo una reverencia. Me gustara poder hacer ms suspir el Padre Benedicto. Tu hermana Rossana requiere atencin mdica. Pero sera demasiado peligroso demorar vuestra partida. Por qu os buscan con tanta vehemencia? Hablaron de un tesoro dijo Elisabetta. Estaban buscando un gran tesoro. Debe tratarse de un error dijo Paolo. No tenemos ningn tesoro. Ests seguro de que eso fue lo que dijeron? pregunt el monje. S dijo Elisabetta. Os llevasteis alguna joya familiar cuando huisteis de la fortaleza? Paolo ri con crudeza. La familia dellOrte no tena joyas, ni vajillas de plata ni monedas de oro. Mi padre fue soldado toda su vida. Viva y alimentaba a su familia y criados con lo que produca la tierra que rodeaba la fortaleza. Ya s por qu os persiguen para mataros con tanta insistencia prosigui el monje. Saben que un hijo buscara vengar a su familia y preferiran que no estuvieras vivo, pero no entiendo por qu siguen persiguindoos de esta forma. Te temen por algn motivo? Tienes parientes a los que llamar a las armas? Familiares que luchen por ti? Paolo neg con la cabeza. El hermano de mi madre vive cerca de Miln, pero s muy poco de l. Este to nuestro intercambiaba cartas con mi madre de vez en cuando. No creo que sea rico o que tenga hombres a los que llamar a las armas. Aqu hay mucho que descubrir. El monje hablaba despacio. Miro a Elisabetta. Dijiste que les oste hablar de un tesoro?

Elisabetta asinti. Un gran tesoro. Les o utilizar esas palabras. El Padre Benedicto frunci el ceo. Vi la expresin de su rostro, la lnea que apareci entre sus ojos, la que tan bien ilustr mi maestro cuando dibuj al monje la noche posterior a nuestro primer encuentro. La hendidura de su frente que mostraba que el monje estaba pensando profundamente en algo. Comenc a sudar. Esperaba que Elisabetta y Paolo no recordaran las palabras exactas que los bandidos haban pronunciado tal como me las haban transmitido a m. No hablaron de un tesoro exactamente dijo Elisabetta. No dijeron que Paolo tuviera un tesoro. Dijeron que tena la llave de un gran tesoro. Paolo, t sabes algo de eso? pregunt el monje. Sabes si tu padre guardaba una llave que pudiera abrir algn arca en particular? No haba tesoro alguno en nuestro hogar. Adems, mi padre lo habra ocultado conmigo. Tu padre no te proporcion ninguna indicacin, te dej algn mensaje, escribi algo? Paolo neg con la cabeza. He pensado en ello desde que huimos. No lo hizo. Tu padre saba con casi toda seguridad que iba a morir. Para mi agitacin, el monje comenz a meditar la informacin que haba recabado. Pone a su esposa y a sus hijos a salvo en la capilla de la fortaleza, esperando que los soldados no infringieran las leyes sagradas. Una vana esperanza contra esos brbaros! Y oculta a su hijo mayor porque sabe que el chico tiene edad suficiente como para que decidan matarle. El Padre Benedicto mantuvo la mirada fija en Paolo. Si hubiera algn tesoro, Paolo, te lo habra contado, no crees? Seor respondi Paolo, mi padre no me elijo nada acerca de un tesoro. Slo que cuidara de mi madre y de mi hermano la voz de Paolo se quebr , y de mis hermanas. Y que defendiera mi honor siempre que pudiera. El monje mir a Elisabetta. Repteme lo que les oste decir. Elisabetta pens antes de responder. Dijeron Debemos encontrar al chico. Tiene la llave del tesoro.

El surco de la trente del monje se agudiz. Mencion el nombre de Paolo? El miedo me hizo sentir calambres en el estmago. Eso me traicionara. Este monje era demasiado listo como para ver la pieza que faltaba en la historia. Elisabetta comenz a hablar. Que yo recuerde... La puerta se abri y Ercole entr en la despensa. Sostena un farol en una mano y llevaba en la otra una vara larga de metal. Padre, el hospital vuelve a estar en calma y la calle est vaca. Debemos irnos en cuanto podamos. El monje se apart para dejarnos pasar. Seguid a Ercole y haced lo que os mande. Al salir de la despensa, me toc en el hombro. Quieres que haga llegar un mensaje a tu maestro para indicarle que ests en peligro y necesitas que te ayude? No respond. Convenimos encontrarnos en Florencia y eso es lo que espero hacer. Adems, trabaja en parte para Cesare Borgia y parecera que el Capitn dell'Orte ofendi a II Valentino de alguna forma, por lo que decidi acabar con l y su familia. Por lo tanto, es mejor que mi maestro no se vea involucrado en esto. Les conducir al convento en Melte y, despus, me dirigir a Florencia. S, creo que es lo ms conveniente asinti el monje. Pero, qu lazos te unen a esta familia, Matteo? Nos acogieron el verano pasado mientras viajbamos. Escuch que estaban amenazados y abandon mi ruta para advertirles, pero llegu demasiado tarde. No poda hacer otra cosa ms que quedarme con ellos y ayudarles. Ya haba pensado en que el monje podra preguntarme esto y tena preparada la respuesta. Pero, aunque haba ensayado lo que dira, me atropell en mi explicacin. An as pareci creerme. Te ganars el Cielo como recompensa por tu caridad. Repos su mano en mi cabeza. Sent como mi cara se encenda por la vergenza. Cuando llegamos al claustro, se despidi y nos bendijo uno a uno. Ahora, ir a la capilla a rezar. No servir de mucho contra las espadas murmur Paolo. Si voy a morir, no hay mejor lugar para hacerlo dijo el monje con tranquilidad. No olvidis decirle a mi hermana que le perdono la reprimenda

que recib en su nombre. Toc a Paolo en el pecho. Tu corazn est lleno de amargura. Intenta buscar un hueco para que la gracia de Dios entre en l. Recuerda que el Seor dijo: Slo a m me corresponde la venganza. Paolo esper hasta que el Padre Benedicto no pudiera escucharle y sise entre dientes: Y tal como el Seor dijo, as lo digo yo. Lo juro por lo ms sagrado, por el honor de mi familia. Muerte, sin cuartel, a los que les robaron sus vidas. Paolo sac la espada de su padre de su vaina y, blandindola con firmeza, bes la hoja. Lo juro por la sangre de mi padre, mi madre y mi hermano. Yo, Paolo dell'Orte, me vengar.

Captulo 28 Ercole nos ayud a salir del hospital. Al atravesar las entradas a las largas salas en las que los pacientes dorman se reduca la luz del farol, mientras que avanzbamos rpidamente en los espacios abiertos. Una pequea lmpara votiva arda bajo esos arcos, pero daba poca luz. Afortunadamente, cualquier persona despierta que mirara hacia la puerta slo vera sombras en la profundidad del claustro. Le seguimos por los pasillos hasta que llegamos a los talleres y cobertizos de tejados bajos que colindaban con el edificio principal del hospital. Ah se encontraba la lavandera. Estaba equipada con rejillas de secado y grandes pilas de lavado con sumideros en el suelo. Se haban colocado enormes cubas en piedras, bajo las que se encenda el fuego para hervir los ropajes y las ropas de cama hasta que estuvieran limpios. Detrs de la ltima cuba, haba una estrecha escalera de caracol. Bajamos las escaleras, con Ercole sosteniendo en alto el farol, y proseguimos hasta que llegamos, medio mareados, al final. Estbamos en una pequea habitacin que no albergaba nada ms que una gran rejilla en el suelo de piedra. Ercole puso el farol en el suelo y sujet la vara de hierro que transportaba con las dos manos. Qu es esto? Paolo llev la mano a su espada. Nos ha trado aqu para asesinarnos? Ercole no se molest en responder. Atraves la habitacin y coloc un extremo de la vara de metal bajo el borde de la rejilla. Con un gruido, levant la tapa un poco e intent apartarla a un lado. Vosotros. Ayuda. Nos miraba a Paolo y a m. Nos acercamos para ayudarle y entre los tres conseguimos apartar la pesada tapa. Bajo nosotros, podamos or el sonido de un torrente de agua. Dentro dijo Ercole, sealando el agujero en el suelo. Todos. Dentro. Qu hay ah abajo? pregunt Paolo. Estamos debajo de la lavandera dije. El hospital necesita una cloaca mayor para vaciar las tuberas de lavado y deshacerse de los residuos de tanta gente. Pretendes que vayamos por la cloaca? pregunt Paolo a Ercole. Eso es lo que hay ah abajo?

Agua. Ro le respondi Ercole. Podramos ahogarnos dijo Elisabetta. Ercole la mir con ms amabilidad que la que nos haba ofrecido a Paolo o a m. Neg con la cabeza. No ahogados. Salida seal a Paolo diciendo. T primero. Y, al ver que Paolo dudaba, dijo: Vamos. Aydales. Paolo me mir. Yo comprenda el significado de esa mirada muy bien. Deca: Te dejo solo con mis hermanas, protgelas de este rufin. Inclin la cabeza. Paolo se dirigi a la rejilla abierta y se sent con las piernas colgando sobre la apertura. Ercole coloc el farol por encima de la cabeza del muchacho para que pudiera ver. Agarrndose a las paredes del orificio. Paolo se sumergi en la oscuridad. Hay un tnel grit Paolo. Hay suficiente espacio en el lateral para que los cuatro podamos caminar. Y est seco, por encima del nivel del agua. Vamos. Ercole tom a Rossana de la mano y, para mi sorpresa, la nia le dej conducirla al borde del agujero. Sintate. Rossana se sent. Ercole se arrodill frente a ella en el otro lado del orificio. Estir las manos. Cogi las manos de la nia. Ercole agarr sus muecas y Rossana se desliz desde el borde al agujero. Omos la voz de Paolo desde abajo. La tengo. Elisabetta procedi sin pedrselo y se sent en la rejilla de la apertura. Ercole le ayud a bajar. Entonces lleg mi turno. T tambin vienes con nosotros? pregunt a Ercole. Para mostrarnos el camino? Ercole asinti. Ahora tena que hacer lo que las nias haban conseguido con tanta facilidad, pero mis piernas no queran obedecer a mis deseos. Me obligu a avanzar hacia la apertura en el suelo, hacia la nada del agujero. Ercole me miraba. Inclin la cabeza para que no pudiera ver el miedo en mi rostro. Extendi las manos hacia m. Consegu arrodillarme frente a l. El vaco comenzaba a arrastrarme. En mi rostro y en las palmas de mis manos se formaba un sudor grasiento. Comenc a temblar. Cierra los ojos gru Ercole. Dame las manos.

Cerr los ojos. La voz de Elisabetta lleg a mis odos desde abajo. Hablaba en voz baja pero poda orla por encima del sonido del torrente de agua. Aqu hay sitio para todos, Matteo. A ciegas, extend las manos frente a m. Sent los callosos dedos de Ercole en mis muecas. Tir de m. Durante un escalofriante segundo, qued suspendido en el vaco. Entonces, me dej caer lentamente. Mi mente vacilaba y mis pies luchaban desesperadamente para aferrarse a las paredes, pero l sostena mi peso. Te tengo. Los fuertes brazos de Paolo rodearon mi cuerpo y dej de patalear. Me condujo a un lugar seguro y acerc su boca a mi oreja. Si ese hombre lo desea, podra volver a colocar la rejilla y sepultarnos aqu. Sacud la cabeza, para librarme de esa idea antes de que pudiera crecer, pero tambin porque no crea en ella. Ercole bajara y nos ayudara a escapar tal como el monje dijo que hara. No respond a Paolo. Mira. Vimos una pequea luz vacilante frente a nosotros. Ercole, con el farol alojado en su cinturn, haba conseguido descender desde el piso superior para reunirse con nosotros bajo la tierra. El frgil destello haca parecer ms intensa la oscuridad que nos rodeaba. Los rostros de las nias brillaban en un blanco reluciente; sus ojos parecan cuencas vacas. Por aqu indic Ercole, mientras intentaba pasar entre nosotros. Iremos en fila. Nos aproximamos cuanto pudimos los unos a los otros para dejarle pasar delante. Los dientes de Rossana castaeteaban. Yo apret los mos para que dejaran de hacerlo. T dijo Ercole sealndome, el astuto, detrs de m. Y t seal a Paolo t, que tienes mucho por lo que luchar, irs el ltimo. Si alguien nos sigue, veremos lo que puedes hacer con esa gran espada que cargas. Vi cmo Paolo se estremeca. No era sa la situacin idnea en la que luchar contra sus enemigos, siendo el ltimo de la fila en una asquerosa cloaca. Nos dispusimos como nos indic Ercole y le seguimos por la cloaca. En las ocasiones en las que haba sentido miedo antes, haba sido como una sensacin desgarradora, acompaada de muertes violentas, sangre chorreante, gritos de dolor. Este terror era de un tipo ms insidioso. Avanzaba lentamente y en

silencio, acechndonos cuando atravesbamos a toda prisa el tnel, encogidos entre las paredes cubiertas de cieno, el olor a excrementos y los residuos del suelo y del hospital. Una salpicadura en el agua a mis pies y el brillo de los ojos rojos de una rata. A medida que el tnel abandonaba el hospital, pasaba por debajo de las calles de la ciudad. Sobre nuestras cabezas, omos el ruido de pasos, el sonido de la madera rompindose, puertas quebrndose en dos, el choque del metal contra el metal. Esperad. Ercole se detuvo, transcurridos unos minutos. Haba otra rejilla ante nosotros. Las barras estaban atascadas por la mugre. Ercole coloc las manos en la rejilla sin dudarlo y, con un gran esfuerzo, la arranc de su lugar. Id con cuidado susurr mientras trepbamos para salir del tnel al agradable aire fresco. T, chico puso un sucio dedo bajo mi nariz , ve el Ultimo ahora y haz la llamada de la lechuza si oyes o ves algo. Delante de nosotros, se extenda un camino pisoteado por las lavanderas de la ciudad cuando se dirigen a hacer la colada y tender las sbanas para secarlas al sol. Ercole apag el farol. Cogeos de las manos nos indic. Haremos el resto del camino a oscuras. Yo iba agarrado a Rossana. Nunca antes le haba cogido la mano a una chica. Reposaba en la ma como una suave manopla. Sus dedos eran muy esbeltos y su piel perfecta. Esta no era la forma en la que deba ocurrir el primer contacto entre un chico y una chica que se atraan. Deba ser en un coqueteo en alguna feria o en un festival, un paseo bajo las estrellas o en el jardn, cuando las manos de uno se aproximaran a las del otro. En qu estara pensando ella? En un momento en el que las nubes descubrieron la luna, vi su rostro hmedo por las lgrimas. Cuando llegamos al ro, Ercole seal la direccin que debamos tomar. Por all dijo. Caminad tan rpido como podis sin deteneros. Mir a Rossana, abri la boca como si fuera a hablar, pero slo asinti, y se march.

Captulo 29 Dejamos el ro y tomamos el sendero a las montaas. Haba caminado en la oscuridad antes, por lo que las formas de los rboles y arbustos no me asustaban. Con el mapa del monje desplegado en mi cabeza, encontr el camino en parte por instinto, con los odos en alerta por si alguien nos persegua. El suelo comenz a elevarse abruptamente. Paolo y yo tuvimos que ayudar a las nias. Las medias de Elisabetta y Rossana estaban rasgadas y nuestros dedos se desgarraban conforme trepbamos cada vez ms alto. Transcurrida aproximadamente una hora, Paolo sugiri que nos detuviramos. Mis hermanas estn exhaustas. Yo asent a regaadientes. Slo unos minutos. Comimos un poco de pan apoyados en un rbol. No les dej que se sentaran, por miedo a que s lo hacamos, perdiramos el deseo de volvernos a levantar. Al avanzar hacia la cumbre, la nieve estaba an fresca. Era consciente de que estbamos dejando huellas, pero no podamos hacer nada. Amaneci, con una fra belleza invernal. Miramos hacia abajo por la ladera de la montaa y vimos cmo la ciudad y el ro se revelaban en la bruma matutina. Debemos avanzar ms rpido dije con urgencia, para que no nos puedan ver desde el valle cuando el sol salga. La gran majestuosidad de la montaa con su manto de nieve caa sobre nosotros. Atravesaba un pequeo bosque y a continuacin, avanzaba ms all de la lnea de los rboles. All la nieve era espesa. Me arriesgu a echar otro vistazo hacia abajo. Pude ver un grupo de puntos movindose cerca del ro. Eran barqueros preparndose para cargar las mercancas? O soldados reunindose para iniciar una cacera? Seguimos nuestro camino con dificultad. Conforme la nieve se haca cada vez ms densa, avanzbamos con mayor lentitud. A cada paso que dbamos, distinguamos con menor nitidez la ciudad. Slo veamos el perfil del monasterio y el campanario de la iglesia. Si no podemos verles, seguramente ellos no nos vean a nosotros dijo Elisabetta con la voz entrecortada. No dije nada. Haba cazado en la nieve. Un hombre poda distinguir a una

liebre, un punto oscuro en el fondo blanco, a una distancia de ms de un kilmetro. Las nias luchaban por no hundirse en la nieve, que a menudo les cubra la cintura. Estaba pensando que no podramos llegar mucho ms lejos sin descansar cuando Paolo expres la preocupacin que rondaba mi mente. Matteo, estamos siguiendo el camino correcto para llegar a Melte? Nos detuvimos. Crea que haba seguido el camino indicado por el Padre Benedicto, pero no poda estar seguro. Deba decirles la verdad. Creo que s dije. Pero creo que ya deberamos haber visto el camino en la cima de la montaa. Miramos hacia arriba. No haba ningn surco o pliegue en el macizo que se extenda ante nosotros. Pero puede que la fuerte nevada de anoche lo haya ocultado seal Elisabetta. Los pasos de montaa a menudo quedan cerrados durante el invierno. Lo que significara que nuestra va de escape estaba bloqueada. No podamos retroceder al lugar del que venamos. Y, en ese momento, no tenamos fuerzas para emprender una nueva ruta en otra direccin. Hay un punto ms oscuro al final del macizo, all dije. Est a menos de un kilmetro. Parece una cueva. Podramos refugiarnos all mientras tomamos una decisin. Nos encontrbamos a tan slo unos cientos de metros de la cueva cuando omos el crujido de una impresionante grieta. Elisabetta grit y mir hacia atrs. Paolo se gir, intentando desenfundar en vano su espada, al impedrselo la nieve que le rodeaba. Pero Rossana levant la cabeza y mir hacia arriba. Segu su mirada y, al hacerlo, me percat de que el sonido proceda de arriba y no de detrs. Vi cmo todo el peso de la cima de la montaa temblaba. Avalancha! grit para advertirles. Avalancha!

Captulo 30

Agarr a Rossana de la mano y la arrastr a la entrada de la cueva. Elisabetta nos sigui, obstaculizada por sus faldas. Paolo se haba quedado bloqueado en el surco de la nieve que se aproximaba. Un sofocante y cegador torbellino rugi al descender por la montaa. Me gir y me lanc en direccin a Paolo, agarrndole mientras la nieve nos atrapaba y golpeaba al arrastrarnos. Nos estrellamos contra los rboles y camos por separado. No supe nada durante varias horas. Las nias bajaron y se las arreglaron para subirnos a la cueva Paolo se haba roto un brazo, mi cuerpo estaba entumecido y lleno de moratones, pero habamos escapado con vida. Elisabetta rasg sus enaguas para vendarle el brazo a Paolo y nos acurrucamos juntos para aprovechar la comida que nos quedaba, excepto Rossana, que rechaz todo alimento. Pero ya haba cado la tarde y la luz abandonaba el cielo cuando comenz a nevar de nuevo. Paolo dijo: Dios ha maldecido a la familia dell'Orte. O ha enviado la avalancha para ayudarnos replic Elisabetta. Ocultar nuestras huellas desde el ro hasta aqu y nos ha allanado el camino. He estado fuera y he visto la apertura en el otro lado. Apresurmonos mientras siga nevando as y cubrir tambin la ltima parte de nuestro viaje. Observ a Elisabetta mientras le deca esto a su hermano. Haba cambiado. Desde que el nimo de Rossana haba decado, Elisabetta haba adoptado el rol dominante. Cuando nos pusimos de nuevo en camino, Elisabetta me pregunt: Por qu nos condujiste a Averno? Saba que haba un hospital en la ciudad. Cmo sabas que ese monje nos ocultara? Todo el mundo conoce la bondad de los monjes de San Hugo. Su fama por el cuidado de los que no tienen adonde ir se ha difundido por toda Italia. Cre que quizs eras amigo del monje del hospital. Yo negu con la cabeza. Pero te conoca.

No lo creo. S que te conoca dijo Elisabetta. Te llam por tu nombre, aunque t no se lo habas dicho. Lo haba hecho. Acababa de recordarlo. Cuando dibujaba el mapa, el Padre Benedicto me llam por mi nombre, Matteo. Estuve all una vez antes murmur una excusa con el Maestro. Dispona de permiso para practicar disecciones y le acompa. Pero me dijo que no hablara de ello ya que la gente malinterpretaba su trabajo. Ella asinti y apart la vista de m. Entonces me percat de que Elisabetta era muy observadora. No me haba dado cuenta antes, ya que siempre se haba contentado con ocupar un discreto lugar tras su vivaracha hermana. Pero ahora, al debilitarse esa brillante estrella, era posible ver el brillo de Elisabetta. Me preguntaba cunto tiempo debera esperar antes de que su aguda mente se cuestionara ms fragmentos de la conversacin que mantuvieron ella, su hermano y el Padre Benedicto cuando les pregunt acerca del tesoro. Se preguntara el motivo por el que les estaban persiguiendo. Cunto tardara en recordar que los soldados haban pedido informacin sobre el chico y no haban mencionado a Paolo por su nombre? Se acordara entonces de que haba otro chico que haba llegado en extraas circunstancias al hogar de la familia dell'Orte, un muchacho sin nombre propio, cuya procedencia era incierta, y que poda ser l y no su hermano a quin buscaban los soldados? Cunto tardaran Elisabetta, Rossana y Paolo en descubrir que su madre, su padre y su hermano haban sido asesinados, no por soldados de Cesare Borgia en busca de un botn, sino por una banda de hombres de Sandino, enviados para encontrarme? Que era yo, Matteo, el que haba causado la ruina de la familia dell'Orte?

Captulo 31 La campana del ngelus vespertino sonaba cuando por fin llegamos al pueblo de montaa de Melte. Enseguida vimos el convento de la hermana del Padre Benedicto. Haba un pequeo edificio anidado junto a las escarpadas laderas del paso de montaa. Los muros eran altos, sin puntos de apoyo, y slo haba una puerta con una luz brillando sobre ella. La lmpara iluminaba la inscripcin que indicaba que se trataba del Convento del Nio Jess y de San Jos. San Cristbal Elisabetta hizo una mueca irnica, el santo que custodia a los viajeros. Espero que cuide de nosotros ahora. Hizo el amago de avanzar hacia el convento. Tenemos que ser precavidos dije. Ir yo dijo Paolo. No tengo miedo. Ser precavido no implica que se tenga miedo rega Elisabetta a su hermano. Causaremos menos revuelo si voy yo. Un hombre tiene ms autoridad para ordenarles que abran la puerta dijo Paolo, herido por el reproche de su hermana. Son monjas de clausura explic Elisabetta. El nico hombre que vern ser el sacerdote local cuando dice misa o quiz un pariente masculino en los das festivos. Si un extrao toca la campana por la noche, podra asustarles, y no nos dejaran pasar. Ir y le suplicar a la hermana que cuida la puerta que me deje hablar con la madre superiora. No te dejarn sostuvo Paolo. Eres una nia. Te dirn que te vayas y vuelvas cuando seas adulta. Le dir que traigo noticias urgentes de su hermano en Averno y que debo hablar con ella a solas. Paolo me mir. Creo que es mejor que Elisabetta vaya sola le dije. Entonces me gir hacia Elisabetta y le record: El monje dijo que le dijramos a su hermana... Ya s lo que dijo el monje, Matteo. Crees que porque soy una chica no me acordar, pero recuerdo el mensaje con mucha claridad. Le dir: Su hermano le

implora que no le guarde rencor por haber recibido una reprimenda del jardinero cuando recoga las mejores rosas de su padre para decorar la estatua de la Virgen. Esperamos mientras observbamos cmo Elisabetta avanzaba y tiraba de la cuerda de la campana situada en la puerta. Transcurri algn tiempo antes de que se descorriera el postigo de la rejilla. Elisabetta habl con quien fuera que se encontrara al otro lado. El postigo se cerr y esperamos varios minutos antes de que se abriera de nuevo. La puerta se abri unos instantes despus. Una monja permaneci en la puerta, pero no sali fuera. Segn las reglas del monasterio, a una monja de clausura no se le est permitido traspasar el umbral del convento. Una vez que toma sus votos, permanece all de por vida; a su muerte, se le entierra dentro de los muros del convento. Esta monja se inclin para hablar con Elisabetta y despus, mir en la direccin a la que estaba sealando. Di un codazo a Paolo. Ponte firme dije para que pueda vernos y entienda que nuestras intenciones son buenas. Paolo se enderez, pero Rosanna no poda hacerlo. Con su brazo bueno, Paolo tir de su hermana y la acerc hacia l como si protegiera a un nio. La madre superiora hizo una sea para que nos acercramos. Nos observ detenidamente a cada uno y dijo: Y cmo est mi buen hermano? Estaba muy bien la ltima vez que hablamos con l respond. Pero puso en peligro su vida al darnos cobijo. Entonces debo obrar al menos con tanta bondad como l dijo y nos hizo pasar dentro. Hay algo que debe saber dijo Paolo. Hemos estado en contacto con la peste. La hermana que cuidaba la puerta retrocedi, pero la madre superiora permaneci en su lugar. Vuestra necesidad debe ser grande si mi hermano os envi en tales circunstancias. Y abri la puerta de par en par para dejarnos entrar. La madre superiora nos condujo a un stano bajo la casa. Esta habitacin se haba tallado en la montaa y haca tiempo que se haba retirado del resto de la comunidad.

Debis quitaros las ropas nos dijo para que pueda quemarlas. Despus os frotaris los unos a los otros con un cepillo de cerdas duras. Y os afeitaris la cabeza. La mano de Elisabetta se dirigi a sus rizos rubios. Lo siento mir a Elisabetta, pero no nos queda otra alternativa si queremos evitar la propagacin de cualquier infeccin. Ir a buscar otras ropas para reemplazar las vuestras. Cosemos vestiduras para todas las clases del clero, obispos e incluso cardenales. Buscar en las cestas y ver si hay algo servible que os podis poner. Culpo a los altos cargos del papado de nuestra desgracia dijo Paolo. No puedo consentir vestirme como un miembro de esa organizacin. Y como un fraile menor? respondi con seriedad la madre superiora. Al decir esto, disimul una sonrisa, y pude discernir que esta mujer tena la misma mente astuta que su hermano. As que, durante nuestra estancia en Melte, Paolo, Elisabetta y yo vestimos el hbito gris de los frailes franciscanos. Y nos llevamos con nosotros estas ropas cuando partimos a travs de las montaas al otro extremo de Italia. En cuanto a Rossana, ni siquiera llev el hbito de los seguidores del santo de Ass. Cuando la madre superiora se llev nuestras ropas infectadas, estudi a Rossana con detenimiento. Entonces, la monja regres con una clida manta y, envolviendo el pequeo cuerpo de Rossana en ella, la condujo a la enfermera del convento. Y all, dos das despus, con los muchachos flanqueando su cama, y Elisabetta sujetando su mano, Rossana dell'Orte muri.

Captulo 32 Aunque el viento del invierno todava impactaba contra la montaa, las largas lgrimas de carmbanos del alero del monasterio haban comenzado a derretirse cuando la madre superiora decidi que haba llegado el momento de que partiramos. La nieve se est fundiendo. En un da o dos el sendero de descenso estar suficientemente despejado para que un hombre lo atraviese. Si los soldados de Cesare Borgia os perseguan con tanta fiereza, puede que os estn esperando en Averno y, en cuanto los pasos de montaa estn despejados, volvern para buscaros. Nos dirigimos a la tumba de Rossana para decirle adis. Para ocultar nuestra presencia en el convento, Rossana deba permanecer en el anonimato tras su muerte. De esta forma, la sencilla cruz de madera que marcaba el lugar de su ltimo descanso no tena su nombre escrito. Al igual que a las monjas de todos los conventos, se le haba otorgado uno distinto. Elisabetta lo haba elegido para ella. Podamos ver las cimas de sus montaas desde la ventana de nuestro dormitorio en Perela dijo Elisabetta a la madre superiora. Rossana y yo hablbamos a menudo de los ngeles que deban vivir all, tan cerca de Dios. Ahora est con ellos. As que marque en su tumba el nombre de Sor ngela y permita a los ngeles que la reciban en el Cielo como uno de ellos. La madre superiora dispuso que un pastor de la colina nos guiara a travs de la montaa. Paolo y Elisabetta me dijeron que poda ir con ellos a casa de su to, que viva cerca de Miln. Yo negu con la cabeza. Ir a Florencia y me reunir con mi maestro dije. Ya haba causado suficientes problemas a esta familia y crea que estaran ms seguros si nos separbamos. Buscaremos a mi to dijo Paolo y seal a las ropas que Elisabetta y l vestan. Dos hermanos indigentes no llamarn mucho la atencin en los caminos. Os deseo prosperidad en vuestras vidas dije en caso de que no nos volvamos a ver.

Nos encontraremos de nuevo dijo Paolo encarnizadamente, aunque pasarn muchos aos hasta que llegue ese momento. Hay un asunto sin resolver del que tenemos que ocuparnos, Matteo. Necesito tiempo para hacerme ms fuerte, para reunir armas y entrenarme para ser un buen luchador. Pero, cuando est listo, te buscar para que podamos dar caza a esos hombres. Matteo, jrame que me acompaars en esta empresa. Qu poda hacer ante las palabras de Paolo? Dadas las circunstancias, slo poda asentir. Me agarr del brazo. Mientras tanto, te pido que ests atento. Florencia est muy prxima a los acontecimientos de palacio y ests en una compaa inmejorable, Matteo. S mis ojos y mis odos. Te escribir al estudio de Messer Leonardo da Vinci. Y entonces partimos. Ellos a Miln y yo a Florencia. Ellos marcharon con dolor y venganza. Yo con el cargo aadido de la culpa. Y tambin, colgado del cuello, con el origen de todos los problemas. Cuando tuvimos que quemar nuestras ropas, la madre superiora se percat de que an llevaba el cinturn con el morral y me pregunt si contena algn tipo de reliquia sagrada. Vi en ello una buena justificacin de mi apego a este objeto. Mucha gente lleva reliquias o la insignia de un santo favorito sujetas a su sombrero o capa. Asent. Debemos asegurarnos de que no est infectado. Te har un nuevo morral, Matteo. Dmelo y lavar el hueso de santo que contenga con sales de amonio. Lo har yo mismo dije. La potencia de la reliquia no disminuir al limpiarla dijo la monja, malinterpretando mi negativa a entregarla. La creencia no est en el objeto. Le fe est en tu corazn y alimenta al alma. Lo entiendo dije. An as, lo har yo mismo. Trajo un plato con sales de amonio y una botella de agua. A continuacin, me ofreci una pequea bolsa de cuero con una cuerda, similar a las que utilizaban los peregrinos colgadas al cuello. Me dirig al rincn ms lejano del patio del convento y quem el cinturn y el pequeo morral, recog su contenido y lo coloqu en su nuevo escondite. Pero, antes de hacerlo, observ el objeto que haba iniciado una senda de muerte y violencia desde que haba llegado a mis manos. Modelado en oro slido, con una leyenda en el borde, mostraba el escudo de armas de una de las familias ms poderosas de Italia. Un escudo con el diseo de seis crculos brillaba glorioso en la superficie; era el emblema de los banqueros

mercantes cuya influencia llegaba a los rincones ms apartados del mundo conocido. La familia que fund Italia y el Vaticano, y apoy a Francia, Alemania, Inglaterra y Espaa en sus constantes luchas por el poder y la conquista. Lo que Sandino me haba hecho robar. Aquello por lo que Cesare Borgia le haba prometido una fortuna. El Gran Sello de los Medici.

CUARTA PARTE - EL ESCRIBA Sinistro Florencia, 1505. Dos aos despus. Captulo 33 Nadie pareci percatarse de que el comienzo del trabajo estaba programado un viernes a la decimotercera hora. Nadie excepto yo mismo y el alquimista, Zoroastro. No es un buen da para comenzar un proyecto de gran envergadura me dijo en voz baja, mientras esperaba con los dems la llegada del Maestro Leonardo. Saba qu da era. Era viernes. Los pescaderos estaban en la calle como cada viernes porque era el da de abstinencia de la Iglesia. Era el da en que se supona que los cristianos renunciaron al placer de comer carne para recordar el sacrificio hecho por su Redentor, ya que Jesucristo fue crucificado en viernes. Era el da que muchos, incluso aqullos que no aceptaban los preceptos de la religin cristiana, consideraban expuesto a una maldicin. Porque es viernes? le pregunt. Porque es viernes repiti Zoroastro como respuesta. Es viernes y, adems, el Maestro Leonardo propone comenzar a aplicar la pintura en la primera parte del fresco a la decimotercera hora. Contuve la respiracin. Zoroastro neg con la cabeza con seriedad. No es el da ni la hora que yo hubiera elegido para llevar a cabo una obra tan importante. Le coment esto al Maestro? le pregunt. Se lo coment anoche. No quera esperar. Dijo que debamos comenzar porque no se poda permitir pagar a los trabajadores los sueldos de un da por estar de brazos cruzados. Y dijo que los ediles de la ciudad se estaban impacientando. Queran ver progresos. Se haban quejado de que haba perdido mucho tiempo desde que termin los dibujos para este fresco. Uno de los trabajadores le dijo que si no empezaba a pintar hoy, el Consejo no esperara una semana ms y puede que intentara penalizarle.

Zoroastro y yo sabamos lo que pensaba el Consejo de Florencia, y en particular su lder, Pier Soderini, de ese fresco. Mostraban muy poco respeto por el talento de mi maestro y le haban criticado a sus espaldas desde que le ofrecieron el encargo haca casi dos aos. Cuando llegue, Matteo, habla con l prosigui Zoroastro. Dile que atraer a la mala suerte si comienza el trabajo a esta hora. El Maestro le tiene en gran consideracin repliqu . Si no puede hacerle cambiar de opinin, yo tampoco lo har. Es cierto. Me tiene en gran consideracin por las cosas que hago que son de naturaleza prctica. Mi trabajo con el metal, mi conocimiento de los elementos, su poder y sus propiedades, mi habilidad en la preparacin de pinturas de colores... pero, qu dice de mi otra virtud, la de interpretar presagios msticos? Puf! La rechaza porque considera que esas cosas no merecen la atencin de los seres inteligentes. Anoche, cuando le rogu que aplazara el comienzo de la obra porque presenta augurios desfavorables, se ri. S, se ri. Zoroastro frunci el ceo bajo sus espesas cejas negras. No es bueno rerse de las fuerzas que no comprendemos. Bajamos la voz y nos aproximamos el uno al otro para poder hablar lejos de odos indiscretos, unidos por un vnculo de respeto hacia lo desconocido. El resto de los trabajadores hablaban entre ellos. Pareca que Zoroastro y yo habamos acordado sin mediar palabra no hablar de nuestros temores con ellos. Cre que si lo hacamos, se mofaran de nosotros. La gente que estaba reunida all, en la Sala del Consejo del Palazzo Vecchio de Florencia, esperando instrucciones del Maestro, eran en su mayora expertos artesanos. Una mezcla de aprendices, discpulos y pintores. Algunos eran hombres instruidos que estudiaban religin, arte y los escritos de los antiguos. Uno de ellos, el talentoso Flavio Voici, de tan slo quince aos, unos pocos ms que yo, pero muy bien educado, poda leer en latn y griego. Se habran burlado del instinto que nos inquietaba a Zoroastro y a m. Unos, como Felipe, fieles a la doctrina de la Iglesia habran cuestionado nuestra supersticin, al creer en el poder de la oracin para vencer cualquier mal. Y aqullos que consideraban al hombre como centro del universo habran rechazado igualmente cualquier creencia en las fuerzas mgicas. Pero tena mucho en comn con este hombre rechoncho y bajito, Zoroastro, que haba llegado a conocer bastante bien en los aos que llevaba viviendo en Florencia. Manifestbamos una profunda empata por las fuerzas naturales y sobrenaturales que existan en nuestro mundo. Intentaremos demorarle todo lo posible dijo Zoroastro. Al menos hasta que haya pasado la decimotercera hora. Debemos protegerle por todos los medios. Vi cmo Zoroastro ataba un hilo rojo a los puntales de la prensa de vino que

haba adaptado para moler los bloques de pigmentos para las mezclas de pinturas especiales del Maestro. Este hilo rojo era una antigua costumbre popular destinada a proteger a los hombres de los malos espritus. Proceda de la leyenda que contaba que hace muchos, muchos aos, al principio de los tiempos, el hombre, cansado de vivir en la oscuridad y el fro, haba recibido el fuego de los cielos. As que si uno tena elementos rojos en su casa y en su lugar de trabajo, recordaba a los espritus malignos que tena el poder de crear llamas para quemarles y, de esta forma, le dejaran en paz. Adems de los materiales de Zoroastro, en la Sala del Consejo se desplegaban las mesas y los andamios trados desde nuestro taller en el monasterio de Santa Mara Novella y erigidos de nuevo all. Haba modelos en cera y arcilla de hombres y caballos, y del propio dibujo, gran parte de l todava clavado a los marcos hechos de puntales de madera. Durante ese mismo ao, se trajo una remesa de esponjas, brea y yeso para preparar la superficie y, en los ltimos meses, se haba transferido la parte central del dibujo a su posicin en la pared. Un escriba y un narrador empleados por Niccol Machiavelli, Secretario del Consejo, haban redactado un relato de la batalla de Anghiari, una famosa victoria florentina, para que el Maestro la dibujara. A partir de estas anotaciones, mi maestro haba recreado toda la escena, la Batalla por el Estandarte. Esta batalla representaba el espritu de los ideales de libertad defendidos por la Repblica Florentina frente al poder desptico de los tiranos. Era la piedra angular del fresco, y todos los que lo haban observado crean que, cuando se desvelara al fin, dejara atnito al mundo. Me asombr la primera vez que lo contempl. La imagen te transportaba al campo de batalla: los caballos y soldados se enredaban entre ellos, retorcidos en el esfuerzo de la lucha. Los caballos se levantaban aterrorizados, sacudiendo las ijadas, con las fosas nasales dilatadas; los hombres, mostrando pavorosas muecas de esfuerzo, retorcan sus torsos entre los cascos de los animales, en un torbellino de movimiento. A un lado, un jinete haba cado del caballo, con la cabeza abierta en dos. Sobre l y el resto de hombres cados, los cascos de los caballos se desplomaban, pisoteando a la muchedumbre herida. En el tumulto y la carnicera, se distinguan los rostros de los combatientes, gritando en espasmos de dolor, rechinando los dientes con el rictus de la muerte. Los soldados forcejeaban en un combate cuerpo a cuerpo para ganar el estandarte de la batalla. S, el momento era glorioso, pero en l pude ver la brutalidad de los hombres, luchando y matndose entre ellos para lograr su propsito. Al caer la tarde, se haba completado el esbozo en la pared de la Sala del Consejo. Felipe, el ms prctico de los hombres reunidos, observaba el dibujo.

Entonces pregunt al Maestro: Con qu intencin has creado esta imagen, que horrorizar a los hombres y mujeres que visiten este lugar? Es eso lo que te viene a la mente cuando miras este fresco, Felipe? Se hizo el silencio. Era sabido que el Maestro nunca discuta sus intenciones. Tambin era sabido que aborreca la guerra, pero que para vivir necesitaba fondos, y los que le pagaban pedan con asiduidad escenas de batallas. Estaba utilizando estos dibujos para mostrar la terrible verdad del combate? Si puedes mirar al cuadro dijo el Maestro al fin, entonces obsrvalo. Cuando lo miraba ahora, dentro de mi cabeza parpadeaba la escena acontecida en Perela: la espantosa visin del cuerpo mutilado del Capitn dell'Orte, el olor de la sangre derramada, el zumbido agitado de las moscas que se depositaban sobre los cadveres. Senta el cuero deslizndose entres mis dedos mientras ataba el caballo; vea de nuevo los charcos de sangre en las marcas de los cascos de la tierra bajo mis pies. S, este fresco asombrara a todos los que lo contemplaran. Pero cada persona lo interpretara segn su propia experiencia. Maestro Zoroastro! Nos giramos. El Maestro da Vinci haba subido las escaleras desde el piso inferior sin que nos percatramos. Os deseo un buen da dijo el Maestro alegremente. Buen da para todos. Estis todos preparados para comenzar el trabajo? Sus trabajadores le saludaron afectuosamente. Y usted, Maestro? Se encuentra bien? S, seor. Empecemos pues. Zoroastro me mir. Afuera est muy nublado dije inmediatamente, esperando, como Zoroastro haba sugerido, poder demorarle hasta que pasara la decimotercera hora, cualquier dao sera menos grave. La luz no es buena. Lo s. Se estaba formando un cmulo de nubes sobre las colinas de Fiesole y cuando pas junto al Arno, el ro corra muy rpido. No deberamos esperar entonces? suger. Es mejor que no lo hagamos dijo. Se quit el gorro y lo coloc en un banco. Si estalla una tormenta, la luz empeorar an ms.

Era junio y debera hacer un sol radiante a esa hora del da. Pero el da no era soleado, aunque haca mucho calor, un calor casi asfixiante. Pero con una luz tan tenue tendremos dificultad en ver si los colores son los autnticos. Ardo en deseos de comenzar dijo bruscamente. Pero... Es suficiente, Matteo. Por favor. Intercambi una mirada desesperanzadora con Zoroastro. Todo el mundo se reuni en torno al Maestro. Para esta trascendental ocasin haba elegido un diseo de la Tierra a los pies de la pieza central. Flavio Voici verti un poco de vino en las copas, que levantamos en honor al Maestro. La oscuridad se haca cada vez mayor afuera. Los artistas y los discpulos se miraban entre ellos. Necesitamos ms luz se aventur a decir uno de ellos. Entonces traed faroles y velas dijo el Maestro. Zoroastro se mordi los labios. Deseaba gritar, tanto como yo: Dejmoslo! Haced caso mando las advertencias son tan claras. Pero la lealtad le impeda decir abiertamente nada que pudiera parecer una crtica a su maestro. No se opondra al Maestro delante del resto. Traje inmediatamente los faroles y algunas de las velas que estaban apiladas a un lado de la habitacin. Encend algunos de estos faroles y velas, y los dispers por la sala. A continuacin, cog el farol ms brillante y me aproxim a mi maestro. ste tom un pincel y lo sumergi en un cubo de pintura preparado segn su propia receta. Se dispuso a realizar el primer trazo en la pared; despus, acabaramos juntos la copa de vino. Carg el pincel con un gris oscuro. El color del lodo, el color de la muerte. As que... dijo levantando la copa de vino en una mano y el pincel en la otra habis trabajado muy duro durante el ltimo ao, ayudndome a completar los dibujos y a transferir esta escena central. Y todava nos quedan muchos meses de trabajo por delante. Pero, por ahora, disfrutemos del momento. El Maestro avanz hacia la pared. En ese momento, se levant una rfaga de viento. Pareca venir del ro. La omos con bastante claridad, extendindose por el Palazzo della Signoria y agitando los cierres de las ventanas, golpeando el cristal como si se tratara de un demonio que intentaba acceder al interior.

Mi maestro vacil. Zoroastro baj las cejas y subi la barbilla, de forma que su corta barba sobresali de su pequeo rostro. Se cruz de brazos, pero permaneci en silencio. Se oy un estruendo en la parte superior de la sala, como si se hubiera cado una baldosa o la rama de un rbol y hubiera chocado contra el cristal de la ventana. Todos miramos hacia arriba. El viento soplaba con ms intensidad. Pareca ms un vendaval de invierno que una brisa de verano. Poda or como bramaba en el exterior. Entonces, de una forma tan brusca que no tuvimos tiempo de recoger ni apagar las velas dispuestas en la habitacin, el cierre de una ventana se solt y el viento consigui entrar en la sala. Las llamas parpadearon frenticamente. Entonces, se extinguieron como si una mano invisible las hubiera apagado. Las campanas de la ciudad comenzaron a doblar. Debemos desistir sise Zoroastro a media voz. El Maestro pareci no escucharle. La campana repic su sombra advertencia para indicar a la gente que buscara cobijo. Ya podamos or el graznido de las voces de la gente que se reuna bajo los arcos y los aleros de los edificios de la calle. Abajo, en la ribera del ro, las lavanderas recogan sus fardos de ropa. Alrededor del rea de la Santa Croce, los bataneros abandonaban su trabajo y los muchachos se apresuraban a colocar las tapas en las grandes cubas de tinte hirviendo. Las esposas de los trabajadores ms pobres que habitaban en las chabolas en ruinas a la orilla del ro reunan a sus hijos y trepaban a zonas ms altas. Todos los ciudadanos de Florencia saban que la fuerza del Arno cuando se desbordaba poda arrancar a un beb de los brazos de su madre. El viento creca en intensidad. El cierre suelto de la ventana cedi completamente y la ventana choc contra la pared exterior. Qu los santos nos protejan! exclam Flavio Volci. Violento, como una criatura viva, el viento giraba hacia dentro y hacia fuera. Arroj una rfaga de cenizas de la chimenea y abri la puerta de par en par. Un tremendo soplo de aire se aproxim rugiendo por la enorme sala. El propio dibujo comenz a combarse. El Maestro profiri un grito y corri hacia l. Solt el pincel y dej caer su copa de vino. Me acerqu a cogerla. Al hacerlo, golpe ligeramente el borde del banco de madera, haciendo caer la jarra con agua de su posicin en el banco. Zoroastro salt para salvarla. Sus dedos rozaron la jarra mientras caa y se rompa contra el suelo. Zoroastro profiri un pequeo gemido y se recito a s mismo:

Si cae una vasija y agua derrama, recupera un poco y la suerte ser menos mala. Haba odo a mi abuela recitar esa rima en muchas ocasiones. Se trataba de un ritual que deba realizarse una vez para demostrar que no desperdiciaras ningn obsequio que la Naturaleza te haba otorgado con tanta generosidad, siendo el primero de ellos el agua. Sin ella no podra existir la vida. Zoroastro y yo nos apresuramos a recoger parte del agua con nuestras manos para bebera. Pero, antes de poder hacerlo, uno de los aprendices haba encontrado un pao y haba secado el agua del suelo. Zoroastro se llev las manos a la cabeza. Ca al suelo de rodillas. Quizs quedara todava algo de agua en el suelo. Pero haba desaparecido toda, absorbida o filtrada por la madera. No poda encontrar nada que llevarme a los labios para demostrar que respetbamos el agua derramada. Ni siquiera una gota que pudiera lamer para evitar que se perdiera. Me levant y me retir de esa zona. El Maestro se haba repuesto. Alguien haba trepado al andamio y haba entablado la ventana; otro trabajador haba asegurado la puerta. El Maestro y Flavio haban vuelto a apuntalar el dibujo en su lugar. Es agua lo que se ha derramado dijo el Maestro mirndonos irritado. No oro lo que hemos perdido. El agua es un bien ms preciado que el oro dijo Zoroastro en voz baja. Proceda de una jarra hecha aicos dije inmediatamente. Y se filtr en el suelo sin que pudiramos rescatar ni una gota. Y eso qu significa? No trabajar en este lugar hoy dijo Zoroastro. Este hombre bajito, Tomaso Masini, al que se conoca con el nombre de Zoroastro, era muy extrao, pero los discpulos y artistas que trabajaban con mi maestro estaban tan acostumbrados a sus extravagancias que le ignoraban la mayor parte del tiempo. Pero no hoy. Les vi darse codazos entre ellos para prestar atencin a Zoroastro. Me voy a mi fragua. Vamos, Matteo, me ayudars. Hice el amago de obedecerle y, entonces, me detuve. Mi maestro me miraba

furioso. Los discpulos murmuraban entre ellos. Esta gente ilustrada comenz a sentirse incmoda cuando vio la evidencia ante ellos. Fuera haba empezado a caer una verdadera tormenta, que golpeaba ruidosamente en los tejados. Pero mi maestro estaba sufriendo una de sus extraas crisis de carcter y no cedera. Te quedars aqu, Matteo dijo con frialdad. T, Zoroastro, eres un ente libre y puedes hacer como desees, pero el chico est bajo mis rdenes y deber hacer lo que le pida. Zoroastro se puso nervioso. Me quedar dijo. Aunque no puedo persuadirte de que dejes tu empresa, no te abandonar. No dejar que sufras solo. Ya es demasiado tarde para deshacer lo que yase ha hecho. Nuestras vidas... nuestras muertes... estn ligadas. Puso un gesto de resignacin en su rostro. Nuestros destinos estn decididos. Y, cuando pronunci las siguientes palabras, el temor tembl en su voz. Nuestros destinos estn entrelazados de forma que ningn poder en este mundo o en cualquier otro podra liberarlos.

Captulo 34 Matteo, quiero hablar contigo. Haban transcurrido algunas semanas. Tras el desafortunado comienzo, el trabajo en el tresco haba continuado y las pinturas se estaban aplicando maravillosamente. Zoroastro y yo nos habamos preocupado innecesariamente, o eso pareca. Todos los das, bajo la supervisin del Maestro, el tresco evolucionaba ante nosotros como un desfile viviente. Los caballos y los jinetes emergan de sus contornos sombreados, con palpitantes colores que marcaban un ritmo en mi cabeza. Cuando lo observaba, imaginaba que vea el sudor de sus cuerpos y oa los gemidos y gritos de la batalla. En una zona del cuadro, mi maestro haba logrado la apariencia del humo, algo que no se haba hecho nunca antes en un fresco y que poda resultar una forma limitada de pintura por la dificultad en mostrar la perspectiva. Pero haba conseguido que pareciera como si la explosin de un can hubiera estallado fuera de escena y el humo de la descarga flotara por la parte inferior de la pared. Durante este fro y hmedo verano, en cuanto llegbamos a la Sala del Consejo, nos ponamos manos a la obra. Algunas de las tareas que realizbamos eran repetitivas, pero no me importaba. No tena aptitudes con el pincel y no poda dar color ni al ms sencillo de los perfiles. A pesar de tener ms de doce aos, mi talla y peso todava eran reducidos, tiradas a ello, poda subir y bajar del andamio con rapidez y llevar a los artesanos sus herramientas de trabajo cuando las pedan: el pequeo palo de punta redonda que los pintores utilizaban para dar punzadas en el cuadro, las bolsas de seda que impregnaban en el polvo para mostrar los contornos. Rellen esas bolsas una docena de veces al da para aplicar el polvo en los agujeros. Al final del da, tras trabajar en condiciones de calor extremo, yo, al igual que el resto de trabajadores, estaba exhausto, aunque no me cansaba del propio fresco. Me fascinaba. Siempre encontraba tiempo para acercarme a observarlo y descubrir un nuevo aspecto que me intrigaba. Como ahora, cuando la mayora de los trabajadores haba acabado su trabajo y se haba marchado, me quedaba atrs y miraba el ltimo detalle que el Maestro haba dibujado en l. Cmo se llamaba ese hombre? El que estaba muriendo de forma tan pattica, sin que sus camaradas se percataran. Su esposa y sus hijos le esperaban en casa? Y el otro, el ms joven, por qu haba acudido a la lucha? Quera dar emocin a su vida? O, al igual que Paolo dell'Orte, buscaba venganza por alguna atrocidad cometida a su familia? Todos los combatientes habran escuchado las palabras de

sus oradores cuando les llamaban a las armas. Qu tipo de prosa haba levantado en ellos el deseo de luchar? Era la promesa de una recompensa o la idea de apoyar una causa noble? Los lderes iban a la guerra por muchos motivos, para conquistar tierras o conseguir poder, por ambicin personal o en busca de fama. Pero, por qu luchaban estos soldados? Matteo! Me sobresalt. Estaba tan inmerso en la reconstruccin de una vida para cada personaje dibujado en el fresco que no haba odo al Maestro aproximarse. Estir la mano en un gesto de afecto y enred mis cabellos. Qu pensamientos encierra tu cabeza? Me encog de hombros. Era seal de lo dcil que me haba vuelto en los ltimos dos aos el hecho de que permitiera a lodo el mundo acercarse a m sin apartarme. Estaba pensando en los hombres representados en su cuadro. Quines son? Soldados de Florencia. Cmo se llaman? Quieres saber sus nombres? ste de aqu dije con premura antes de que pudiera continuar. El hombre que est tendido en el suelo. Sobrevivir? El Maestro se acerc ms a la pared para examinar el cuerpo del soldado cado. Lo dudo mucho. Su herida es muy grave. Probablemente muera, como la mayora de hombres que caen heridos en la batalla. Creo que su rostro muestra resignacin dije. No desea vivir. Por qu no? Mi maestro me observaba divertido. Quizs no tenga un hogar. Creo que es por eso. Nadie lo lamentar si no regresa a casa. Eso sera triste dijo mi maestro. Que a nadie le importara si vives o mueres. Mientras que ste dije sealando a una de las figuras centrales cuya espada estaba levantada para degollar a su adversario busca la gloria y no le importa morir. Quiz incluso preferira morir para que su nombre perviviera en la memoria de la gente. Existen hombres as. Dicen que Aquiles, el ms valiente y hermoso de todos los antiguos griegos, era as. Presagiaron que si iba a la Guerra de Troya, morira con toda seguridad,

pero que sus hazaas se narraran en manuscritos y canciones por siempre. Si se hubiera quedado en casa, habra vivido hasta la vejez, en el anonimato. Decidi partir con Ulises y luchar para rescatar a Helena. Mat al valiente Hctor ante las murallas de Troya pero, a cambio, fue asesinado por Paris en la Puerta Escea. Y es cierto, el nombre de Aquiles no se ha olvidado. Quizs eso es lo que piensa ese hombre. Que si gana el estandarte, su nombre tambin perdurar para siempre. Un cuadro tiene tantas interpretaciones como personas lo contemplen. Muchos creen que es un momento capturado en el tiempo. Supongo que estoy ms interesado en lo que ocurri antes y despus del momento representado. Vaya, te interesa ms la historia. Hay un relato de la batalla de Anghiari. De hecho, existen varios relatos de este momento en concreto, en el que los florentinos se enfrentaron a los milaneses. Pero descubrirs que la historia depende mucho del narrador. Se considera una gran victoria de los florentinos, acompaada de la matanza de su enemigo. Pero mi amigo Niccol Machiavelli me cont que slo fue por la casualidad de que una serpiente asustara al caballo de un soldado, tras lo cual el animal se levant, haciendo que su dueo cayera al suelo, se golpeara la cabeza con una piedra y muriera. Pero el ingeniero de Messer Machiavelli es mordaz y sta podra ser una lectura ms de la batalla. Me gustara saber qu le ocurri a los soldados despus dije. Tienes una mente despierta, Matteo. Y, por supuesto, eso es justo lo que quiero hablar contigo. Antes de que te vayas, ven conmigo a un lugar en el podamos hablar ms ntimamente. Hay algo que me gustara comentar contigo. Me llev al centro de la habitacin. Volviste a formar parte de mi compaa el mismo ao que llegaste a Florencia, en otoo. Te acuerdas? Claro que me acordaba. Era casi verano de 1503 cuando llegu a la ciudad, tras atravesar las montaas durante semanas desde el convento de Melte. No me haba llevado mucho tiempo averiguar el paradero de una persona tan conocida como Leonardo daVinci. Descubr que se encontraba fuera de la ciudad y que no esperaba volver a Florencia hasta octubre, cuando iba a montar un nuevo taller para comenzar el fresco encargado por Pier Soderini y el Consejo de la ciudad. El clima era lo suficientemente clido como para dormir al aire libre, por lo que encontr un hueco protegido en el dique del Arno y all me hice una pequea cueva. Hacia finales de agosto, escuch noticias de Roma. El Papa Alejandro Borgia

haba muerto. Haba cado gravemente enfermo despus de una cena y no se haba recuperado. Italia estaba experimentando el mayor calor conocido y en Roma se propagaba la fiebre trada por los insectos de los pantanos prximos. Pero la mayora crea que haba sido envenenado, por otros o, de forma involuntaria, por l mismo. Sufri una muerte horrible. Pareca un final apropiado para alguien que haba vivido de la forma en que l lo hizo. Durante un tiempo, la Iglesia y sus lderes vivieron momentos de confusin pero, finalmente, se eligi a un nuevo Papa, Julio II. El Papa Julio, siendo guerrero de pleno derecho, no quera como rival a Cesare Borgia, y retir a II Valentino de su cargo de comandante de los ejrcitos papales para poder ocuparlo l mismo. Tambin se neg a reconocer el ttulo de Duque de Romagna de Cesare Borgia y pidi que las ciudades que II Valentino haba conquistado estuvieran de nuevo bajo control papal. Temiendo por su propia vida, Cesare Borgia busc refugio en Espaa. Me sent seguro de inmediato al conocer la noticia de la cada de los Borgia, ya que era a Cesare Borgia a quien Sandino pretenda vender el sello Medici. No saba esto cuando Sandino me mand reunirme con un sacerdote al que se conoca en Ferrara como el Padre Albieri. En ese momento, slo me cont que un sacerdote que asista a las celebraciones con motivo del matrimonio de Lucrezia Borgia en Ferrara conoca la ubicacin de una caja cerrada que contena un objeto que Sandino deseaba poseer con todas sus fuerzas. Deba encontrar al sacerdote y l me llevara a la caja. Mi tarea era abrir el cerrojo, sustraer el objeto y volver a cerrar la caja de tal modo que nadie supiera que se haba abierto. Cuando el Padre Albieri me condujo en Ferrara a la casa en la que se encontraba la caja, llev a cabo mi misin con facilidad. El sacerdote me indic dnde estaba el objeto e insisti en que deba llevarlo conmigo. Coloc el sello en un morral en el cinturn de cuero y me lo at a la cintura. Deba sentirse culpable por haber animado a un nio a cometer un hurto por lo que insisti en darme la absolucin por mis pecados y bendecirme antes de que partiramos juntos a nuestra cita con Sandino. Estpido sacerdote! Debera haberse confesado l ya que pronto iba a encontrarse con el Creador. Pero ni l ni yo sospechbamos de ninguna manera que Sandino iba a traicionarnos cuando nos encontrramos con l. El sacerdote habl primero, despus de que Sandino nos saludara. He trado lo que buscabas dijo. Sandino sonri con una mueca de triunfo. Se volvi hacia uno de sus hombres y dijo: Ahora tendremos oro en abundancia! Cesare Borgia nos pagar bien por el sello Medici.

Cesare Borgia? dijo el Padre Albieri, retrocediendo. Me dijiste que trabajabas para los Medici. se fue el nico motivo por el que acept ayudarte. Lo s sise Sandino. Si te hubiera contado toda la verdad, no tendra este tesoro entre mis manos. Y, al decir esto, el bandido sac su porra y aporre al sacerdote hasta la muerte, y habra hecho lo mismo conmigo si no hubiera logrado escapar de l. Para empezar, no entenda por qu Sandino quera matarnos. Al principio pens que quiz no deseara compartir la recompensa, pero llegu a la conclusin de que no poda confiar en que guardramos el secreto. Slo cuando crec apreci que el valor del sello Medici era mayor que el oro del que estaba hecho. El sello se poda utilizar como una firma para autentificar documentos de cualquier tipo y la gente creera que procedan de la misma mano de los Medici. As que los Borgia, en su conquista del poder, podran haber conseguido prstamos, falsificado documentos, organizar conspiraciones, y dejar que la culpa recayera en la casa de los Medici. Pero ahora, con Cesare Borgia fuera de Italia y despus de haber transcurrido un ao desde que rob el sello, seguro que Sandino ya no me perseguira para recuperarlo. De este modo, al or que el nuevo Papa Julio no tolerara que Cesare Borgia regresara a ningn punto de Italia, me senta mucho ms tranquilo de aparecer en pblico. Encontr algunos trabajos en las tiendas alrededor de la plaza del mercado de Florencia. A cambio de un par de monedas y restos de comida, les ayudaba con las entregas. Tena una habilidad especial para memorizar nombres y direcciones, al tener experiencia previa en ello. Un da, mientras callejeaba esperando trabajo, una mano me agarr el hombro. Era Felipe. Leonardo da Vinci haba regresado a la ciudad y Felipe haba salido a realizar un pedido para suministrar al nuevo grupo. Felipe me cont que el Maestro haba recuperado el nimo tras dejar el empleo a las rdenes de Cesare Borgia y haba vuelto a pintar. Me llev al monasterio de Santa Mara Novella, en el que haba montado un taller y dependencias donde dormir. Gracias por aceptarme de nuevo en el grupo le dije al Maestro. Se sent en un taburete junto al banco de trabajo de Zoroastro, lo suficientemente lejos en la Sala del Consejo para que el resto no pudiera ornos. No te estoy pidiendo que recuerdes las circunstancias de tu regreso a mi servicio para que me lo agradezcas, Matteo. Puedes acordarte de nuestra estancia en Santa Mara Novella en el otoo de 1503? Con gran claridad dije. Me result interesante ver cmo se montaba el taller de trabajo de un artista.

Todos los miembros de su grupo estaban muy emocionados con la idea de que le hubieran asignado este encargo al Maestro. Supona ingresos regulares durante unos aos y la posibilidad de participar en una gloriosa empresa. Ah fue donde conoc a Zoroastro. Haba venido y montado su fragua en el patio, a un lado del monasterio, y en esos fros meses todos habamos trabajado juntos para sacar adelante el proyecto. Por qu debo recordar ese otoo? Porque fue entonces cuando, hace ya casi dos aos de esto, la esposa del comerciante, Donna Lisa, dio a luz a un nio, que naci muerto. Me gustara que te acordaras de la niera. La que se llamaba Zita, que haba sido la niera de Donna Lisa en su propia niez, y que haba decidido mantener en la casa. Zita era una anciana que estaba a cargo de los hijos de Donna Lisa y del hijastro nacido del matrimonio anterior de su esposo. La conocimos cuando trajo a dos nios pequeos con ella durante una visita a su hermano, que era fraile en el monasterio de Santa Mara Novella. A esos nios les encantaba ver trabajar a Zoroastro en su fragua. Me acuerdo de ella dije al Maestro. Esa niera nos dijo que el motivo por el que el beb de Donna Lisa haba nacido muerto era que un sapo gordo haba brincado en su camino a la iglesia el da de Todos los Santos. Te acuerdas? S que me acuerdo. Al permanecer all, inmvil, Donna Lisa haba tenido que pasar sobre l. Y dijo que por eso el beb que Donna Usa llevaba en su vientre haba muerto. Asent. Eso es lo que la niera nos cont cuando hablamos con ella la noche que fuimos a su casa. De esta forma prosigui mi Maestro, la niera nos habra hecho creer que el sapo haba hecho que el beb dejara de respirar en el seno materno. As que, cuando lleg el momento de que Donna Lisa diera a luz, el nio haba nacido muerto. Asent. T crees en eso, Matteo? Que el hecho de que la seora, Donna Lisa, pasara por encima de un sapo, hubiera provocado que el nio que llevaba dentro muriera? Dud en mi respuesta. Lo crees? insisti.

No parece que fuera la causa dije a regaadientes. S o no, Matteo? No, pero... S o no? Negu con la cabeza, negndome a responder lo que l deseaba or. Es una cuestin de razonamiento, Matteo. Piensa en ello. Un sapo interpuesto en el camino de una mujer encinta. Cmo podra causar la muerte del nio que llevaba en su seno? Mi abuela deca que las creencias tradicionales proceden de la semilla de la verdad respond. Y yo no podra estar ms de acuerdo. Puede ser que si una mujer encinta se comiera a una rana o a un sapo, pudiera resultar perjudicial para ella o para el nio. Es conocido que existen algunos alimentos que deberamos no comer y que pueden ser especialmente dainos para las mujeres. T mismo lo conoces de primera mano. Advertiste a Graziano de la falsa menta y lo salvaste de un dolor de estmago perpetuo. Y puede ser que comerse un sapo o incluso tocar uno pueda propagar algn tipo de infeccin que resulte perjudicial para un beb nonato y que sea el origen del mal. Entonces... dije. Usted estaba confundido! El Maestro levant las cejas. Lo estaba? Pues claro. Aqu tiene la prueba. Acaba de decir que, con casi toda seguridad, el sapo fue la causa de tal desgraciaAy, muchacho irrefrenable y problemtico! exclam. Le mir angustiado, pero l se rea. Ves? prosegu. Es mejor que las mujeres encinta eviten estas circunstancias para estar completamente a salvo. As que lo que dijo la niera tena parte de razn. Matteo, escchame dijo, colocando sus manos a ambos lados de mi rostro. Algo provoc la muerte de ese nio. Pero podra resultar til para hombres y mujeres echarle la culpa a otros factores. De esta forma, nadie podra considerarse culpable. Ni el padre que engendr el hijo, m la madre que lo llev en su seno, ni los criados de la casa que les preparaban la comida, ni la niera que cuidaba de ella, ni la comadrona que le asista en el parto, ni el doctor que fue llamado a la cabecera de su cama. Todos quedarn exonerados porque fue obra del sapo. Entiendes lo oportuno que resulta?

Lo entiendo. Pero al culpar al sapo continu el Maestro, no buscamos el motivo real del infortunio. El Maestro esper. Yo no dije nada. Qu puedes deducir de todo esto, Matteo? No lo s. Djame que te ayude dijo. Volver a ocurrir. En algn otro lugar, otro nio nacer muerto. Y otra madre sufrir esta tristeza, con sapo o sin sapo en la historia. Aunque no importar, porque en ausencia de sapo, otra ser la causa de la catstrofe. Y as... Me mir expectante. Seguir ocurriendo dije lentamente, y no se descubrir la verdadera causa. Y cul es la ventaja de descubrir la verdadera causa? me presion. Que podr evitar que esto ocurra otra vez. Bien razonado, Matteo me felicit con aprobacin. Ahora ten en cuenta esto. Me indic que mirara algo. Como en muchas otras situaciones en las que sus acciones tenan ms de un propsito, no era casualidad que me hubiera llevado al banco de trabajo de Zoroastro. Toc el hilo rojo que colgaba en distintas partes de la prensa de vino. Para qu sirve esto? Para alejar a los sapos? Sent cmo me sonrojaba. Esto es algo lgico? me pregunt. Por qu crees que Zoroastro ha colgado aqu estos trozos de lana roja? Es una antigua creencia popular. Ms vieja que los antepasados de nuestros antepasados. Es un smbolo muy potente. Un smbolo? S. De qu? Est conectado con el fuego dije. Por eso es rojo. Con el fuego, el hombre se puede proteger. Hasta la Iglesia habla del poder del fuego para expulsar a los demonios.

Por supuesto ri el Maestro. Y si el fuego es efectivo contra un demonio como Pier Soderini mencion el nombre del lder del Consejo de la ciudad, que le estaba acosando para que terminara el fresco, entonces una marca al fuego sera ms til. Pero un hilo rojo? No creo que le mantuviera lejos, ni que hiciera que el viento soplara con menos intensidad o que la lluvia dejara de caer. En serio crees en eso? Inclin la cabeza. Matteo, debes pensar en esto. Lo hago dije con agresividad. Vuestras creencias se basan en el miedo. El miedo procede de la ignorancia, y la ignorancia existe debido a la falta de educacin. Mi abuela me educ. Te ense lo que necesitabas saber para vivir la vida que llevabas. Ahora tienes una vida distinta. Hay temas para los que tu mente est cerrada, y debemos abrirla antes de que sea demasiado tarde. Hay asuntos que los hombres nunca comprendern. Hay cosas que no se pueden explicar. Todo se puede explicar. No todo. Todo se puede explicar. Hereja. El monje en Averno dijo que hay cosas que los hombres no pueden entender. Mi maestro se puso en pie. Pues yo digo que hay cosas que los hombres no entienden porque an no hemos desarrollado las herramientas para hacerlo. Hace unos aos, no podamos mirar de cerca a la luna. As que los hombres inventaron leyendas para explicar lo que vean pero no podan entender. Pero ahora, con los espejos y el vidrio esmerilado, podemos ver la superficie de la luna con mayor claridad y, por lo tanto, sabemos que no es una diosa, ni el alma de una mujer hermosa, ni ninguna de estas cosas. As que cuando el monjedice que hay cosas que el hombre no puede entender, dice que hay cosas que los hombres no entienden todava. l maestro se percat de que me entristeca. Da igual prosigui con suavidad. Quera hablar contigo porque s que no sabes leer. Te observo mirar el fresco todos los das. Representa a hombres luchando para poder vivir en libertad. Sabes?, la libertad no sirve de nada si no liberas tambin tu mente. Una persona que no sabe leer es vctima de la

supersticin y puede ser inducida a error por la opinin ignorante de otros. No obstante, tambin me ha dicho que ha encontrado errores en los escritos que ha estudiado. Y que son libros que se tienen en alta estima. Me cont que al llevar a cabo sus disecciones, ha visto con sus propios ojos cosas que no se corresponden con los textos que ha ledo. Ayyyy! dijo con exasperacin y, por un momento, cre que iba a darme una palmadita en la cabeza. Lo que te estoy diciendo es lo siguiente. Si no aprendes a leer pronto, nunca lo hars. No entiendo por qu tu abuela no le ense, ella que te ense tantas cosas. Tuvo que darse cuenta de que tienes una memoria excelente y de que eres muy perspicaz. A lo mejor no saba. Lo dudo mucho. Dijiste que tena sus propias recetas. Tena que disponer de alguna aptitud para la lectura. S que apreciaba sus recetas. Me hizo prometer que no las quemaran, aunque ella misma no poda leerlas muy bien. Yo creo que s que poda. Por qu no te ense a leer entonces? Me ense lo suficiente dije a la defensiva. Slo lo que debas saber. Me dijiste que te ense los nombres de sus clientes y las calles o plazas en las que vivan. Slo te ense eso. Slo eso, y nada ms. Me pregunto por qu no quera que aprendieras a leer cuando te educen las historias de La Ilada, las fbulas de Esopo, y otros mitos y leyendas. No poda responder a eso. Tenemos que organizado todo para que aprendas a leer. No! Saba que un criado no deba hablar de forma tan imprudente a su maestro, pero no le permitira que me persuadiera en esto. No lo har. Los otros lo sabran y la humillacin sera demasiado grande para m. S que es vergonzoso, pero creo que lo necesitas urgentemente. Sac algo de debajo de su tnica y me lo ofreci. Llegaron algunos paquetes una vez que todos abandonaron el taller del monasterio esta maana. Felipe se haba ido ya, por lo que yo mismo los clasifiqu. Esta carta estaba entre ellos. Es para ti. S que has recibido otras cartas antes. Qu haces con estas cartas? Cmo las lees? No le contest.

Se lo pides a uno de los discpulos? A Flavio, quizs? No. Debe resultar muy frustrante para ti no saber lo que hay escrito en esas cartas. Pero s lo saba. Porque, aunque no poda hacerlo por m mismo, haba encontrado a alguien que las leyera por m. El escriba Sinistro.

Captulo 35 La primera vez que recib una carta, aguant muchos silbidos de los aprendices ms jvenes. Era de esperar por las continuas bromas que hacamos en el taller pero uno de los discpulos de ms edad, Salai, posea un ingenio malintencionado. Me arrebat el paquete de los dedos y lo olfate. Dira que huele a perfume afirm. Dmelo. Poda sentir cmo me iba enojando por momentos. Me percate de que haba cometido un error al hacer ver a Salai que me haba molestado. Slo sirvi para que me atormentara ms an. Nuestro Matteo es el lobo gris que caza en las sombras de la noche declar Salai. El que se mueve sigilosamente por las paredes y del que no podemos distinguir qu es lobo y qu es sombra. He visto que sales por las noches se uni Flavio. Dnde vas, Matteo? Era cierto que sala por las noches de vez en cuando, para acompaar a mi maestro al depsito de cadveres de un hospital cercano, en el que un comprensivo doctor le permita llevar a cabo sus disecciones. Pero prefera mantener esto en secreto mientras me fuera posible. Un magistrado poda otorgar permiso a un artista para realizar un estudio anatmico de un cadver si el artista poda probar que tena una buena razn para ello, tal como haba hecho Miguel ngel al esculpir su gran estatua de David. Pero mi maestro tema que se conociera que su inters en el estudio de los muertos tena un propsito ms all de determinar la posicin de determinados tejidos y msculos para perfeccionar su arte. Si alguien viera sus detallados dibujos de los rganos internos, podra contrselo a otros, que se preguntaran cul sera la finalidad de este estudio. Estara expuesto a las habladuras y a los recelos. Sin la proteccin de un patrn poderoso, era vital que mi maestro mantuviera en secreto sus trabajos. Salai estaba al corriente de estas visitas nocturnas. En una ocasin, haba acompaado a mi maestro en sus excursiones nocturnas. Pero, se haba aburrido de aguantar largas horas de trabajo sin que nada ocurriera y, por otra parte, le interesaba ms charlar con el resto de aprendices en las tabernas de los alrededores. Dado que yo no tena esa inclinacin, el maestro me llev con l. Salai conoca este detalle. As que sigui provocndome, al saber que no revelara la verdad. Onde mi carta en el aire. Salta y veamos si puedes alcanzarla se mof.

Avanc para intentar recuperarla. Cuando Salai subi an ms los brazos para poner la carta fuera de mi alcance, le propin una patada en sus partes nobles. El muchacho se retorci, gritando de dolor, agarrndose la entrepierna. Agarr la carta y corr al taller. Me haba creado un enemigo, pero tena la carta a salvo. sa fue la primera carta que recib. Es obvio que no pude leerla. Pero reconoc el nombre que apareca en la ltima lnea del documento. Elisabetta. La mantuve junto a m en todo momento. Salai haba decidido vigilarme y saba que la robara en cuanto tuviera ocasin. Era el mes de enero y casi haba llegado la poca del festival de la Epifana, en el que los maestros ofrecan regalos a sus grupos. Ped un monedero que pudiera llevar en el cinturn para guardar el dinero y las pocas posesiones preciadas de las que dispona. Guard la carta durante aproximadamente un mes antes de encontrar a la persona que la leyera por m. El hombre al que se conoca como el escriba Sinistro. Era el nombre que se haba dado a s mismo, en parte porque escriba utilizando la mano izquierda. Y eso fue lo que me llam la atencin de l. Un da, casi un ao despus de que llegara a Florencia, me encontraba paseando en el otro lado del ro. Andaba en direccin del Santo Spirito, dirigindome al Ponte Vecchio, donde pude ver al escriba sentado a los pies de una torre justo antes de llegar al puente. Se estableci en un pequeo hueco y se encontraba en una buena posicin para atraer a los comerciantes que atravesaban el puente. Dispona de suficiente espacio para sentarse con la caja que contena los materiales apoyndola en sus rodillas, proporcionndole una superficie en la que apoyarse para escribir. Me percat de que tena la pluma en la mano izquierda. Pero no escriba a la inversa como mi maestro, con las palabras fluyendo con facilidad de forma que pudiera ver su obra y leerla tal como la escriba. Este escriba lo haca con la mano curvada como un garfio, colocando el papel de lado. Apenas me detuve para mirarle. Era un anciano de pelo blanco y, al igual que muchos otros individuos en las abarrotadas calles prximas al ro, venda sus servicios. Segu caminando, pero entonces record la carta de Elisabetta que portaba en el cinturn y una idea vino a mi cabeza. Me gir y permanec a cierta distancia de l. Mantena la cabeza inclinada mientras redactaba sus cartas. Le observ un minuto antes de dirigirme a l. Hola, escriba. Veo que escribe muy bien. Tambin sabe leer? Es obvio que t no, muchacho respondi. Porque si supieras leer, habras

visto que mi cartel dijo, sealando un trozo de papel clavado en la pared sobre su cabeza reza: Leo y escribo Prudencia y discrecin el escriba Sinistro. El escriba Sinistro repet. Cmo recibiste ese nombre? Veo que eres zurdo, pero aunque la palabra fiorentina para izquierda es Sinistro, el trmino adecuado para zurdo es mancino. Me mir con inters. Para no saber leer, aprecias las sutilezas del lenguaje dijo. Cmo te llamas? Matteo. Si fueras ms observador, Matteo, te habras dado cuenta de que estoy sentado a la izquierda de esta torre, que est situada en la orilla izquierda del ro. Mir alrededor y me percat de que lo que deca era cierto. Me complace hacerlo prosigui. Y cuando uno tiene algo que vender, es bueno tener un nombre que te distinga del resto. Ya veo respond. Y qu es lo que veo yo? Me examin ms detenidamente. Un chico. Y, adems, apostara a que eres un criado, por tus sandalias, desgastadas en encargos urgentes. Y un chico que lleva un morral de piel de buena calidad en su cinturn. Con gran probabilidad, es un obsequio de su maestro ya que no hace muchos das que se celebr la Epifana. Y tambin veo que este muchacho se ha llevado la mano al morral mientras hablaba conmigo. Ummm... El escriba se atus la barba teatralmente. Dira que hay algo ms que dinero en ese morral. Me parece que es una carta lo que llevas ah, Matteo. Me cruc de brazos rpidamente. Aj! declar triunfante. Acert! Nada se escapa a los ojos del escriba Sinistro. El anciano estaba tan deleitado consigo mismo que no pude ms que sonrer con l. Es ms aadi, pondra la mano en el fuego a que la carta es de una chica y no quieres reconocer ante tus amigos que no puedes entender lo que dice. Extendi la mano. Dame un florn y te la leer. Un florn! exclam horrorizado. No he tenido un florn en la vida. Bueno, medio florn entonces dijo a regaadientes. Pero me sorprende que quieras timar a un anciano de esta forma. Medio florn es el sueldo de una semana de trabajo para un artesano

respond. Y entonces, viendo que poda regatear aad: Ni siquiera pagaron tanto a Brunelleschi, que construy la cpula de Santa Mara de las Flores. Acaso no soy yo un artesano tan bueno como cualquier otro? pregunt el escriba. Yo, a quin form en el monasterio de San Bernardo el venerable Hermano Anselmo? El mismo Hermano Anselmo cuyo taller de escritura es conocido en toda la cristiandad por la elegancia de sus manuscritos. Mi caligrafa es la mejor despus de la suya. No estoy interesado en sus habilidades caligrficas, escriba. Lo que deseo contratar es su talento para la lectura. El coste ser menor, no es cierto? No me merezco el pago que recibe cualquier artista de esta ciudad? Medio florn? Por un trabajo de dos minutos? Ni a mi maestro le pagan esa cantidad. Y quin es tu maestro, que vende su trabajo tan barato? Leonardo da Vinci. Mentiroso presumido. No me creo que el Divino Leonardo tenga a su servicio a un joven analfabeto. Me sonroj e hice amago de alejarme. El escriba extendi un dedo huesudo para detenerme. Por favor, chico. No te ofendas. No todos tienen la posibilidad de aprender a leer y escribir. Adems, si fuera as, cmo me ganara la vida? Djame que eche un vistazo a tu carta. Si no es muy larga, puedo ofrecerte un precio especial por lertela. Dud y, a continuacin, saqu la carta de Elisabetta de mi morral. Apenas llega a una pgina. Por qu no me lo dijiste? Oje dentro de mi monedero. Cunto dinero tienes en total? Saqu un cuarto de florn y se lo ofrec con la otra mano. Esto es todo lo que tengo. Creo que o cmo esa moneda chocaba con otra ah dentro. Tmalo o djalo. Hice el amago de volver a colocar la carta y el cuarto en mi monedero. Est bien, est bien acept. Aunque me morir de hambre esta noche mientras t sin duda volvers con tu maestro a disfrutar de una cena compuesta de nueve platos se quej mientras lea mi carta.

Y as naci nuestra amistad. Desde su posicin, junto al puente, vea y escuchaba los aconteceres de la ciudad, por lo que era una fuente de chismes, con muchas ancdotas divertidas sobre la gente importante. Su ingenio era agudo y posea un conocimiento sagaz sobre poltica. Gracias a mis conversaciones con l, me inform de los temas de actualidad. No volv a necesitar sus servicios durante un tiempo ya que no recib otra carta de Elisabetta hasta casi finales de ao. No obstante, sola detenerme e intercambiar opiniones con el escriba varias veces al mes. Si haba que hacer algn recado para el taller, normalmente me lo asignaban a m, ya que mi memoria era tal que conoca la mayora de las calles de la ciudad. Mi maestro tambin visitaba con regularidad la Capilla Brancacci al otro lado del ro para estudiar los frescos. Sola acompaarle y, despus, llevaba su cartera con los dibujos al taller mientras l iba a comer con unos amigos que vivan cerca. El Maestro tena estos frescos en gran consideracin, pero los rostros aterrorizados de Adn y Eva al ser expulsados del Jardn del Edn perturbaban mis sueos. En estas ocasiones, despus de cruzar el ro, vagaba por el Ponte Vecchio para charlar con el escriba y, a continuacin, corra a recoger la cartera mientras mi maestro abandonaba la Iglesia de los Carmelitas. El escriba no reciba muchos encargos de lectura de cartas. El tipo de personas que requeran sus servicios eran supersticiosas y, en cuanto vean que era zurdo, se santiguaban y apartaban de su lado. Pero en los das de los santos, de los cuales haba muchos, consegua vender muchos cuadrados de papel en los que dibujaba el santo correspondiente y escriba una oracin. Esa noche, despus de que el Maestro hablara conmigo, fui a ver al escriba para que me leyera la cuarta carta que recib de Elisabetta. Era casi finales de junio, la vspera de la festividad de San Pedro. Era el santo que se consideraba fundador y primer Papa de la Iglesia cristiana. Esto se deba a que la Biblia afirmaba que Jesucristo cambi el nombre de Simn, que era el lder de sus discpulos, por el de Pedro, que significa roca, diciendo: T eres Pedro, y sobre esta roca edificar mi Iglesia. Y Jesucristo tambin dijo: Te dar las llaves del Reino de los cielos. De esta forma, el escriba haba estado ocupado preparando el da festivo de maana y ya haba terminado algunas tarjetas de oracin. Haba dibujado una cruda representacin de San Pedro con unas grandes llaves en la mano y, bajo ella, haba redactado una o dos lneas de texto. Haba clavado media docena de tarjetas en la pared que le rodeaba. Cuando cruc el ro, le vi inclinado sobre su caja y, de vez en cuando, levantaba la cabeza y gritaba: Una oracin de los labios del mismo San Pedro. Vean! Tiene las llaves del

Reino de los cielos. Clave esta octavilla sobre la cama del moribundo, y San Pedro abrir las Puertas del Reino y dejar que su alma entre en el Paraso. Por slo un cuarto de florn! Cuando me vio aproximarme, dej a un lado su trabajo. Cmo va el gran fresco? pregunt en forma de saludo, mientras limpiaba el extremo de la pluma en su manga. Todos los miembros del taller tenan rdenes de no comentar detalles del fresco, pero me era difcil no vanagloriarme de la obra, especialmente cuando estaba tan embelesado con ella. Es un trabajo de una magnificencia tal dije al escriba que todos acudirn para contemplarlo. Estaba citando a Felipe. Felipe no estaba muy interesado en el Arte, ya que slo pensaba en cunto dinero necesitara para alimentar a tantos trabajadores durante un perodo de tiempo determinado. Sin embargo, l tambin haba quedado prendado por el cuadro. Desde todas las ciudades del mundo civilizado vendrn artistas a la Sala del Consejo de Florencia para estudiar y aprender declar con orgullo. Especialmente ahora que los dibujos del honorable Miguel ngel, que crear su fresco en la pared de enfrente, se han recibido con tanta pompa dijo el escriba con una expresin inocente en su rostro. Lo hizo para probar mi reaccin, pero ya le conoca muy bien y slo me re con su cebo. Era la comidilla de toda Italia cmo el Consejo de Florencia haba intentado lograr que los dos artistas ms grandes de la poca, Leonardo da Vinci y Miguel ngel, trabajaran simultneamente en la Sala del Consejo. Leonardo iba a pintar la batalla de Anghiari en un lado de la sala, mientras que Miguel ngel pintara la batalla de Cascina en el otro lado. Pero si esto es lo que Pier Soderini y el resto de miembros del Consejo pretendan, no lo iban a conseguir. Mi maestro se haba marchado mientras que el escultor trabajaba en sus dibujos. Y ahora que Miguel ngel haba terminado su dibujo, el nuevo Papa Julio, pidi al escultor que fuera a Roma a llevar a cabo un proyecto para l. Mi maestro no se molesta por celos insignificantes dije y en cualquier caso, el escultor Miguel ngel se ha marchado a Roma. No me sorprende que el escultor se haya marchado a Roma dijo el escriba. Si fuera ms joven y ms fornido, all es donde ira. Estara ms seguro que aqu. Los das de Florencia como repblica estn contados, como una monja cuenta los padrenuestros en las cuentas de su rosario, ahora que se ha elegido a este Papa.

El ltimo Papa conspir para poner a Florencia bajo su control dije. Pero, a pesar de sus esfuerzos, incluso tras nombrar a su brbaro hijo Cesare lder de los ejrcitos papales, no lo consigui. Pero este Papa es un guerrero. El escriba Sinistro disfrutaba de las discusiones. Dej la pluma en su caja y prosigui: Dicen que cuando Miguel ngel estaba enyesando su estatua para Bolonia, pretendi poner un libro en su mano y Julio le dijo que lo reemplazara por una espada. La repblica de Florencia es poderosa respond. La repblica es tan poderosa como el dinero que tiene y los soldados que pueda pagar para luchar por ella. Hay ms afluencia en Florencia que en cualquier otro sitio. Saba que era cierto. Haba estado en Ferrara y haba visto los lujosos bailes y celebraciones que tuvieron lugar con ocasin de la boda de Lucrezia Borgia con el hijo del duque. Los habitantes de Ferrara haban realizado una gran demostracin de su riqueza, pero no era nada comparado con el comercio que encontraba a diario en Florencia. Esta ciudad prospera como ninguna. Y pronto dejaramos de ser rehenes de los mejores capitanes condottieri con hombres para protegernos. Tendramos un ejrcito propio. El escriba Sinistro se ri a carcajadas. Hemos estado escuchando los pregones de Machiavelli y sus charlas sobre la creacin de una milicia civil y la formacin de hombres para defender a los individuos y sus propiedades. La idea de Messer Machiavelli es muy ingeniosa dije. Haba escuchado a mi maestro hablar de ella con Felipe una noche. Est formando un ejrcito civil, una milicia florentina que luchar por sus tierras y sus hogares. Sern ms leales que una panda de mercenarios que se puede comprar y vender, y cambiar de bando a su antojo. Y entonces por quin apostaras, Matteo? Un ejrcito civil de granjeros y artesanos? O tropas dirigidas por un experto capitn condottieri? Eh? Campesinos con horquillas o soldados veteranos que saben que cuando triunfen se les permitir practicar el saqueo como les plazca? Una repblica poderosa es una causa noble.

Y una bola de can no distingue entre un noble y un canalla respondi el escriba. Tenemos la proteccin de los franceses. Son la nacin ms poderosa de Europa. Y su ejrcito no est tan lejos, ya que se encuentra en Miln. Este Papa buscar a cualquiera que pueda ayudarle a unificar Italia bajo su dominio. Har exactamente lo que Cesare Borgia pretenda hacer. Puede que no sea tan cruel como Il Valentino o su padre, pero eso no importa. Lo har de forma ms directa y probablemente con ms xito. No puede vencer a los franceses. Te digo que, con ayuda, podr hacerlo. Est estableciendo pactos y coaliciones all donde va para aislar a sus enemigos, con el fin de reformar y cambiar la situacin como es oportuno. En esta confrontacin, la repblica se desmoronar. Cuando esto ocurra, qu utilidad tendr un fresco que proclame el espritu democrtico del hombre? No poda responder a eso. Al igual que cualquier otro ciudadano, podra hablar con los jvenes en las barberas y en las esquinas de las calles, pero los entresijos de la poltica enredaban mi mente para que no pudiera pensar con lucidez. No te das cuenta de lo peligroso que es, Matteo? me pregunt el anciano escriba. Florencia tena en mente ser la repblica que durara para siempre, y esperaba que el resto la siguiera. Pero el prncipe y los dictadores de sus ciudades estados no deseaban que se propagaran tales ideas. Pero yo crea que el Rey de Francia y el Papa eran aliados... No lo dije con mucha conviccin ya que haba empezado a comprender la frecuencia con la que las grandes potencias manipulaban a los dems para alcanzar sus propios objetivos, pero senta que estaba caminando sobre arena y que necesitaba algo de estabilidad a la que aferrarme. Slo mientras les convenga. Una vez que el Papa haya obtenido suficiente poder como para marchar en solitario, dar la espalda a los franceses y los expulsar de Italia. Quin apoyar entonces a Florencia? Su valiente repblica estar sola, con los chacales esperando para comrsela. Florencia ayud al Papa. Fueron los soldados florentinos los que capturaron al hombre de confianza de Cesare Borgia, Michelotto, y le enviaron al Vaticano para ser juzgado por asesinar a Vitelozzo y al resto de capitanes. El Papa Julio est a favor de la repblica de Florencia. Pero preterir a un nico regente al que pueda sobornar y mantener en silencio antes que a un grupo de hombres libres en favor de la democracia. Cuando llegue el momento de disolver el Gran Consejo, no permitirn que el fresco

permanezca en esa sala. Por qu no? Crees que cuando regresen para asumir el poder querrn tener un recordatorio de los ideales de la repblica pregonados en el mayor espacio de Florencia? Nadie se atrever a destruirlo! Estaba loco si pensaba eso. O slo deca eso para hacer que me revolviera como un pez en el extremo de un anzuelo. El fresco del Maestro da Vinci es una obra de arte magnfica. Pero, no te das cuenta, Matteo? Justamente por eso no puede permanecer aqu. Vendr gente inteligente e ilustrada de todos los rincones de Italia y hablarn de ella. Servir para desarrollar la imaginacin y estimular el pensamiento de un mtodo alternativo para lograr una vida en armona. La belleza y el poder de su arte es precisamente lo que no permitirn que sobreviva. Quin? pregunt. Quines son sos de los que hablas con tanto conocimiento, que vendrn y nos quitarn la libertad? Me mir sorprendido. La familia que gobern Florencia una vez, y que deber volver a hacerlo. Los Medici.

Captulo 36 En el hogar de da Vinci, no tenamos una comida de nueve platos cada noche, como el escriba haba sugerido una vez. Pero tras la puesta de sol cada da de trabajo, Felipe se ocupaba de que dispusiramos de grandes platos de comida de manera que todos pudiramos comer tanto como quisiramos. Con frecuencia, mi maestro no coma con nosotros. Empleaba el tiempo en trabajar en otros proyectos o en cenar con toda la gente, dentro y fuera de la ciudad, que le invitaba a sus hogares. Algunas veces me peda que le acompaara, pero esta tarde me alegraba de que no fuera una de esas ocasiones. Engull la comida y me dirig a mi dependencia dentro de la casa. Quera estar solo para examinar la carta que me acababa de llegar y que el escriba me haba ledo antes de dejar que prosiguiera con su trabajo. El lugar de descanso que Felipe haba encontrado para m estaba bajo tierra: un antiguo almacn en el laberinto de stanos bajo el suelo del monasterio. Para cuando regres al servicio del Maestro, ste haba establecido su taller en el monasterio de Santa Mara Novella, y todas las habitaciones disponibles se haban ocupado. Saba que agradaba a Salai, discpulo celoso de la atencin que el Maestro me prestaba, ver que me haban destinado a dormir en un lugar tan modesto. Pero esto me convena. Prefera estar alejado de los dems, y esto implicaba que mi maestro podra llamarme para salir con l a sus disecciones nocturnas sin que nadie se diera cuenta. Coloqu mi colchoneta en el lado ms alejado de la habitacin, donde haba una puerta de gran altura en la pared. Haba sido utilizada una vez como escotilla para introducir comida dentro del monasterio directamente desde la calle. La abra cuando las tardes eran calurosas. Poda or los ruidos de la ciudad, y en la pared exterior se encontraba uno de los soportes de hierro donde el vigilante nocturno colocaba antorchas con fuego para iluminar la calle en las horas de oscuridad. Me proporcionaba suficiente luz para examinar mis cartas. Incluyendo la que haba llegado esta semana, haba cuatro en total. Llevaba en Florencia dos aos y Elisabetta me escriba aproximadamente cada semestre, durante la poca de recaudacin de impuestos de la granja en la que viva ahora. Saqu sus cartas de la bolsita que llevaba en mi cinturn y las sostuve inclinadas por la apertura para verlas. Cuando le llevaba mis cartas, el escriba me las lea varias veces (por lo que intentaba imponerme una tarila adicional) para poder almacenar las frases en mi cabeza. Ms tarde me las recitara a m mismo para

recrearme. Y a fuerza de hacerlo, comenc a reconocer algunas palabras y a conocer sus significados. La primera carta de Elisabetta haba sido muy corta, no ms de unas cuantas lneas escritas a toda prisa. Desde la granja de Taddeo da Gradella, prxima a MilnQuerido Matteo, hermano y amigo:Hemos llegado a salvo a la casa de mi to Taddeo. Su acogida fue sobria, pero nos ha cedido a Paolo y a m dos pequeas habitaciones en su casa y con eso me basta, ya que estamos tan seguros como cualquiera puede estarlo en estos tiempos.Espero que t tambin ests a salvo y te encuentres bien.Tu hermana y amiga, Elisabetta. Cuando o aquellas palabras, la alegra inund mi corazn, ya que ella y Paolo estaban alejados de cualquier dao futuro. Este sentimiento me cogi por sorpresa. Durante aos, me haba enseado a m mismo a no mostrar mis emociones. La dulzura que me recorra caus un estmulo tal en mi estado de nimo que hasta Felipe lo not. Tienes mejor carcter desde que lleg esa carta haba comentado irnicamente. Los aprendices han acertado entonces. Era de una chica verdad? Respond entre dientes y decid no volver a pasar por una situacin como sta. Desde ese da, intentaba estar vigilante para saber con exactitud el momento en el que venan los mensajeros. As sera el primero en recoger las cartas o los paquetes que llegaran. Esto me ocupaba ms tiempo del que tena, ya que muchos de esos paquetes y cartas eran entregados en nuestra casa. La mayora de ellos eran para mi maestro y se trataba fundamentalmente de cartas solicitndole algn trabajo, principalmente encargos de pintura, para los que tena una enorme reputacin en cualquier lugar. Esas peticiones venan desde diferentes partes de Europa, muchas de Isabella d'Est, Marquesa de Mantua, solicitndole la finalizacin de un retrato que haba comenzado algunos aos atrs, pero tambin cada vez ms de representantes de la corte francesa en Miln. No me resultaba difcil distinguir entre la forma escrita del nombre de mi maestro y el mo propio. De ese modo, logr hacerme con la siguiente carta de Elisabetta antes de que nadie la viera. Se la llev inmediatamente al escriba y me la ley, tambin por un florn, aunque se quej de que sta fuera ms larga y que por tanto, debera pagarle ms Querido Matteo, hermano y amigo: Me pregunto si mi primera carta te lleg. Paolo y yo estamos todava en la granja del hermano de nuestra madre. Paolo no est contento con las tareas que se le encomiendan aqu, y hay desacuerdos entre l y nuestro to. El to Taddeoesperaba que nosotros trabajramos duro para ganarnos nuestro sustento, lo que no es injusto ya que l mismo trabaja mucho. Cocino y hago otras labores del hogar pero. ltimamente, desde que mi to

descubri que era capaz de contar y escribir bien, me permite llevar sus cuentas. Es un hombre severo, dado a la oracin y al ayuno, sin falsas apariencias ni das de fiesta permitidos. Se oyen pocas risas en la granja y mi hermano se ha vuelto taciturno. Haba pensado en ingresar en un convento y me preguntaba si sera feliz all. No me gustara estar encerrada, aunque s que las monjas de Melte eran felices con su suerte. Pero nunca volvera a llevar un vestido bonito, ni a mostrar mi cabello, aunque no hay ropas elegantes en esta casa. Me gustara saber cmo ests de todo corazn, Matteo. Temo que hayas cado enfermo. Elisabetta Sostuve el papel cerca de mi rostro y estudi el trazo de las letras que formaban su nombre. Elisabetta no era feliz. Poda sentirlo. Esta carta me haba desanimado tanto como la primera me haba hecho feliz durante un tiempo. Su tercera carta, la que acababa de abrir, haba despertado otra emocin en m. Cuando la lea en voz alta, el escriba Sinistro detuvo su alocucin y mir durante un momento antes de continuar. Querido Matteo: El mensajero al que confo esta carta me asegura que la recibirs, pero no tengo ninguna manera de saberlo. De ah que haya decidido escribir esta carta encomendndosela a Rossana. Como no conozco qu santo, si hay alguno, tiene la virtud de velar por las cartas, recurro a mi querida hermana, que estoy segura de que est en el Cielo con los ngeles, para asegurarme de que sta llegue a tus manos. Pienso en ella a menudo, y en ti tambin, Matteo. Aqu hay un pequeo ro, donde algunas veces voy para estar tranquila y sentarme a la sombra de un sauce. Algunas veces imagino que ella est a mi lado y le susurro mis secretos como sola hacer cuando era pequea. No hay respuesta, pero quizs sea su voz la que oigo en el susurro de las hojas, y creo que su espritu est cerca. Pienso en los das de nuestra juventud en Perela y ahora creo que ha sido la poca ms feliz de mi vida. Rezo por ti. Tu hermana y amiga, Elisabetta. Dej esta carta en el suelo para coger la cuarta y ltima. La que no haba conseguido interceptar y mi maestro me haba dado esta misma noche. La que haba llevado al escriba Sinistro apenas haca una hora y por la que haba pagado la ltima moneda que tena. A Matteo, un criado, al cuidado del grupo de Leonardo da Vinci, en la ciudad de FlorenciaQuerido Matteo:

Te escribo de nuevo, aunque no he obtenido respuesta por tu parte a mis anteriores cartas, sin saber si he gastado tiempo y dinero en vano, y si debera continuar hacindolo. Si recibes esta carta, y si hay alguna forma en que me puedas enviar alguna palabra que pruebe que te encuentras bien, me sentira dichosa.No malgastar el dinero y el papel de mi to para enviar ms cartas a menos que tenga noticias tuyas. Temo que no las ests recibiendo, o que no quieras que te escriba. Si no recibo respuesta, entender que no debo escribirte ms. Sin embargo, espero que esta carta te llegue y que, a su recepcin, te encuentres sano y salvo.Elisabetta dell'Otte, en el hogar de Taddeo da Gradella, junio de 1505. Not cmo una daga atravesaba mi pecho. A menos que pudiera enviar una carta a modo de respuesta, no recibira ms noticias de ella. Y creera que estaba muerto o que no quera saber nada de ella ni ce Paolo. Volv a mirarla. Comenzando por el encabezado, articul en voz alta las frases que haba memorizado. Cont las palabras hasta llegar a Rossana. Lo pronunci trazando con el dedo el contorno de las letras de su nombre. Rossana. En mi memoria se entrelazaba el recuerdo de la hermana de Elisabetta, como ellas se haban entrelazado durante la concepcin. Sus susurros y sus risas, similares al burbujeo del ro en el barranco bajo la fortaleza de su padre. Me frot los ojos y me dej caer sobre la colchoneta. Quera contestar a Elisabetta. Pero no tena dinero para pagar al escriba para que lo hiciera por m. Mi trabajo no estaba pagado. Felipe haba abierto cuentas en distintas tiendas y se me permita beneficiarme de ello. Si necesitaba un corte de pelo o que me sacaran un diente, iba a la barbera y enviaba la cuenta al taller de da Vinci. Asimismo, si necesitaba unas nuevas calzas o unos zapatos, poda ir al sastre y al zapatero. Si estuviera enfermo, podra visitar al boticario. Me facilitaban comida y alojamiento. No me daban dinero, pero disfrutaba de ms ventajas que muchos otros criados. Las familias de algunos de los discpulos de la casa pagaban a Felipe una cantidad elevada por estar en la escuela de Leonardo da Vinci. Los pocos florines que haba ganado haca ya un tiempo se deban a la generosidad de un mercader de sedas. Ahora ya no me quedaba nada. Cmo pagara entonces al escriba para que escribiera una respuesta para Elisabetta? Volv a recorrer algunas de las cartas con los dedos. Me 256 detuve en la E de Elisabetta, en la M de Matteo. Para dibujar y escribir haca falta un talento del que no dispona. A menudo haba visto a mi maestro realizar un dibujo con unos pocos trazos diestros. Una vez cog un trozo de carboncillo e intent copiarle, pero los resultados fueron tan nefastos que arroj el papel al fuego para que nadie pudiera verlo. No saba dibujar. Y no lo volvera a intentar por miedo a no conseguirlo. Me gustaba el trabajo que haca. Se me daba bien. Era interesante, reciba un trato favorable y estaba bien alimentado. No necesitaba ser habilidoso con la pluma.

Pero ahora empezaba a comprender la ventaja de poder hacer estas cosas por m mismo. De veras era tan difcil aprender a leer y escribir?

Captulo 37 Qu vas a hacer con tu vida, Matteo? Dej de barrer el suelo y mir a Felipe, que estaba sentado en la mesa del comedor contando una pila de monedas. Estaba preparando el dinero para pagar las facturas trimestrales de nuestros proveedores, que pasaran hoy a recoger su dinero. Estoy feliz con lo que tengo respond. Comenc a barrer ms laboriosamente, para poder acabar pronto y ocuparme de otra tarea. No quera permanecer mucho tiempo en la habitacin, ya que me tema que se preparara un sermn. Aproximadamente un mes despus de que hablara con mi maestro acerca de mi analfabetismo, Graziano me apart para charlar tranquilamente de la posibilidad de que recibiera una educacin adecuada. Pens en la humillacin que sufrira cuando todo el mundo supiera que era analfabeto y en la burla pblica por parte de Salai y el resto de aprendices. Me negu a discutirlo, por lo que Graziano se encogi de hombros y abandon la idea de adoctrinarme. Supuse que una entrevista con Felipe no sera tan agradable. Felipe se levant de la mesa y, agarrando la escoba de mi mano, se coloc frente a m. El maestro ha dicho que hay que vigilar tu aspecto, Matteo. Mrate. Tu tnica est hecha jirones y necesitars un par de zapatos nuevos cuando se acerque el invierno. Y tu cabello. Felipe levant un mechn de pelo y lo mir con desaprobacin. Deberas visitar al barbero con ms frecuencia. No poda decirle que, desde mi conversacin con el escriba Sinistro sobre la inminente lucha de poder en Italia, prefera llevar el pelo largo. Ocultaba mi rostro y, aunque no crea a ciencia cierta que los Medici volvieran a ser bienvenidos en la ciudad, consideraba que era mejor no exponer mis facciones en pblico. Cuando llegue el fro invierno respond, el cabello me mantendr caliente. No slo le preocupa tu aspecto. Tambin est el problema de tu educacin. S suficiente para lo que hago en la casa respond. Y, como bien dice, el invierno est cerca. Siempre hay ms quehaceres en esa estacin y, por lo tanto, no tendr ms tiempo que el necesario para las tareas de la casa. No podra dedicarme al estudio.

Adems, dentro de poco celebraremos la fiesta de la Navidad dijo Felipe con un tinte de provocacin en su voz. Por qu no tomas la decisin de cooperar con los que desean ayudarte a perfeccionar tu mente? Entonces, podramos celebrar dos fiestas este ao. Una para celebrar el nacimiento de Cristo y otra para el nacimiento del nuevo Matteo. No quiero... comenc a hablar. Prstame atencin me dijo Felipe, sujetndome firmemente del brazo. Se te est dando una oportunidad que nunca tendrn muchos otros muchachos en tus circunstancias. Messer da Vinci se ha ofrecido a pagar tu instruccin l mismo. Recibiras una educacin con la que los dems slo podran soar. Al menos deberas reconocer que no puedes ser un nio por siempre. Conforme uno crece, debe aprender determinados requisitos de modales y vestimenta. Para llegar a la edad adulta, hace falta algo ms que dejar que transcurran los aos. Me zarande con brusquedad. Acepta lo que se te ofrece y deja a un lado esa obstinacin. Asent pero no dije nada. Felipe emiti una exclamacin de enojo y continu con sus cuentas. As que el verano acab y el otoo apag los colores ocres, tostados y cobres para dar paso al gris invernal sin que yo escuchara sus ofrecimientos para mejorar mis aptitudes. Lo nico que me preocupaba era cmo responder a la carta de Elisabetta. En una ocasin, me aventur a preguntar al escriba Sinistro cunto me costara redactar una carta de unas pocas lneas. Aj, Messer Matteo! exclam con satisfaccin. Me preguntaba cundo abordaras ese tema. Qu tema? pregunt, fingiendo ignorancia. Vamos, tengo suficiente experiencia en juegos de palabras como para dejarme engaar por un mozalbete como t. Quieres responder a la seorita Elisabetta y necesitas de mis servicios para escribir la carta por ti. Hay muchos hombres ilustrados en el taller de da Vinci respond con arrogancia, y all me tienen en gran estima. Puedo encontrar a alguien que estara encantado de realizar este encargo como favor personal. Pero suponiendo que lo hiciera rebati el escriba, todava tendras que pagar el coste de la tinta y el papel, y al mensajero para que la transportara. Cunto costara hacer llegar una carta de Florencia a Miln? Ms de lo que puedes permitirte, te lo garantizo. Me haba pillado. Porque era evidente que no poda pagar ese servicio. Mi

maestro estaba en contacto continuo con Miln. Tena muchos amigos all, artistas, acadmicos y filsofos. Probablemente a Felipe no le importara que incluyera una carta en uno de los paquetes. Pero supondra un coste adicional hacer llegar la carta a la granja de la periferia en la que Elisabetta y Paolo vivan hora y no dispona de medios para financiar estos gastos. Qu es lo que guardas con tanto celo alrededor del cuello? La pregunta inesperada del escriba me asust. Estaba tan acostumbrado a llevar el sello que a veces me olvidaba de su existencia. Nunca lo sacaba de la pequea bolsa que lo contena, ni siquiera cuando me lavaba el cuerpo. La piel se haba ennegrecido por el sudor, pero la cuerda lo sujetaba firmemente y ahora notaba su ligero peso contra mi piel. Me he dado cuenta de cmo has reaccionado a mi pregunta, Matteo dijo el escriba arrugando los ojos. Si lo que llevas ah es algo valioso, podras venderlo para pagarme con el beneficio que obtengas. Extendi sus huesudos dedos para tocar mi cuello. Yo retroced y agarr el cordn y el monedero de piel que la monja en Melte haba confeccionado con mis propios dedos. No tiene ningn valor tartamude. No hay nada dentro. Debe haber algo dentro dijo el escriba. Veo cmo lo aferras contra ti. Es una reliquia dije. Una reliquia sagrada. Qu tipo de reliquia? me pregunt el escriba. Si es una reliquia importante, podra valer incluso ms. Los huesos de un santo. De qu santo? Santa Drusila dije, pensando en una estatua que haba visto en el convento de Melte. Es curioso dijo el escriba. Es muy difcil encontrar reliquias de Santa Drusila. Me la dio mi abuela respond. Me dijo que era muy antigua. El anciano se ri. se no es el motivo por el que tu reliquia es tan rara. Santa Drusilla fue una mrtir, a la que quemaron en la hoguera. No qued nada de ella excepto cenizas. Yo... yo... A tu abuela la enga algn vendedor ambulante dijo mirndome con

inters. Y ahora que te conozco mejor, jurara que si tu abuela era como t, es difcil que la engaaran con tanta facilidad. Ese da, part rpidamente al hogar del Maestro. Nuestra conversacin me haba trado recuerdos que no eran bienvenidos: de Sandino y su conspiracin con los Borgia. Italia estaba sufriendo la partida de Cesare Borgia. Sin su gobierno, los dominios de los Borgia en la Romagna estaban cayendo en manos de quienquiera que tuviera poder para reclamarlos. Algunos de los antiguos seores haban vuelto a sus ciudades, como los Baglioni a Perugia, pero otro poderoso predador haba puesto sus ojos en estos rentables pequeos reinos. Los venecianos haban visto la oportunidad y sitiaron Rimini junto a otras ciudades pequeas. Como estos lugares formaban parte del feudo tradicional de la Iglesia, el Papa Julio estaba furioso y estaba formando ejrcitos y alianzas para poder recuperar los territorios y volverlos a poner bajo control papal. Si el vaticano pretenda apoderarse de Venecia, con quin debera aliarse Florencia? En la ciudad haban empezado a correr los rumores. Era el Consejo lo suficientemente astuto, incluso contando con el asesoramiento del ingenioso Machiavelli, para realizar una maniobra segura entre estas afiladas rocas? Esa noche, cuando iba camino a casa atravesando el Ponte Trinit, toqu la bolsita que llevaba al cuello. No poda conseguir dinero vendiendo el sello. No haba tiendas en Florencia, ni tan siquiera las de los ms deshonestos comerciantes, que compraran semejante objeto sin interrogarme acerca de l. La explicacin ms inocente que podra dar es que me lo haba encontrado. Que debi haberse perdido hace unos aos cuando asaltaron el Palacio de los Medid, situado en la Via Larga, y se expuls a la familia de la ciudad, y que lo haba descubierto en la orilla del Arno. Con casi toda seguridad, la persona a quien intentara vendrselo me tomara por un espa de uno u otro bando y me llevara al Consejo con la esperanza de una recompensa. Mir al Arno por encima del puente. El ro estaba crecido por la lluvia y las aguas inactivas de color marrn lodo del verano haban dado paso a la corriente gris veloz, traicionera y agitada de mediados de invierno. Podra arrojar la bolsa con el sello al ro. Por qu no? Era una fuente de peligro para m. Pero dud. Si alguna vez volva a encontrarme con Sandino, el sello sera la nica cosa que me salvara la vida. Y tambin... Toqu la piel del saquito. Era un vnculo a mi pasado, al de la familia dell'Orte. Aunque no fuera el sello, sino la bolsa que lo contena lo que me haca pensar en el tiempo que pas en el convento con Elisabetta y Paolo. No poda separarme de l. Pero tena que comunicarme con Elisabetta. Si no lo consegua, no volvera a saber de ella. Entonces me di cuenta de que tena que llegar a algn acuerdo con Felipe. Aprovech la oportunidad para hacer mi peticin cuando estaba trabajando

solo con sus libros de cuentas. Me mir con dureza. Y, a cambio de este favor, qu hars t, Matteo? Me aplicar en cuerpo y alma al aprendizaje, como usted desea respond humildemente. Entonces hizo algo extrao, algo inesperado. Me agarr los hombros con ambas manos. Fue casi como un abrazo. Me alegro por ti dijo. En cuanto pude, volv a ver al escriba para decirle que quera que me escribiera la carta. No trabajo gratis dijo con brusquedad. Tienes dinero para pagarme? Tengo algo mejor que el dinero. He trado mercanca por la que te placer vender tus servicios. Pan? Vino? Algo ms valioso para usted. Desenroll el trozo de papel que Felipe me haba dado tan generosamente para hacer el trueque con el escriba. El anciano lo toc con respeto. Es de una calidad excelente... veneciano, dira, o quizs de Amalfi. Entonces, como si un pensamiento le viniera a la mente, me pregunt rpidamente: No lo has robado, verdad?, muchacho. Su pregunta me ofendi y me apart de su lado. No, no lo he robado. No te sientas insultado por mi pregunta. Tena que hacrtela. Hay mucha gente en esta ciudad deseosa de denunciar a los dems por celos. Quiero asegurarme de que si alguien me pregunta cmo me hice con este papel, pueda garantizar que la fuente fue honesta. Tom la hoja de mi mano. Con esto puedo escribir tu carta, Matteo, y me sobrar suficiente espacio para hacer dos docenas de octavillas de oracin. As fue cmo Sinistro escribi mi carta mientras le dictaba, y Felipe la envi con la promesa de que me aplicara en los estudios en cuanto pudiera encontrar a alguien que me enseara. Pero antes de que pudiramos disponer nada, nos enfrentamos a una situacin

ms desesperada. Haba un problema con el fresco.

Captulo 38 El fro se haba endurecido. En la gran sala del Palazzo Vecchio, trabajbamos con gorros cubrindonos las orejas, bufandas bien apretadas alrededor del cuello y llevando guantes con los dedos cortados. Las corrientes de viento helado atravesaban las grietas de las ventanas y las puertas exteriores. Florencia es una ciudad asentada en una cuenca del valle del Arno, y la tierra que la rodea es frtil y frondosa, debido en parte al clima moderado de la Toscana. Est protegida por las colinas y sufre pocas nevadas, an con el peor de los climas, pero ese invierno un fro intenso se filtraba en las calles y edificios de la ciudad. El cuadro se volvi rgido y difcil de manejar. La receta, tal como la haba dejado escrita mi maestro, era complicada de aplicar e incluso a su discpulo ms aventajado le costaba seguir sus instrucciones. Tras la primera aplicacin de pintura realizada por mi maestro en junio, casi se haba completado la seccin central y las figuras emergan, esplndidas en su fatalidad. Pero, cuando el resto del dibujo fue traspasado, la pintura se volvi trgida. Tras consultarlo con el maestro, se coloc un brasero con madera ardiendo cerca de la pared y la disposicin del andamio se alter para acomodar velas y pequeas antorchas con el fin de que el fresco se secara en las partes ms altas. Esa maana, cuando llegamos, nuestras herramientas estaban cubiertas de escarcha, y tuvimos que esperar hasta que se encendi la hoguera para poder comenzar con el trabajo. Felipe estaba agujereando otra seccin del dibujo y yo ayudaba a Zoroastro a moler ms polvo, cuando hubo un alboroto entre los discpulos y aprendices en la parte superior del andamio. Maestro Felipe! grit Flavio, con la voz quebrada por el pnico. Necesitamos que venga. Rpido! Zoroastro y yo intercambiamos las miradas mientras Felipe trepaba por el andamio. En pocos segundos, volva a bajar al suelo. Zoroastro tambin descendi rpidamente. Ayudadme! grit y agarr el brasero. La pintura se est coagulando en la superficie explic mientras agarraba el brasero para acercarlo a la pared. Si no logramos secarla de inmediato, los colores que hemos extendido se precipitarn y se mezclarn con la parte central. Esto rene todos los requisitos para acabar en desastre dijo Felipe.

Y se burlaron de nosotros cuando intentamos advertirles murmur Zoroastro en voz baja. Sac la pequea hacha que portaba en su cinturn y comenz a cortar madera frenticamente para hacer ms combustible para la hoguera. Tenemos que encontrar al Maestro y contarle lo que ocurre de inmediato dijo Felipe. Se despert y sali muy temprano esta maana gru Zoroastro, mientras las astillas volaban sobre su cabeza, pero no creo que vaya a visitar Fiesole hoy. Al tener muchos otros intereses que le ocupaban, mi maestro no pasaba en la Sala del Consejo todo el da. Dedicaba el tiempo a llevar a cabo sus estudios botnicos o anatmicos. Alguna vez pintaba en lienzo o en tabla. Pero no era lo ms habitual, y slo aceptaba estos encargos en circunstancias muy concretas, como cuando el Rey de Francia le eligi para pintar una hermosa Madonna con el Nio Jess jugando con una bobina de hilo. Matteo! Felipe me llam bruscamente. Sabes dnde se encuentra el maestro en este momento? Parti esta maana a la casa de Donna Lisa. Entonces ve por l. Y... grit a mis espaldas mientras abandonaba la sala corre, muchacho. Corre! La casa de Donna Lisa estaba junto a la Iglesia de San Lorenzo. Me dirig a toda prisa, vestido por Felipe con una tnica de invierno, calzas nuevas y un par de buenos zapatos, hacia el Palazzo Vecchio, girando al pasar por el gran coloso del David y atravesando la piazza della Signoria en direccin al baptisterio. Donna Lisa viva con su esposo, el mercader de sedas Francesco del Giocondo, en la Via della Stufa. Era el hombre que, haca dos aos me haba dado los pocos florines que haba ganado en mi vida. Conoca muy bien el camino, ya que haba estado muchas veces en su casa en los ltimos aos. Nos habamos conocido a travs de la niera de sus hijos, Zita. A los dos nios que trajo con ella a Santa Mara Novella les atrajo la fragua de Zoroastro en el patio y contemplaron fascinados cmo el hombrecillo daba golpes furiosamente con su martillo, dejando una estela de chispas a su alrededor. Un da, su madre, Donna Lisa, vino a recogerlos. Estaba preocupada porque los nios haban estado fuera durante la mayor parte del da y la niera, Zita, que haba sido su niera cuando era nia, se haba vuelto olvidadiza con la edad. Fue justo antes de la fiesta de Todos los Santos, a principios de noviembre del ao 1503, y Donna Lisa estaba encinta. Poda distinguirse claramente por sus formas y por el corte de su vestido, aunque caminaba con una gracia fluida que recordaba a Santa Isabel llevando a

Juan el Bautista en su seno, en los cuadros en los que se encontraba con Mara, la Madre de Dios. Estoy buscando a mis hijos, dos nios dijo a modo de saludo al entrar en el patio, acompaada de un criado. Estn con su niera, que visita este monasterio de vez en cuando. Estn por ah dije, viendo a Zoroastro fabricar clavos de metal para unir nuestras poleas. Los muchachos estaban en su rincn favorito junto a la fragua. Mi maestro estaba cerca, supervisando el trabajo de Zoroastro para garantizar que las piezas de metal que estaba creando tuvieran las dimensiones correctas. Oh! dijo Donna Lisa, mientras se acercaba. No saba que los chicos haban decidido frecuentar el taller de Messer Leonardo da Vinci. Si uno tiene que elegir un taller que visitar dijo mi maestro, por qu no elegir el mejor? Sus hijos han heredado su buen gusto, sin duda. Por supuesto se ri divertida. Hizo una seal a la niera, Zita, que estaba sentada en un banco junto a la pared, para que se acercara. Debemos irnos dijo Donna Lisa. Pronto llegar la hora y me canso con facilidad. Una semana o dos despus, Zita volvi a traer a los nios. Nos cont que Donna Lisa no se encontraba bien y entonces fue cuando escuch la historia del sapo atravesado en el camino de su seora. Pocos das despus, Donna Lisa entr sola en el patio. Un velo negro cubra su rostro. Me gustara hablar con tu maestro me dijo. En ese momento, el Maestro estaba totalmente absorto en el dibujo del fresco. Estaba realizando numerosos modelos de caballos en distintas posiciones, y dibujando una gran cantidad de rostros, brazos y piernas de hombres. Mir a Zoroastro. No se le puede molestar cuando est trabajando le dijo Zoroastro. Esperar dijo la mujer. Puede estar trabajando muchas horas seguidas le indic Zoroastro amablemente. Es capaz de pasar sin comer, beber o dormir. Esperar. Al final del da, el esposo de Donna Lisa se acerc al taller. Se sent junto a ella y

acarici su mano. Era mucho mayor que ella, pero sa era la costumbre en los tiempos que corran. La vida de un hombre era ms larga que la de una mujer y por lo tanto, a menudo tena ms de una esposa. Creo que Donna Lisa era la segunda o tercera esposa de Francesco del Giocondo. Le susurr algo al odo, pero no lograra que ella se levantara y se marchara a casa con l. Por qu no le ordenaba que le obedeciera? Estara en su derecho como esposo si pidiera a los criados que la obligaran a regresar a casa con l. Pero su relacin era distinta. Francesco coloc su mano bajo el codo de la dama e intent persuadirle de que se pusiera en pie, pero ella neg con la cabeza y no se levant. Finalmente el hombre se puso en pie. T, chico me dijo, y me dio unas monedas. Si tu maestro te lo consiente, te estara agradecido si pudieras ayudar a esta dama y traerme alguna noticia cuando decida volver a casa esta noche. Pero la noche lleg y ella no se movi. Haca fro. Zoroastro apil ms madera en la hoguera y coloc un taburete para Donna Lisa ms cerca de las llamas. Le ofrec un plato con nuestra cena, que rechaz, y algo de vino, del que bebi un poco. La noche se iba espesando cada vez. Entonces el Maestro sali del taller. Accedi a nuestra sala comn a travs de la puerta interior que se haba construido a peticin suya, para que pudiera pasar de sus estancias directamente al taller en cualquier momento. Su tnica estaba veteada de yeso y tena arcilla pegada a los dedos. Seal desde la ventana al lugar en el que Donna Lisa esperaba sentada pacientemente. Esa seora lleva esperando todo el da para hablar con usted dije. Un encargo? Ahora no puedo hacer frente a ms trabajo. Se lo dije, pero me dijo que deba hablar con usted. El Maestro suspir. Parece que todas las damas ricas quieren que les haga un retrato, pero no puedo satisfacer sus caprichos. No creo que esta mujer haya venido por capricho, ni para satisfacer su vanidad. Era Graziano, el mejor consejero de las mujeres, el que hizo esta observacin. Haba trado una palangana de agua caliente para que mi maestro pudiera desalojar las partculas de arcilla de sus dedos. Muy bien. Sumergi las manos en el agua.

Pregntale qu desea, Matteo. Me dirig al lugar en el que estaba sentada Donna Lisa, junto al fuego. Abr la boca para hablar, pero ella habl primero. Dile a tu maestro que necesito que fabrique una mscara mortuoria con urgencia. Dile tambin que se trata de un cometido tan particular que es la nica persona a quien se lo puedo confiar. Saba que este trabajo tena que hacerse de inmediato ya que, incluso durante el invierno, los cuerpos se descomponan con mucha rapidez. Era una costumbre muy popular y haba pocos talleres que se especializaran en ello. Estos encargos los realizaban fundamentalmente los aprendices, ya que al hacerlo aprendan la estructura sea bsica y el contorno del rostro humano. Regres e inform a mi maestro de lo que quera. Dile que cualquier artesano podra hacerla. Dice que en su caso se trata de una tarea especial. Hay un taller en la siguiente calle cuya especialidad es la fabricacin de mscaras mortuorias. De repente se me vino a la mente que deba haber pasado por delante de la tienda de camino al taller del Maestro. No agach la cabeza en seal de sumisin cuando repet la respuesta del mi maestro. Esperar para hablar con l dijo la mujer. Volv al interior de la casa y le cont al Maestro sus intenciones. Hizo un pequeo gesto de irritacin. La cena estaba servida en la mesa. El olor de la comida caliente inundaba el aire de la noche. Mi maestro hizo el amago de apartarse de la ventana pero, entonces, se gir y volvi a mirar al lugar en el que estaba sentada, el velo sobre su rostro, las manos cruzadas en el regazo. La conocemos? Su rostro me es familiar. Es la madre o la madrastra de los nios que vienen a ver trabajar a Zoroastro en su fragua le inform Felipe. La esposa del mercader de sedas Francesco del Giocondo, que vive en la Via della Stufa. Giocondo... El detalle del nombre llam su atencin. Jocundo su lengua jug con las slabas. Un nombre con ms de un significado. El mercader, su esposo, vino esta noche, pero no pudo convencerla de que

volviera a casa con l Felipe hizo una pausa en su discurso. Cuando la vimos por ltima vez estaba encinta. Aj, por eso no la reconoc de inmediato. Mi maestro se acerc a la entrada y la observ. Ella se percat de que la observaba y levant los ojos. No baj su mirada. Tampoco sonrea. Tan slo le miraba fijamente. Graziano comenz a hablar el Maestro, dile con mucho tacto, recuerda, que no puedo... Hizo una pausa y, a continuacin, sali precipitadamente al patio. Habl con Donna Lisa durante unos minutos y despus entr en la casa. Matteo, quiero que me acompaes. Ahora? Ahora. No habamos comido desde media maana. Mi maestro fue a sus aposentos privados y sali llevando su cartera de piel. Abri la puerta de los armarios donde almacenbamos los enseres y cogi algunos materiales. Gurdanos un plato de la cena le dijo a Felipe y no nos esperis despiertos. Echndose una capa sobre la ropa de trabajo, parti conmigo a su lado. Donna Lisa tirit cuando abandonamos el calor del patio. Al salir de la fragua de Zoroastro, sentimos el amargo viento que vena del ro al centro de la ciudad. Mi maestro se quit la capa y la puso sobre los hombros de la dama. Donna Lisa le mir y su boca se curv en una media sonrisa, apenas distinguible bajo la luz de las antorchas de la calle. Entonces pude reconocer la muchacha hermosa que fue antao. Antes, su rostro pareca el de una mujer condenada a no volver a sonrer. No tuvimos que tocar la campana para acceder a su casa. Un criado estaba esperando para vigilar su regreso y la puerta exterior se abri cuando nos aproximamos. La casa estaba cerrada a cal y canto. El lugar estaba mal ventilado, lo que provocaba una sensacin funesta y fatdica. Subimos las escaleras y entramos en una habitacin oscura. La niera, Zita, descansaba en una silla junto a la chimenea, pero no haba fuego en ella. Los espejos estaban cubiertos. En un bal, haba un crucifijo que mostraba el cuerpo roto de Cristo con una vela a cada lado. Bajo la ventana reposaba una pequea mesa en la que yaca algo cubierto con un pao de lino blanco. Haba un olor flotando en la habitacin. Uno que reconoc. El olor de la muerte.

Perd el hijo que esperaba dijo Donna Lisa. Su voz se desvaneci al pronunciar las siguientes palabras. Una nia. Nos condujo a la mesa. Muri dentro de mi vientre. Lo supe casi de inmediato porque dej de moverse y eso era algo extrao en ella, porque en los ltimos meses la senta bailar dentro de m todas las noches. Por el da estaba tranquila, pero al llegar la noche se animaba. Le encantaba la msica, a esta pequea. En las ltimas semanas, cuando su agitacin me sacaba de mi descanso, me levantaba y tocaba la lira, y el sonido la calmaba. Se llev la mano a la cara mientras se esforzaba por continuar. Mi maestro no pronunci palabra. No se movi, slo permaneci quieto hasta que ella tuvo la fuerza de proseguir. Como naci muerta no podemos enterrarla en suelo santo. Ni siquiera me permitirn darle un nombre. Por ello deseo que cree una mscara mortuoria, para no olvidarme de ella su voz tembl. No voy a olvidarla. Cmo podra una madre olvidar a su hijo? Los mdicos dicen que no podr tener ms hijos. No hay consuelo para m. Y conforme a las leyes, no habr registro de la existencia de esta nia, ni marca de su vida, su muerte, su paso por el mundo, Pero vivi! La sent viva dentro de m. Su nimo despert y su voz vibr. Extendi la mano para asir la del Maestro. Ese hombre, que siempre contena sus emociones, que en raras ocasiones mostraba dolor o enfado. Pero no la cogi. La dama recobr los nimos. No le turbar con mi debilidad, Messer Leonardo. He llorado todas las lgrimas del mundo sobre la hija que he perdido. No me quedan ms que derramar. Mi maestro esper y entonces dijo: Su esposo est de acuerdo? Mi esposo es un buen hombre. Record con qu ternura Francesco del Giocondo haba acariciado su cabeza cuando esperaba con ella en el patio. Le dejar que trabaje dijo e ir a hablar con l ahora. Francesco del Giocondo no tard en aparecer en la sala para pedirle a mi maestro que pintara el retrato de su esposa. Mi esposa sufre una melancola que me hace temer por su vida le o decir al Maestro. No sale de casa. Apenas habla o come. Nunca toca la lira, ni canta, ni

lee. Usted es la nica persona con la que ha hablado desde que esta tragedia se cerni sobre nosotros dijo el hombre, y me mir. Usted, y el chico. Se lo ruego, Messer da Vinci. Si quisiera venir a mi casa, le pagara lo que desee. Slo ser una hora a la semana. Se ha encerrado tanto en s misma que no puedo pensar en nada ms que pueda salvarla. Y as fue cmo supe donde se encontraba mi maestro esa maana cuando atraves las calles de Florencia para encontrarle y traerle a la Sala del Consejo. Les encontr donde siempre, en la pequea habitacin que se abra al patio interior de la casa. En esta sala haba creado un pequeo estudio de pintura y llevaba trabajando en el retrato de Donna Lisa durante casi dos aos. Al escuchar mi confuso mensaje se excus con la dama de inmediato. Abandonamos la casa del mercader para apresurarnos a cruzar las calles hacia el Palazzo Vecchio. Yo corra tras de l, dando dos pasos por cada uno de los suyos.

Captulo 39 Dentro de la sala reinaba el caos. Los discpulos y los pintores se apiaban alrededor del andamio con velas encendidas, paos y pinceles. Felipe, el Maestro del taller, se paseaba de un lado a otro, frotndose las manos una y otra vez. Graziano estaba histrico, vociferando instrucciones a los aprendices y apresurndose despus a ayudar en la tarea. Salai permaneca en silencio, por primera vez, completamente conmovido, mientras que Flavio se acurrucaba en un rincn como si esperara una zurra. Zoroastro, con las lgrimas recorriendo su rostro, corri gritando como un salvaje hacia mi maestro cuando entramos en la sala. Qu podemos hacer? La mezcla no se secar! Qu podemos hacer? Inmerso en el tumulto, mi maestro intentaba evaluar la situacin. La pintura de las partes ms altas del cuadro estaba resbalando por la pared y, en algunas secciones, haba comenzado a fundirse con el tramo completado del fresco. Pareca que el calor del brasero haba retardado lo que podra haber sido una riada de pintura, pero los colores seguan escurrindose prfidamente hacia abajo. Avivad el fuego orden el maestro. Pero... comenz a decir Zoroastro. El Maestro pas de largo, ignorndole. Tenemos que ir a por ms madera insisti Felipe. Nos hemos quedado sin provisiones. Hay madera a montones a nuestro alrededor dijo mi maestro con tono grave. Se quit la capa y, agarrando el hacha, que Zoroastro haba dejado en el suelo, se acerc con firmes pasos al andamio. Aydame, Matteo dijo, y comenz a atacar a los soportes de uno de los lados. Mir su rostro un instante, despus el de Felipe, por ltimo el de Zoroastro. Felipe hizo una mueca de horror al cumplir la orden de su maestro. El Maestro extrajo un tabln corto de su lugar y me orden que lo aadiera al fuego. Tendremos que pagar este estropicio protest Felipe. El Consejo de la ciudad fue muy claro con los trminos del contrato. O devolvemos la madera y el resto de partes del andamio o pagaremos su coste. Pues dejmosles que vengan y se lo lleven. Pueden achicharrarse sus

mezquinos dedos en el fuego mientras recogen los materiales de entre las ascuas. El Maestro cort de un tajo uno de los puntales. Felipe retrocedi atemorizado. Mi maestro solt uno de los palos. Lo extrajo de su soporte y lo arroj al brasero. Zoroastro dio un brinco hacia delante. El brasero est demasiado cerca de la pared como para que resulte seguro. Djalo ah. Chamuscar el trabajo que ya hemos hecho. Djalo ah, he dicho grit el Maestro. No sabes que los florentinos adoran las fogatas? No hace mucho que, animados por su gran profeta Savoranola, se apresuraron a quemar su glorioso arte en la plaza principal de la ciudad. Un ao despus aproximadamente, quemaron al mismo hombre que orden esa hoguera de las vanidades. Hagamos otra fogata para ellos! Levant un trozo de madera y lo parti en dos con su hacha. Slo que esta vez ser dentro de su propia Cmara del Consejo. Abrid las puertas y las ventanas! Cuando huelan el fuego y oigan el crujido de las llamas, corrern a presenciar este gran incendio como hicieron con los otros. Le mirbamos impotentes mientras apilaba madera en el brasero. El fuego creci, alimentndose de grandes lenguas carmes. Vistas a travs de las llamas, las figuras y los caballos parecan estar luchando en una condena infernal. El color de las partes ms altas se encrespaba ante el avance del enemigo que amenazaba con consumirlo. Estaba funcionando? El calor intenso estaba secando la pintura y el yeso? Pero, entonces, Flavio grit, con el gemido penetrante de un alma perdida. Eh! Mirad! A travs de la luz vacilante, vimos cmo la parte inferior del fresco comenzaba a ampollarse. Zoroastro se aproxim rpidamente a la pared, pero Graziano le contuvo. Todos los que estbamos entre esas paredes estbamos obligados a mirar. No haba nada que pudiramos hacer, porque las llamas avanzaban sin mostrar compasin. El fuego crepitante no daba tregua. Nos lamentbamos y agrupbamos unidos por nuestra angustia. El ruido y el calor impetuoso se aadan al temor que suscitaba en nosotros el monstruo voraz que estaba devorando la obra maestra. Las expresiones en los rostros de los soldados condenados en la batalla se reflejaban en el dolor en los rostros de los artesanos que vean cmo su creacin era destruida por el fuego. Cuando el brasero no pudo alojar ms madera, mi maestro se tambale. De inmediato, Felipe le cogi del brazo y le inst a que caminara con l al extremo ms

alejado del vestbulo. Zoroastro, sin prestar atencin a su propia seguridad, se acerc y, enganchando una de las herramientas del herrero en el asa del brasero, lo separ de la pared. Los dems, movindose como monjes en la procesin de un funeral, comenzaron a recoger los objetos que yacan esparcidos. Nadie habl. Me acerqu a la mesa en la que reposaba nuestra comida y vert una gran cantidad de vino en una copa. Aad canela y, a continuacin, puse una varilla en el corazn del fuego y un minuto despus, la saqu y la sumerg en el lquido. Despus llev un taburete y la copa de vino caliente a mi maestro. Cuando coloqu el taburete ante l, me mir como si no me reconociera, pero se sent voluntariamente. Sostuve la copa de vino frente a l, donde pudiera oler la especia caliente. El Maestro se frot los ojos. Entonces agarr la copa y comenz a beber de ella. Me arrodill a sus pies. l coloc su mano en mi cabeza. Dejadme dijo. Mir a Felipe, que permaneca en pie a su lado. Dejadme. Quiero estar solo. Los dos regresamos al centro de la habitacin, donde prepar vino caliente especiado para todos los que nos encontrbamos all. Nadie mediaba palabra. El nico sonido en la sala era el castaeteo de los dientes de Flavio. Yo mismo beb un poco de vino. Slo entonces me atrev a mirar a la pared. El fresco estaba destrozado. La parte superior era una confusin de color y ahora se podan ver algunos contornos claros. Las horas de trabajo empleadas meticulosamente en la creacin de hombres y caballos, los meses y meses de cuidadoso dibujo, las semanas de preparacin de la pared y transferencia del dibujo, la aplicacin meticulosa de la pintura... todo haba desaparecido en cuestin de minutos. La pared inferior estaba chamuscada y ennegrecida y, aunque las figuras de la parte central seguan all, como si su energa no se pudiera extinguir, el calor y el humo haban cubierto el cuadro para deteriorar su definicin. Unos instantes despus, mi maestro se aproxim desde el final de la sala a las mesas y bancos de trabajo que habamos agrupado, Era como si buscara algo. Finalmente, tom parte de la pintura preparada en sus dedos y la oli. Despus la frot contra sus palmas. Por qu cambiasteis la mezcla? Los trabajadores se miraron entre ellos. Maestro tartamude Flavio , no la hemos alterado en absoluto. Las proporciones son las mismas asinti Felipe. Las comprob yo mismo. Zoroastro dijo: Conoces a los artesanos que empleas. Nadie trabaja descuidadamente.

Mi maestro lo saba, pero dijo: An as, hay algo que se nos ha pasado. Todos le mirbamos apenados mientras merodeaba por las mesas y los bancos de trabajo, detenindose aqu y all, para girarse y observar el fresco despus. No lo entiendo dijo. Funcion cuando lo probamos en Santa Mara Novella. Slo se hizo en una pequea porcin de la pared seal Felipe. Quizs en un rea mayor... Su voz se desvaneci. Zoroastro se haba dirigido a los bloques de piedra, en los que la pintura esperaba lista para la mezcla. Rasc uno con el dedo, se llev parte del polvo a la lengua, cerr los ojos y lo mastic. Se acerc a la jarra de aceite, recin abierta esa maana cuando comenzaron a trabajar. Sumergi los dedos en la jarra y unt un poco en el dorso de su mano. Avanz al lugar en el que se encontraba Felipe. Este aceite dijo en voz baja, quin te lo vendi? Felipe le mir preocupado. Por qu lo preguntas? La consistencia... Zoroastro levant la mano para permitir que Felipe la examinara. Comprubalo por ti mismo. La calidad no es la misma que la utilizada previamente. Utilizamos proveedores distintos. Felipe se acerc a la jarra y examin la etiqueta atada al tapn. ste es del almacn junto al ro, pero el pedido fue el mismo que el resto. Pues no es igual insisti Zoroastro. El Papa ha comenzado muchos proyectos nuevos dijo Graziano en su determinacin por hacer que Roma supere a Florencia como centro artstico y cultural de Europa. Los mercaderes saben que pueden elevar los precios. He odo que conservan los mejores materiales para enviarlos a los artistas que trabajan para l. Puede que sea cierto dijo Felipe. Se dej caer desplomado sobre un taburete. En cualquier caso, si la calidad del aceite es inferior, como apunta Zoroastro, es culpa ma. Slo comprob el primer lote para asegurarme de que no haba ningn problema. No pens en comprobar todas las jarras una a una cuando las entregaron. Su rostro estaba gris y pareca como si hubiera envejecido un ao en una maana.

Debo ir e informar al maestro de mi error. Tambin fue mi error dijo Graziano, colocando con lealtad un brazo alrededor del hombro de Felipe. No escuch a Flavio cuando intent decirme que la pintura no se estaba fijando y que deberamos detener el trabajo. Sospech que quera marcharse y calentarse junto al luego, y esperar hasta que hiciera menos fro en la sala. Le dije que siguiera trabajando. Zoroastro levant la barbilla. Tambin tengo parte de culpa. Al entrar en pnico, coloqu el brasero demasiado cerca de la pared. Cuando el fuego creci, el fresco no pudo soportar el calor. Poda haber corrido ms rpido cuando fui a buscar al Maestro aad mi voz a las suyas. Si hubiera llegado aqu antes, podra haber solucionado las cosas de otro modo. Eso no era totalmente cierto. Haba corrido tan rpido que todava senta una punzada en el costado, pero no quera quedarme fuera de su confraternidad de culpabilidad. Graziano estir el brazo y me atrajo hacia ellos de manera que los cuatro tambin quedamos unidos fsicamente. Vayamos e implormosle perdn al Maestro. Ya lo habis visto! Zoroastro aprovech la oportunidad para susurrarme mientras nos aproximbamos a Messer da Vinci. Esto es lo que ocurre cuando los humanos ignoran las advertencias que deben acatar. Este proyecto estaba maldito desde su inicio ese viernes a la decimotercera hora. El Maestro nos escuch. E inmediatamente afirm que no haba nada que perdonar. Haba dicho al resto que se fueran, que lo consideraran unas vacaciones, y les asegur que se les pagara por el trabajo del da. Sugiri que hiciramos lo mismo. Yo me quedar un rato dijo, y preferira estar solo. Cuando nos bamos, mir hacia atrs y le vi all de pie, frente a la pared. Vea la silueta de su alta figura, marcada por la luz del fuego. Antes de que nos marchramos, se afan en tranquilizarnos para levantarnos el nimo. No estis abatidos nos dijo. Lo devolver a su estado original. Felipe se gir. Le o decir con claridad a Graziano: Nunca lo conseguir.

Captulo 40 Sus discpulos y aprendices comenzaron a abandonar el taller. Como muchos otros, viajaron a Roma. Rafael estaba trabajando all, y Miguel ngel, el escultor, estaba realizando un fresco en el vaticano, en el techo de la Capilla Sixtina. Se rumoreaba que tardara aos en acabarlo. Con ese proyecto en curso y muchos otros encargos en marcha, los romanos se jactaban de que haba suficiente trabajo en la ciudad para lodos los artistas de Italia. Nuestro Maestro no pareca muy preocupado con la idea de perder a sus artesanos. Su mente inquieta y curiosa se interesaba por una gran variedad de temas que le mantenan ocupado, y dej a Graziano la tarea de intentar rectificar el dao provocado por el fuego a su cuadro. El trabajo de Felipe era apaciguar a los miembros del Consejo de la ciudad, que estaban comenzando a preguntarse cundo acabaran el fresco en el vestbulo del Palazzo Vecchio. Fuerzas externas le estaban presionando a que lo acabara, adems de los muchos encargos de cuadros que reciba. Los franceses, que haban establecido una corte en Miln, se haban vuelto aun ms insistentes con la idea de que el Maestro trabajara all. Vinieron a ver al Maestro en varias ocasiones y ahora pretendan pedir al Consejo de Florencia que lo liberaran de su contrato. Tambin deba resolver una antigua disputa sobre una obra para la Confraternidad de la Inmaculada Concepcin en Miln. Los hermanos la consideraban inacabada y estaban reteniendo el pago. Pero yo creo que lo estaban utilizando como excusa para obligar al Maestro a ir a Miln para encargarse l mismo. Y, aunque haba asuntos en Florencia que requeran su atencin, se inclinaba ms a no abandonar la ciudad. Habl de regresar al lugar en el que haba pasado varios aos trabajando en proyectos en los que utiliz todas sus aptitudes, como ingeniero, arquitecto y diseador, y donde pareca que los franceses apreciaran ms su talento. Saba que Felipe estara contento de partir y fastidiar a Pier Soderini y su Consejo, que ahora estaban, como haba predecido, pidiendo que le devolvieran su andamio. Si lo dividimos en piezas pequeas y despus las empaquetamos y las enviamos por separado, me pregunto si descubriran que faltan algunos palos nos pregunt Felipe. Nunca se darn cuenta se ri Graziano. Esos hombres son tan ignorantes que no podran encontrar su propio trasero para limpirselo. A Graziano le gustaba la idea de partir hacia Miln, donde consideraba que los franceses haban erigido una corte civilizada, llena de estilo e ingenio, y suficientes

damas para complacerle. Y Salai? Ira donde fuera el Maestro, porque aunque tena una mente retorcida, creo que en realidad le amaba. Era leal. Salai no desert como hicieron el resto de discpulos, pero puede que eso se debiera en gran medida a su propio inters. Tena talento en el dibujo y la pintura y, aprovechando la reputacin del taller de da Vinci, aceptara encargos privados para llenar su monedero. A veces, hara que el maestro realizara el boceto del dibujo por l y, a continuacin, completara el retrato utilizando materiales de nuestros cuartos de almacenaje. Felipe era suficientemente prudente como para no comentarlo abiertamente, pero esto creaba cierta tensin en el grupo. Mi maestro pareca no darse cuenta o no darle importancia. Pas cada vez ms tiempo en el lugar en que le haba encontrado el da del desastre: la casa de Donna Lisa. Se convirti en su refugio. Ella le apoyaba en sus preocupaciones, una vez que l le ayud a salir de su pena. ElMaestro tena pocas amigas, pero Donna Lisa era una de ellas. La dama se haba procurado una educacin y estaba creando poco a poco una biblioteca con textos antiguos y modernos. Ambos podran hablar de los libros que haban ledo. El Maestro la respetaba por ello, as como por su capacidad de recuperacin. Admiraba la fortaleza de todas las mujeres. Las mujeres que se casan y tienen hijos slo viven hasta que sufren el nacimiento de un hijo me dijo, cuando volvamos de su casa un da. Hace unos aos, practiqu una diseccin al cuerpo de una mujer que haba dado a luz a trece hijos. Vi que su pelvis se haba fracturado varias veces con los partos. Y de estos hijos e hijas, slo uno la sobrevivi. Haba sufrido los dolores fsicos del parto y tambin, en su mente, el tormento de perder a sus nios. Pens en Rossana y Elisabetta. Qu hubiera sido de ellas si hubieran crecido en Perela? A los diecisis aos, habran contrado matrimonio y estaran listas para dar a luz los hijos de sus esposos. Ahora Elisabetta se encontraba con su hermano en una granja lejana y Rossana, su hermana querida, moraba con los ngeles. Pero intent dejar de pensar en ello. Cuando recordaba a Rossana, era como si alguien me hiriera en el pecho. Los hombres no piensan en los esfuerzos que llevan a cabo las mujeres tanto como deberan prosigui mi maestro. Entonces aadi . Con la excepcin, quizs, de un hombre que ambos conocemos. Se estaba refiriendo al esposo de Donna Lisa, Francesco del Giocondo. Precisamente porque valoraba a su esposa y senta empata por la desolacin de su alma tras la prdida de su hija, haba pedido a mi maestro que pintara su retrato. Donna Lisa no es su primera esposa dijo mi maestro. Tiene un hijo de un

matrimonio anterior con una mujer que falleci. Pero creo que an lleva a esta mujer en su corazn. Mi propio padre se cas en cuatro ocasiones. Todas sus esposas, salvo la ltima, murieron antes que l. Mi maestro hablaba poco de su padre, un respetado notario de Florencia, que haba muerto haca unos dieciocho meses. En raras ocasiones manifestaba sus emociones, pero en este caso era algo ms que la prdida de su padre lo que le atormentaba. Haba odo a Felipe decir que mi maestro estara afligido mientras la ley no reconociera a un hijo bastardo, ya que pareca que no iba a recibir ninguna parte del patrimonio de su padre. Estaba avergonzado de estar marcado porque su padre no le reconoci antes de su muerte? Al igual que yo, no estaba reconocido ni por su padre ni por su madre? Quiz se era el vnculo de afinidad que nos conectaba. Aunque, cuando era nio, mi maestro haba recibido las atenciones y los cuidados de una mujer que era lo' ms prximo a una madre. Ya que su madre biolgica haba sido considerada ilegtima, tras su nacimiento su padre haba contrado matrimonio con otra mujer y haba adoptado a Leonardo, su hijo bastardo, en su familia. Su nueva esposa haba tratado a mi maestro con cario y ste haba sufrido al tener que partir cuando le lleg la edad de hacerlo. Aunque su madre adoptiva ya haba fallecido, se mantena en contacto con su hermano, que era un buen amigo de mi maestro. Este to era clrigo en la Iglesia de Fiesole, en las afueras de Florencia, y all fue mi maestro a descansar tras la destruccin del fresco. Mi maestro permaneci en Fiesole durante la Navidad y hasta el ao siguiente, para la fiesta de la Epifana, y as lleg a finales de enero. El lder del Consejo florentino, Pier Soderini, estaba descontento por su prolongada ausencia, y fue al taller de Santa Mara Novella para quejarse. Felipe tuvo que buscar un mtodo con el que poder desviar la persecucin de mi maestro. Trajo sus libros de cuentas y los coloc frente a l. Entonces calcul y recalcul los pagos ya autorizados por el Consejo, y marc en su almanaque cuntos das haban estado trabajando y cuntos quedaban para la finalizacin de la obra. Mientras tanto, Graziano verti generosas cantidades de nuestro mejor vino en este meticuloso pero simple hombre, y le halag sutilmente, pidindole su opinin sobre la situacin poltica. Hara bien en emplear menos tiempo preocupndose sobre lo que no se ha hecho dijo un da Graziano, mientras vea partir a Pier Soderini, algo contrariado y prestar ms atencin a lo que est ocurriendo en su propia ciudad. Felipe asinti. Si fuera un observador tan perspicaz de la situacin poltica como cree que es, vera que algo se est cociendo ante sus propios ojos. Yo haba comenzado a retirar las copas y la jarra de vino.

De que hablis? me detuve para preguntarles. Se miraron entre ellos. Mejor que no lo sepas, Matteo dijo Felipe. De esa forma, no te podrn acusar de ser partidario de una u otra faccin. Qu facciones son sas? pregunt. El Papa tiene un ejrcito listo para marchar a la Romagna. Est intentando tomar ms ciudades incluso que las que Cesare Borgia conquist. Hay algunos en Florencia que ven esto como una oportunidad para... introducir cambios... aqu dijo Graziano, escogiendo sus palabras con cuidado. Y hay espas que informarn de conversaciones como esta dijo Felipe. Dirigi a Graziano una mirada de advertencia. Recog las copas de vino y me fui a lavar los platos. Esta charla confirmaba lo que el escriba Sinistro me haba dicho, pero an no poda creer que fuera posible. Florencia rebosaba comercio y vida. Era evidente que se trataba de una ciudad prspera, por qu alguien querra cambiarla? El Consejo formaba parte de la existencia de la ciudad. Se haba nombrado a Pier Soderini lder de por vida. Estaba tan establecido en su cargo, respaldado por el sin par Machiavelli y su ejrcito de ciudadanos, que nadie poda imaginarlo fuera del mismo. A pesar de tener un contrato con la ciudad de Florencia para trabajar en el fresco, mi maestro pasaba poco tiempo en el Palazzo Vecchio y estaba ms ocupado con su estudio de los pjaros y su vuelo. Sus dibujos sobre la materia se contaban por cientos, y los estudiaba minuciosamente con Zoroastro, realizando modelos de alambre, caa y lino estirado. Cuando estos modelos se hicieron mayores, envi a Zoroastro a trabajar en un monasterio distinto, en el que tena amigos que le proporcionaran un espacio privado, ya que deseaba que su proyecto se mantuviera en secreto. Adems de centrarse en esta actividad, prosigui con sus excursiones botnicas, su trabajo en el depsito de cadveres y sus visitas a la casa de Donna Lisa. All continu con su retrato. A su esposo no le importaba que se tardara tanto en acabar la obra y que mi maestro apareciera por la casa espordicamente, para pintar o para entablar conversacin, a su antojo. Francesco del Giocondo estaba feliz de que la compaa de un hombre tan inteligente y erudito como mi maestro hubiera sacado a su esposa del abismo de su dolor. El cuadro se realizaba en casa, ya que qued tan abatida tras la muerte de su hija que no se senta con suficientes fuerzas para andar. Su esposo nos haba contado esto al suplicar a mi maestro que viniera a casa a visitarla. Temo por su vida. Y si muere, creo que yo tambin morir.

Ante un amor tan grande, cmo poda negarme? me dijo mi maestro. El mercader acept que mi maestro creara un pequeo taller en su casa y que trabajara en el retrato cuando deseara. Al principio, mi maestro se mostr algo reticente, pero Donna Lisa gan su simpatia con su inteligencia y sus maneras. Al final, con el trabajo del gran fresco arruinado, encontr tanto consuelo como sosiego dio a la dama. Desde el principio, la trat con respeto y no la presion para posar o charlar durante mucho tiempo. Pero un da, cuando crey que ella haba recuperado parte de sus fuerzas, le pidi que esperara y me orden que les contara una historia. Las historias de Matteo son muy divertidas le dijo. Tiene muchas almacenadas en esa cabecita. Me indic que comenzara. Qu historia le gustara escuchar? le pregunt. Una de tu propia eleccin respondi. Quiz una de los mitos que te narr tu abuela. Mir alrededor en la sala en la que me encontraba. l mismo haba preparado meticulosamente la habitacin como taller de pintura y haba situado a la dama bajo la ventana abierta al patio, con la luz cayendo exactamente donde deseaba. Tambin haba elegido su vestimenta. Adems de una seleccin de magnficos vestidos, sus criados haban trado brillantes collares y otras joyas caras, pero l las haba rechazado, creando la base con un vestido sencillo al que aadira su propio diseo alrededor del escote. Creo que al esposo de Donna Lisa le habra gustado que ella se ataviara con un modelo ms recargado para mostrar su riqueza, pero mi maestro le haba persuadido dicindole: Es suficiente. Una gracia como la suya no requiere mayor complemento. Las ropas y la joyera se haban retirado, pero una caja con otros adornos permaneca en un rincn de la habitacin. La tapa estaba abierta y pude ver, entre los pauelos y lazos, una o dos plumas: avestruz, perdiz y pavo real. Me situ fuera de su campo de visin para que la dama no se distrajera y afectara a la composicin del Maestro. Ahora comenc, les relatar la historia del ser a quien los dioses llamaron Panoptes, que significa el que todo lo ve, al que tambin se conoce como Argos, el gigante de los cien ojos. Un da, Zeus, Dios supremo de todos los dioses, estaba visitando al rey de una isla y espi a la hija de este rey mientras paseaba por el jardn. Su nombre era o. Zeus vio que era muy hermosa y se enamor de la princesa o. Y permaneci con ella durante mucho tiempo.

En el reino de los dioses se percataron de su ausencia. Y, cuando regres, la diosa Hera, a la que haba prometido ser fiel, le pregunt qu le haba demorado en el mundo de los hombres. Zeus le cont que tena muchos asuntos que resolver, pero ella no le crey. Hera fue tambin a la isla del rey y descubri por qu Zeus se haba entretenido all. Hera se puso muy furiosa. Tena celos de o y pens qu podra hacer para herir a la princesa. Zeus descubri las intenciones de Hera y se apresur a pensar en algn mtodo para proteger a la princesa o. Decidi convertir a o en una ternera blanca y orden al poderoso gigante Argos con sus cien ojos que vigilara a o mientras paseaba tranquilamente por los campos. Pero Hera era inteligente y averigu lo que Zeus haba hecho. Hera convoc a Hermes, el mensajero de los dioses, y le dio instrucciones de lo que deseaba acometer. Hermes se dirigi rpidamente al lugar en el que o jugueteaba en los campos. Esper hasta el atardecer, momento en que o dej de jugar y se tumbara a descansar. El gigante Argos tambin se sent para vigilarla. Hermes se llev la flauta a los labios y comenz a tocar. Con el sonido de su msica, Argos empez a quedarse dormido. Uno a uno, sus cien prpados se cerraron, hasta que slo qued un ojo abierto. Pero al final tambin se cerr. El gran gigante se durmi. Cuando estuvo seguro de que Argos estaba sumido en un sueo profundo, Hermes dej a un lado su flauta. Levant su espada para cortar la cabeza de Argos. Pero entonces, Argos se despert profiriendo un atemorizador rugido. Abri cada uno de sus ojos y se esforz por levantarse. Pero era demasiado tarde. Hermes clav su espada y el gigante cay muerto. Hermes fue a decirle a Hera que haba cumplido su cometido y Hera se apresur a dirigirse al lugar. Argos yaca muerto sobre la tierra, con todos los ojos mirando al cielo. Entonces Hera arranc los cien ojos de la cabeza de Argos y, llevndoselos consigo, los coloc en las plumas de su pjaro favorito. Y as es como cog la pluma del pavo real y la onde en el aire el pavo real tiene una cola con un ojo en cada pluma, para el asombro de todo el mundo. Donna Lisa aplaudi. La observ primero a ella y luego al maestro. Asinti. Y yo, deleitado por su aprobacin de mi narracin, les sonre a ambos. Despus de eso, el Maestro me pedira en varias ocasiones que esperara y les contara una historia: una aventura de Ulises durante su deambular por el mundo tras el sitio de Troya, o alguna leyenda que conociera, o una fbula o cuento de mi propia eleccin.

Esto se convirti en costumbre cuando el Maestro volvi a trabajar en el retrato en la primavera. Ella segua sin hablar mucho y l, concentrado en su trabajo, a veces pasaba el tiempo observando el cuadro frente a l sin levantar el pincel. El silencio en la habitacin nunca era agobiante. Pero, si era necesario rellenar ese vaco, buscara en mi cabeza hasta que encontrara una de las semillas de una historia que mi abuela haba plantado all, la alimentaba con mis propias hiprboles y metforas, y la dejaba fluir como cascadas de agua de una fuente. Un da, prximo a la Pascua, antes de sentarse en su silla, Donna Lisa me ofreci un pequeo objeto. Es un pequeo panfleto de una de las nuevas prensas que imprimen libros en nuestro idioma toscano. Es una historia que mi madre sola contarme cuando era nia. Me encantara volver a orla. Te importara lernosla esta maana, Matteo? me pregunt. Inclin la cabeza mostrando mi confusin. Mi maestro interrumpi la conversacin con tacto. Matteo prefiere contar historias de memoria. Al rescatarme de mi apuro, lanz una mirada severa en mi direccin, como diciendo: Ves? Ahora has decepcionado a la dama. Le hubiera encantado orte leer esa historia. Cont mi propia historia ese da y, cuando lleg el momento de marcharme, hice el amago de devolverle el libro. No hace falta, Matteo, te ofrec el libro para que te lo quedaras dijo. Me gustara que lo conservaras. Espero que disfrutes tanto con estas pginas como yo lo hice. Retroced con el libro an en mi mano. Mir a mi maestro para pedirle permiso para aceptar el obsequio. Inclin la cabeza. Entonces levant una ceja. Dale las gracias a la seora dijo en voz baja. Gracias dije. Cuando hice una reverencia ante ella, sent cmo las lgrimas comenzaban a brotar en mis ojos. Ella debi percatarse porque gir la cabeza y comenz a charlar con mi maestro. Era una gran seora, esta Donna Lisa. Sin ser de alta cuna, como las princesas o reinas que gobernaban a sus sbditos, tena una nobleza innata y la cortesa natural de una mujer buena. Esa noche, mientras yaca en mi camastro, cog el libro para examinarlo con ms detalle. Reconoc algunas palabras: y, el y de. Pas mi dedo sobre cada uno de los trminos que podra reconocer y los

pronunci vacilante en voz alta. De repente, comenzaron a desdibujarse bajo mis ojos. Me di cuenta de que eran lgrimas. Y llor. Llor por la madre que no poda recordar, por el padre que nunca tuve y por mi abuela, que estaba muerta. Llor por la prdida de Rossana, mi primer amor. Rossana, sus padres y su hermano pequeo. Llor por estar separado de Elisabetta y Paolo. Y llor por lo que haba sido mo y me haban arrancado. Llor por aquellas cosas que nunca tuve. Llor por todas mis miserias. Al da siguiente, cog el pequeo panfleto y lo llev al escriba Sinistro. ste lo examin. De dnde has sacado esto? me pregunt. Me lo dio como obsequio una dama. Qu dama dara a un nio un regalo como ste? No dir quin me lo dio le dije. Pero no lo rob. Te creo respondi, y por eso su origen es ms fascinante. Mustreme lo que dice. Comenz a leer en voz alta. No dije, as no. Mustreme lo que dice y dnde lo dice. Seal con su dedo y ley: En una tierra lejana, viva un dragn.... Est seguro de que sas son las palabras escritas en la pgina? Por supuesto que lo estoy dijo indignado. Fui formado por el Hermano Anselmo en... ...el renombrado monasterio de San Bernardo en Montecassino termin la frase por l. Recuerdo su refinado linaje. As que me inclin sobre su hombro, cmo es que conoce el sonido que hace cada palabra? Por las letras que contienen dijo. Cada letra tiene su propio sonido. Se colocan juntas en distintos rdenes para crear una palabra. Eso es todo? re. Entonces no puede ser tan difcil. Eso crees? dijo con suavidad. S dije. Prosigue, por favor. Esto te costar dinero dijo. Le pagar. Saqu uno de los cuartos que mi maestro me haba dado en Epifana. Aqu est el pago que me pediste cuando te traje las cartas que recib. Oh, no respondi. En este caso, no se trata de leer algunas lneas. Eso no

es lo que ests pidiendo. Y qu le estoy pidiendo? Me ests pidiendo que te ensee a leer. Por esa instruccin, el coste ser de un cuarto por cada media hora. Me retir un poco para contar el dinero. Cunto tardar en reconocer todas las palabras que hay que conocer? le pregunt. El escriba me mir y, a continuacin, dijo: Matteo, cmo de larga es tu vida?

Captulo 41 El proyecto secreto comenz a tomar forma. Oculto de la vista de la muchedumbre y siguiendo las instrucciones especficas del Maestro, se eriga una elegante y magnfica obra, de vigas de madera y sbanas. Mi tiempo libre lo empleaba en recibir clases de lectura con el escriba Sinistro, pero la mayor parte del resto de mi tiempo ayudaba a Zoroastro a hacer realidad la maravillosa creacin de la mente de mi maestro. Trabajamos juntos desde el amanecer y, dado que estaba entrando la primavera y los das se hacan ms largos, trabajbamos hasta tarde. Se haba decidido que traera mi camastro y el resto de mis cosas a esta nueva ubicacin. Y mientras estaba hacindolo, Felipe se dio cuenta de los pequeos recortes de papel cubiertos con las cartas y palabras sencillas que el escriba Sinistro haba escrito para que las memorizara. Qu es esto, Matteo? me pregunt mientras coga algunos con sus manos y los examinaba. Mir alrededor. Salai haba ido con Graziano al Palazzo Vecchio para realizar algunos trabajos all, y mi maestro y Zoroastro estaban dialogando en la esquina opuesta de la habitacin. Son mis cartas para aprender a leer dije a Felipe en un tono calmado. Supongo que recordars que te habl acerca del escriba Sinistro. La persona que escribi la respuesta a mi amiga al comenzar el invierno. Le estoy pagando para que me ensee a leer, de forma que cuando tengas tiempo de asignarme un tutor, ya tendr alguna experiencia en esto... Felipe me mir con solemnidad. Me alegro de que ests haciendo eso, Matteo. Eso fue todo lo que dijo, pero el siguiente da encontr sobre mi colchoneta algunas hojas de papel y una tabla con letras como las que se utilizaban para ensear el alfabeto a los estudiantes. El escriba Sinistro no era el ms paciente de los tutores y consideraba su enseanza aburrida, sin inters y cerrada a cualquier razn. Cmo se haban elegido esos diseos como nuestras letras? Quin estipul qu sonido deba acompaar a cada forma? Y cmo se decidi la manera en la que deberan unirse para formar una palabra?

Por qu esto es as? le pregunt. Tras decir eso, el escriba me dio un fuerte golpe con sus nudillos en la cabeza. No pretendas distraerme con preguntas que no tienen respuesta gru. Slo deja que las enseanzas entren en ese poblado crneo. Prosigue con eso, antes de que te arroje al Arno. Pero creo que quizs disfrutaba un poco con el esfuerzo de educarme. Y, cuando el clima se hizo ms clido, consegu distraerlo en ocasiones. En esos momentos, l dejaba nuestros estudios para contarme partes de la historia de su vida, y as nos hicimos ntimos. De este modo, mi serenidad me haca estar menos atento y ser ms descuidado en mi conversacin, revelando cosas de mi propio pasado. As que cuando el escriba me pregunt de modo informal el origen de las cartas que reciba, habl con l de Elisabetta, de quin era y cmo la conoc. No se me ocurri que pudiera ser ms que una conversacin sin importancia para l, que l recoga informacin como una ardilla recolecta nueces para aguantar el invierno. No pens que el escriba Sinistro pudiera ser un espa. La curiosidad del amable anciano concerna principalmente al trabajo de mi maestro, pero estaba instruido lo suficiente como para no mencionar algunas de las cosas que mi maestro no hubiera deseado tratar fuera de su grupo. De vez en cuando, el Maestro llevaba a cabo disecciones en el hospital, y sus anotaciones y dibujos contenan ahora una inmensa cantidad de trabajo sobre todos los aspectos del cuerpo humano. Trabajar con l en estas disecciones no provocaba en m el terror y la repulsa que haba experimentado aquella primera vez en el depsito de Averno, y comenc a prestar ms inters en lo que estaba haciendo. Pero no dije nada de esto al escriba, ni de la misteriosa mquina que estbamos construyendo, ni de dnde estaba guardada. Zoroastro estaba fascinado con la idea de estar trabajando en una tarea que pona a prueba sus habilidades como ingeniero. Era mucho ms feliz haciendo esto que preparando las mezclas para el fresco. Pero conforme el verano se acercaba, se volva cada vez ms impaciente por probarla en el exterior, y me dirig a l un da a finales de primavera, uniendo mi voz a la del Maestro. Volar. Este pjaro volar! Os lo aseguro! Pero an no, Zoroastro dijo mi maestro. El hecho de que estos dos hombres fueran amigos desde haca ms de veinticinco aos no detendra su discusin. El rostro de Zoroastro enrojeca por la afluencia de sangre cuando se alteraba y tomaba una curiosa apariencia cubierta de manchas. Esto se deba en parte a los muchos accidentes que tuvo cuando mezclaba los productos qumicos, y a su falta de cuidado en la fragua, cuando las

chispas volaban y aterrizaban, todava calientes, sobre l. Su rostro, ennegrecido y arrugado, mostraba las quemaduras de estas chispas y en sus manos faltaban dos dedos. Sin embargo, sus ojos eran vivarachos y brillantes, y su temperamento era a menudo nervioso e impulsivo, como en este caso, en el que intentaba persuadir a mi maestro de que era hora de probar su ingenio volador. Mirad esto! dijo Zoroastro. Extendi su mano hacia donde colgaba como un gran pjaro suspendido desde el techo por un enganche de hierro. Cuando lo toc, el armazn se movi y las sbanas temblaron. Est inquieto. Quiere abandonar su nido y emprender el vuelo. An no est listo, Zoroastro contest mi maestro. El Maestro estaba de pie bajo la mquina, estudiando la parte del armazn interno dnde se sentara un hombre. Debemos asegurarnos de que la persona que se encuentre a cargo de las alas se coloque de manera que est derecho. Tenemos cosas que pulir. Eres muy terco! exclam Zoroastro. No soy terco, Zoroastro, sino prudente. El Maestro coloc su mano en el hombro de Zoroastro y dijo: Recuerda que Giovan Battista Danti, intentando este mismo experimento el ao pasado, cay desde su campanario hasta el techo de la iglesia. Entonces deberamos llevar a cabo nuestro experimento desde la cima de una colina dijo Zoroastro y aadi sagazmente. El monte Ceceri est cerca de Fiesole. Sabamos que Fiesole era un lugar al que al Maestro le gustaba ir para disfrutar de la compaa de su to, el clrigo. Como mi maestro dudaba, Zoroastro le presion: Siempre has dicho que con el equipamiento adecuado el hombre puede volar. Y hemos construido la mejor mquina voladora imaginable. Yo tambin lo creo, pero el diseo de las alas de los pjaros es mucho ms complejo de lo que puedo simular. Las alas de los pjaros estn formadas por muchas plumas individuales dije que se unen para formar una unidad que les permite no caerse. La mente de Matteo se aproxima a la comprensin del concepto de la resistencia del aire dijo el maestro. Animado por esto, continu mi teora.

Observo a los pjaros y veo que viajan a travs del cielo gracias al batir de sus alas... dije, dudando en mi respuesta. Veo que utilizan las corrientes de aire ascendentes para planear. Pero no termino de entender cmo vuelan cuando son ms pesados que el aire y no tienen nada debajo que soporte su peso. La fuerza del aire los eleva dijo el maestro. Ofrece una resistencia ante ellos, ya que se impulsan con el viento. Pensad en cmo un guila que carga con un conejo o un joven carnero puede permanecer en el cielo y volar lo suficientemente alto como para volver a su nido sujetando con fuerza a su presa en sus zarpas. Observ la mquina. Sera capaz de volar? No pareca posible que el aire pudiera soportar algo tan pesado. Tuve un repentino recuerdo de Perela, donde una alta higuera creca en el interior del muro de la fortaleza. Los vientos de otoo desnudaban los rboles de su verdor cuando jugbamos en el patio. Paolo y yo habamos sido designados por Rossana y Elisabetta para arrojar al aire un puado de hojas y semillas, y hacer que giraran para que ellas las cogieran. El pequeo Daro andaba tambalendose sobre sus robustas piernas, gritando de gozo por la lluvia de hojas que caa sobre su cabeza. Mi maestro, al encontrarnos jugando, haba permanecido cerca, observando cmo las semillas de la higuera giraban en espiral. Haba atrapado una y, reunindonos a su alrededor, haba explicado cmo la forma de alas de las semillas haca que planearan de esa manera. Fue al interior de la fortaleza, regres y nos pidi que nos acercramos a l. Siguiendo sus instrucciones, hicimos pequeos muecos de palo con ramitas atadas con lana. Entonces at cada uno de estos muecos a un cuadrado de tela unindolos delicadamente con un poco de hilo a las cuatro esquinas. Subimos a la ventana de la parte msalta de la torre. All permanecimos en pie, haciendo turnos para dejar caer nuestras figuras y observar cul flotaba en el aire durante ms tiempo antes de aterrizar lejos de su punto de partida. Pero no pudimos ms que remos cuando dijo que un hombre tambin poda volar de esa forma y caer desde una gran altura sin romperse los huesos. Record que cuando le toc a Dario arrojar su hombrecillo, estaba tan entusiasmado que Paolo tuvo que agarrar rpidamente su pequeo cuerpo por miedo a que se cayera por el precipicio. Con esto podremos surcar los cielos, girar, cambiar de direccin y observar a todo el mundo desde las alturas. Zoroastro daba saltos por el taller con los brazos extendidos, emulando a un pjaro. Haremos turnos y veremos quin puede volar ms alto. No te gustara intentarlo, Matteo?

Me despert de mi sueo. Por supuesto. Para ello tendramos que ser pequeos, dijo Zoroastro guindome un ojo, y no altos y fornidos como un hombre comn. No dijo mi maestro de inmediato. El chico no. Zoroastro ri. No pondra en peligro la vida de nadie apreciado por ti. A ti tambin te aprecio, amigo mo dijo el Maestro. Necesitaramos a alguien ms robusto que Matteo dijo Zoroastro. Alguien lo suficientemente fuerte para mover las cuerdas de las poleas. Se quit el sombrero ante nosotros. Me presento como candidato para ser el primer hombre volador del mundo. La mquina an no est lista dijo mi maestro, aunque esta vez su voz era menos convincente. Suponiendo que decidas ir a Miln... argumentZoroastro. All no tendremos la oportunidad de hacer el experimento en privado. Tal vez ests en lo cierto. Y tambin tenemos que tener en cuenta el clima. Si esperamos a que pase mayo, el verano podra ser demasiado clido. Matteo conoce la ciencia del campo dijo Zoroastro. Qu dices? Tendremos un verano caluroso este ao? Los rboles ya han brotado le respond. Y los pjaros han construido sus nidos en las copas de los rboles. Considero eso como un signo de que el verano ser clido, con poco viento. Has estudiado el clima dijo Zoroastro a mi maestro. Tienes conocimiento de las corrientes de aire. Toma una decisin. Pero, yo opino que ahora es el momento! Cuando mir al ingenio volador, me sent intranquilo. Mi maestro haba estudiado las corrientes de aire, pero yo conoca la historia de caro. Icaro era el hijo de Ddalo. Vivieron en la antigedad. Ddalo era un hombre muy inteligente y por ello el rey de Creta, que se llamaba Minos, le pidi que se encargara de un trabajo de especial importancia. Este trabajo que el rey Minos solicitaba era la construccin de un laberinto que encerrara al Minotauro, un terrible monstruo con cabeza de toro y cuerpo de hombre. Pero una vez que Ddalo finaliz el encargo, el rey Minos temi que pudiera revelar a los dems el camino correcto para atravesar el laberinto. As que para evitar que Ddalo abandonara Creta con su hijo caro, el rey Minos se llev consigo todos los barcos.

Ddalo tuvo que pensar otra forma de escapar a travs del mar. Gracias a su ingenio, model unas alas para l y su hijo, para poder volar sobre el agua. Una maana muy temprano, Ddalo e caro se lanzaron desde lo ms alto de un acantilado. Ddalo vol bajo sobre el mar y aterriz a salvo en Italia. Pero caro quiso volar ms alto. El sol se alzaba en el cielo. An ms arriba vol caro. Entonces, el calor de los rayos del sol cay sobre caro. Derriti la cera que sostena las alas a sus hombros. E caro call al mar y se ahog. Pero algunas personas dicen que no fue el sol el que hizo que las alas se fundieran. Fueron los dioses que estaban enfadados con caro, tanto como lo estaran con cualquier hombre que tuviera la osada de volar. Pens en ello cuando me acost en mi colchoneta esa noche. Sobre m, el gran pjaro alado chirriaba con el movimiento provocado por la corriente de aire que soplaba entre los huecos de la ventana y bajo la puerta. Record el funesto presagio del viernes seis de junio del pasado ao cuando, a pesar de las advertencias de Zoroastro, mi maestro haba comenzado a pintar su fresco a la decimotercera hora. Zoroastro haba demostrado que tena razn. No era prudente ignorar semejantes augurios. Mi maestro no haba prestado atencin y ahora su magnfico fresco estaba destrozado. Los humanos no hemos nacido con alas para volar. Mucha gente cree que alguien que desafa la voluntad del Creador est predestinado al fracaso. Por lo que, si un hombre intenta volar, Dios extender Su mano desde el Cielo, y el arrogante hombre ser devuelto a la tierra y destruido.

Captulo 42 Se ajust el velo. Era la sexta o sptima vez que lo haca. Mientras volva a su caballete, el Maestro mir detenidamente cmo el velo le caa sobre el rostro. Por qu no le gustaba hoy? Donna Lisa sola arreglarse de forma prcticamente exacta a lo que el Maestro necesitaba. En los das en los que el Maestro decidi que pintara su retrato, me enviaba delante de l para garantizar que la dama estuviera disponible y que dispusiera de tiempo para prepararse. Ella se vestira de la forma acordada e ira a la habitacin que serva de taller. Con la ayuda de la niera, se preparara en la silla, cubierta con las ropas, su cuerpo en pose, exactamente como haba estado haciendo los ltimos meses. Cuando el Maestro llegaba a la casa, realizaba los pocos ajustes necesarios y comenzaba con su sesin de pintura. A veces permaneca en la sala y otras la abandonaba, segn me lo ordenara mi maestro. En algunas ocasiones apenas permaneca media hora en la casa, otras pasaba all ms de medio da. Cuando pintaba el cuadro, el Maestro poda permanecer en pie durante muchos minutos, observando a la dama o al retrato. Esto no incomodaba a Donna Lisa. Era una mujer que poda permanecer sentada en silencio inmersa en sus propios pensamientos. l saldra de su ensoacin y dira una o dos palabras, y ella continuara la conversacin como si no hubiera transcurrido una hora. Ella disfrutaba de su propio tiempo y espacio durante el posado, y no se senta incomodada por esos prolongados silencios. No obstante, si se senta baja de nimo, el Maestro me peda que contara una historia y yo le obedeca. Qu ocurra con el velo? No le tapaba lo suficiente el rostro? l prosigui, pero slo trabaj un par de minutos antes de dejar el pincel. Cunteme cul es el problema. No hay ningn problema, Messer Leonardo. Hay algo que le preocupa. En absoluto. La mujer que he pintado en esta tabla no es la que tengo frente a m. El Maestro brome, pidindole una respuesta. Y ella le sigui el juego. Nadie me conoce mejor que yo. Le aseguro que soy la misma. l suspir y volvi a levantar el pincel.

Pero haba algo distinto en ella. La estudi detenidamente e intent ver qu podra ser. Su vestido era el mismo. Su rostro, su velo, su expresin... Mir a la niera, que siempre se sentaba en una silla junto a la puerta. Zita dijo, puedes marcharte y descansar un rato. Estoy bien acompaada. Mandar a Matteo a buscarte cuando vuelva a necesitar tu ayuda. La niera se puso en pie agradecida. Sali de la sala en direccin a los aposentos de los criados, atravesando el patio. Mi maestro me mir. Matteo dijo lentamente, voy a necesitar algo ms de blanco alejandrino. Seras tan amable de volver al taller para trarmelo? Le mir fijamente. Era mi responsabilidad cuidar de sus pinceles y pinturas, y me tomaba esta tarea muy en serio. Saba que el maestro tena bastantes provisiones de blanco alejandrino a mano. Podra verlo claramente desde mi posicin. Abr la boca para decirlo. Pero, antes de que pudiera hablar, mi maestro prosigui: Necesitara una mezcla recin preparada. No hace falta que corras. No te espero antes de una hora. Inclin la cabeza y part. As que tena una hora de tiempo libre para m solo. Cuando me adentr en la ciudad atravesando San Lorenzo, consider las opciones que tena. Podra ir directamente al taller secreto en el monasterio. Aunque Zoroastro no necesitara mi ayuda, disfrutaba vindole trabajar. Pero haca buen tiempo y me apeteca estar en la calle. Adems, haba algo que me inquietaba. Lo que haba comenzado como un trabajo rutinario, se haba convertido, sin que apenas me diera cuenta, en algo ms. Conforme el alfabeto y una multitud de palabras bsicas haban entrado a formar parte del ritmo de mi vida, haba comenzado a disfrutar de la lectura. Mis frases vacilantes se estaban haciendo cada vez ms seguras y, cuando descenda el Corso hacia el Arno, miraba los carteles y folletos de las paredes e identificaba las palabras que conoca. Cada da que haca esto, el nmero de palabras que reconoca era mayor. El escriba se encontraba en el lugar habitual, junto al Ponte Vecchio. Cuando supo que Felipe me proporcionara papel de calidad con el que comerciar, acept ser mi tutor durante tanto tiempo como me permitieran mis quehaceres. Felipe, que ocupaba su tiempo en intentar restaurar el fresco y apaciguar los nimos del Consejo florentino, haba aceptado este trato. Con la primera hoja que llev al escriba, obtuvo grandes ganancias durante Navidad y Epifana. Sus dibujos de los

Reyes Magos y su escritura parecan tan elegantes en este papel de gran calidad que atrajo a clientes que estaban dispuestos a pagar un precio superior. Ahora estaba comiendo mejor y poda comprar lea para la estufa de la habitacin que tena alquilada. Hola, Matteo dijo sin levantar la cabeza cuando me aproxim a l. Para ser anciano, tena un odo muy fino, y llevaba tanto tiempo sentado en ese lugar, en la esquina de la torre, que la gente se olvidaba de que estaba all. Esto le permita recoger retazos de informacin al or por casualidad conversaciones descuidadas, y transmitirlas a otros por un trago y un trozo de pan. Ahora que lo pensaba, cuando se aproximaran tiempos difciles, sta sera probablemente la nica forma en que podra sobrevivir sin morirse de hambre. Yo saba lo que era pasar hambre. No haca mucho tiempo desde que, sufriendo un invierno de hambruna, haba aceptado robar algo. Y este acto haba provocado la muerte de al menos un hombre: el sacerdote que Sandino haba aporreado hasta la muerte. Me sent para esperar hasta que el escriba terminara el texto que estaba escribiendo. Y, mientras que lo haca, saqu el pequeo libro que Donna Lisa me haba regalado. Hasta dnde has llegado? me pregunt el escriba. Estoy en la cuarta pgina y hay seis palabras que no conozco. Comenzaremos desde el principio entonces. El escriba dej a un lado el papel para que se secara. Que yo te oiga. En una tierra lejana, viva un dragn... le lentamente. Este dragn era un feroz monstruo con una cola muy larga. Tena grandes alas rojas y el cuerpo cubierto de escamas. Cuando abra la boca, espiraba fuego en un poderoso rugido. En el extremo de sus patas brillaban afiladas garras y mataba a todos los que se cruzaban en su camino. El libro que Donna Lisa me haba ofrecido era la historia de San Jorge y el dragn. Era la primera historia que haba visto escrita y de la que comprenda las palabras. Este dragn viva en una cinaga en las afueras de una ciudad. Cada da, los habitantes de la ciudad mandaban dos ovejas para alimentar al dragn. Y, de esta forma, evitaban que destruyera su ciudad y matara a todos los que vivan en ella. Pero, un da, ya no quedaron ms ovejas. No tuvieron ms remedio que mandar a sus propios hijos cada da, uno a uno.

Me detuve para tomar aliento. No te aceleres, Matteo. Pero es que quiero descubrir lo que le ocurri a los nios. El escriba se ri. Y lo sabrs. Contina. Yo prosegu el relato, trastabillndome, mientras que l me ayudaba a pronunciar las palabras ms difciles. Lleg el da en que no quedaron ms nios en la ciudad. Excepto uno. Era la Princesa Cleodolinda, hija del rey y la reina. Los soberanos lloraban lgrimas amargas mientras su hija era conducida a su funesto destino. Entonces, cuando el dragn sali de la cinaga para comerse a la princesa, un caballero, con la armadura reluciente como el sol, apareci en su corcel. Este caballero era un hombre santo que responda al nombre de Jorge y que tena la fuerza de diez hombres. Desde su castillo, el rey y la reina miraban hacia abajo aterrorizados mientras el dragn se aproximaba a su hija. Me detuve para observar la ilustracin en el texto que mostraba al rey y a la reina, perturbados, en pie sobre el muro del castillo. Cmo sera tener una madre y un padre que se preocuparan de tu destino? San Jorge galopaba rpido en su caballo. Desmont y liber a la Princesa Cleodolinda. Se coloc entre la princesa y el dragn. Entonces, desenvain la espada y la clav en el dragn. No una, sino muchas veces. Pero las escamas del dragn res... res... Resistan me indic el escriba. ... resistan repet. Con la ayuda del escriba, prosegu con el resto de la historia. Pero las escamas del dragn resistan. Entonces, San Jorge volvi a montar en su caballo. Cogi su lanza en la mano y, buscando el lugar bajo el ala del dragn en el que no haba escamas, introdujo la lanza en la carne de la bestia. Y el dragn cay muerto a sus pies. De esta forma, San Jorge salv a la princesa y a la ciudad conclu con un suspiro. El escriba tom el libro de mi mano. Esperaba elogios. En su lugar, el escriba dijo: No tiene mucho sentido que aprendas a leer si no aprendes tambin a escribir. Hay muchos que no saben escribir. Pues son tontos.

Y eso por qu? Piensa en ello. La lectura te servir de mucho, pero si deseas llevar a cabo un negocio, un contrato o algn tipo de contabilidad, ser mejor que cuentes con la habilidad de escribir. Si pides a un escriba deshonesto que escriba una carta por ti en lugar de hacerlo t mismo, podra escribirla de tal manera que el verdadero sentido quedara velado. Y qu sucedera si te sintieras inspirado por la historia, la poesa o la cancin? Cmo podra otra persona plasmar tus pensamientos y sueos en papel? Al principio, no me proporcion tinta y papel, ya que no se fiaba an de m. Buscar en el margen del ro y te conseguir un trozo de corteza de rbol dijo. Podrs practicar con un palo mojado en holln y agua. Y as lo hice, titubeante e inseguro. Y, por las noches, a la luz de las velas, practicaba con el carboncillo y la tabla con letras que Felipe me haba comprado. El escriba era un maestro estricto y no aceptara nada que no fuera prcticamente perfecto. Dibujara cada letra tres docenas de veces o ms antes de estar contento con ella. Pero lleg el da en el que haba preparado la tinta y la pluma, y me sent y las puso entre mis manos, y me dijo que era hora de que escribiera mi primera palabra. Y algo ocurri dentro de m. Como una madre que siente al beb que se agita en su seno, de repente, para m, las letras ya no eran hostiles ni extraas. Las dominaba, dentro de mi cabeza y con mi mano. Escrib tal como el escriba me indic. La larga curva de las aspas ascendentes iniciales con su pluma de distincin en la parte superior, los crculos completos de las vocales, las letras gemelas en el centro para crear la encrespadura del sonido. Juntas. All. Como si siempre hubieran estado en el papel. Observ la pgina. La palabra me sacudi, tan clara y pura como el repiqueteo de una campana en una maana invernal. Matteo.

Captulo 43 Donna Lisa estaba encinta. Haba sucedido aquello que los doctores dijeron que no poda ocurrir. Tras su prdida, haca ya dos aos, crey que no podra traer ms hijos al mundo. Haba susurrado estas palabras a mi maestro mientras esperbamos en la fra sala junto a la mesa en la que yaca el beb muerto. Esa noche, haba sacado la pequea caja del fogn de su bolsa y, utilizando un trozo de pedernal, haba encendido un carbn para fundir el bloque de cera que el Maestro haba trado a la casa. Mi maestro dispuso pequeos trozos de lino sobre los labios y prpados ligeramente abiertos y, a continuacin, con una esptula, unt el rostro de la pequea con la cera tibia. Cuando se endureci, retir la mscara y, creando una almohadilla con paja, la coloc dentro de su capa. Despus de hacer esto, le pidi a la niera, Zita, que llamara a su seora. Slo entonces Donna Lisa permiti que el dolor la inundara. Podamos or sus sollozos resonando tras nosotros cuando nos apresurbamos a salir a la oscuridad invernal. Por ese motivo, la dama no quera hablar con nadie sobre su embarazo hasta que el beb dentro de ella creciera fuerte. Pens que eso disuadira a mi maestro en su intencin de pintar el retrato pero, al contrario, se convirti en su ocupacin preferida. Acudi a la casa con mayor frecuencia, a primera hora de la maana, cuando la luz no mostraba la aspereza del medioda, y de nuevo por la tarde, cuando el sol comenzaba a caer lentamente, creando sombras en el patio. A menudo no levantaba el pincel; slo observaba el cuadro o pasaba el tiempo estudiando el rostro de DonnaLisa. Realizaba innumerables dibujos en papel de su boca y sus ojos. El cambio fue tan sutil que al principio apenas pude notarlo. Pero, al estar con ella en la habitacin, comenc a percatarme de una viveza en su carcter que no haba estado presente anteriormente. Y, conforme cambiaba, mi maestro intentaba capturar su transformacin en el retrato. Hasta que lleg el da, como los tres supimos que llegara, en que dijo: Es hora de decrselo a mi esposo. S suspir el Maestro. Se hizo el silencio.

Me lo permitira si deseara continuar, lo s. Es un buen hombre respondi mi maestro. Pero... interrumpi la dama. Lo entiendo. Las sesiones de pintura no fueron iguales desde entonces. El centro de su universo se haba alterado y quizs no deseara ser recordada por su antigua desesperanza. Era hora de que prosiguiera con su vida. Nos mostr los preparativos que estaba llevando a cabo para el nacimiento de una nueva vida en su casa. Nos condujo al lugar en el que almacenaban su arcn de matrimonio y lo abri, permitindonos ver los vestidos del beb y las vendas de lino en las que se envolvera al nio cuando naciera. Un da, el Maestro fue a la Via della Stufa solo y se llev el cuadro. Lo trajo al monasterio envuelto en un pao fino que ella deba haberle dado. An en su envoltorio, lo llev con l cuando nos fuimos a vivir a Fiesole. Haba ocasiones en las que lo descubra, algunas veces para trabajar en l, otras para observarlo pensativamente, durante una hora o ms. Le acompa en todos sus viajes futuros. Nunca se volvi a separar de l.

Captulo 44 Esperamos hasta medianoche. Felipe haba preparado un carro con dos pesados caballos. Bajo la luz de la luna y de los faroles que proyectaban sombras sobre nosotros, cargamos con cuidado la mquina voladora y antes del amanecer estbamos abandonando la ciudad, atravesando el puesto de los soolientos vigas, y entrando en el tortuoso camino a Fiesole. Felipe, preocupado por los ingresos del grupo, se mostr a favor del traslado. El Consejo de la ciudad haba cesado los pagos y ahora sugera que devolviramos el dinero que ya se nos haba pagado. Sabiendo esto de boca de Zoroastro, el to de mi maestro insisti en que pasramos un tiempo con l. Como clrigo de la Iglesia, dispona de suficiente espacio para alojarnos a todos. Los caballos expulsaron su aliento por las fosas nasales cuando comenzaron la subida a la colina. Yo viajaba en el carro con Zoroastro. Ambos permanecamos agarrados al armazn del gran pjaro para que no sufriera daos con el traqueteo de la carreta. Cuando la luz del sol empez a despuntar por el borde de las colinas al este, Zoroastro comenz a cantar. Silencio dijo Felipe de inmediato desde su lugar en la parte delantera del carromato. El propsito de partir de noche es no llamar la atencin. Tus maullidos se pueden or a varios kilmetros a la redonda. Ests celoso de mis habilidades como cantante. Pude ver el brillo blanco de los dientes de Zoroastro cuando se ri. Pero permaneci en silencio tras la orden de Felipe y el nico sonido que nos acompa esa noche fue el ruido de la respiracin agitada de los caballos y las pisadas de sus cascos en el camino. El to de mi maestro se llamaba Canon Don Alessandro Amadori. Era el tipo de to que todos los nios deberan tener. Generoso, amable y de buen corazn, nos recibi y prepar habitaciones para nosotros, as como un lugar especial para el ingenio volador. Lo guardamos en un granero a pocos pasos de la casa, lejos de la vista de cualquier criado o visita. Ah fue donde coloqu mi camastro para poder vigilarlo. Esa misma noche, nos reunimos para cenar juntos. Mientras ayudaba a disponer los platos y las copas de vino, vi cmo el clrigo me observaba. Qu tenan los sacerdotes que cuando posaban su mirada en uno hacan temblar el alma? Durante

la cena, me percat de que miraba fijamente en mi direccin. Isabella d'Est. Acababa de coger un trozo de pan de la bandeja comn cuando mencion el nombre de la Marquesa de Manta, Isabella d'Est. La misma Isabella hermana de Alfonso de Ferrara, el hombre que contrajo matrimonio con Lucrezia Borgia. La mujer es muy persistente en sus ruegos dijo el clrigo a mi maestro. Sabe que estamos emparentados y me pidi que te suplicara que le pintaras un cuadro dijo riendo. Parece que cualquier cuadro servir. No me va a dejar tranquilo hasta que lo consiga. Estoy empezando a pensar que fue una desventura conocerla en Ferrara durante las celebraciones de la boda de su hermano. Matteo tambin estaba en Ferrara en ese momento apunt mi maestro. Tena la boca llena de pan. Eso me salv de la obligacin de una respuesta. Asent ligeramente con la cabeza. Pues claro dijo Felipe. Matteo nos cont la magnfica historia de cmo, durante su entrada triunfal en la ciudad, la rubia Lucrezia se haba cado del caballo. Incluso describi el vestido de tela de oro rematado en satn morado que llevaba para la ocasin. Salai se inclin hacia delante y me susurr al odo: Ahora descubriremos lo mentiroso que eres. Tienes una memoria maravillosa, Matteo dijo el clrigo. As era exactamente cmo iba vestida. Y el caballo se alborot cuando se dispar el can, tal como contaste. Y ella se puso en pie y volvi a subir al caballo, animada por los vtores de la gente reunida para asistir al desfile. Salai me mir con ira. Cmo es que te encontrabas en Ferrara en ese momento? me pregunt el clrigo. Sent cmo el pan se alojaba en mi trquea. Quin te acompaaba? Tragu. Mi abuela consegu decir. La mirada de mi maestro se pos en mi rostro. Record demasiado tarde que le haba contado que mi abuela haba muerto antes de que llegramos a Ferrara. Entonces tuve que verte entre la muchedumbre prosigui el clrigo. Quizs por eso cre reconocerte, porque tu cara me resulta familiar.

Mi corazn se par. Me haba estado observando antes. Cunto saba? Haba recibido el sello Medici de manos de un sacerdote. No era este clrigo, pero quizs estuviera cerca cuando conoc al Padre Albieri y yo no le haba visto. Me esforc en concentrarme para evitar tocar la bolsita que colgaba de mi cuello. Pero el clrigo pareca haber perdido inters en m ya que la conversacin cambi de tema. Ferrara ha optado por desafiar al Papa. Se les castigar con crueldad si l llega a conquistar su estado dijo Felipe. Aunque debemos tener en cuenta que se dice que Francesco Gonzaga de Mantua, gonfaloniere de los ejrcitos papales, est enamorado de Lucrezia. Quizs ella espera manipularle en su beneficio dijo mi maestro. Un mtodo ms agradable que el utilizado por su hermano. Cesare Borgia era un buen gobernante afirm Felipe. Su observacin me sorprendi. Estos principitos con sus feudos permiten que su avaricia nos divida. Por su culpa, Italia es un estado abierto a cualquier conquistador prosigui Felipe. Su principal inquietud es llenar sus castillos de oro sin tener que preocuparse de cmo se gobiernan sus estados. Cuando II Valentino estableci su dominio, design a magistrados y legisladores, y los comerciantes disfrutaban de tratos justos. Cuando caminaba hacia el granero esa noche, el sol se estaba poniendo en el valle. Las paredes ocre y los tejados rojos de Fiesole competan con la paleta de colores de la Naturaleza. Desde el bancal, poda ver el ro, los campos y los rboles, y las torres y las agujas de Florencia y, sobre la ciudad, el techo de todo el mundo. Como fuego cobrizo, la bola de la parte superior del farol brillaba reflejando los ltimos rayos de sol. La belleza de la vista comenz a disipar mi agitacin. Pero una ltima desgracia iba a sacudirme esa noche. Graziano, que se haba quedado atrs para resolver los asuntos del monasterio, lleg tarde a Fiesole, cargado de paquetes. Uno de ellos era una carta para m. Me busc en el granero y dijo: Matteo, me temo que soy portador de malas noticias. Una grave desgracia se ha cernido sobre el anciano escriba que se sentaba en el Ponte Vecchio. Qu desgracia? pregunt. Qu ha ocurrido? Siento decirte esto, Matteo, ya que s que era tu amigo. Ha muerto. No. Volv a sentir dolor, como el dolor que padec cuando mi abuela falleci. Era viejo y su salud estaba delicada dije.

Le encontraron flotando en el Arno dijo Graziano con sutileza. Le gustaba beber ms vino de lo que le convena. S, pero... Y el ro est bajando rpido prosegu, no permitiendo hablar a Graziano, ya que las tormentas de la primavera han hecho descender el agua de las montaas. Pudo caerse al ro porque, aunque ahora anochece ms tarde, el camino que recorre para llegar a su hogar est oscuro. Hay pocas antorchas en ese tramo de la ribera. En la oscuridad, puede que se resbalara y cayera al agua. Es posible que no muriera ahogado. No vea el abismo que se abra ante m. Tuvo que ahogarse dije. Matteo, la polica nocturna piensa que se vio implicado en una emboscada. Creen que se neg a pasar informacin y que por eso le mataron. An no se ha esclarecido lo que le ocurri, aunque parece de lo ms extrao. Cuando recuperaron su cuerpo, le haban arrancado los ojos.

Captulo 45 Le haban arrancado los ojos. Una forma monstruosa de morir. Y todo porque el escriba no quiso dar esa informacin. Qu informacin? En su puesto lo vea todo, lo oa todo. Me lo haba demostrado un da cuando ambos estbamos en la esquina de la torre: cmo el sonido creaba un crculo acstico natural alrededor de l, justo en el lugar en el que la gente tena que caminar muy prxima entre s al abandonar la calle y entrar en el pasaje ms estrecho que conduca al puente. El conocimiento puede ser peligroso. Esto es lo que haba dicho el Padre Benedicto, el monje del depsito de Averno. Quin haba asesinado al escriba Sinistro? Y por qu? Todava conservaba la carta que Graziano me haba dado. Deba ser de Elisabetta. Nadie ms me escriba. Pero no tema su encabezado en el exterior, aunque reconoca esa letra. Entonces me percat de quin era el autor. Era un mensaje del otro mundo, escrito por la mano del escriba Sinistro. Matteo, si se es tu verdadero nombre, te escribo para advertirte de que tu vida corre grave peligro.Debes abandonar Florencia inmediatamente y huir tan lejos de aqu como puedas. No me digas dnde, ni intentes volverte a poner en contacto conmigo.Estoy siendo vigilado por aqullos que quieren hacerte dao.Yo mismo estoy intentando huir. Hace poco que un hombre vino a Florencia preguntando por un nio a cuya descripcin respondas.En el pasado, cuando no tena qu comer, pas toda la informacin que recog en la calle a un espa que me pag por hacerlo.Este espa me dijo que un hombre quera hacerme preguntas sobre ti. Qued en reunirme con ese hombre junto al ro esta noche. Pero no ir. Ayer vi a ese hombre en el puente y tiene un aspecto endiablado. Se ha dejado crecer las uas de los pulgares en forma de garras curvas.Lo mejor que podemos hacer es no saber el uno del otro ni volver a hablarnos nunca ms. Te deseo una vida prspera. Eres astuto, Matteo. No pierdas nunca tu ingenio.Cudate. El escriba Sinistro Me sacudi un espasmo de terror. Un hombre que se ha dejado crecer las uas de los pulgares en forma de garras curvas. Sandino!

Slo podra tratarse de l. Pens en las cartas de Elisabetta. Su contenido estaba en la mente del escriba. Me golpe la cabeza con el puo. Y el motivo por el que el escriba saba lo que contenan se deba a mi orgullo y a mi terquedad en negarme a aprender a leer cuando el Maestro me lo pidi por primera vez. El escriba era... haba sido... un hombre inteligente. Seguro que recordara los nombres, los lugares de los que escriba, la informacin que permitira a Sandino seguirme. Saqu las cartas de Elisabetta de la bolsa de mi cinturn y las observ. Haba mencionado Melte y Perela. Mis manos temblaban. Le habra dicho el escriba dnde trabajaba? Cunto le habra contado antes de morir? Ya haba amanecido y no haba dormido. Pero no haba tenido tiempo de pensar en lo que iba a hacer. Estaba profundamente conmocionado. Zoroastro irrumpi en el granero. Ha dicho que s! Ha dicho que s! Me balance por los brazos y me levant del suelo. Hoy es el gran da! El pjaro surcar el cielo! Volaremos, Matteo. Volaremos! Entre los dos llevamos la mquina voladora a una explanada que se alzaba sobre el bosque y las canteras de piedra. Tendrs que correr para impulsarte dijo mi maestro. Zoroastro asinti mientras se abrochaba el arns. Con sus forzudos brazos de herrero, cogi los agarres. En sus venas se manifestaba la tensin del esfuerzo. Zoroastro se prepar y, entonces, comenz a correr. Todos corrimos con l. Al ser un hombre ligero, cogi bastante velocidad. El borde del acantilado apareci ante l. De repente, me di cuenta de que no poda parar. Caera arrastrado en mi carrera. Una mano agarr mi tnica. Felipe. O el desgarro de la tela cuando perd el apoyo. Pero otras manos agarraron mi cinturn y mi maestro me puso a salvo. Zoroastro y la mquina desaparecieron al caer en picado. Nos tiramos a tierra y gateamos hacia delante para ver lo que ocurra. Zoroastro ascenda transportado por el viento. Le omos gritar maravillado. Vol. Deber mantenerse en la memoria que Zoroastro vol. Pero el viento que le haba elevado traa nubes cargadas que se deslizaban desde las montaas. Percibimos el destello de un rayo en el interior de la masa nubosa. El propio cielo se estremeci. Una rfaga caprichosa golpe la ladera. Y nosotros no podamos hacer nada. Slo mirar mientras el pjaro volador quedaba atrapadoen las corrientes de aire y daba sacudidas como el juguete endeble de una inmensa fuerza

superior. Zoroastro se estrell contra el suelo. Muri cinco das despus. Cinco largos das de extrema agona. Mi maestro caminaba dando zancadas por el granero, esparciendo todo a su paso. Destruid estas cosas! Llevadlas lejos! No quiero volver a verlas! Deba haber llorado. Tena que haber llorado por la prdida de su amigo. Debi experimentar el dolor ms grande conocido por saber tanto sobre el cuerpo humano, por haber realizado tantos dibujos, por comprender la ingeniera y, sin embargo, tener que presenciar, impotente, los huesos rotos de su amigo sin poder repararlos. Pero no le vimos hacerlo. El clrigo le administr la extremauncin y pas horas de rodillas en la iglesia, rogndole a Dios que le concediera la paz de la muerte. Le dimos a Zoroastro una correa de cuero. l la mordi. El sudor resbalaba por su rostro, rgido sobre el blanco de la almohada en la que yaca. Tenamos que llevarle a otro edificio. Los criados estaban aterrorizados por sus gritos de agona. Dadme una daga para que pueda cortarme las venas! grit. Traedme mi hacha! Os lo ruego! Nos llam por nuestros nombres uno a uno. Matteo dijo Graziano, conoces alguna hierba o pocin que pueda aliviar este sufrimiento? Si pudierais traerme amapolas... dije, sin llegar a acabar la frase. Eso le ayudara? Podra hacer una infusin dije. Pero... Pero? El Maestro me miraba con seriedad. Es muy peligroso. El Maestro esper. Entonces dijo: Quieres decir que podra matarle? S. Encontraremos los ingredientes que necesitas. Y sali de la habitacin. No nos pertenece a nosotros el poder de quitar la vida. Eso es lo que yo crea. Tena la conviccin, creada a partir de las creencias de la

Iglesia y de las tradiciones antiguas, de que la Naturaleza era la que otorgaba la vida, y de que era ella quien decida cundo haba llegado el momento de devolvrsela. Coment esto en voz alta. Prepara la pocin, Matteo me dijo mi maestro. Slo queremos aliviarle el dolor. Preprala y yo se la administrar. Mientras preparaba la mezcla, dese poder tener a mano el libro de recetas de mi abuela. Ahora que ya saba leer, podra seguir las instrucciones. Sin embargo, no seran necesarias en este caso, ya que nunca olvidara el modo de preparacin de este veneno. De repente, me vino a la mente el recuerdo de mi abuela preparando este mismo brebaje. Una noche, no mucho antes de morir, un extrao se acerc al lugar en el que acampbamos. Al or el sonido de los cascos del caballo, mi abuela se puso en pie y me dijo que me escondiera dentro del carromato. O el murmullo de una conversacin, y mi curiosidad infantil hizo que me quedara mirando a hurtadillas por la apertura de la lona. Escuch como mi abuela deca: No quiero tener problemas. Entonces dame lo que te he pedido. El hombre tena un cuchillo. Mi abuela estaba tranquila pero, entonces, ambos se percataron de que les estaba observando. Nio dijo, con la voz llena de angustia , vete a dormir. Quin es?, pregunt el hombre. Mi hijo. Eres demasiado vieja para ser madre de un nio de esa edad. Un nio hurfano. Cmo se llama? Carlo. Un mocoso gitano? Ella asinti. Pero yo no me llamaba Carlo. Mi nombre era Janek. Por qu mentira mi abuela a este hombre? Ella se acerc rpidamente al carromato, me empuj adentro y me dio un dulce para que cerrara la boca. Por lo que ms quieras susurr, no digas ni una palabra ms. Te lo suplico. El hombre cogi la mezcla y se march. Apenas le perdimos de vista, mi abuela comenz a realizar los preparativos para proseguir el viaje. Y mientras estaba recogiendo los brtulos, le or murmurar para

sus adentros. De todas formas, ya era hora. Debemos regresar. Mi abuela parti en direccin a una senda que conduca a las montaas, un camino que nadie podra pensar que recorriera un carromato. Avanzbamos por un terreno pedregoso en el que el caballo no dejaba huellas. An as, at gruesos fardos de tela a los cascos del caballo y eligi los senderos ms rocosos. No nos detuvimos a comer o a lavarnos, y llevamos nuestra basura con nosotros. Yo dorma de noche, despertndome con frecuencia al or el galope del caballo conducido por mi abuela, que no se detena nunca. Por contra, ocultaba el carromato en el bosque durante el da. Aunque haca fro, no encendi ninguna hoguera hasta que estuvimos a salvo al otro lado del paso, cerca de un lugar llamado Castel Barta. Una vez all, se sinti indispuesta por la enfermedad que acabara con su vida. Un recuerdo ntido, que slo haba venido a mi mente en este momento, al ver hervir el zumo de amapolas. Era zumo de amapolas lo que el extrao haba encargado a mi abuela. Zumo de amapolas, que aliviaba el dolor. E induca al sueo. Y provocaba una muerte silenciosa. Tras el entierro de Zoroastro, mi maestro habl con Felipe. Estoy decidido. El fresco est destrozado. Donna Lisa ya no me necesita. Le pedir a los franceses que persuadan al Consejo florentino para liberarme de mi contrato y partir a Miln. Iba a enviar a Salai por delante con cartas de introduccin y para garantizar el alojamiento. Y t, Matteo? me pregunt Salai inocentemente cuando estbamos organizando los preparativos para nuestra partida. Qu vas a hacer? Qu quieres decir? No se me haba ocurrido pensar en no acompaarles a Miln. No creo que nuestro maestro necesite un criado inculto. Ya no soy tan inculto respond acaloradamente. No sabes leer ni escribir se burl Salai. Crees que puedes ocultarlo, pero tu ignorancia es de todos sabida. Nos reamos de ti cuando fingas que podas leer esas cartas y redactar respuestas a ellas. Pues ahora vete a rerte de otra broma estpida dije, porque s leer. Saqu el libro de mi cartera. Te leer la historia de San Jorge y el Dragn. Empieza as: En una tierra lejana, viva un dragn....

Salai se ri despectivamente. Conocemos tus capacidades para memorizar incluso el pasaje ms largo con las palabras ms difciles. Se lo escuch decir al Maestro cuando hablaba con Felipe creyendo que nadie escuchaba. Puedes relatar historias sin vacilar con tan slo escucharlas una vez. El Maestro se asombraba de tu memoria. Yo me maravillo de tu estupidez. No necesito demostrarte nada grit. Pero yo quiero que me lo demuestres dijo una voz desde la puerta. Salai se gir. Cunto tiempo llevaba el Maestro ah? Qu haba escuchado? El Maestro ignor a Salai y se dirigi a la mesa. Cogi una pluma. Ahora, Matteo, demustrame que sabes escribir. Cog la pluma entre mis manos temblorosas. Escrib mi nombre, Matteo. A continuacin, el Maestro trajo un libro de la estantera y lo abri aleatoriamente por una pgina. Lee, por favor. Comenc a recitar el texto atropelladamente, pero consegu leer un par de lneas. El Maestro no sonri. No est mal protest. Pero no es suficiente. Si quieres formar parte de mi grupo en Miln, tendrs que jurarme solemnemente que aceptars ser educado como yo lo ordene. Pens en la carta que tena oculta en la tnica, la advertencia del escriba. Asent. Promtelo. Lo prometo. Pues que as sea. El Maestro abandon precipitadamente la habitacin. Salai parti al da siguiente. Durante la semana, vinieron transportistas para recoger nuestros brtulos, y a comienzos de junio de 1506 partimos hacia Miln.

CUARTA PARTE - LA GUERRA Milan, 1509. Tres aos despus Captulo 46 Paso, uno, dos. Ahora adelante, tres, cuatro. Y... Detente! Matteo, pareces un gran buey que se arrastra lentamente por la piazza San Marco cargando ladrillos. Dej caer las manos a ambos lados del cuerpo y encorv los hombros. La Poursuite es una danza elegante, ingeniosa y con estilo prosigui Felipe. Si vas a asistir a alguno de esos bailes franceses la semana que viene tendrs que mostrarte grcil. Intenta no parecer un recolector que est pisando uvas en la vendimia. Debes dar pasos ms cortos, Matteo dijo Graziano para animarme. Imagnate que te ests acercando a una dama. Una dama, entiendes? Y t eres un caballero. Queremos hacerte un caballero, cueste lo que cueste coment Felipe irnicamente. Graziano le ignor. Matteo, vamos, extiende la mano. Venga... Onde sus dedos hacia m. Y s cuidadoso, no ests dando la pata como un oso. Graziano, an con su gran tamao, era sorprendentemente ligero para la danza. Haciendo el papel de mujer, bailaba a mi alrededor con minsculos pasos y me ofreca delicadamente las puntas de sus dedos extendidas. Intent imitar sus movimientos lo mejor que pude, andando de puntillas y estirando el brazo hacia l. Comenz a rerse de m. Felipe se le uni. Esper un momento y me re con ellos. A pesar de los aos de convivencia, todava no acababa de comprender su sentido del humor toscano. Mi propia risa sonaba tensa y artificial. Aunque haba crecido y me consideraba un hombre a mis

diecisis aos, an era suficientemente joven para ofenderme con facilidad. Volv a intentarlo. As est mejor dijo Graziano. Dej que mis dedos rozaran los suyos. Ahora retrocede y avanza una vez ms. Pero esta vez el hombre se acerca ms a la mujer. Concentrndome enormemente, me esforc en adoptar las posturas adecuadas con los pies, mantener mi cuerpo en la pose correcta y realizar los movimientos propios de la danza. Guiado por los tiempos que marcaban las palmadas de Felipe, me aproxim a Graziano y le ofrec mi mano alzada. Consegu hacerlo todo a la vez. Estaba bastante contento con mi esfuerzo. No, no, no! grit Felipe desesperado. Si te desplazas por el suelo de esa forma, el baile acabar antes de que comience. Yo preferira que terminara pronto murmur. De todas las nuevas artes y habilidades que mi maestro haba decidido que deba aprender durante mi estancia en Miln, la danza era la que menos me gustaba. Entenda el propsito de leer y escribir, o de desarrollar una aptitud con un instrumento musical, pero el baile, para m, era una autntica prdida de tiempo. A mi parecer, cuanto antes acabara el baile, mejor que mejor, y as se lo haba dicho a mis dos instructores. La intencin del baile no es que el acontecimiento acabe pronto respondi Felipe. El objetivo de una danza va ms all de pasar el rato. Debes disfrutar del movimiento, dejar que tu cuerpo responda a la msica. Y tambin a las mujeres y los hombres con los que ests bailando brome Graziano. No estoy interesado en las damas ni los caballeros de ese modo. Felipe chasque los dientes. Matteo, no importan los asuntos del corazn que elijas no elijas experimentar; debes aprender a bailar. A menos, por supuesto, que pretendas tomar los hbitos. En algunas rdenes religiosas est aceptado dijo Graziano, y se dirigi a m. Aprender a bailar es una gran proeza. Este baile es especialmente importante, como si fuera una danza de intriga. Los pasos son un modelo de avance y retirada. Es una leccin de la vida. Cmo puede una danza ser una leccin de la vida? Se puede considerar una enseanza sobre cmo conquistar a una mujer. Yo no quiero cortejar a una mujer. Ah!, eso es lo que dices ahora, pero con el tiempo tu corazn te guiar de

modo distinto. Si quisiera cortejar a una dama, me declarara directamente. Eso sera una sandez dijo Graziano negando con la cabeza. No se debe hacer saber a una mujer que has quedado deslumbrado por su aspecto o su encanto. Por qu no? Le dara an ms poder sobre ti. Pero si las mujeres no tienen ningn poder, o poco, en cualquier caso... Ambos hombres sonrieron. Y yo que crea que habas dicho que viste a Lucrezia Borgia una vez dijo Felipe, fingiendo pensar en voz alta. Ese nombre perteneca a un pasado que apenas conoca. Mi vida haba cambiado mucho desde que llegu a Miln haca ya tres aos. Las circunstancias en las que viva eran mas sofisticadas que lo que nunca pude imaginar. En esta ciudad, los franceses, que gobernaban el ducado, trataban a Leonardo da Vinci con grandes honores. El gobernador, Charles d'Ambois, admiraba y respetaba enormemente a mi maestro, tal como lo haca su propio soberano, el Rey Luis de Francia. Se proporcion alojamiento y alimento a nuestro Maestro, y se le concedieron honores e ingresos, incluyendo en su hospitalidad a los miembros de su grupo. Y yo comenc mi educacin, tal como haba prometido. Felipe me encontr unos buenos tutores. A pesar de mi inicio tardo y de mi falta de atencin primera, mis maestros consiguieron levantar los cimientos establecidos por el escriba Sinistro. Poda escribir bien y leer con fluidez. Y estaban intentando instruirme en griego, latn, matemticas, historia y filosofia. Saba que deba aplicarme en mis estudios. As que, mientras que los miembros del taller trabajaban en sus encargos artsticos, yo me ocupaba de los libros con mis tutores. Si me quedaba atrasado en mis lecciones o reciba partes negativos, me sera difcil seguir ocupando un lugar privilegiado en el grupo de da Vinci. El taller del Maestro no funcionaba aqu de la misma forma en que lo haca en Florencia. Desde el primer momento, cuando nos alojamos en el castillo, dentro de este apndice de la corte francesa, mis tareas se vieron reducidas. Haba suficientes pajes, cocineros, limpiadores y muchos otros criados para responder a aquello que Felipe o el maestro necesitaran. Y despus, cuando mi maestro dispuso su propio taller cerca de San Babila, Charles d'Amboise se asegur de que no le faltara nada. Se encarg de su bienestar personal, envindole con regularidad personal de la corte para asistirle en sus quehaceres: lavanderas, sastres, cocineros e incluso su

propio barbero. Salai tena razn cuando me advirti que al Maestro poco le servira un muchacho inculto en Miln. Adems, mi maestro contaba con un nuevo discpulo, Francesco Melzi, para asistirle personalmente en los menesteres propios de su trabajo. Este Francesco era un joven atractivo y con talento, aproximadamente de mi edad, cuyo padre era amigodel Maestro. Francesco era inteligente y respetuoso. Pintaba y escriba bien, y empez recopilando y ordenando la vasta coleccin de papeles, tratados y libros de mi maestro. Organizaba sus citas y redactaba sus cartas, y llevaba a cabo otras tareas que yo nunca podra haber realizado. De vez en cuando, se me peda que cargara con los materiales de dibujo de mi maestro o que le acompaara en una excursin, para centrarme el resto del tiempo en recibir una educacin formal ntegra. Sin embargo, no me haba percatado de que las lecciones que haba evitado durante tanto tiempo me haran parte del grupo. El padecimiento de las luchas con la gramtica y la comprensin de los textos, y las arduas horas de recitaciones y aprendizaje de acontecimientos, para despus relatarlos de memoria, me estimulaban a la vez que agotaban. Al conocer las historias, podra participar en las conversaciones que me asombraban y me seducan. Y todo esto gracias al estmulo propiciado por la propietaria de mi primer libro, la historia de San Jorge y el dragn que me regal Donna Lisa en Florencia. En algunas ocasiones, cuando asista a una cena formal, el Maestro segua pidindome que cargara con su cartera si tena dibujos que ensear a los comensales. Y ah fue dnde escuch los discursos del matemtico Luca Pacioli. Ya no permaneca junto a mi maestro, aburrido y con la mirada perdida, y la mente a la deriva entre el murmullo de las voces. Ahora asista activamente en la discusin de temas tan amplios e interesantes como los rumores sobre cmo sera el inexplorado Nuevo Mundo. El Maestro debata con poetas como Gian Giorgio Frissino y Bernardino Zenale, el pintor. Comenc a identificarme con la necesidad de conocimiento de la mente del maestro. Al igual que l, ahora quera saberlo todo. Todo lo conocido, a excepcin de las torturas de las lecciones de danza. No me gustaba ese aspecto social de mi educacin. Con mi reticencia natural y el miedo crnico al descubrimiento de mis orgenes, no vea la hora en la que deseara bailar en pblico. Mira dijo Graziano, levantando la cabeza. Se aproxim a la ventana y abri el pestillo. El firme redoble de un tambor de madera resonaba en la calle. Otra partida de soldados franceses volva de su gran victoria reciente sobre los venecianos.

Se celebrar un Carnaval cuando el Rey Luis llegue a la ciudad prosigui Graziano. S que te gusta el Carnaval, Matteo. Y esta vez insistir en que me acompaes al final de la noche para unirnos a los festejos y para que puedas bailar al menos un poco.

Captulo 47 El rey Luis de Francia lleg a Miln al siguiente da, el veinticuatro de julio. Le observamos desde nuestro tejado. Mi maestro haba ideado algunos de los desfiles y espectculos que habran de celebrar la entrada triunfal del Rey de Francia al frente de sus tropas. El Rey Luis haba vuelto de su gloriosa victoria en Agnadello, una pequea ciudad al noreste de Miln. El poder de Venecia haba sido pisoteado en el lodo y los victoriosos soldados franceses cargaban numerosos bienes saqueados de la milicia veneciana. Se dispararon los caones desde las almenas mientras que, flanqueada por los mariscales con el lirio de Francia embelleciendo sus chalecos, la procesin real sigui su camino hacia el castillo, arrojando monedas y confite a su paso. Y esa noche sal a celebrar el Carnaval con Graziano, ms como un adulto que como un nio, y nos unimos al festejo. En vez de vagar por las calles durante la tarde jugando y bromeando como los otros chicos jvenes, vesta una larga capa y llevaba una mscara que cubra mi cara. Era la primera vez que portaba una mscara de Carnaval que cubra completamente mi rostro, y el efecto de ver mi cara dorada y lucir la larga nariz en forma de garfio me perturbaba y emocionaba. Me detuve frente al gran espejo que colgaba en nuestro vestbulo. Siendo ya suficientemente maduro para mirar mi reflejo sin miedo a que ningn espritu atrapara mi alma, observ la figura que posaba ante m. Era lo bastante alto como para parecer unos aos mayor, al permanecer mis rasgos infantiles ocultos tras la mscara. La capa me otorgaba elegancia y me haca parecer ms alto, con lo que supuse que me tomaran por un joven de dieciocho aos. Una oleada de emocin se apoder de m cuando Graziano y yo pusimos el pie fuera del hogar. Mi disfraz me converta en una persona annima, irreconocible para nadie, ni siquiera para m mismo. Inmediatamente, la corriente de la calle nos engull y, de repente, formbamos parte de la algaraba y las risas. El Carnaval era la poca en la que los hombres y las mujeres respetables podan disfrazarse para ocultar su identidad y confundirse entre la muchedumbre. El vino corra y la gente se abandonaba al desenfreno de la fiesta. Un grupo de festejantes surgi detrs de nosotros, tocando trompetas y arrojando serpentinas. La msica se intensificaba conforme nos acercbamos a las calles que conducan a la plaza central. En la Piazza del Duomo los malabaristas hacan girar platos y bolas de colores en el aire, mientras que sus ayudantes se

escurran entre los espectadores, intimidndoles y pidindoles unas monedas. Los enormes zancudos se agrupaban formando una furia de colores: morados, amarillos, rojos y verdes brillantes. Haba bufones y payasos haciendo cabriolas entre la muchedumbre. El olor de las hogueras y el vino, y el calor de los cuerpos con su mezcla de sudor acre y dulce perfume despertaban mis sentidos. Un desfile de bailarines nos adelant. En el extremo final de la fila haba una mujer, con una mscara de seda en la parte superior de su rostro. Sus labios eran de un rojo brillante. A travs de los orificios de la mscara, sus ojos me miraban con provocacin. Ella se alej, pero se detuvo y me hizo una seal. Graziano me dio un empujoncito en la espalda. Ve con ellos dijo. No conozco los pasos de este baile protest. Matteo, Matteo ri, todos los hombres y mujeres nacidos en este mundo conocen los pasos de esa danza. Son aqullos que aprendes al participar en ella. La mujer me tom de la mano y me arrastr con ella. Su agarre era firme y, cuando nos detenamos aqu y all, me daba a beber vino de una bota de piel que guardaba en un bolsillo de su capa. Al llegar al centro de la plaza, me llev a un enorme crculo y alguien me cogi la otra mano. En el frenes de los giros perd la nocin de con quin bailaba. La mujer estaba presionando deliberadamente su cuerpo contra el mo? Sent las huellas de sus dedos en mi cuello mientras girbamos y se inclinaba hacia m, uniendo sus manos para aplaudir al ritmo de la msica, con el escote abierto. La turgencia de sus pechos era evidente. Al moverse, la sombra entre ellos se haca ms profunda. Nos sacaron del crculo pero, casi de inmediato, otro grupo se form a nuestro alrededor. Unas manos me tiraron de la tnica y me arrastraron a otra fila de enmascarados. Me senta turbado por el vino que haba bebido, la danza, la presencia de la mujer... De repente, ella estaba de nuevo frente a m. Se rea en mi cara, me pellizcaba la mejilla y se marchaba girando en espiral. Corr para alcanzarla. Saba bailar! Y lo haca muy bien. Bail con todos los que me dejaron, hombres, mujeres, nios, nias, hasta las horas previas al amanecer, hasta que mi visin se nubl y me sent desfallecer. En algn momento de la noche, perd a Graziano. Al final, tropec con una pared e intent recuperarme. Sal de la plaza a duras penas y entr en un callejn. Ah Lodo estaba ms tranquilo, casi vaco. Un patio se abra ante m. Haba una fuente en el centro. Me quit la mscara e inclin el rostro

sobre el agua para beber. Haba una mujer a mi lado. Se encuentra bien, joven caballero? Su voz era ronca. Necesitaba tomar un poco el aire. La cabeza me daba vueltas mientras intentaba enderezarme, pero mi mente estaba suficientemente despejada como para reconocer a la mujer que me haba arrastrado al baile. Deba haberme seguido. Qu inters tena en m? No nos conocamos y esta noche no llevaba dinero alguno. La mujer debi percatarse de que mi mano se diriga al cinturn del que colgaba normalmente mi monedero, porque se ri y dijo: No es tu cinturn lo que me interesa precisamente. Pronunci esto ltimo con una dbil inflexin y, cuando vio que entenda el significado de sus palabras, de su boca brotaron nuevas carcajadas. Estir la mano y me acarici la mejilla. Sent su calor. Se quit la mscara y me mir. Entonces, me bes en los labios. Me pillo tan desprevenido que no pude hacer nada. Me qued boquiabierto. Nunca antes me haban besado. No de esa forma. El beso de bendicin de mi abuela en la frente o la mejilla era breve y lo daba con los labios cerrados. Los labios de esta mujer tenan un matiz especial. Lo notaba. En mi boca saboreaba algo ms. Mezclado con su aliento destacaba el frtil aroma de la pulpa de alguna fruta que haba comido. Y, oculto bajo todo eso, aunque vibrante entre estos sabores, haba algo ms, insistente y peligroso. Cierra la boca me dijo, levantando mi barbilla con sus dedos. Pareces un bacalao boquiabierto de un puesto del mercado. Cerr mis labios, pero los volv a abrir cuando me ofreci su bota de vino. Beb de ella. Sin apartar su mirada de la ma, recuper la bota de vino e inclin el cuello para beber. A continuacin, la dej junto a la fuente y se gir para situarse frente a m. Coloc ambas manos en mi pecho. Sus uas eran largas y estaban pintadas. En el patio entraron, acompaados de una oleada de sonido y energa, varios bailarines que giraban arrastrados por el frenes. Llamaron a la mujer y dos de ellos le pidieron que se marchara con el grupo, haciendo odos sordos a sus protestas. Ella se encogi de hombros y me lanz un beso mientras se alejaban danzando.

Me temblaban las piernas y me arda la cabeza. Volv al callejn. La pared estaba ms fra que el aire que me rodeaba y presion mi rostro contra ella. Agarrndome en busca de equilibrio, camin tambalendome hasta que llegu a una de las calles principales, donde gir en direccin al taller. Encontr mi cama pero no consegu dormirme hasta que amaneci en la ciudad y se acall la voz del ltimo de los festejantes.

Captulo 48 Te vi con esa cortesana anoche, Matteo. Mi rostro se ti de carmes. Vaya, qu color ms maravilloso tiene Matteo en las mejillas! Graziano sigui provocndome. Cogi una manzana de la mesa del desayuno y compar su piel sonrosada con el color de mi cara. Lo veis? El tono de la fruta parece apagado a su lado. Si pudiera capturar el rubor de Matteo en mi paleta, mis atardeceres seran gloriosos. Una cortesana? balbuce. No me digas que no lo sabas! dijo Graziano sorprendido. Qu mujer si no besara a un hombre en la calle de tal forma? Deberamos preguntarnos si te bes tambin a ti, Graziano dijo Salvestro, uno de los discpulos, unindose a la conversacin para apoyarme. Por supuesto respondi Graziano. Y puedo decir que antes de que acabara la noche me haban besado ms de una vez. Tras decir esto, nos gui un ojo. Estaba horrorizado. La mujer del Carnaval que haba perturbado mis sueos la noche anterior tambin haba besado a Graziano. Graziano! No es que no fuera una persona agradable. Era muy simptico. Pero era mucho mayor que yo y bastante gordo. Vaya! Mirad el rostro de Matteo. Parece desolado. Creste que haba reservado sus labios slo para ti, pequeo? Ahora el que habl fue Salai. Y, como siempre, llev la burla al extremo de la humillacin. Se inclin sobre la mesa y me tir de la oreja. Yo le apart la mano. Pero eso no le impidi que siguiera molestndome. Apuesto a que haba besado a una docena de hombres ms, antes de que acabara la noche. Otros hombres. Qu estpido haba sido. No pens en eso. Por supuesto que habra besado a otros.

Matteo interrumpi Felipe, entrando en el taller, el Maestro va a salir de viaje en breve y me ha informado de que desea que le acompaes. Me mir, captando la afliccin de mi rostro, y levant una ceja. Quiz te convenga abandonar Miln durante un tiempo, no crees? S respond con impaciencia. Me preparar de inmediato. Con las mujeres persiguindole por todas partes, uno podra pensar que preferira quedarse dijo Salai. A menos que Matteo le tenga miedo a las mujeres. Como las pullas de los bravucones, las palabras de Salai tenan una parte de verdad. Aunque rara vez conoca a chicas, cuando lo haca, me senta ms incmodo en su presencia que en la de otros muchachos de mi edad. Llvate tus libros y ropa para varios meses prosigui Felipe. El Maestro piensa pasar una temporada en Pavia. Aunque nunca haba estado all con mi abuela, saba dnde estaba Pavia. Era una ciudad mucho ms pequea que Miln, situada en una carretera principal a ms de treinta kilmetros al sur. Ha elegido Pavia por algn motivo en especial? pregunt. Felipe asinti. Un amigo del Maestro es profesor en la Universidad de Pavia. Messer Marcantonio della Torre dirige una escuela para estudiantes de medicina. Supongo que el Maestro aprovechar la oportunidad para realizar sus disecciones. Mi inters creci. Haban transcurrido muchos meses desde que acompa a mi maestro a la ltima diseccin. Durante los ltimos aos, haba centrado sus estudios en la campia de los alrededores y haba examinado cmo la geologa de la zona podra permitir la implantacin de un sistema de riego del terreno y la construccin de canales para el transporte y el suministro de agua limpia. La idea de participar en sus observaciones sobre el funcionamiento del cuerpo humano me atraa. Pero si iba a abandonar Miln durante unos meses, haba algo que quera hacer primero. Si voy a estar fuera tanto tiempo dije a Felipe, me gustara pedir permiso para visitar a mis amigos en la granja y despedirme de ellos. Felipe asinti. Tendrs el da libre maana para hacerlo. Pero despus de eso, ven a verme. Adems de tu propio equipaje, debers ayudar a empaquetar algunas cosas que el Maestro desea llevar con l a Pavia. Mir a Francesco Melzi, que segua sentado a la mesa. El joven se haba

acostumbrado a ocuparse de los materiales del Maestro, por lo que yo no quera inmiscuirme en tareas que l poda considerar como suyas. Pero Francesco Melzi no era como Salai, siempre vigilante y celoso. Por contra, era agradable y corts en sus modales. Sera bueno que te ocuparas de ello, Matteo dijo de buena gana. Ahora que dedicas ms tiempo a tus estudios, creo que el Maestro echa de menos tu ayuda en su trabajo. Suele quejarse cuando dejo algo fuera de su sitio y me regaa diciendo que a Matteo nunca le habra ocurrido eso. Me dijo que habas ingeniado un sistema para ordenar su equipo de dibujo y que lo consideraba el mtodo ms eficaz. Al or estas palabras, me llen de infantil satisfaccin. Si Francesco me haba dedicado ese cumplido, era porque le agradaba. En caso contrario, como ocurra ahora, era muy amable por su parte reconocer mis habilidades de ese modo. Al da siguiente, me dirig a los establos del castillo de Miln para pedir prestado un caballo que me condujera a Kestra, donde se encontraba la pequea granja del to dell'Orte. En cuanto llegu a Miln, recuper mi amistad con Paolo y Elisabetta. La granja de su to estaba situada al sureste de la ciudad, lo que me permita ir a verles de vez en cuando. Su to era un anciano arisco que trataba con firmeza a sus sobrinos. Haca meses desde mi ltima visita, pero saba que mi presencia se recibira como un respiro en su vida marcada por la austeridad y el trabajo duro. En los establos me encontr al mozo de cuadras, al que me una una amistad desde el momento en que prepar un brebaje para uno de sus caballos preferidos que sufra de clico. As es como me prestara su caballo siempre que quisiera visitar la granja en Kestra. Mientras sacaba la yegua castaa de la cuadra, el mozo me coment que uno de los jvenes oficiales franceses, un tal Charles d'Enville, recuperado recientemente de las heridas recibidas en el campo de batalla, quera ejercitar a su caballo esa maana y buscaba compaa. El mozo de cuadra tambin invit a otro mozo del establo para que viniera a cabalgar con nosotros. As que los tres abandonamos Miln a primera hora de la maana de un soleado da de verano. Salimos del castillo por el arco de la Torre Filarete. Aunque daado por los disparos de los soldados franceses, an se distingua la serpiente curva del escudo de armas de la familia Sforza sobre la cpula. El Duque Ludovico Sforza haba gobernado el ducado hasta que fue expulsado por los franceses haca casi diez aos. El rey francs reclam esta parte del norte de Italia pero el hijo de Ludovico, Massimiliano, en el exilio, plane conquistar Miln de nuevo a la vez que los Medici planeaban su regreso a Florencia. Miln disfrutaba del mismo bullicio que las calles de Florencia. El Rey de

Francia auspiciaba a los artistas de la zona, y en los talleres y estudios se agolpaban jvenes que deseaban trabajar como aprendices. Los soldados y sus damas paseaban y chismorreaban, los criados corran errantes, los mercaderes hacan negocios alrededor del duomo, mientras sus tenderetes se llenaban de botines de las tropas que regresaban de la batalla. Pero yo prefera el campo a la ciudad. Cuando miraba al cielo en la campia, mis pensamientos se aclaraban y mi nimo se levantaba. La granja en la que vivan Paolo y Elisabetta dell'Orte estaba a pocos kilmetros de Miln, por lo que pusimos nuestros caballos al galope y disfrutamos del viaje. Montar a caballo era una habilidad para la que no necesitaba instruccin. Cabalgamos juntos, sintiendo el estruendo de los cascos y la ondulacin de las crines de los caballos. Estaramos en la granja antes del medioda, a tiempo de disfrutar de una buena comida. Transcurri una hora. Salimos de la senda principal en direccin al este. El paisaje cambi a nuestro alrededor. Las vias y los campos frondosos dieron paso a los terrenos rocosos y las matas de vegetacin escasa. Nos encontrbamos a unos kilmetros de la interseccin en la que debamos cambiar a un sendero menor que nos conducira finalmente al camino de la granja. El terreno estaba poco poblado y disminuimos el ritmo para adaptarnos al cambio de superficie. Charlamos durante el viaje. El mozo de cuadras y yo nos limitamos a escuchar a Charles, el alegre capitn francs, mientras nos relataba sus gestas en la batalla de Agnadello, en la que Francia haba derrotado al ejrcito veneciano y a su enorme contingente de mercenarios suizos. Avanzbamos al trote cuando, en un recodo del camino, nos encontramos con un campamento gitano. Haban dispuesto un caldero sobre las brasas ardientes, junto a su refugio bajo los rboles, en la zona de sotavento de una pequea colina. Qu tenemos aqu? dijo el capitn francs, frenando a su caballo. Gitanos afirm el mozo de cuadras de inmediato. Y escupi en el suelo. Sent cmo el corazn me daba un vuelco. No tienen derecho a acampar junto a la va pblica declar el mozo. Deben respetar el edicto. Tienen que pedir permiso al dueo de las tierras y slo se les concede en determinadas circunstancias. Yo no lo llamara campamento dijo el capitn francs. Si desearan disponer de un refugio slido, habran inclinado varios lamos jvenes y habran utilizado una tela para cubrir las ramas encorvadas. No estn autorizados a levantar un campamento insisti el mozo de cuadras.

El capitn neg con la cabeza. Creo que habramos proseguido nuestro viaje si el mozo de cuadras no hubiera llamado la atencin sobre la situacin en la que l podra intervenir para remediar la falta de autoridad. Avanz con su caballo y salud con un grito, esperando que alguien respondiera. Un hombre sali de la pequea carpa, seguido de dos nios harapientos. Retroced con el caballo para protegerme. No reconoca a este hombre de mi campamento o de los grupos de gitanos a los que conoca, pero no era motivo suficiente para que l no me reconociera a m, an con el paso del tiempo. Desde que dejamos Florencia haba vivido tranquilo en Miln. Durante el primer ao, haba vivido en el castillo del gobernador de Miln, acogido por el grupo de da Vinci. Qued tan perturbado por el destino del escriba Sinistro que en todo este tiempo no me haba aventurado ms all de los aledaos del castillo. Felipe encontr un tutor para m entre el personal del castillo para que comenzara con mis lecciones, por lo que nada me obligaba a salir de all. Entonces recib noticias de Cesare Borgia. En los ltimos aos, Il Valentino haba intentado crear un ejrcito propio que luchara para reconquistar sus dominios en la Romagna, pero el Papa Julio descubri sus planes y oblig a Cesare Borgia a partir a Espaa. All se haba visto implicado en una disputa y haba muerto en una emboscada mientras luchaba en Navarra. Sus agresores le dejaron desnudo en un barranco con veinticinco pualadas en el cuerpo, una muerte violenta para un hombre que nunca mostr piedad con los dems. As que, cuando el Maestro estableci su taller finalmente en otro distrito de la ciudad, me sent a salvo. Estaba seguro de que Sandino no me haba seguido la pista hasta Miln, ya que en caso contrario habra recibido noticias suyas. Tambin imagin que Sandino tendra suficiente trabajo ahora para mantenerle ocupado. Esta guerra se caracterizaba por la abundancia de espas y conspiraciones entre las facciones, enemigo a enemigo, aliado a aliado. Por ello, durante el ao pasado, mientras el Papa aseguraba la mayor parte de la Romagna y se aliaba con los franceses contra Venecia, mi mente pudo descansar con ms facilidad. La bolsita de piel que llevaba alrededor del cuello se haba erosionado hasta formar parte de m. No me la haba quitado nunca. Tampoco pens mucho en ella, ni en lo que contena. Hasta ahora. Son un atajo de arrepentidos me dijo el capitn francs en voz baja. Una joven corri la cortina y se plant delante de la puerta de su refugio. No parecen tan arrepentidos coment el mozo de cuadras, al ver su figura. La muchacha se percat de su mirada y volvi a esconderse en la sombra. Sent su humillacin al ser considerada de tal forma. Su padre avanz hacia el fuego dando un pequeo paso.

Haba presentido el peligro y buscaba un arma. Vi la larga vara de metal que mantena suspendido el caldero sobre las brasas. Entonces vi algo ms. Un pauelo rojo atado fuera del refugio. Avanc con mi caballo unos pasos para acercarme al capitn y le dije en voz baja: Se han visto obligados a acampar aqu dije. Su esposa est dando a luz. Los ojos del gitano buscaron mi rostro. Desde la carpa omos el grito penetrante del recin nacido. Mi esposa... dijo titubeante el gitano en francs. Acaba de dar a luz a nuestro hijo. El capitn francs sonri. Un nio, espero. Una nia. Le habis dado nombre ya? Se llamar Dalida. Dalida. Un nombre gitano. Significaba arboleda, un grupo de rboles jvenes junto al ro. Mir a mi alrededor. Un pequeo arroyo corra cerca del camino. Esta nia haba recibido el nombre del lugar en el que haba nacido. De repente, me percat de que el gitano me estaba observando. Se haba dado cuenta de que comprenda el significado del nombre de su beb, adems del significado del pauelo rojo en la puerta del refugio. Inclin la cabeza para evitar su mirada. Una nia puede ser una bendicin tan grande como un nio. El capitn, que no tena mal corazn, sac una moneda de su cartera y la lanz a los pies del hombre. sala para su dote. Mir al mozo de cuadras y, haciendo gala de su rango, aadi con severidad: Ahora marchaos de aqu. No quiero que estis en este lugar cuando regresemos. Casi no me atrev a mirar si el gitano se agachaba a recoger la moneda. Pero no lo hizo. Sus dos hijos pequeos corrieron al lugar en el que la plata brillaba sobre el barro. Dejadla le o decir en su propia lengua. Y me mir con firmeza. Entonces

levant la mano hacia el capitn y volvi a hablar en su dialecto gitano. El capitn se toc el sombrero a modo de reconocimiento por el agradecimiento del hombre. Pero yo, que entenda las palabras del hombre, saba que no le haba dado las gracias al capitn. Haba echado una maldicin sobre el francs por la incomodidad que sufrira su esposa al tener que partir. Obligu a mi caballo a cambiar de direccin de inmediato. Ladrn canalla dijo el mozo de cuadras mientras nos ponamos de nuevo en camino. Deberan exterminarlos como a las sabandijas que son. Y, para mi propio deshonor, yo no me opuse. Mir hacia atrs y vi al hombre reunir a sus hijos y entrar en el refugio. En una hora ya se habran ido, pero saba que este gitano recordara todo sobre nosotros, incluida la edad y las marcas de nuestros caballos. Tampoco olvidara la cara del muchacho que haba comprendido su lengua y sus costumbres.

Captulo 49 Llegamos a la granja en Kestra a medioda. Elisabetta sala de la casa con una cesta de ropa mojada para tenderla en las cuerdas. Dej a un lado su carga y corri para saludarme, besndome en ambas mejillas al bajar del caballo. Le present a Charles d'Enville mientras el mozo de cuadras iba a darle agua a los caballos. El capitn francs se quit el sombrero emplumado de oficial e hizo una reverencia con gran pompa. A continuacin, tom la mano de Elisabetta en la suya e, inclinando la cabeza, beso las puntas de sus dedos. Por favor, Matteo! exclam. Como se os ocurre dejar crecer a una hermosa flor cmo sta en el campo cuando su brillo podra deslumbrar a la corte en Miln. Mir con sus ojos a la nia que siempre haba considerado como mi hermana y descubr que con los aos Elisabetta haba ganado en belleza. Su cabello dorado recogido en la nuca revelaba el perfil de su rostro y su silueta estaba madurando para convertirse en una autntica mujer. Sus ojos, aunque an ensombrecidos, brillaban bajo sus marcadas cejas. Al escuchar las palabras del francs, dos manchas de color iluminaron las mejillas de Elisabetta. Me preguntaba cunto tiempo haca que nadie le dedicaba un cumplido. Elisabetta nos condujo a la casa en la que su to estaba hablando con el dueo de una granja vecina, un hombre llamado Baldassare. Compartan un sistema de riego para traer agua a sus tierras desde el ro. Estaban arremangados e intentaban encontrar una fuga en los tubos de suministro de agua. Baldassare era un hombre de mediana edad, ms bien grueso, con una cara cordial y un carcter agradable. El to de Elisabetta era mucho mayor, encorvado y deteriorado por las duras faenas del campo. Ambos dejaron de cavar con sus palas cuando nos aproximamos. To dijo Elisabetta, ponindose de puntillas y plantando un beso en su coricea mejilla, Matteo ha venido a visitarnos y ha trado a un amigo. Me gustara invitarles a compartir nuestro almuerzo de medioda. Su to acept con un gruido. No pretenda parecer arisco se disculp Elisabetta por la falta de modales de su to mientras regresbamos a la granja. Ha vivido solo gran parte de su vida y no se siente cmodo con las visitas.

Al sentarnos a comer pens en lo distinto que le parecera todo a Charles, acostumbrado a los banquetes formales y pomposos de la corte francesa. Luchaste con el ejrcito francs en Agnadello? dijo Paolo, que se uni a nosotros para el almuerzo. En cuanto supo la historia del extrao sentado a la mesa, comenz a hacer preguntas ansiosamente. Viste accin en el campo de batalla? Uno no ve accin all respondi Charles con seriedad. Cuando uno est luchando, lo percibe como una experiencia ms visceral. Esperaron a que prosiguiera. Su mirada se encontr con la de Elisabetta y vacil. Puede continuar con su relato, monsieur. La joven le devolvi una mirada llena de valenta. Tengo experiencia en tales horrores. Atacaron la fortaleza de mi padre, y mataron a mis padres y a mi hermano pequeo. Mi hermana, que muri poco despus, y yo sufrimos graves ultranzas por parte de los asaltantes. Haba narrado su experiencia vital con bastante franqueza y esperaba la reaccin del capitn. El caballeroso soldado francs no le defraud. Durante la guerra, los hombres pueden comportarse como bestias dijo. En nombre de los hombres te ruego aceptes mis ms sinceras disculpas. No hay justificacin para ese tipo de comportamiento. Uno puede derrotar e incluso matar a un oponente con caballerosidad. S dijo Paolo. Un caballero lucha por una causa justa con honor. La mente de mi amigo Paolo segua venerando los ideales infantiles de la gloria del combate. Charles d'Enville suspir. Desafortunadamente dijo, mi experiencia me dice que las causas justas son poco frecuentes. Los hombres no luchan por gloria, sino por orgullo, y luchar por honor sigue siendo una empresa sucia y sangrienta. Pens en el fresco de la batalla de Anghian pintado por mi maestro. Su escena central representaba la lucha por el Estandarte y los hombres que participaron en ella. Record las figuras en tensin. Los rostros de los guerreros retorcidos en la angustia de la muerte. En una guerra justa los hombres luchan con nobleza dijo Paolo. Pero es horrenda igualmente replic Charles. Aunque ganamos en

Agnadello, tuvimos suerte. Me encontraba con la caballera a las rdenes de nuestro Seigneur de Chaumont, Charles d'Amboise, y sabamos que el ejrcito del enemigo se haba separado en dos divisiones mientras se preparaban para ir a nuestro encuentro. El primer comandante veneciano ocupo su posicin en un cerro sobre el pueblo. Se nos orden que atacramos colina arriba y no podamos romper nuestras filas. Estaba lloviendo a mares y nuestros caballos andaban a duras penas en el barro. Entonces, apareci nuestro rey con el resto del ejrcito francs y libramos una sangrienta batalla, matando a ms de cuatro mil de sus efectivos y acabando con su caballera. Cuando la noticia de nuestra hazaa lleg a odos del otro comandante veneciano, sus mercenarios desertaron. Charles mir a Paolo con seriedad. Si esos dos hombres hubieran conseguido unir sus fuerzas contra nosotros, no habramos sido superiores. Pero an as fue una gran victoria dijo Paolo. Derrotar a tantos hombres de una sola vez. Pero detrs de la muerte de cada hombre hay una historia respondi Charles con suavidad. Has trado una rareza a nuestra mesa, Elisabetta coment su to. Un francs que dice cosas con sentido. Charles inclin la cabeza. Me lo tomar como un cumplido, seor. Puede tomrselo como desee respondi el to de Elisabetta. Se levant de la mesa y aadi: Ahora tengo trabajo que hacer. Elisabetta, avergonzada, dej caer la cabeza, pero a Charles rio pareci afectarle y le dijo a Paolo: No deseo desesperanzarte, pero creo que es justo advertirte que la vida de un soldado es dura. La probabilidad de morir en la batalla es muy alta. Pero Paolo no se desanim por la sobriedad de los comentarios de Charles sobre la guerra. Usted mismo fue herido y sobrevivi dijo. No se trataba de una herida mortal? Charles se puso en pie. Veo que no' puedo hacer otra cosa ms que mostrarte mis honores de guerra. Sus ojos estaban llenos de picarda. Se abri de par en par la camisa. Una enorme cicatriz irregular recorra su abdomen. Sobre su piel morena brillaba el blanco de la cicatriz.

Elisabetta se llev la mano a la boca. Mis heridas de guerra nunca dejan de impresionar a las damas. Charles me gui un ojo. Comprend que lo haba hecho a propsito para distraer a Elisabetta de su procupacin por los modales de su to. Un mercenario suizo intent destriparme con su pica dijo alegremente. Las entraas me colgaban fuera del cuerpo. Tuve que agarrarme el estmago mientras gritaba pidiendo auxilio. Si mi primo, el Conde de Cline, que trajo a su propio cirujano para coserme no me hubiera odo, habra perecido all mismo, en el campo de batalla. Te doli mucho? le pregunt Elisabetta. Horriblemente admiti Charles. Y llor como un beb mientras me cosan. Me estremec al imaginar lo duro que deba ser para l. Record una noche en el depsito de Santa Maria Nuova, en Florencia: el Maestro haba retirado la espiral de intestinos enrollados dentro del vientre de un hombre para poder examinarlos. Pens en ello. El atacante de Charles deba haber perforado la pared estomacal, pero quiz no el propio intestino. En caso contrario, no podra haber comido con tan buen apetito. Aunque una de las disecciones que mi maestro haba practicado mostraba un hombre con el intestino daado y mi maestro dijo que crea que llevaba aos as y, sin embargo, el hombre haba conseguido sobrevivir. En cualquier caso, el cirujano del Conde de Cline tuvo que ser muy diestro para reparar la herida de Charles. Baldassare, que se haba unido a nosotros, tosi discretamente. Charles se apresur a cerrarse la camisa y sentarse. Perdonadme dijo. Me dejo llevar fcilmente por mis propias gestas. Ayud a Elisabetta a quitar la mesa y aprovechamos la ocasin para charlar en la cocina. La conversacin y la compaa haban trado luz a sus ojos, y me cont los progresos del jardn de hierbas que haba plantado la ltima vez que visit la granja en Pascua. Desde el exterior nos vino el sonido metlico de las espadas. A pesar del calor de la tarde, Paolo haba persuadido a Charles para que le enseara unas cuantas estocadas y el uso de la daga corta en el combate mano a mano. Recuerdas, Matteo me pregunt Elisabetta el momento en el que pusiste tu daga en el cuello de Paolo? S.

Me miraba con ojos que parecan mayores y ms sabios que los que tena en el momento del incidente. Estabas acostumbrado a llevar un arma, verdad, Matteo? Su pregunta tena mucho de afirmacin. Consegu encogerme de hombros y asentir al mismo tiempo. Al viajar por los caminos respond haba aprendido a cuidar de m mismo. Viajabas por los caminos? La sangre se me hel en las venas. Qu acababa de decir? Intent recopilar mis pensamientos en busca de una explicacin para fabricar un parche para el despiste que le haba contado sobre mi historia personal cuando me encontraba en Perela. Ah!, s continu. Cuando hui de mi to, camin muchos kilmetros antes de encontrar un empleo. Mi mente intent encontrar una forma de cambiar el rumbo de la conversacin. Pero, y t, prosegu, no ests tan mal aqu con tu to, no? No, no me quejo dijo Elisabetta. Tiene mal carcter, pero puedo ganrmelo con palabras dulces. Paolo es demasiado orgulloso para hacerlo. l odia el trabajo de la granja. Todava suea con coger las armas e ir a vengar a nuestra familia. Pero dnde iba a buscar venganza? le pregunt. Esos hombres deben estar muy lejos, probablemente estn muertos. Ahora Paolo piensa que trabajaban para otra persona y no slo para Cesare Borgia. Debe haber una relacin con los Medici. Recuerdas el monje en Averno que nos cobij cuando nos perseguan? Asent. Sent cmo mi estmago se descompona. Esa noche escondidos con las vctimas de la peste. Cmo podra olvidarlo? El monje escribi a su hermana en el convento de Melle y ella me escribi aqu para informarme de algo. Haba descubierto que los hombres que nos estaban buscando cumplan rdenes de un rufin llamado Sandino. Sandino. Tragu saliva. Su nombre pronunciado en voz alta en la dulce voz de Elisabetta, incluso en un da clido de verano, tena el poder de estremecerme con un escalofro de miedo. Ese hombre, Sandino, es un espa y un asesino prosigui. El monje escribi para decirme que es un bandido que vende sus favores al mejor postor y

que es un peligroso doble agente. Entonces, cmo podemos saber para quin estaba trabajando cuando atac Perela? le pregunt. Conoces al buen monje de Averno, el Padre Benedicto, mejor que yo respondi Elisabetta. Su reputacin es tan intachable que no dudo de su palabra. Dijo que crea que, cuando Perela fue atacada, Sandino cumpla rdenes de Cesare Borgia. Eso no tiene sentido alguno dije, esperando confundir sus pensamientos. Perela era un bastin de los Borgia. Haba pedido a mi maestro que fuera all a supervisar las forni naciones. Cesare Borgia quera reforzarlo, no destruirlo. Algo tuvo que hacerle cambiar de opinin dijo Elisabel, ha teniendo en cuenta mi afirmacin. Y, de hecho, no destruyeron nuestra fortaleza. Buscaban algo ms all. Tena el pecho tan oprimido que apenas poda hablar. Pero, quin podra saber lo que pretenda Cesare Borgia? pregunt Elisabetta. Nadie, supongo logr responder. Y ahora Il Valentino est muerto. Le asesinaron hace un ao en Navarra. As que aqu termina la bsqueda de venganza de Paolo. Elisabetta se gir para mirarme. Pero seguramente sepas, Matteo, que Paolo culpa de todos nuestros problemas al Papa. La idea de daar al Vaticano a cualquier costa es lo que ocupa la mente de mi hermano. No descansar hasta que lo haya conseguido.

Captulo 50 Charles tena que volver a su cuartel para presentarse ante el oficial al mando, pero Elisabetta me rog que me quedara un poco ms. Vi a Charles en el patio, preparndose para volver a Miln con el mozo de cuadras. El capitn francs volvi a inclinar la cabeza sobre la mano de Elisabetta. Es muy difcil para un soldado en activo mantener cualquier tipo de correspondencia con una dama dijo. Pero me gustara pedirle permiso para escribirle, si fuera posible. Seor, esperar sus cartas respondi Elisabetta. Y yo me sentir honrado si se digna a responder. Charles le sonri. Mientras montaba en su caballo, la joven le dijo: Intente no encontrarse con ms mercenarios suizos en sus viajes. Elisabetta le sonri. Y pens que no haba visto a Elisabetta sonrer o hablar de forma tan alegre en mucho tiempo. Cuando partieron, Elisabetta y yo paseamos tranquilamente por el jardn. Me condujo a su herbario e intercambiamos informacin sobre el secado de las plantas y los metres mtodos para preparar distintos ungentos. Saqu de mi camisa algunas semillas que haba comprado para ella en un mercado de Miln. Tendrs que esperar a la primavera dijo, pero estas semillas crecern en un lugar sombreado. Este lugar se ha convertido en mi refugio dijo. A mi to no le importa que pase mucho tiempo aqu ya quelas plantas nos proporcionan ingresos. Recojo las hierbas secas y las vendo en el pueblo, y uno de los boticarios de una ciudad vecina me ha pedido que le suministre algunos productos. La muchacha pareca complacida con su proyecto y le promet que preguntara en Miln si alguno de los boticarios necesitaba provisiones. Tambin habl con Paolo antes de mi partida. Su actitud tambin pareca menos seria y ms entusiasmada de lo habitual en mis visitas. Pero no era mi compaa lo que le haba afectado de ese modo, sino su conversacin y la sesin de entrenamiento con el capitn francs. Charles dice que hay muchas oportunidades para los soldados me dijo.

Nos habamos detenido para charlar antes de sacar mi caballo del establo. No irs a unirte al ejrcito francs? le pregunt. No luchara en el bando del Papa en ninguna guerra. Pero hay muchos condottieri independientes buscando hombres robustos con experiencia en el manejo de la espada. Paolo dio una patada a la puerta del establo mostrando su frustracin. Si tuviera suficiente dinero para comprar un par de armas y un caballo! Estaba anocheciendo cuando emprend el camino de regreso a Miln. Me aproxim con precaucin al giro del camino en el que nos habamos encontrado a los gitanos. Pero, como esperaba, haban desaparecido. No haba ningn rastro de su paso por all. Haban desatado los rboles, recogido sus pertenencias y quemado las ascuas de su hoguera. Pareca como si nunca hubieran estado all. Excepto por una cosa. La moneda. La vi brillar en la tierra. Saba por qu el hombre, tan pobre como era, no se agarbo a recogerla. No somos perros a los que lanzar un hueso para que escarben por l en el polvo. Si Charles hubiera ofrecido a los gitanos una oportunidad digna para aceptar su dinero, el hombre la habra aceptado agradecido. El capitan francs debera haber efectuado una especie de trueque, haber pedido al hombre informacin sobre el terreno o incluso haberse sometido a la lectura de la buenaventura. O, en caso de pretender ofrecerlo como regalo, debera haber desmontado de su caballo y entregado la moneda al gitano. Pero lanzarla a los pies de un hombre es deshonroso. El orgullo del gitano le impidi quedrsela. Dej la moneda en la tierra. Un error. Deba haberla cogido. Ms adelante la utilizaran como seal. Servira para indicar el lugar por el que haba pasado y, por lo tanto, convendra vigilar la zona, ya que probablemente volvera a pasar por all. Mostraba el mejor punto del camino para tender una emboscada.

Captulo 51 Antes de acabar el ao, me encontraba en Pavia con el Maestro. Su amigo, el Profesor Marcantonio della Torre, imparta sus clases en la universidad y llevaba a cabo las disecciones en un teatro independiente destinado a tal efecto. Cuando asistamos a estas sesiones, el Maestro ocupaba un lugar de honor. Su silla estaba situada junto a la mesa de disecciones frente a los bancos de los estudiantes, y yo permaneca en pie junto a l. En das como aqul, tenamos que atravesar a duras penas la muchedumbre de estudiantes y los pocos miembros del pblico que haban pagado un alto precio por disponer de una silla en la sala. Un gento de mercaderes se agolpaba en las puertas de la universidad, regateando con la gente por pauelos, trozos de papel perfumado y pequeos saquitos de seda llenos de Chipre, destinados a paliar olores nauseabundos. La primera diseccin a la que asista la realizaron con el cuerpo de un joven que haba muerto de un absceso intestinal. Su estmago estaba exageradamente hinchado y lleno de bilis, y el olor cuando el cirujano barbero lo perfor fue tan desagradable que dese haber tenido una moneda para comprar uno de los saquitos que estaban a la venta en el exterior. Mi maestro no pareca afectado por el hedor. Se puso en pie para ver el contenido del estmago mientras el doctor asistente verta el fluido verde en un recipiente de cristal. El Profesor della Torre presida sobre una plataforma elevada, con un hombre desnudo a un lado y un esqueleto al otro. Con un largo puntero indicaba en ambas figuras dnde estaba realizando sus incisiones el barbero, y disertaba sobre los rganos que sostena el medico. Cuando el absceso se abri, una mujer de la galera pblica se desmay y tuvieron que sacarla del auditorio. Alguien que esperaba entre la muchedumbre de gente del pasillo, ansioso por acceder a la sala, ocup su lugar. Mi maestro me hizo una seal e indic a los asistentes que rociaran vinagre alrededor y que quemaran romero en los braseros. Es ms agradable que utilizar la orina propia para atenuar el olor dijo. Pero garantizo una menor efectividad una vez que el cirujano exponga los rganos internos en su totalidad. Conforme la diseccin avanz, gran parte de la audiencia comenz a toser y a sentir nuseas. O a la gente que se apilaba en los bancos a mis espaldas susurrar que el cuerpo estaba medio descompuesto y que era muy probable que lo hubieran sacado de una tumba.

Esa noche, durante la cena, mi maestro le pregunt al Profesor della Torre qu tenan de verdad esos comentarios. La profanacin de tumbas era un crimen que se castigaba con la muerte, pero el profesor nos cont que en algunas ocasiones los estudiantes viajaban a las afueras de la ciudad para robar un cuerpo y diseccionarlo para su aprendizaje. No sin riesgo dijo. Los campesinos guardan sus camposantos con celo y atacan a cualquiera que se acerca a los cementerios de noche. Recomienda a tus estudiantes que sigan a los numerosos ejrcitos que luchan en Italia dijo mi maestro con voz grave. Encontrarn cuerpos a montones all por dnde pasen. Crees que esta guerra no ha acabado aunque los franceses hayan acorralado a los venecianos en su estado del norte, no es cierto? Al aliarse con el Papa, los franceses creen que han consolidado su posicin en Italia dijo Graziano. Pero han yacido con un zorro. Un viejo y astuto zorro que les atacar cuando menos lo esperen. El Santo Padre busca la unidad argument Felipe, que era piadoso y tradicional en sus creencias y, para ello, necesita expulsar a los ocupantes extranjeros, derrocar a repblicas como Florencia y nombrar gobernantes en las ciudades estado que sean favorables al Papa. Traer a los Sforza de vuelta a Miln? pregunt el Profesor della Torre. Creo que as lo har dijo Felipe, y devolver Florencia a los Medici. Durante su estancia en Pavia, adems de sus disecciones, el Maestro se dedicaba a compilar cuadernos con sus estudios de agua y ptica. Y trabajaba en el cuadro de Donna Lisa. Haba visitado a la dama cuando tuvo que regresar a Florencia para solucionar una disputa con sus hermanos respecto a la herencia de un familiar suyo. No coment abiertamente este problema con las tierras dejadas en herencia, pero haba escuchado a Felipe mencionar a Graziano que el Maestro tuvo que pelear por su parte. Eso nunca le hubiera ocurrido a un hijo legtimo. El estigma de la bastarda le persigui hasta la vejez. Pero, cuando estuvo en Florencia descubri que, en la Via della Stufa.Donna Lisa haba dado a luz a un beb sano. El nio recibi el nombre de Giocondo. As que pasamos el invierno en Pavia. Y descubr que el Maestro no slo haba venido a la universidad para continuar sus estudios; tambin lo hizo en mi propio beneficio. La biblioteca contena libros magnficos y, con su ayuda, comenc a ampliar mis lecturas.

Un da, mientras dispona pluma y tinta para que dibujara los detalles de los tendones del brazo del hombre, me dijo: Mira esto y maravllate. No se refera a su exquisita caligrafa. No era tan fanfarrn. Quera que observara la eficaz y elaborada construccin del cuerpo humano. El hombre es una mquina dijo, la ms preciosa obra de ingeniera. Record la ancdota de las patas de pollo que vivimos en Perela. El Maestro haba cogido las patas cortadas de un capn recin sacrificado y haba atado un trozo de cuerda fina a los tendones. Paolo y yo las ocultamos en nuestras mangas y avanzamos silenciosamente hacia Elisabetta y Rossana. Tocamos los cuellos de las nias con los muones de pata, tirando de las cuerdas para hacer que las garras se abrieran y cerraran. Las nias gritaron de miedo y las perseguimos hasta que corrieron chillando hacia su madre para quejarse de nuestro comportamiento. No saba que este juego infantil pudiera ser una leccin prctica de anatoma. Estir la mano. La mantuve en alto de manera que quedara entre mis ojos y el sol. A travs de la piel pude discernir la sombra ms oscura del hueso. Si se pudiera crear una luz suficientemente deslumbrante para brillar a travs de la piel, puede que no hiciera falta practicar disecciones para observar el funcionamiento interno del cuerpo en accin. Curv los dedos hacia mi palma y volv a estirarlos. En qu estas pensando, Matteo? El Maestro me estaba observando. Me preguntaba cmo podemos abrir y cerrar los dedos sin pensar en ello. Le cont a mi maestro que haba observado al beb Dario en Perela mientras dorma en su cunita. Cuando las nias iban a despertarle, extendan sus pequeos dedos y los colocaban en la palma del nio. En su sueo, los dedos se curvaban automticamente alrededor de los de las nias. Por qu hace eso? Creo que se trata de una reaccin instintiva. Una que tiene algn propsito en el desarrollo del nio y es necesaria para su supervivencia. Pero detuvo su discurso, un telogo podra decir que es obra de Dios. Y por qu iba a hacer Dios algo as? El Maestro me mir divertido. Hubo un tiempo, Matteo, en el que habras pensado que realizar esa pregunta constitua una hereja. No creo que descubrir el autntico significado de las cosas sea malo. Hay algunos que discreparan. Tienen miedo de saber.

Pero Dios no puede tener miedo de su propia creacin argument. Mi maestro inclin la cabeza mostrando su aprobacin. No si l es la verdad, como la Iglesia le declara. Hay una leyenda antigua que dice que fue Prometeo el que model al hombre a partir del barro. Pero se le castig por ello. S. Se le consider un trabajador del metal experto y un alquimista. Como Zoroastro dije. S dijo mi maestro suspirando. Como Zoroastro. Su rostro languideci y las lneas de su frente y su boca hundieron sus facciones en una mueca de tristeza. Nunca le vi como un hombre viejo. Su rostro, especialmente sus ojos, siempre estaba vivo por el inters o la determinacin de perseguir algn enigma. Mientras trabajaba, fuera pintando, modelando o escribiendo, la concentracin confera refinamiento a sus rasgos como si el genio que lata en l otorgara energa a su ser. Pero, al mencionar a su amigo, que haba perecido de forma tan cruel en Fiesole, vi cmo envejeca. Cree que alguna vez sabremos cmo reparar unas heridas tan graves? Quizs dijo. Pero ahora estoy cansado, Matteo. Djame descansar. A la maana siguiente, me levant temprano para aplicarme en mis libros. El cielo se oscureca pronto por las tardes y tena que disfrutar de tantas horas de luz solar como me fuera posible. Estaba sentado en un patio interior, envuelto por el glido aire de la maana, cuando Graziano me encontr. El recadero acaba de traer algunos paquetes. Haba una carta para ti. Cuando extend la mano para cogerla, reconoc una caligrafa en la cara externa del papel. Era una carta de Elisabetta dell'Orte.

Captulo 52 Querido Matteo: Te escribo para informarte de que mi to est muy enfermo. Cay desplomado en el campo cuando estaba trabajando. Paolo haba ido al mercado de Miln y yo estaba haciendo las tareas de la casa. Mi to no se poda mover ni gritar para pedir auxilio por lo que tuvo que yacer all durante un tiempo. Slo me di cuenta de lo que haba ocurrido cuando no volvi para el almuerzo. Entonces fui a buscarle y le encontr tirado en el suelo. Saba que no podra levantarle sola as que me dirig a la granja de Baldassare. Trajo una manta y entre los dos conseguimos enrollar en ella a mi to y de esa forma, le arrastramos a la casa. Mi to ha perdido la movilidad en los miembros de un lado de su cuerpo y apenas puede hablar, pero nos hace seas para indicar lo que necesita. Baldassare ha sido muy bueno con nosotros y ha pagado a un mdico para que venga a examinarle. El mdico le ha sacado sangre del brazo en dos ocasiones. Esto no ha conseguido ayudarle sino que parece que le ha debilitado. Le estoy administrando compresas calientes y hacindole tomar caldos de cebada y leche caliente cortada con vino, adems de preparados de camomila y valeriana. No s qu ms hacer para conseguir que mi to se recupere o poder aliviarle su malestar.Matteo, dado que eres un experto en el arte de las hierbas y las medicinas, te pido que me indiques el mejor mtodo para ayudarle.S que estars ocupado con tus estudios y tendrs poco tiempo libre, por lo que entender que no puedas responderme inmediatamente. Tu hermana y amiga, Elisabetta Llev la carta a mi maestro y esper a que la leyera. Antes de marcharme dije cuando hubo terminado, me gustara pedirle consejo a Messer della Torre sobre este asunto. No respondi, pero se dirigi a una estantera y sac un conjunto de papeles. Hoje las pginas hasta que encontr unos dibujos. Mira, Matteo. Estudia este boceto. Observ la pgina que me mostraba. Estabas conmigo cuando realic esa diseccin? Era un anciano de cien aos o ms, que muri en el hospital de Santa Maria Nuova, en Florencia. El Maestro abri un pequeo cuaderno mezclado entre los papeles. He escrito algunas de mis observaciones aqu. Sus arterias se haban vuelto finas y se haban secado. Es evidente que, al igual que los canales se obstruyen, esto debe obstruir el flujo sanguneos.

Cmo le ocurri a Umberto, el anciano al que diseccion en el depsito de Averno? S asinti. Y el ataque del to de Elisabetta es una afliccin que sufren los hombres de su edad prosigui mi maestro. Y algo impide que el flujo sanguneo corra, es posible que algunas de las funciones del cuerpo tambin se hayan deteriorado. El dibujo que me mostr no corresponda a una diseccin que hubiera presenciado. Deba haberla llevado a cabo cuando volvi a Florencia desde Miln para resolver el problema con su herencia. Me percat de que su mtodo de ilustracin de las disecciones haba mejorado. Los rganos estaban presentados desde ms de una perspectiva, para que se pudieran ver desde todos los lados. Inconscientemente, me toqu los brazos con la mano. Poda sentir los tendones, los nervios e incluso aquello situado an ms profundamente. Bajo mi piel notaba las capas que haba dibujado. Su boceto era consecuencia de muchas horas de disecciones y el resultado directo de realizarlas l mismo, en lugar de respetar la costumbre habitual de permitir a un barbero llevar a cabo las incisiones y pedir a un mdico que extrajera los rganos. Debes ir t mismo explic. Algunos de mis reconocimientos rebaten el texto del saber establecido. Si no lo cuestionas, los errores se quedan sin resolver y pasan al siguiente estudiante. Sus observaciones nos pueden ayudar a comprender mejor por qu ocurre. Siempre buscas el porqu, verdad, Matteo? Mi mirada se fij en la suya mientras hablaba y dira que me miraba con orgullo. Pero el momento fue efmero, por lo que no estaba seguro. Y, sin embargo, por qu este hombre slo est afectado en un lado de su cuerpo? se murmur a s mismo. Por qu ocurre eso? Hizo algunas anotaciones en el margen del papel, una indicacin para s mismo: Preguntar esto. Qu ms podra hacer? medit. Qu podra provocar los sntomas que Elisabetta ha descrito en su carta? Un ataque? Conocamos otras enfermedades o dolencias que cursaban con estos sntomas. Haba ejemplos en la antigedad: Julio Csar padeci el gran mal. Pero se gir y me dijo, t conoces al to de Elisabetta dell'Orte. Notaste si sufra alguna dolencia? Negu con la cabeza. Cuntos aos diras que tiene?

Unos sesenta, quiz ms. Es difcil de decir. Estaba muy estropeado por el trabajo en el campo. Cmo era su carcter? Era seco. Malhumorado? Un poco... dud. Pens en cmo uno adquira una reputacin en la vida: uno de vago, otro de soberbio. Sin embargo, a veces un hombre tena que cargar con un sambenito toda la vida por la maldad de los dems. En realidad, no tena ninguna prueba de que el to de Elisabetta tuviera mal carcter. Su rostro se suavizaba cada vez que miraba a su sobrina. Quizs le recordaba a su hermana muerta, la madre de Elisabetta. Todos crean que el hombre estaba continuamente enojado, pero ahora intentaba verle a travs de los ojos de Elisabetta. Estaba solo y era viejo. Trabajaba duro y se impacientaba con los que no lo hacan. Veo que ests meditando mi pregunta, Matteo dijo mi maestro. Y es bueno que lo hagas. Toda la informacin puede resultar relevante para la sanacin del cuerpo. Cree que su enfermedad est avanzando y puede ser el motiv por el que se muestre tan brusco? No puede deberse simplemente a su carcter? S y no dijo mi maestro. Todo tiene una causa. As que incluso su humor puede tener su causa en alguna enfermedad del cuerpo. Cesare Borgia, un hombre carnal y lascivo, sufri penosamente lo que se conoce como mal francs. No slo provoca la aparicin de furnculos y puede conducir a la muerte, sino que creo que puede tener un efecto perjudicial en el cerebro y en las reacciones de un hombre, incluso hasta el punto de volverle loco. Me mir pidindome mi atencin. Recuerda esto, Matteo. A tu edad, pronto comenzars a tener relaciones amorosas. Las relaciones fortuitas implican peligros de todo tipo. Estaba avergonzado, pero l pareci no percatarse. Se haba desvinculado de la emocin del momento y se volvi a girar para sumergirse en sus bocetos. Me di cuenta de que, incluso sabiendo el riesgo que corra, haba observado y anotado el comportamiento y las formas de Cesare Borgia cuando trabajaba para Il Valentino. Pero ahora su mente estaba concentrada en los dibujos expuestos ante l. Haba una diferencia en cmo ambos veamos los acontecimientos. Mientras que yo analizaba el motivo de la enfermedad de su to, tambin vea a Elisabetta corriendo por la hierba mojada por la lluvia. El viento soplando en su contra, el dobladillo de su faldn mojado cuando, con Baldassare, intentaba poner al anciano a resguardo.

El Maestro me dej all, dicindome que continuara con mi trabajo y que se ocupara de ese asunto ms tarde. Me resultaba difcil concentrarme. El pasaje de Petrarca que me haba interesado en el pasado ya no llamaba mi atencin. Segua pensando en la carta de Elisabetta. Ojal mi abuela estuviera viva. Habra encontrado los mejores remedios para la enfermedad del to de Elisabetta. Le haba visto curar a ancianos aquejados de dolencias similares. La recordaba en el gran campamento de gitanos en Bolonia, donde el jefe de uno de los principales grupos haba perdido la fuerza en sus miembros y la vista en un ojo. En cuanto su familia supo que se encontraba en la zona, fueron a buscar a mi abuela para pedirle que le ayudara y ella reley una y otra vez su libro de recetas, buscando un mtodo para aliviar sus sntomas. El libro de recetas de mi abuela! An estara enterrado en su caja de madera en algn lugar al norte de Bolonia. Estaba seguro de que podra encontrar el sitio en el que descansaba. Pero, aunque pudiera hacerlo, estaba demasiado lejos para ir y buscar en l algo que ayudara a Elisabetta. Todava estaba luchando con estos pensamientos y con mis estudios cuando, aproximadamente una hora despus, Felipe vino a buscarme. Matteo, el Maestro me ha dicho que hable contigo yte d las siguientes indicaciones. Felipe me entreg un paquete. Aqu encontrars medicinas de la farmacia del hospital universitario, con instrucciones sobre cmo utilizarlas. Le mir sorprendido. No haba tenido tiempo de pedirle consejo a Marcantonio della Torre. Felipe continu hablando. El Maestro te ha concedido un permiso para que abandones tus estudios y vayas a visitar a tus amigos, la familia deir Orte. He hablado con el herrero de la ciudad. Te dar las indicaciones necesarias para que puedas encontrar el camino a su granja desde aqu. Pagar el alquiler de un caballo durante varios das, Matteo, as que ser mejor que tomes estas medicinas y vayas a visitar a Elisabetta y Paolo. Me puse en pie inmediatamente. Me gustara darte las gracias balbuce. No me lo agradezcas dijo Felipe. Dale las gracias a tu maestro cuando regreses. Cog el paquete que me ofreca. Vamos. Vamos Felipe agit la mano para instarme a que me apresurara. Un caballo te espera en casa del herrero. Mantente alerta y ten cuidado en tu viaje.

Captulo 53 Para volver desde Pavia a Kestra, tuve que viajar rodeando por el sur la ciudad de Miln y tomar el camino que atravesaba la ciudad de Lodi. Estos caminos eran los ms agradables, ya que los militares apenas viajaban por ellos. Las tierras de Lombardia eran diferentes a las de la Toscana, aunque al salir de Lodi y dirigirme hacia el sur, por el valle del rio Po, el paisaje no era menos hermoso. Mi ruta me llevo por una profunda garganta de tierra escarpada con rocas y pequeos acantilados. Atraves un desfiladero por donde el agua caa bruscamente provocando un gran estruendo. Fue en ese mismo lugar, bajo la cascada, donde volv a la vida. Me alej de all y, siguiendo las instrucciones del herrero de Pavia, llegu a una va que desde el sur, ascenda a la granja del to de Elisabetta. Al instante me di cuenta de que haca tiempo que en esas tierras faltaba la mano del dueo. La hierba haba crecido demasiado y los pollos corran alocados en el corral. Nadie vino a recibirme. Elisabetta estaba dentro atendiendo a su to. Baldassare, el dueo de la granja vecina, tambin estaba all. En la habitacin del enfermo, haba dos sillas colocadas junto a la cama. Y ah era donde Baldassare y Elisabetta se sentaban y hacan turnos da y noche para cuidar al paciente. El anciano se haba convertido en un reflejo arrugado de s mismo. Me recordaba a una de las figuras grotescas del Maestro. Tena la frente cada, la boca torcida y el rostro deformado por el dolor. Y sin embargo, Elisabetta le cuidaba como si no le repugnara. Cuando entr, puso su mano sobre la cabeza del anciano. To dijo con voz alta y clara, Matteo ha venido a verte. El anciano no se inmut. Elisabetta desliz un cojn bajo su cuerpo. Acrcate, Baldassare. Por favor, aydame a incorporar a mi to. El anciano se quej al moverle. Baldassare le habl esperanzado y sus ojos parecieron abrirse un poco. l me mir, fijando su ojo bueno en m. Intent hablar y por su barbilla comenzaron a resbalar unas gotas de saliva. Ves? coment Elisabetta con alegra. Te ha reconocido, Matteo. To dijo inclinndose hacia delante, Matteo ha trado medicinas de los

mejores mdicos. De los mismsimos amigos de Leonardo da Vinci! Ahora descanse. Ir a prepararle una infusin. Elisabetta dije mientras salamos de la habitacin, dejando que Baldassare cuidara al anciano, lo mejor que podemos hacer es aliviar las molestias de tu to. Las hierbas le van a ayudar, pero los achaques que sufre no van a desaparecer. Salimos al patio del establo. Supongo que es normal dijo ella. Es mayor. Me di cuenta de que algo ms le preocupaba. Dnde est Paolo? pregunt. En las tabernas de Lodi. Ah! Esper unos segundos a que ella volviera a hablar. Pasa demasiado tiempo con malas compaas. Estoy preocupada por l. Empec a responder, pero un visitante nos interrumpi. Un hombre de apariencia arrogante haba entrado en el patio y bajado del caballo. Mir la casa fijamente e hizo el amago de entrar en el granero. Le llam para preguntarle su nombre y el propsito de su visita. Me llamo Rinaldo Salviati. He odo que el dueo est enfermo dijo. Vena a echar un vistazo al edificio ya que tengo la intencin de comprarlo. Aqu no hay nada a la venta contest Elisabetta furiosa. Pero tengo entendido que pronto lo estar. Se acerc a nosotros. T debes de ser la muchacha a la que se conoce como Elisabetta. El caballero la mir con malicia. Estoy soltero. Podra hacer una oferta para incluirte en la compra de la propiedad. Cerr el puo y salt hacia l. Nunca antes haba golpeado a alguien en serio. Su nariz estall. La sangre brotaba a borbotones y el jinete hizo una mueca de dolor, mientras yo alcanzaba un grado de satisfaccin tal que me asustaba. La seduccin del poder de un hombre sobre otro. Se subi al caballo, sacudi las riendas y se fue alejando por el camino. Bueno, Matteo dijo Elisabetta. En cuanto a mi propsito de conseguir casarme con alguien de esta zona, has acabado con todas mis oportunidades. Si sa era la mejor proposicin de matrimonio, he hecho bien.

Era la nica proposicin, Matteo. Sabes que mucha gente conoce mi desgraciada historia en Perela, por lo que tengo que considerar cualquier proposicin de matrimonio. Sus palabras me golpearon. Por supuesto que se conoca la historia de Perela! El hombre al que haba golpeado era quizs el nico dispuesto a pasar por alto ese hecho. Lo siento comenc a decir. Entonces me di cuenta de que se estaba riendo. Prefiero pudrirme en un montn de estircol a estar casada con un tipo como se dijo. Si hubiera podido golpearle yo misma, lo hubiera hecho. Ambos soltamos una carcajada. Me ha sorprendido que no lo hicieras dije. Qu bueno es rerse! me dijo ella. Haca mucho tiempo que no me rea as. Me agarr del brazo. Vamos a recoger bayas dijo ella. En esta poca del ao? Ven conmigo. Es prudente dejar a tu to as? pregunt. Baldassare ha sido mi fiel compaero durante estas ltimas semanas. Confo plenamente en l. Elisabetta me empuj hacia la puerta que conduca al prado. Ahora, Matteo. Ahora. Me cogi la mano. Corramos dijo ella. Corrimos y corrimos, hasta que Elisabetta no pudo continuar. Tengo una punzada en el costado dijo jadeando. Me gir. Me dieron ganas de besarla. No porque fuera Elisabetta, sino porque era una mujer, era hermosa y estaba sonrojada. La sangre me herva, era verano y haca calor y... La cog por la mueca e hice que corriera conmigo. Llegamos al ro. Un sauce sobresala por encima del borde del agua. Nos metimos all, bajo una maraa de ramas donde haca fresco y nos recostamos sobre la hierba, casi sin aliento.

Nos acomodamos jadeando. Por alguna razn que no poda explicar, las lgrimas empezaron a resbalar por mis mejillas. Puse la mano sobre mi cara y trat de calmar mi respiracin unos minutos. Me gir hacia su lado y la mir. Estaba dormida. Dorma como un beb. Y, cuando dorma, se pareca a su hermanito, el pequeo Dario, con los brazos sobre la cabeza... En Florencia y Miln haba visto muchos cuadros de mujeres. Damas que miraban al suelo, mujeres desnudas, chicas atractivas y cortesanas: la representacin por parte de los mejores artistas de la feminidad, desde diosas a vrgenes. Pero no haba nada que se le pareciera a la realidad de estar prximo a una chica dormida. Sentir la respiracin de una mujer, la sombra de sus pestaas, las mejillas sonrosadas con un plido color rosa, la boca con los labios curvados que apenas se rozaban. Mir durante mucho tiempo a Elisabetta y despus fui a sentarme a la orilla del ro, donde me dediqu a jugar moviendo el agua con los dedos. Cuando regresamos, Baldassare se encontraba en el patio. Estaba ayudando a Paolo con el caballo. Paolo se tambale y dio un traspi al desmontar. Hermano! grit agitando las manos. Paolo. Le puse la mano en el hombro para tranquilizarle. Me mir a los ojos. Hermano, Matteo dijo. Sus ojos brillaban como carbones encendidos. Hubo un tiempo en el que tuve otro hermano. Pero muri. Lo s respond en voz baja. Yo le mat. No lo hiciste. S. Lo hice. Mi cobarda les mat a todos. No, Paolo le reprendi Elisabetta. No pudiste evitar lo que ocurri en Perela. Por supuesto que pude. No insisti ella. Nadie habra podido hacer nada para salvarnos. Pero fui un cobarde. Al menos deb haberlo intentado. Elisabetta neg con la cabeza pero no dijo nada ms. Slo mir a Baldassare. l avanz y, deslizando su brazo sobre el hombro de Paolo, comenz a intentar

convencerlo para que fuera a casa a descansar. Por su forma de comunicarse con miradas, observ que Baldassare haba estado ayudando en la granja en anteriores ocasiones y me percat de que Paolo estaba acostumbrndose a volver a casa borracho. Pero Paolo escap de Baldassare y se volvi a acercar a m antes de que montara para partir en mi largo viaje hacia Pava. l apret su cabeza con la ma y sus ojos se inyectaron en sangre. Pronto dijo con un tono claro y firme. Pronto llegar la oportunidad de vengarme.

Captulo 54 Regres a Pavia por el mismo camino por el que haba venido. Haba movimientos de tropas en los principales caminos que conducan al norte: hombres desfilando con carros de provisiones por detrs de m. Al reconocer una fila de ellos en la distancia, me desvi del camino con mi caballo y me dirig hacia el oeste para evitarlos, y poder as volver al camino ms tarde. Cuando estaba cerca de Pavia, un grupo de mensajeros franceses a caballo me adelant a gran velocidad. Unos mercenarios estaban sentados en el borde del camino mientras sus caballos pastaban a escasos metros. Al verme, se levantaron automticamente y su rudo capitn condottieri me divis a m y a mi caballo. Levant la mano e hizo un gesto para que me acercara. Alto! Ven aqu! grit. Levant una copa de vino con joyas incrustadas para que la viera. Conseguirs cuantiosas ganancias si vienes con nosotros. Oro! Y las mujeres que quieras! Una vida llena de aventuras para un joven como t con un elegante corcel. Ven y nete a nosotros! Me limit a devolverle el saludo y a negar con la cabeza. Me alegr cuando empec a divisar las torres de la ciudad e intent avanzar ms rpido. Aunque ya era la hora de la cena, me percat de que las calles de Pavia estaban llenas de gente, especialmente en la zona del Ponte Coperto y la orilla del ro. Llegu a la universidad a tiempo para comprobar que a muchos estudiantes ya se les haba notificado que abandonaran sus clases y tambin para ver que Felipe estaba recogiendo nuestras cosas. Parece que el Papa ha dado la espalda a los franceses dijo Felipe y se ha aliado con los venecianos. Los venecianos! exclam. Crea que el Papa consideraba a Venecia como su enemigo. Slo cuando estaban invadiendo la Romagna dijo Felipe. Ahora Venecia ha aceptado devolver las ciudades que el Papa reclama como suyas. Los franceses se sentirn traicionados dije. Crees que incluso el Papa Julio se arriesgar a provocar la ira del rey Luis? Eso parece dijo Felipe encogindose de hombros. La ciudad de Pavia es muy vulnerable. Est situada en la principal ruta norte sur y pese a todos los vigas, no dispone de suficientes fortificaciones para defenderse adecuadamente. Regresaremos a Miln.

Que suceder con los franceses del castillo de Miln? le pregunt. Felipe extendi sus manos. No lo s. El ambiente en Miln estaba tenso. En ese aspecto, la ciudad reflejaba el nimo del pas. Los gobernantes de las ciudades estado italianas teman al ejrcito papal y crean que deban someterse al poder del Papa. Slo Ferrara se atreva a desafiarlo. El duque Alfonso haba afirmado que la familia d'Est no pagara diezmos a Roma y que no intervendra en su forma de gobierno. Se deca que uno de los motivos por los que Ferrara se mantena firme era que el pueblo consideraba a Lucrezia Borgia su indomable duquesa y que no aceptara en su estado a ningn intruso. Haba ido con sus damas de compaa a ayudar a construir barricadas en sus muros. Pero eran los franceses los que estaban bajo inminente amenaza. El Papa Julio haba afirmado que Italia necesitaba deshacerse de todos los extranjeros. Se haba referido a aqullos no nacidos en Italia como brbaros. Brbaros! Los franceses? Pens en la elegancia y el refinamiento de su corte. Tambin las exquisitas formas del capitn francs, Charles d'Enville, con Elisabetta la primera vez que la vio, al besar sus manos endurecidas por el trabajo en la granja. Los franceses no se tomaran a bien que les llamaran brbaros. Un da, vi a Charles paseando fuera del castillo cerca de la Porta Tosa. Eso de que los soldados franceses se dejaran ver por las calles en su tiempo libre se estaba convirtiendo en algo menos corriente y, si lo hacan, algunos habitantes de la ciudad les evitaban. Pero me agradaba Charles. Haba mantenido su promesa y segua escribiendo de vez en cuando a Elisabetta. Adems, le haba enviado un pequeo detalle para darle las gracias por la cena en la granja. No dud en hablar con l. Cmo puede resistir el Papa contra tu ejrcito? le pregunt. Es el ms poderoso de Europa. Reclutar a los suizos dijo Charles. Por su forma de vida, son los mayores mercenarios. Sobreviven a inviernos extremos ofreciendo a sus hombres en alquiler. El Papa lo sabe, y por eso ha formado a su guardia personal en el Vaticano con soldados suizos. Yo apenas tena idea sobre asuntos militares, pero me pareca que Francia era mucho mayor que Suiza. Por eso haba ms soldados y ms dinero para pagarles. Le coment a Charles este pensamiento. Se te olvida el reino de Npoles replic. Est lleno de tropas espaolas. Si el Papa Julio les pide ayuda, los franceses y los que se opongan a l estarn

acorralados. Y no tienes miedo? La verdad es que s. Pero me siento feliz como soldado, Matteo. Es una vida hecha para m, no para ti. Hizo una pausa. Aunque Paolo en tu lugar habra hecho igual. Lo sabas? Asent. Vino a verme al cuartel para hablar conmigo y mi comandante. Me pregunt si podamos reclutar a un grupo de soldados. Paolo no abandonara a Elisabetta al cuidado de su to dije. En el taller del Maestro en San Babila, los debates en las comidas trataban fundamentalmente de poltica, pero las discusiones eran ahora ms violentas debido a las acciones del Papa Julio. Est protegiendo a Italia afirm Felipe. Pero estn empezando a sonar las alarmas dijo Graziano. Se est haciendo mayor. El guerrero est comenzando a desfallecer. Eso le hace an ms peligroso coment mi maestro. El escudo de armas de los Sforza haba empezado a aparecer pintorreado en los muros de Miln. Haba algunos que apoyaban la causa del hijo del duque Ludovico, en el exilio desde que los franceses haban depuesto a su padre. Un soldado francs fue apualado y tres hombres ejecutados por el delito. La tropa de guarnicin francesa desconfiaba de la falta de provisiones. El Papa Julio haba ordenado a los suizos que saquearan el norte de Italia para intentar cortar la comunicacin entre Francia y sus tropas. Ayud a Francesco Melzi a desempaquetar el equipaje que traamos de Pavia. l mir soprendido las ilustraciones de las disecciones. Cuando vio cuntas haba, exhal un profundo suspiro fingido y dijo: Te vas con dos cajas y vuelves con catorce. Le habl a Felipe. Mi padre tiene una casa en Vaprio, a la orilla del Adda. Sera un lugar ms seguro para almacenar los manuscritos del Maestro. Y si la situacin se vuelve desesperada, s que l le brindara hospitalidad al Maestro. Al escuchar la conversacin, me pregunt qu sera de m si eso pasaba. Al anochecer, Felipe me llam para hablar conmigo. Estaba sentado detrs de su escritorio y sus palabras fueron muy directas.

Matteo. S que te has aplicado con los estudios en Pavia. Y nuestro maestro dice que pareces estar interesado en las disecciones. Es eso cierto? No tanto el practicarlas le respond honestamente , como la informacin que puede extraerse al observarlas y la explicacin que proporciona sobre el cuerpo humano. Entonces prosigui, desearas estudiar esta materia en profundidad si te fuera posible matricularte en la universidad? Mi corazn empez a latir muy rpido. No veo la forma de hacer eso posible. Felipe chasque los dientes contrariado. No le corresponde a un nio como t decir lo que es o no es posible. Perdname dije. Slo quera decir... Hazme el favor de responder la pregunta. Si fuera posible dije rpidamente, me gustara mucho estudiar en la Universidad de Pavia. Entonces, debes saber esto. El profesor Marcantonio della Torre ha aceptado que vayas a sus clases como favor personal a nuestro maestro. Cuando empiece el prximo trimestre, l ser tu padrino y dispondr todo lo necesario para que te matricules en Pavia. Quera ir corriendo a ver al Maestro y ponerme de rodillas para agradecrselo, y as se lo dije a Felipe. Supongo que por eso respondi, fue por lo que el Maestro me pidi que fuera yo el que te diera las noticiasde la buena suerte que tienes, para as evitar cualquier tipo de demostracin. T debes recompensarle aplicndote en el estudio. Ahora creo que el suelo del taller necesita de tus cuidados. Cog la escoba mientras Felipe abandonaba la habitacin. Ya haba barrido el suelo, pero no creo que pudiera hacer algo mejor que volver a barrerlo. Unos das ms tarde, Charles d'Enville vino a verme. Tena rdenes de partir. Los franceses haban acordado enviar efectivos a Ferrara. Ten cuidado cuando salgas a la calle me dijo. La ciudad ya no es segura. Vuelves a la guerra dije. Eso espero respondi con ojos vivos. Odio merodear por ah esperando accin. Prefiero estar en el campo de batalla, haciendo lo que mejor s hacer. El Papa tiene muchas divisiones junto a l le record. Charles se ri.

Las tropas francesas no han perdido el valor. Dejemos que el Papa traiga consigo a quien quiera, los espaoles de Npoles, los venecianos, los suizos, todos los ejrcitos papales. Nosotros tenemos al lder ms brillante, sobrino del mismsimo rey, Gaston de Foix. Me abraz. Espero que nos volvamos a ver dijo. Un ambiente hostil se haba apoderado de Miln. Se deba a la esperanza de vida mermada y al terror. En algunas zonas, el comercio ya estaba en decadencia. Incluso las cortesanas que trabajaban en las calles ya no buscaban la compaa de los soldados. Si los franceses retiran todas sus tropas, habr represalias contra sus aliados. Entre aqullos que an proseguan con sus negocios estaban los boticarios y, recordando mi promesa a Elisabetta de encontrar un negocio para ofrecerle, me acerqu a la botica ms cercana. No tard mucho en llegar a un acuerdo con el anciano propietario. El comercio podr estar en decadencia, pero nunca abandonar mi negocio dijo. Uno de los ejrcitos, sea del bando que sea, regresar. Sea francs o italiano, victorioso o derrotado, traer hombres heridos. Y, por supuesto, los ejrcitos siempre traen la viruela consigo. Pagar para que me enven algunas hierbas. Pude escribir a Elisabetta para contarle el xito de mi negociacin. Justo antes de Pascua, recib una carta suya. Me escriba para decirme que su to haba muerto: Matteo, me gustara pedirte que me visitaras cuanto antes. Su necesidad deba ser urgente. Ella nunca me haba pedido algo antes. Los mozos de las caballerizas estaban con los nervios de punta. Las tropas de guarnicin francesas haban sido traicionadas, y el castillo estaba preparado para el ataque. El capitn haba regresado con sus oficiales a la zona interior ms segura de la Rocchetta. Con dificultad, y gracias a mis amistades personales, consegu que me prestaran una yegua castaa para acercarme a la granja de Kestra. El tiempo era desapacible, con un viento fro que soplaba desde las montaas. Saba que tena que devolver el caballo antes del anochecer, as que no par ni me entretuve al cabalgar sobre el camino por el que habamos pasado el verano pasado, donde se encontraba el campamento gitano. No dejaba de pensar en Elisabetta y la necesidad que tena de que fuera a verla. Por ello, ni siquiera vi al hombre que observaba y esperaba entre la maleza de los rboles.

Captulo 55 En la granja se perciban claros sntomas de abandono por todas partes. Las ovejas haban deambulado entre los cultivos, y los valiosos utensilios y herramientas de la granja yacan descuidados en el suelo. Dentro de la casa, Elisabetta y Paolo estaban sentados uno frente a otro, en extremos opuestos de la mesa de la cocina. Pareca que hubieran discutido. Paolo se puso de pie de un salto cuando entr en la habitacin. Al fin! grit. Alguien que har entrar en razn a mi hermana. Mi mirada paseaba entre uno y otro. A diferencia de muchos hermanos y hermanas, ellos apenas se peleaban. Haban sufrido demasiado en sus vidas como para permitir que algo trivial se interpusiera entre ellos. Deba ser algo importante para que perturbara esa calma. Paolo me invit a sentarme. Ya le he comentado a Elisabetta mis intenciones con el dinero del to. Lo guardaba en un paquete que encontramos debajo de su cama, el muy tacao. No era tacao, era un hombre precavido Elisabetta contradijo a su hermano. Si hubiera sido tacao, no nos habra acogido, ni nos habra alimentado ni vestido. El to no me daba dinero cuando se lo peda respondi Paolo tozudamente. Porque pensaba que lo malgastaras a lo loco dijo Elisabetta con calma. Y el dinero que guardaba se necesita para pagar los impuestos y las deudas de las tierras. Hay suficiente para que tenga mi propio grupo de soldados prosigui Paolo exaltado. Podr convertirme en capitn condottieri y nos uniremos a los franceses. Van a luchar contra el Papa. Por culpa de la expansin papal perd a mi familia y ahora tengo la oportunidad de frustrar sus planes. El Papa est en la tierra como enviado de Cristo apunt Elisabetta. No deberas ir en contra de sus deseos. El rey Luis ha declarado que el Papa es un lder espiritual y no puede interferir en asuntos mundanos dijo Paolo. Al rey Luis le conviene inmovilizar a la nica persona que puede unificar a los italianos dije, aunque citando una observacin realizada por Felipe. Pero Paolo haba encontrado una diana contra la que dirigir su enfado y una

forma de expresar su dolor. Ya he hecho mis planes. Comprar armas y pagar a mis hombres. Ser conocido como el Condottiere dell'Orte. Llevaremos tnicas negras con un fajn rojo atado por delante, haciendo una diagonal desde el hombro hasta la cintura. Seremos conocidos y temidos por estas bandas rojas que cruzarn nuestras tnicas. La Bande Rosse. Mira, Matteo! Ya he reunido los materiales y he pedido a Elisabetta que confeccione los fajines. Mir hacia donde estaba sentada Elisabetta. En la mesa situada a sus espaldas haba unas tijeras y un montn de seda de color carmes. Ella hizo un leve gesto de impotencia con sus manos. Quin ir contigo? pregunt a Paolo. Estir las manos por encima de la mesa y agarr las mas. T sers el primero, Matteo! Es lo que siempre hemos deseado. Lo que prometimos hacer juntos en el monte de Perela. Te acuerdas? Todava tengo la espada de mi padre y la desenvainar en cuanto tenga oportunidad. Mi grupo de soldados luchar contra los ejrcitos papales. As es cmo me vengar. Y t sers el segundo de abordo, mi fiel oficial. Mir a Elisabetta. Ella no respondi. Se limit a mover la cabeza para evitar mi mirada. Me di cuenta de que su pelo estaba primorosamente trenzado y enrollado en la nuca. Tengo que echar un vistazo en el granero. Cuando hayas terminado de hablar con Elisabetta, ven a ver lo que he preparado. Paolo se levant y sali al exterior. Cuando se march, rein el silencio en la habitacin. Entonces dije: Podras negarte a ayudarle. Levant su mirada para encontrarse con mis ojos. Cmo podra hacerlo? Sufri una humillacin muy grande en Perela. Casi le matan. Adems, algunas veces pienso que hubiera sido mejor para l que hubiera muerto junto a mi padre. Tu padre le orden que se escondiera. Creo que mi padre estaba seguro de que esos hombres no violaran a su mujer y a sus hijas. Esos bandidos eran crueles y no tenan principios. S. T y yo lo sabemos, Matteo. Mi corazn se aceleraba por el impacto de sus palabras. Qu querra decir con eso de t y yo lo sabemos? La mir, pero ella se haba dado media vuelta y estaba mirando por la ventana.

Desde aqu veo las cimas de las montaas dijo, aunque no espero que sean las mismas colinas que veamos desde nuestra fortaleza en Perela. En su miedo por lo que ocurrira de ahora en adelante, recordaba su infancia, regresando a los buenos recuerdos para sentirse aliviada. No s lo que ser de m dijo. Paolo ya ha adquirido prstamos a costa de la propiedad. Es una granja rentable, pero necesita una buena mano de obra. Los hombres se ganan la vida vendindose a los ejrcitos y a los nobles dije con cautela. Si, pero esa no es la vida que mis padres hubieran querido para Paolo. La granja tiene mucho trabajo, pero ofrece suficientes ingresos... Su voz se fue debilitando. Ella saba que Paolo nunca sera feliz con la vida y el trabajo de un granjero. Lo intent de nuevo. Un hombre puede hacer ambas cosas dije. En Florencia, bajo la supervisin de Niccol Machiavelli, tienen su propio ejrcito de ciudadanos, reclutados, armados y pagados por el estado. Parece una solucin ms razonable. De esta forma, cada persona tiene un inters por el que luchar, en lugar de servir al suyo propio. Ah! dijo Elisabetta. Veremos lo que pasa si ponen a prueba a este buen ejrcito de ciudadanos. Contra hombres movidos slo por el asesinato, que pueden hacer granjeros, artesanos y comerciantes? Estn entrenados persist. Tienen su propio uniforme. S dijo Elisabetta. Dale a un hombre un uniforme levant el fajn rojo que estaba cosiendo para su hermano, ponle unos ropajes llamativos, con una pluma de adorno en el sombrero y una alabarda en la mano, y marchar a cualquier lugar siguiendo el sonido de un tambor. Pero sabemos lo que ocurre despus. El capitn francs Charles d'Enville dijo la verdad cuando nos cont que haba poca gloria en la batalla. Ya que muchos soldados son meros criminales de la calle a los que se permite saquear, asesinar, ultrajar, robar y matar a sus anchas. As ser el futuro de mi hermano, con ese tipo de gente. Las lgrimas empezaron a brotar de sus ojos y se levant desconsolada. Mi hermano no podr vivir en paz sin cumplir su propsito y morir si no llega a ser capitn condottieri. Pero, si lo hace, estoy segura de que lo habremos perdido de una forma an peor! Y empez a llorar sin parar. Sus lgrimas caan sobre la seda roja. El material se llen de grandes manchas de agua salina.

Me levant y me dirig hacia donde ella estaba. La tela dije, se va a estropear. Me estir para cogerla y, de repente, me encontr con su cabeza en mi hombro y su cara cerca de la ma. Sent sus clidas lgrimas al presionar su rostro contra mi cuello. Pareca haberse derrumbado al apoyarse en m y tuve que sostenerla con ms firmeza. Su cabello se desenroll ligeramente y el peso de la trenza cay sobre mi brazo y mi mueca. Ella permaneci as unos minutos hasta que escuchamos a Paolo, que me llamaba desde el patio. Tena que ir a inspeccionar sus caballos y las armas y armaduras que tena almacenadas. Haba un buen arcabuz, algunas espadas y unos cuantos escudos estropeados. Ven y mira esto! He levantado una fragua en el establo. El herrero ya est trabajando. Paolo me mostr sus avances. El herrero estaba all trabajando, elaborando cuidadosamente la hoja de una espada. Varios nios y algunos hombres que parecan enfermos vagaban por all, viendo cmo trabajaba y bebiendo cerveza. ste es mi amigo dijo Paolo al acercarnos. l ser el segundo de abordo. Paolo.... empec a decirle. Pero l continu sin parecer haberme escuchado. Matteo es un buen jinete y muy hbil con la daga. No puedo marchar contigo me aventur a decir. Paolo, sabes que ya tengo una ocupacin. Empez a avasallarme. Es eso lo que siempre has querido en la vida? Ser un msero sirviente? Me puse colorado. As era cmo me vea? Cmo a un sirviente de lo ms miserable? Me puso el brazo en el hombro. Crea que nos una un vnculo dijo. Un vnculo de fraternidad y, por encima de todo eso, un juramento que hicimos juntos cuando nos fuimos del convento de Melte. Le ignor por completo y me fui. En la cena comimos juntos. La comida era buena y se notaba que estaba bien preparada. No era tpico de Paolo guardar rencor y enseguida empez a hablar como de costumbre. Pero Elisabetta permaneca callada, mirndome, y yo tena que cuidar mis contestaciones. Pretenda que tomara los planes de Paolo en serio.

Cuando termin, ella se acerc para hablar conmigo. No tienes que acceder a los planes de Paolo. La joven hizo una pausa. No tienes que busc la frase adecuada sentirte obligado. An teniendo en cuenta las circunstancias que unieron nuestras vidas. Pero yo saba que eso no era cierto. Fui yo el que provoc la muerte de sus padres, de su hermano pequeo y de su hermana. Al partir de regreso a Miln, mi cabeza era un cmulo de pensamientos enfrentados. Qu deba hacer? El Maestro, con toda generosidad, haba ampliado mis perspectivas de vida de una forma inimaginable. Tambin tena razn Paolo cuando deca que un vnculo me una a l. Sin ninguna duda, un clrigo argumentara que una promesa hecha bajo coaccin, no era vinculante. Entonces por qu tena el alma encogida pensando que no iba a mantener mi palabra? Atraves los diferentes caminos trazados desde la granja hacia el cruce con el camino principal que llevaba a Miln. Mis pensamientos ocupaban mi mente y mi nimo, por lo que no estaba pendiente de lo que pasaba a mi alrededor. Despus del cruce, cuando ya haba recorrido cierta distancia, llevaba la barbilla medio cada y no prestaba atencin a lo que ocurra ante m. De todas formas, las ramas de los arboles habran oscurecido mi perspectiva, ya que estaba cerca del giro en el que el camino quedaba fuera de mi ngulo de visin. No tena ningn indicio de que algo fuera mal, nada que me hiciera sospechar una emboscada. Antes de que pudiera darme cuenta, tena a los asaltantes encima de m.

Captulo 56 El primer hombre salt desde un lado de la carretera y cogi las riendas de mi caballo. Grit conmocionado. El agresor hizo que mi caballo se detuviera. Intent quitarle las riendas de las manos, pero el puo de mi enemigo estaba bien cerrado. Reaccion siguiendo mis instintos de autodefensa y le propin una patada en la cara. Pero l haba previsto una represalia de cualquier tipo y baj la cabeza, a la vez que tiraba rpidamente de las riendas. No luve una segunda oportunidad. Para entonces, otro rufin haba saltado al caballo y se haba colocado detrs de m para tirarme al suelo. Nos enzarzamos en una sucia pelea. El caballo relinchaba y se mova en crculos, golpeando sus cascos en la lucha por la resistencia. Con la mano que tena libre, uno de ellos me agarr la pierna, mientras que el otro, que estaba detrs, rasgaba mi tnica y mi cinturn. Entre los dos, intentaron dominarme. Pero la yegua era un animal con carcter y no se tom a bien que la atacaran de esa manera. Empez a morder enconadamente al hombre que agarraba las riendas y ste grit de dolor. Entonces la yegua castaa empez a saltar. Las riendas se quebraron por el agarre y el agresor sali despedido por los cascos del animal. El otro rufin me rodeaba la cintura con los brazos y permaneca sentado conmigo en la yegua. Sus manos speras rascaban mi cuerpo. Medio cayndome de la montura, me agarr a las crines del caballo que haba empezado a galopar rpido. El hombre que tena detrs sac la daga de mi cinturn. Me tens esperando el golpe, pero ste no lleg. Una parte de m pensaba: Tiene mi cuchillo, por qu no lo usa?. El caballo estaba aterrorizado y, a medida que el camino abandonaba la zona curvada, aumentaba el paso. El hombre me agarraba del cuello con un brazo. No poda hacer nada. Estaba esforzndome al mximo para seguir agarrado del cuello del caballo. Entonces, movi su mano hacia mi cara y sent como sus dedos buscaban mis ojos. Profer un gran alarido de miedo e intent araar sus dedos con mis manos. Un segundo despus, ca al suelo con tanta fuerza que estuve aturdido durante varios segundos. El caballo continu galopando en direccin a Miln.

Me levant. El segundo atacante haba conseguido mantenerse agarrado al cuello de la yegua. Supuse que debi esforzarse para poder dominarla, ya que mientras la observaba, su paso se iba reduciendo. El bandido tratara de cambiar su rumbo hacia nosotros en cuanto pudiera. Pero yo haba ganado un poco de tiempo. Deba correr hacia cualquier refugio que pudiera encontrar. Mir el camino que habamos recorrido para llegar a este lugar. En su carrera presa del pnico, la yegua haba cubierto una gran distancia desde la zona arbolada del giro del camino. Al menos estaba lo suficientemente lejos del primer atacante como para poder estar seguro. Entonces, de los rboles, apareci un jinete. Mis ojos se movieron rpidamente. El nico refugio eran unas rocas a unos pocos cientos de metros de distancia. Corr hacia ellas. La pequea proteccin que ofrecan sera suficiente. Cuando llegu a ellas, mir hacia atrs a mi perseguidor. Un hombre que montaba un caballo de gran envergadura se diriga hacia m a mucha velocidad. Un poco detrs, corra otro hombre. Qu demonios era eso? Haba tres hombres esperndome entre los rboles? Desde la distancia, pude ver que mi segundo atacante haba dado la vuelta con la yegua castaa de Indias y regresaba de nuevo galopando todo el camino que haba emprendido a saltos. Se diriga a recoger a mi primer atacante, al que haba pateado la cara. Despus, siguieron persiguindome junto al otro jinete. No tardaran mucho en acorralarme. Me escond entre las rocas. El suelo se desnivel bruscamente. Me encontraba en una especie de barranco. Un pequeo arroyo Hua por el surco de la tierra. Ms all, a ms distancia, vi un trecho de tierra que me pareca familiar. De camino hacia Kestra, viniendo desde Pavia, haba parado alguna vez cerca de all para comer en una zona situada junto al ro. El arroyo que corra debajo de m deba desembocar en otro ro, en algn afluente del ro Po. Si lograba llegar hasta all, podra ir a algn lugar al que los caballos no podran seguirme. Me subi a las rocas, salt el arroyo y antes de que escuchara sus gritos ya haba alcanzado la otra orilla. No mir atrs. Puse toda mi energa en llegar al ro. El jinete tendra que tener cuidado con su animal si no quera que se rompiera una pierna en ese terreno. Pero los otros dos podran abandonar a la yegua y seguirme adonde fuera. Estaba seguro de que haran eso y avanzaran para aproximarse a m por cualquiera de las orillas. Cruc el barranco lo ms rpido que pude, resbalndome y deslizndome mientras segua el curso del arroyo. No haba forma posible de moverme sin hacer ningn tipo de ruido. Me haban visto y ahora proferan amenazas contra m. Pero yo era ms joven y estaba ms en forma. Mantena la distancia con respecto a ellos

cuando, de repente, el arroyo se introdujo bajo la tierra y me encontr a los pies de un peasco irregular. No poda escapar. El curso del ro era demasiado estrecho para seguirlo, una simple madriguera bajo la tierra, y un peasco demasiado liso como para escalarlo. Gir la cabeza hacia atrs. Deba escalar inmediatamente. Ahora poda escuchar cmo se acercaban, resoplando por el esfuerzo. Me detuve para recoger una piedra plana y afilada del lecho del arroyo y me dirig a la fachada de la roca. Haba una pequea hendidura de unos treinta centmetros sobre mi cabeza. Cav en la tierra con la piedra y ahuequ un agujero donde agarrarme. Al hacerlo, pude ver un arbusto que se extenda ms all del pedregal. Alargu mis dedos para asirme y elevarme un poco. Necesitaba ganar mayor altura. Pese a que estaba lejos de su alcance en el lugar en que me encontraba ahora, podran agarrarme si uno se suba a hombros de otro. Estaba excavando otro agujero por encima de mi cabeza cuando se aproximaron. Uno de ellos se lanz a la fachada de la roca. Me deslic rpidamente hacia arriba, fuera de su alcance. El bandido cay hacia atrs, golpendose la cabeza contra el suelo. Era aqul al que haba propinado la patada en la cara. No estaba teniendo el mejor de sus das. Su compaero no se detuvo para ocuparse de l, pero an se encontraba a su misma altura. Cogi una piedra suficientemente pequea para lanzarla lejos, pero suficientemente grande como para hacerme dao si me golpeaba. Se abri de piernas para equilibrarse, apunt en mi direccin y desplaz hacia atrs su brazo para arrojarla con ms fuerza. No! El grito provena del tercer hombre a caballo. Agit sus brazos en el aire. No! grit de nuevo. Segua el camino con prudencia por el lecho del arroyo. No esper para ver cmo se acercaba y abr otra hendidura para elevarme ms hacia arriba, lejos de ellos. Me senta ms seguro de mis posibilidades a medida que avanzaba. Los dos rufianes habran sido entrenados para ser asesinos, pero yo era ms joven y ms gil, y no haba olvidado la forma de escalar un precipicio. Solo mir hacia abajo al alcanzar la cima. Los dos rufianes haban desaparecido. El tercero deba haberles mandado a buscar otra forma de perseguirme mientras l esperaba all, vigilndome. Le mir fijamente mientras recuperaba el aliento. Pareca un compaero un tanto raro para los otros dos. Su caballo era un pura sangre, un corcel negro con ricos adornos morados de terciopelo. Cuando me vio mirar en su direccin, grit algo. Pero estaba demasiado lejos para escucharle. Onde su puo para indicarme que quera que fuera con l.

Crea que estaba loco? Me retir del borde del precipicio para pensar qu camino tomar. Haba una zona llana en la cima, que conduca a un valle poblado de rboles. Poda avistar dnde emerga el arroyo subterrneo y desembocaba en el ro. Comenc a correr. De cunto tiempo dispondra antes de que llegaran hasta donde estaba y siguieran el camino a caballo? No tenan perros, por lo que no era necesario que me mantuviera pegado a la orilla. Cuando llegu al ro, decid que era mejor no seguir esa ruta. se era el camino que ellos creeran que tomara. Conduca a la ciudad, un lugar donde podra mezclarme con la multitud, y que obviamente resultaba la forma ms fcil de escapar. As que no fui por ese camino. Elegira otro. Mantenindome al abrigo de los rboles, encontr un camino forestal que se diriga al campo. Corr esquivando los rboles sin parar. Transcurrida una hora, encontr una zona abierta con unas cuantas cabaas. Las evit. Si me haban seguido el rastro, la gente que viva all afirmara que no me haba visto, lo que hara pensar a los rufianes que tom una ruta diferente. Apenas haba abandonado aquel lugar y estaba a punto de volver al camino cuando escuch el sonido de los cascos de los caballos que resonaban detrs de m. En el sendero haba un roble en plena floracin estival. Me deslic bajo sus ramas hasta que pude distinguir al jinete. Era el hombre que montaba el semental negro. Qu imprudente fui al no haber pensado en eso! Se haban separado. Deba haber enviado a los dos rufianes a seguir el ro mientras l exploraba esta ruta. No estara a ms de un metro de m. Pude ver su fina capa adornada con pieles, sus guantes caros y su sombrero, igual al de los nobles, con un largo cintillo colgando del borde. Recorri el sendero. Cuando desapareci de mi vista, me retir silenciosamente del roble y volv al camino por el que haba venido. Avanc por la tierra siguiendo mis propias huellas. Entonces me sub a otro rbol. El jinete estaba ya a unos cuatrocientos metros. Poda ver lo que estaba haciendo. Recorra metdicamente cada camino forestal, mirando fijamente al suelo e indagando de un lado a otro, buscando ramas rotas o cualquier otra cosa que indicara mi presencia. Era un hombre que cazaba, y que tena experiencia siguiendo rastros. Se arrodill, cogi algunas hojas y mir a su alrededor. Abr la boca un poco para que mi respiracin no fuera tan agitada. Ahora estaba lo suficientemente cerca como para tocarme. Si decida levantar la vista, estaba muerto.

En ese momento, un faisn sali de su refugio y comenz a cruzar el camino. Al instante, volvi a subir al caballo y se march por esa direccin. Me arrepenta de no haber elegido ir hacia la ciudad. El jinete era muy listo al haberme seguido la pista hasta ese lugar, aunque no poda estar seguro de que el fugitivo que persegua estuviera entre esos rboles. Podra tratarse fcilmente de otro viajero. Volv sobre mis pasos, tomando todas las precauciones necesarias para moverme sin desestabilizar los arbustos. Entonces vi una pared. Pareca una casa de campo y quizs contena dependencias en las que esconderme. Ms all, haba tierra cultivada y campo abierto. Desde el bosque se oa el sonido de un caballo y un jinete. Tendra que aprovechar mi oportunidad en esa casa. No me buscara por todos lados. Nadie me haba visto; ningn perro haba ladrado ante mi presencia. El bandido no podra estar seguro de que hubiera escapado en esta direccin.

Captulo 57 La pared estaba desmoronada y era fcil trepar por ella. En poco segundos haba llegado a la cima. Al ir con prisa para no ser visto por mi perseguidor, salt sin mirar y ca en el sendero de un jardn. Una chica joven cosa sentada en la esquina de la pared. Estaba vestida con un hbito de monja, todo de blanco. Levant la vista al verme caer desde el cielo. Me llev la mano al cinturn. No se mueva o la mato! dije. Ella me mir fijamente. Tengo un cuchillo dije. Estoy dispuesta a morir por Jesucristo contest serena. Eso me bloque, pero me recuper rpido. No tiene por qu morir dije. Slo haga lo que yo le pida. Pretende violarme? Cmo? Eso es lo que ms temo y no podra soportar el dolor de esa carga. Me mir directamente. Sus ojos eran leonados con manchas verdes. Bueno, al menos es lo que pienso. No me ha pasado nunca algo as, por lo que no puedo afirmarlo con seguridad. Aunque he odo decir que puede ser una experiencia divertida. Pero si disfrutara, sera una pecadora, no es cierto? Es algo inapropiado disfrutar de una cosa prohibida cuando no es voluntad de una misma? No es correcto sacar algn provecho a una situacin desafortunada si se produce? Despus de todo, no sera culpa ma si eso ocurriera. Has cado del cielo. Qu se supone que debo hacer? Gritar. Eso fue lo primero que se me vino a la cabeza. Cualquier otra chica hubiera gritado al instante. Pero no iba a sugerirle eso. Ella sigui hablando sin parar. Ir a preguntarle qu opina de ello mi confesor, el Padre Bartolomeo. Aunque es muy mayor y no querra disgustarle con asuntos complejos. Dice que su corazn esta dbil. Sera injusto causarle ansiedad. Yo... empec a decirle. Ella levant su mano.

Hay un joven sacerdote nuevo que viene a confesarnos a veces, cuando el Padre Bartolomeo est indispuesto. Es el Padre Martn. Quizs le pregunte a l. Nuestra madre superiora no suele dejar que las monjas jvenes o las novicias se confiesen con el Padre Martn. Reserva sus visitas para las monjas mayores. Pero la hermana Mara del Santo Rescate, que tiene ochenta y dos aos, me dijo que despus de confesarse con el Padre Martn, tuvo que confesarse otra vez, con el Padre Bartolomeo por los pensamientos que haba tenido con respecto al Padre Martn. A m me parece que es una prdida de tiempo y que, ms que ayudar al Padre Bartolomeo cuando est indispuesto, le crea ms trabajo. Menudo lo! Estoy tratando de explicrmelo, pero me encuentro algo perdida. La chica acerc lo que estaba cosiendo hacia su rostro. Abri la boca y con uno de sus pequeos dientes brillantes, cort el hilo. Prendi su aguja a un diminuto alfiletero y se puso en pie. Parece hambriento. Espere aqu y le traer algo de pan. No dije y sal al paso para prohibirle que se marchara, pero no pude impedirlo. Me qued con la boca abierta. O un ruido procedente del otro lado de la pared, el sonido de un puo golpendola puerta exterior. Iban a capturarme. Busqu desesperadamente a mi alrededor y vi a la chica corriendo hacia m. Cuando estaba en la cocina buscando el pan, hubo un revuelo en la entrada y me arriesgu a echar un vistazo. Alguien le est buscando, no es as? Asent con la cabeza. Y le matar si le encuentra? Pens en Sandino y en su forma de castigar a aqullos que huan de l. Para ese hombre dije, la muerte ser poco castigo. Si es tan cruel, seguro que vendr aqu. El que nos encontremos en una orden de clausura no le detendr. Mir a su alrededor. Proced a trepar la pared para escapar, pero ella me agarr del brazo. Sus manos eran plidas como ptalos de lirio, pero sus dedos eran fuertes. Al quedarme aqu le estoy poniendo en peligro dije. Si se marcha ahora no tendr oportunidad. Mtase bajo la banqueta me orden. Esparcir mis faldones sobre ella. Es lo mejor que podemos hacer. Si ese hombre me descubre, le matar. El hecho de que sea una monja no le protege. En primer lugar dijo enrgicamente, no soy una monja... todava. En

cualquier caso, dir que me estaba amenazando con su cuchillo. No tengo cuchillo reconoc. Pues coja el mo. De debajo del escapulario de su hbito sac un cuchillo de trinchar. Alz sus cejas al ver mi expresin. Cuando fui a cortar el pan a la cocina, pens que sera prudente llevarlo conmigo. Cog el cuchillo rpidamente y me arrastr bajo la banqueta. Resonaron voces graves y escuch el progreso de los pasos en el sendero. Entonces, una mujer de ms edad profiri un grito. Al buscar a un fugitivo entre estas paredes est deshonrando las antiguas leyes de santuario! Madre abadesa, el hombre que busco es muy peligroso dijo una voz de hombre pacientemente. Quin es la persona que puede pedir acceso al convento con esa autoridad? No era uno de los habituales hombres de confianza de Sandino. El tono de este hombre era civilizado. Usted y sus hermanas sern asesinadas en sus camas o incluso algo peor, si permito la libertad de este hombre. Entonces busque donde necesite. Ha estado esta monja en el jardn toda la tarde? pregunt el hombre. S respondi la abadesa. Hermana, ha escuchado lo que este caballero ha dicho. Algn hombre mal educado ha perturbado su paz hoy? pregunt con gentileza. Ningn rufin ha pasado por aqu, madre reverenda dijo mi joven novicia tmidamente. He estado cosiendo en paz aqu durante varias horas. Eres una buena postulante y trabajas concienzudamente. Ve adentro ahora. Es casi la hora de la cena. Debajo de sus faldones, bajo la banqueta, me prepar para correr por si tena que hacerlo. Ah!... mi joven novicia suspir. Me gustara que supiera, madre abadesa, que en la ltima confesin, recib una penitencia del Padre Bartolomeo de abstenerme de una comida esta semana. As que me quedar aqu y, utilizando la luz que Dios nos proporciona, seguir cosiendo si me lo permite. La muchacha inclin la cabeza.

Por supuesto, hija. O a la abadesa seguir al hombre mientras caminaba por el sendero del jardn hacia la casa. Creo que debe permanecer ah por ahora la monja novicia me hablaba en voz baja mientras oamos las pisadas del hombre dentro de la casa. Si le busca con tanta avidez, vigilar la puerta. Pedir refuerzos. Y, en cuanto pueda, ocupar los caminos de los alrededores y regresar maana para buscar a fondo en cada lugar. As que debe esperar al anochecer para marcharse. Me marchar ahora. Estaba empezando a sentirme avergonzado por haberme escondido bajo las faldas de una monja para protegerme. Saqu la cabeza por detrs de la banqueta. Shh! dijo ella enrgicamente. No querr deshacer el trabajo que tan bien hemos hecho. Tengo un plan. Al caer la tarde, un hombre viene a regar los jardines. Lo hace mientras que las hermanas estn en la capilla recitando completas. Se llama Marco, fue sirviente de mi padre una vez y me tiene mucho cario. Me las ingeniar para hablar con l y pedirle que le saque de aqu. Cmo podr esconderme? Nos trae barriles de agua en una carretilla. Un barril vaco es el primer lugar en el que me buscaran. No soy tan estpida como parece. La joven novicia me mir encolerizada, con la boca apretada y los ojos desencajados, y me di cuenta de cmo era su carcter cuando se soliviantaba. Como parte del pago, Marco suele coger parte de abono que producen los asnos. Se esconder ah debajo y le llevar con l hasta su chabola, cerca de las canteras de Bisia. Tiene algn plan mejor? Negu con la cabeza y volv a meterme debajo de la banqueta. Tengo curiosidad dijo. Me dijo que el hombre que le buscaba era un asesino. Y est en lo cierto, lo es. Pero por lo que contaba, pens que era un bandido, no un amable caballero. De qu amable caballero habla? El hombre que estaba en el jardn buscndole. No le conoce? No. Cmo se llama? Jacopo de Medici. Esa misma noche me met en la carretilla de Marco y dej que me cubrieran de abono. La novicia vigil mientras el jardinero lo haca. Pareca divertida cuando se

inclin hacia m para despedirse. Que Dios cuide de usted me susurr. Su Dios debe pensar poco en m si me coloca en un carro lleno de estircol. D gracias de que est vivo respondi. l fue el que gui sus pasos hasta este convento de monjas. Piense qu hubiera pasado si hubiera trepado la pared de un convento en el que los hbitos tuvieran faldones menos espaciosos. Tenga eso en cuenta si busca refugio de nuevo en un convento. Le escuch rer y dijo en voz baja mientras nos bamos: Evitad a los Carmelitas a toda costa! Nos detuvieron prcticamente al abandonar los alrededores del convento. Nadie medi palabra. Marco era un trabajador demasiado modesto para protestar o cuestionarse por qu rebuscaban en su carro. Apret los ojos, que permanecan cerrados y me encog para hacerme lo ms pequeo posible. Pero la novicia haba tenido una buena idea. Abran y examinaban cada barril, pero apenas inspeccionaban el abono. Una vez que terminaron con todos los barriles, pudimos pasar libremente. Marco se tom su tiempo. Desconoca si era normal que no se pusiera nervioso o si lo hizo as para no levantar sospechas. Pero la hora que tardamos en llegar a su casa me dio mucho tiempo para pensar. Cuanto ms vueltas le daba a la cabeza sobre lo ocurrido durante el da, ms preguntas sin respuesta encontraba. Los tres perseguidores no eran ladrones normales que esperaran tender una emboscada a un viajero imprudente. Me conocan. Deban haberme visto viajar por la maana y esperaban mi regreso. Y cmo saban que sola viajar por ese . amino en particular? En cuanto se me ocurri la pregunta, encontr la respuesta. El gitano. La familia gitana que haba acampado all para que la mujer diera a luz. Donde quisiera que hubiera ido, habra contado la historia del oficial francs que le haba obligado a partir con un hijo recin nacido, y la del joven que haba ido con ellos y que entenda las costumbres y la lengua de los gitanos. Y Sandino, que tena espas por todas partes, habra logrado seguirme el rastro. No lo suficiente para perseguirme por todos los caminos a la granja de Kestra, pero lo suficiente para seguirme los pasos y esperar en ese tramo del camino a ver si pasaba de nuevo. Deba haber odo cmo me aproximaba. No haban tenido tiempo de estirar un alambre en la va para que tropezara con l. Y el hombre que era su jefe en esta expedicin les haba ordenado que dejaran de tirarme piedras mientras escalaba el precipicio. El sacerdote de Ferrara me haba dicho cuando tena nueve aos: El que lleva este escudo, lleva a los Medici en la palma de su mano. Pero ahora comprenda que llevaba alrededor de mi cuello algo ms que el

escudo. Ellos me haban seguido la pista hasta muy lejos y durante mucho tiempo, y haban asesinado al escriba Sinistro. Slo poda significar una cosa. Venganza. Mi vida haba cambiado mucho por este motivo. Mi sangre se enfri al pensar en ello. Ahora que saba que el hombre era uno de los Medici, supe por qu deseaba capturarme. Era necesario para su honor cobrarse su propia venganza conmigo. Y cuando me cogiera, de qu manera me torturara? El potro? Tenazas al rojo vivo para achicharrar la piel? O la favorita de los Medici y los florentinos, el strappado? Ataban al reo por las muecas, le izaban bien alto y le dejaban caer una y otra vez hasta que cada hueso del cuerpo se dislocaba y se rompa. Aunque haba conseguido que no me capturaran esta vez, dnde podra ir ahora? Si intentaba regresar a Miln, me encontraran. A pesar de que estaba todava bajo las rdenes de los franceses, los Medici tenan poder y dinero para pagar espas que vigilaran las puertas de la ciudad. Entonces me di cuenta de que slo poda elegir un camino. Deba enviar un mensaje a Felipe y al Maestro contndoles lo que iba a hacer. Esperaba volver a verles algn da y poder explicarles que no haba tenido otra opcin que dejar mi plaza en la universidad. Las circunstancias haban decidido que deba pagar la deuda que haba contrado durante mi infancia por el mal que haba provocado. Deba aceptar a Paolo dell'Orte como mi capitn condottieri y convertirme en segundo de abordo de sus hombres de armas. Me pondra el fajn de color carmes y marchara con la Bande Rosse.

QUINTA PARTE - LA BANDE ROSSE Ferrara, 1510 Captulo 58 Tan recta como una flecha en pleno vuelo, la Via Emiliam> Y fue por esta ruta como entr a la Romagna de nuevo, iras una ausencia de siete aos. Esta vez cabalgaba rebosante de valenta, con un cuerpo de tropas a caballo, hacia las ciudades y estados ciudad cuya propiedad era amargamente disputada. Ms all de Bolonia se encontraban las ciudades que Cesare Borgia haba conquistado de forma eficaz y despiadada. Desde su cuartel general en mola al mar Adritico, su nombre traa recuerdos de sangrientas historias. Faenza, donde Astorre Manfredi haba aceptado unir sus fuerzas con Cesare y convertirse en uno de los capitanes de los Borgia para as salvar a su pueblo de ser saqueado y evitar que sus gentes fueran asesinadas. Una vez atrado desde la seguridad de sus propias tierras a Roma, le apresaron y arrojaron al ro Tber. Desde all a Forli, donde Caterina Sforza haba desafiado a los Borgia en un gesto de osada. Cuando los hombres de Cesare capturaron a sus hijos, le gritaron que se aproximara a los muros de su ciudadela. Los levantaron del suelo para que ella les viera y amenazaron con asesinarlos ante sus ojos. Caterina haba levantado sus faldones y gritaba como respuesta... Haced lo que queris! Tengo los medios para hacer ms! Senigalia, donde me encontraba cuando Cesare Borgia estrangul a sus capitanes despus de fingir perdonarles. Record que tambin era otoo por entonces. El terror y las tropas saqueadoras hacan que la gente del campo temiera por su seguridad y no supiera nunca a qu seor feudal tena que implorar proteccin. En todos estos aos, sus tierras haban sido destrozadas y disputadas, cuando podan haberles servido a los pobres. Mi maestro estaba en lo cierto cuando lamentaba el coste de la guerra. Pero al marchar hacia el sur los frutos permanecan en los rboles, por lo que no haba duda de que en las zonas tranquilas la gente continuaba con sus quehaceres diarios, recolectando provisiones para el invierno. En los pueblos como en el que vivan los dell'Otte, intentaban evitar los problemas y continuar con sus vidas. Paolo deba compartir esos pensamientos, ya que haba cabalgado a mi lado durante el

trayecto. Estamos cerca de Perela, Matteo comenz a decir. Lo s respond. E instintivamente supe cules seran sus siguientes palabras. Me gustara desviarme e ir all. No dije nada. Aunque pens que no era amable por mi parte. Al callarme, le obligara a preguntarme de forma directa. Vendrs conmigo? Una vez all, qu pretendes hacer? Me mir sorprendido. Nada en especial dijo. Prosigui tras unos segundos. Claro, entiendo que le opongas. Piensas que podra querer expulsar a cualquier persona que se hubiera instalado en la fortaleza para reemplazar a mi padre. No respond. No saba qu pensar sobre su plan de visitar la casa de su infancia. Lo nico que saba con seguridad es que no me agradaba la idea de regresar all. Dejamos a nuestros hombres en una posada, no muy lejos del camino principal. Paolo pag al seor de las tierras para que les diera buena comida y vino. Y tambin dio estrictas rdenes a sus soldados para que no molestaran a las sirvientas. No estbamos inquietos por haberles dejado all. En su mayora eran un grupo obediente: jvenes como Stelano y Federico de la vecindad de Kestra, con esperanzas de gloria y buena fortuna, felices de estar lejos de la monotona del trabajo en la granja, especialmente ahora que era la de ms trabajo del ao. Paolo y yo cabalgamos rpido hasta que llegamos a la convergencia de los ros que marcaban el lugar en el que debamos cruzar el puente hacia Perela. Subimos lentamente por el camino de la fortaleza. Vi cmo su mirada se diriga al desfiladero. Ninguno de los dos dijo nada. Ambos sabamos que haba animales salvajes en esta zona y, despus de tantos aos, no quedara rastro de su madre ni de su hermano pequeo. Confieso que me sent aliviado al ver que la fortaleza estaba completamente en ruinas. Las paredes se haban derrumbado y la puerta principal apenas pareca que hubiera estado all un da. Seguramente la habran utilizado como lea. La gente de la zona, deba haber picado las piedras que quedaban y se haban llevado cualquier cosa de valor. El camino estaba abierto y desprotegido. Atravesamos los arcos hasta llegar al patio. Mi corazn temblaba de miedo. Haba una carpa haraposa ensartada entre dos estacas y una anciana de raza gitana que permaneca sentada al lado de un matojo de ramitas quemadas. Hice girar a mi caballo al instante. No nos vamos a quedar aqu dije.

Para mi sorpresa, Paolo estaba de acuerdo conmigo. No, no hay nada que hacer aqu. Mir a su alrededor. Las ventanas y las puertas haban desaparecido, al igual que la mayora de las tejas. La casa estaba abierta a la lluvia y al viento. Para qu vamos a molestar a esta pobre mujer si esto le permite refugiarse en el invierno? De vuelta al camino principal, avanzamos rpidamente hacia nuestro lugar de encuentro con Charles d'Enville y la caballera ligera francesa. El comandante francs se haba separado del ejrcito a las afueras de Bolonia. El capitn esperaba que todo se desarrollara sin contratiempos para volver a reunirse con l. El Papa estaba muy enfermo y todo el mundo saba que los boloeses recibiran con agrado la ayuda de los franceses para devolver el feudo a su antiguo seor. Preferan a la familia Bentivoglio como gobernante, en lugar de un enviado designado por el Santo Padre. Pero, al llegar, las noticias no eran buenas. El Papa haba renacido de sus cenizas, se haba marchado de Roma y haba llegado a Bolonia para motivar a sus tropas. No slo resistira enrgicamente en Bolonia a cualquier ataque, sino que tena la intencin de seguir adelante con su campaa. Ahora que haba garantizado la ayuda de Venecia, no vea motivo por el que Ferrara no pudiera ser vencida y, de esa forma, expulsar a la familia d'Est de su territorio. La presencia del Papa en Bolonia daba un cariz distinto a la situacin. El clima era muy fro y las tropas francesas deseaban tener un alojamiento adecuado para el invierno, sin tener que esperar en el campo mientras los ejrcitos papales celebraban la navidad en la ciudad. Entonces los mensajeros informaron de que los venecianos haban enviado un ejrcito para ayudar al Papa. Los franceses estaban preparados para retirarse de su posicin cuando llegamos. Paolo estaba completamente desanimado. Estaba deseando algo de accin y haba credo las historias que contaban que tomaran Bolonia con facilidad. Flaba prometido a nuestros hombres que participaran en la batalla principal y que regresaran a casa, cargados de joyas y otros botines, para el festival de la Epifana. Hasta Charles d'Enville estaba abatido. Esto es lo que ocurri con los venecianos en Agnadello dijo. Se necesitan rdenes tajantes. Si no las recibimos, nos retiraremos como hicieron ellos y nos veremos forzados a luchar apresuradamente. Nos unimos a la unidad de caballera ligera de Charles y nos dirigimos de regreso al norte con las tropas francesas. Los ejrcitos papales y sus aliados se agrupaban y marchaban tras de nosotros. El objetivo del Papa estaba claro. Pretenda exterminar Ferrara. El Papado deseaba el gobierno supremo, desde Roma hasta los lmites de Venecia. Pero la pequea Ferrara

desafiaba sus pretensiones. Cuando el Papa supo que los franceses estaban ayudando al duque Alfonso, puso de manifiesto su mal humor y grit a los cuatro vientos que hara de Ferrara un lugar desolado, sin una sola casa en pie. Prefera ver la ciudad en rumas antes que dejarla caer en manos de los franceses. Chales nos cont que el Papa haba enviado emisarios a Ferrara para transmitir su amenaza. Pero el duque y la duquesa se haban mofado de ellos. Haban obligado al emisario papal a ver sus fortificaciones y artillera, y haba cargado uno de sus caones diciendo: Voy a utilizarlo para contestar al mensaje de su Santo Padre. El emisario se retir a toda prisa, temiendo que el duque quisiera dispararle con su pistola. Esta historia era una de las muchas que contaban los soldados alrededor de las fogatas por las noches. Haba otras, como era de esperar, ms escandalosas, que tenan que ver con Lucrezia Borgia. Uno se preguntaba si haba algo de cierto en ellas. Se deca que haba encantado de tal manera a Francesco Gonzaga, el gonfaloniere del Papa, que le haba ofrecido paso libre y seguridad a ella y sus hijos si se decida a abandonar Ferrara. Charles se haba enterado por su to, primo del rey, que sus espas haban interceptado cartas a este respecto. No obstante, Lucrezia no haba abandonado su ducado. Al contrario, permaneca en Ferrara animando a la gente. Durante ese amargo invierno, mientras que los pueblos de los alrededores iban siendo conquistados, ella haba aguantado en la ciudad con sus damas. La duquesa Lucrezia daba limosna a los necesitados y ayudaba a los nios, vestida con sus mejores galas para que el pueblo la viera. Los ciudadanos se mostraban confiados gracias a su serenidad y determinacin. Durante noviembre y diciembre, las divisiones del Papa se acercaban lentamente. Tomaron Sassuolo y luego Concordia, pueblos aliados de Ferrara. Pareca que nada podra detener sus avances. Al llegar la Navidad, acamparon a tan slo cuarenta y cinco kilmetros al oeste de Ferrara y enviaron a la Bande Rosse a ayudar en el pueblo que estaban asediando, un lugar llamado Mirandola. A principios de enero de 1511, acampamos con la caballera de Charles, y al da siguiente avanzamos hacia las fuerzas contrarias. Avistamos la carpa papal entre las otras y la bandera con las llaves cruzadas ondeando sobre ella, rodeada por los estandartes amarillos y azules de la Guardia suiza. Es un truco nos dijo Charles. Nuestros espas nos informan de que l duerme en una cabaa normal para que los soldados sepan que sufre la campaa de invierno igual que ellos. Da un buen ejemplo dije. Los hombres morirn por un lder as. No est lo suficientemente recuperado como para montar a caballo dijo Charles.

Quizs nos ahorrar algunos problemas si muere primero. Podra morir con la punta de mi espada coment Paolo. Tiene escudos. No creo que ninguna punta le incomodara dijo Charles sarcsticamente entre risotadas. Pero el viejo e indomable Papa se recuper. An sin poder subirse al caballo, insisti en que lo llevaran en una rama de paja para presenciar el asedio a Mirandola. Esperamos. Nos indicaron que contuviramos el flanco. Slo tenamos que ir a por ellos si lanzaban una ofensiva. Los espas retrocedieron y regresaron a las lneas enemigas. Una maana de mediados de enero, nos dijeron que nos preparsemos. Nuestro objetivo era agruparnos en formacin. Entonces apareci un jinete que portaba un mensaje desde el monte gritando: Nos atacan! Nos atacan!.

Captulo 59 Charles corri hacia nosotros. Agarr nuestras manos. Que Dios est con vosotros. Su rostro estaba tenso. Estaba emocionado por la posibilidad de volver a luchar. Yo tambin estaba inquieto. Pero mi inquietud se deba a una premonicin. Tena un mal presentimiento en mis entraas y ganas de escapar. Era un cobarde? Las alarmas sonaron en nuestro campamento, los tambores repicaban para llamar a nuestros hombres. La misin de la Bande Rosse era acosar a los soldados de infantera de este lado del asedio. Al atacar su flanco deberamos atraer sus disparos y desviarlos del pueblo. Una brecha dara tiempo a los defensores para reagruparse y reparar el dao. Nuestro objetivo principal era un grupo de mosqueteros armados con arcabuces pesados. Los mosqueteros realizaron una mortal ronda de disparos y se protegieron mientras reemplazaban sus filas de soldados con picas. Estas picas medan dos metros o ms, y cuando se agrupaban en escuadrones la formacin era casi impenetrable. Tena la esperanza de que la caballera ligera francesa, liderada por Charles y apoyada por la Bande Rosse, a diferencia de la caballera pesada armada, pudiera atravesar los escuadrones. Pero sta era nuestra primera batalla. La carga con lanzas a sacos llenos de paja y el entrenamiento con espadas de madera no nos haba preparado en absoluto para la ruidosa y horrible experiencia de una autntica batalla. Stefano y Federico aproximaron sus caballos y, casi sin percatarnos, Paolo y yo hicimos lo mismo. Mirandola se extenda ante nosotros. Pareca pequea y vulnerable. Las bocanadas de humo de la artillera ascendan en el despejado cielo. El ruido de los caones nos llegaba en el aire helado. Como avanzbamos delante, podamos ver la magnitud del ejrcito agrupado que sitiaba la ciudad. Las filas de picas brillaban y las armaduras de miles de soldados de infantera, apoyados por la caballera pesada y ligera, relucan cuando se agrupaban en formacin. Poda identificar insignias suizas, alemanas y venecianas, entre muchos otros seores con sus propias vestimentas. Charles ri. Parece que ste va a ser un da glorioso. Desenvain su espada y bes la hoja.

Hasta la victoria! dijo. Paolo le sigui complacido de inmediato. Hasta la victoria! Me sent obligado a desenvainar mi espada y hacer lo mismo. Hasta la victoria! dije. Paolo dio media vuelta en su montura. Lanz un grit, estridente a sus hombres. Hasta la victoria! Sacaron sus espadas y un rugido sali de sus gargantas. Hasta la victoria! Avanzamos rpidamente, manteniendo la marcha de los soldados a pie que nos seguiran tras nuestra carga. Nos detuvimos en una pendiente sobre el campo de batalla. Las filas de soldados de infantera con uniforme de d'Est alzaron sus estandartes y gritaron al unsono. Ferrara! Ferrara! Charles avanz ligeramente con su caballo al frente de la lnea. En la formacin de caballera, los soldados de la caballera ligera se agruparon detrs de su lder. Paolo recibi una seal de Charles para que procediera. Gui su caballo al frente de nuestros hombres. Me mov junto a l. Gir y me sonri abiertamente. Apenas poda tragar por el miedo. Charles levant la espada sobre su cabeza. Antes de que la bajara para sealar la embestida, grit. Por el rey Luis, y por Francia! Paolo golpe con sus talones al caballo para obligarle a emprender la marcha. Cuando su caballo brinc hacia adelante, levant tambin su espada y profiri un grito. Dell'Orte! grit, Dell'Orte! Nuestros hombres repitieron el grito. Dell'Orte! Dell'Orte! Y me encontr gritando con tanta fuerza como todos los dems. Dell'Orte! Dell'Orte!

Captulo 60 O el ensordecedor estruendo de los cascos de los caballos a mi alrededor. Percib el chasquido de las riendas y el sudor de los hombres. Algunos lloraban, con las lgrimas recorriendo sus mejillas abiertamente mientras cargbamos. Otros gritaban de gozo, en una enajenacin de furia y exaltacin. Los caballos se abran paso para alcanzar su posicin, sus cascos chocaban sin piedad contra el duro terreno. Camos sobre nuestra presa: feroces lobos sobre acorraladas ovejas. Contbamos con la ventaja de la sorpresa. Los soldados enemigos que portaban las picas, encrespadas como erizos, an estaban colocndose en posicin, sujetando sus largas astas. Cuarenta y cinco metros... cuarenta... treinta. Se giraron profiriendo gritos de terror, intentando reagruparse en formacin de defensa. Nos tenan encima. Pero su comandante grit una orden y la lnea posterior tuvo tiempo de obedecer. En lugar de apresurarse para ayudar a sus camaradas, la lnea posterior clav las picas en el suelo. Pero ya no podamos detener nuestros caballos. Las picas estaban inclinadas apuntando al vientre de los caballos. Vivimos una angustiosa situacin cuando colisionamos con sus soldados. Los caballos bramaron y aullaron cuando las lanzas y las picas rasgaron sus flancos y desgarraron sus estmagos. Los sonidos que emitan los animales deban ser como los que se deben or en el infierno. Nuestros animales no estaban acostumbrados a esto. Haban cabalgado por los campos de trigo de los alrededores de Ferrara, donde les habamos criado, peinado y dado cobijo, y les habamos enseado a confiar en nosotros. Qu vil traicin habamos cometido al hacerles partcipes de esta carnicera concebida por el hombre! Apenas poda soportar la imagen de su miedo y sus salvajes heridas. Los hombres se agarraban a sus cuellos y cabezas mientras caan bajo la descendente cuchillada curva de las espadas de la caballera. Mi brazo hunda toda la longitud de la espada cuando sta tocaba el hueso. Un soldado sac con premura su pica y la enganch en las riendas de mi caballo. Atrajo la cabeza de mi caballo hacia el suelo.

El hombre sac una daga larga. Senta su aliento en mi rostro. Caliente en el aire glido. Yo blanda la espada en mi mano. Pero esto era distinto a golpear con ella aleatoriamente a cualquier enemigo desconocido. Era un hombre. Un hombre que respiraba y viva, del que vea brillar los ojos bajo la rejilla del casco que los cubra. ste hombre perteneca al fresco de la batalla de Anghiari. Al igual que yo. Los colores me deslumbran. Ante m se encuentra el portaestandarte retratado en el muro de la Sala del Consejo de Florencia. Su rostro se retuerce con el esfuerzo de soportar los colores. Todo es un caos en contorsin. Y, en ese instante, comprend por qu el Maestro lo pint de ese modo, con smbolos y capas de significado. El soldado suizo me agarr la garganta y levant su daga. Se oy el crujido del cuerpo de un caballo. Me haban liberado. Paolo haba chocado su caballo contra el mo lo suficiente como para que el hombre perdiera su agarre y me diera un respiro. Despus, clav su espada. El soldado grit a duras penas, con la sangre brotando de su garganta.. Paolo le asest un nuevo golpe, y otro ms. Su espada atravesaba el jubn del guerrero, su brazo, su cuello. Una fuente de sangre manaba de mi agresor. A m! Matteo! A m! grit Paolo. Mantente cerca de m y yo te proteger. Y avanz con su caballo entre la multitud enzarzada en la batalla. Recog las riendas de mi caballo y segu su estela. Haba ganado. Entonces, o el sonido del corneta de Charles y me esforc por llegar al lugar en el que se encontraba. Retirada! Sealaba con su espada la cima de la colina. Ha sonado la retirada! grit a Paolo. Tenemos que continuar! me grit Paolo a su vez. Debemos obedecer la orden! Pero si estn huyendo... Vamos! Agarr sus riendas. l intent zafarse.

Perderemos la ventaja que tenemos. No podemos saber lo que ocurre en otras zonas. Sus manos estaban resbaladizas por la sangre. Mir hacia abajo. Las mas tambin lo estaban. Ahora! le grit. Paolo parpade y liber las riendas de mis manos. Pero me sigui cuando abandon el campo de batalla. Algunos de sus hombres haban desmontado para arrancar las insignias de las tnicas y los anillos de los dedos de los muertos. Volved a montar! Volved a montar! les grit. Es nuestra recompensa. Tenemos derecho a cogerla. Uno de nuestros compaeros ms brutos grit a Paolo. No me ir sin mi botn. Paolo le propin una patada. Monta! le grit. Yo, Paolo dell'Orte, te he dado una orden! El hombre cogi una pica abandonada. Cabalgu para colocarme al otro lado del hombre. El botn se repartir a p artes iguales grit. Pero no habr nada para los hombres que se queden aqu. Dicho esto, avanc con mi caballo para que me siguieran. O cmo los hombres que haban sobrevivido venan tras de m. Una vez alcanzada la cima de la colina, nos dirigimos al lugar en el que Charles nos esperaba. Hasta la victoria! le salud Paolo. Hasta la victoria! Pero Charles no sonrea. Otro oficial francs se acerc para dialogar con l. Entonces apareci un mensajero, y otro ms le sigui. Vamos a retirarnos dijo. Cmo? No lo haremos! Paolo no poda contenerse. Retirada de inmediato. El oficial francs dio la orden en un tono que no admita disputa. Pero si hemos ganado la batalla de hoy! protest Paolo. Tenemos que aprovechar nuestra ventaja.

O cmo el oficial de Charles le hablaba con dureza. Su artillera ha atravesado las murallas de la parte ms lejana dijo Charles. Mientras hablamos, los ejrcitos papales estn avanzando por la ciudad. Nos han golpeado. Pero si hemos ganado! insisti Paolo. Hemos matado a sus soldados por docenas. Los pocos que quedaron, huyeron. Esta batalla la ganamos nosotros! Charles le ignor. Puede que el gonfaloniere de los ejrcitos papales haya decidido sacrificar a esos hombres para lograr una victoria mayor en otra parte. No podemos marcharnos como si furamos unos perros miserables! Trae a tus hombres y sgueme replic Charles en un tono fro. Y qu pasa con los cados en el combate? Y con los heridos? Permanecern donde cayeron dijo Charles y aadi con brusquedad. As es como funcionan las cosas en la guerra. Hizo el amago de marcharse, pero Paolo le sigui, protestando. Charles fren su caballo. Escchame sise a Paolo. Esto es una guerra. No una batalla fingida, ni una justa cortesana en la que se tira a unos cuantos hombres de sus caballos para el entretenimiento de las damas. Esto es una guerra! Como te dije durante la comida en la granja de Kestra, es una empresa sucia y sangrienta. Paolo recul en su vehemencia. Ahora, rene a tus hombres, los que hayan sobrevivido, y sgueme. Paolo le mir con tristeza mientras Charles clavaba las espuelas a su caballo al galope. Organic nuestro grupo ms o menos en orden y avanzamos tras l. Despus nos enteramos de que antes de que el resto de sus tropas emergieran por el gran agujero de la muralla defensiva, el Papa Julio orden que le trajeran una escalera para elevarse sobre la grieta. Entonces, apoyado por sus sirvientes, trep para proclamar su victoria personalmente. El asedio concluy el diecinueve de enero. Mirandola se haba rendido.

Captulo 61 Nos retiramos con el ejrcito francs en direccin a Ferrara. Durante el viaje, Paolo recuper la compostura y, para cuando alcanzamos nuestro cuartel, l y Charles ya volvan a dirigirse la palabra. Qu ocurrir con los heridos que hemos dejado atrs? pregunt a Charles. Esperamos que les cuiden respondi. Los prisioneros importantes pueden ser tratados como distinguidos invitados. Sobre todo si se pueden utilizar como trueque o se puede obtener un buen rescate por ellos. Pens en nuestros jvenes. Si alguno sobreviviera a sus heridas, su vida valdra poco para el ejrcito enemigo. No ests inquieto dijo Charles. Dudo que sean asesinados sin ms. Pero habamos odo que, aunque Mirandola se haba rendido para salvar al pueblo, el Papa se estaba cuestionando los trminos y quera ejecutar a algunos como ejemplo. Y saba que era asunto sencillo cortar la garganta de un hombre mientras yaca en el campo de batalla. Era ms fcil de saquear y, mientras reunan los cuerpos para el entierro, nadie se cuestionara si el acto se haba ejecutado antes o despus de la batalla. Habamos perdido seis hombres, entre ellos Federico. Tuvimos que impedir a Stefano que volviera a buscarle. Eran amigos de la infancia, y haban soado con regresar como victoriosos guerreros a Kestra, cargados de tesoros. Merece la pena conservar a un buen guerrero argument Charles. Y si tus hombres son listos, harn lo que cualquier otro superviviente hara y aceptarn luchar para el Papa. As que cambiar de bando es una prctica habitual? Paolo pareca sorprendido. Si eres un mercenario, s respondi Charles. Al fin y al cabo es un negocio. Y te vendes al mejor postor, o al bando vencedor. El capitn dio una palmadita a Paolo en la espalda. Vamos, busquemos algo de comida dijo. Tengo tanta hambre que me comera una oveja asada entera. A diferencia de Mirandola, en la que los ciudadanos haban pasado hambre, a Ferrara no le faltaba comida. Estaba situada cerca de un paraje en el que el cauce

del ro Po era ms ancho conforme se acercaba al mar y el control que el Duque Alfonso ejerca sobre el canal, haca que el transporte de suministros permaneciera intacto. Se encontraban en una posicin vulnerable, por lo que florecieron tiendas llenas de provisiones, ya que la ciudad era una guarnicin rebosante de tropas francesas. Los ingenieros haban estado cercando con barricadas la ciudad, derribando casas y reforzando las fortificaciones durante meses. Las murallas tenan un grosor tres veces superior gracias a los slidos diques que se construyeron. Las hogueras de las fraguas del Duque Alfonso ardan noche y da para crear caones, artillera y otras piezas del equipamiento militar. Se rumoreaba que incluso en el da del casamiento con Lucrezia haba pasado tiempo en las fraguas. Pero ahora se haba demostrado que esta pasin resultaba incalculable para su pueblo. Slo unas semanas despus de la cada de Mirandola, el duque condujo a sus tropas a travs del ro Po para intentar proteger las fortificaciones de La Bastia. Paolo y yo fuimos con nuestro destacamento de hombres para ayudar en la tarea. Este choque anim a Paolo enormemente. El duque era un hombre astuto y no particip en la confrontacin de forma temeraria, por lo que las tropas papales enviadas para luchar contra l fueron expulsadas. Volvi como un hroe a Ferrara. Conseguir una victoria, por muy pequea que sta fuera, tras un invierno de derrotas y de desesperanza era motivo de celebracin. La gente sali a las calles y festej las proezas de su valiente duque, que luchaba por ellos contra el poder de Roma. En La Bastia, Paolo cay herido por una bala de mosquete, que se aloj en su muslo. Junto a los ejrcitos viajaban doctores y cirujanos para realizar amputaciones, pero su reputacin era tan nefasta que Paolo insisti en que yo me ocupara de su herida. Como tratamiento para una herida por bala de mosquete normalmente se utilizaba aceite caliente. Pero en Pavia los estudiantes de medicina hablaban de distintos tipos de remedios. Recurr a esta experiencia y al conocimiento sanador de mi abuela y extraje la bala de metal, limpie la herida, apliqu sal en ella y la cubr de musgo. Sobrevivi sin sufrir infeccin alguna, aunque le dej una cicatriz. Paolo no dej que la herida le desanimara, sino que lo tom como un smbolo de hombra. Tras superar dos batallas, se consideraba ya todo un veterano. Cualquier esperanza que Elisabetta mantuviera de que su hermano desistira en su sueo al vivir la experiencia de una autntica batalla, no iba a dar fruto. Al contrario, la camaradera de los hombres, que se fortaleca bajo la presin, le alentaba an ms. Sac brillo a su espada y le escribi una carta a Elisabetta para que tejiera ms fajines, ya que los que llevaban se haban manchado y descosido. Ella le envi una suma de dinero destinada a pagar una de las deudas que haba

contrado. Pero me di cuenta de que l no quera que leyera la carta de Elisabetta. Slo pude averiguar lo que contena. Por el tono de la carta que me escribi a m, estaba descontenta con la forma en que Paolo estaba gestionando sus finanzas. No iba a criticarle abiertamente, pero not su preocupacin e inquietud. Las deudas que Paolo ha contrado dejan a la granja en una situacin vulnerable frente a nuestros acreedores. Deba haber escrito a su hermano de modo similar ya que cuando le pregunt sobre la carta, l dijo: Le he dicho a Elisabetta que el ejrcito francs es imbatible. Francia es un pas mucho mayor que los insignificantes estados que rige el Papa Julio. Puede reponerse una y otra vez. A quin ha llamado el Papa en busca de auxilio? A los espaoles? Bah! Paolo haba reclutado a ms hombres y no tuvimos problema en encontrar voluntarios cuando vieron que, a pesar de nuestra inactividad actual, el joven tena dinero que gastar y pagara a los soldados aunque no estuvieran luchando por el momento. A m no me gustaban nuestras nuevas adquisiciones. Estos hombres procedan de una parte distinta del pas, hablaban un tosco dialecto y eran menos obedientes que los hombres que habamos perdido en Mirandola. Ya no parecamos el grupo de hermanos que habamos partido esperanzados de Kestra. Pero Paolo estaba contento ya que tena ms hombres a los que dirigir y haba indicios de que una nueva batalla se estaba fraguando. Los espas enviaron noticias de Bolonia a los franceses. El Papa pretenda regresar a Roma. En cuanto lo hiciera, incitara al pueblo a levantarse contra su representante. Debamos estar preparados para enviar refuerzos. Mientras tanto, en Ferrara pareca que ya hubieran ganado la guerra. Incluso durante la Cuaresma, la duquesa Lucrezia organizaba lujosos banquetes y actividades de ocio para mantener entretenidos a los soldados. Despus de Pascua, declar una fiesta especial para celebrar las noticias de que la regencia del Papa en la Romagna haba decado. Charles d'Amboise, gobernador de Miln, haba muerto, y la duquesa dispuso un perodo de luto, adecuado aunque escaso, para honrar al desaparecido. Sin embargo, poco despus, convoc un gran baile al que todos los oficiales del ejrcito estaban invitados para dar la bienvenida al joven comandante francs Gaston de Foix, duque de Nemours. Yo me inclua en esa invitacin. Y, una vez ms, estaba en presencia de Lucrezia Borgia. La ltima vez que la vi fue con motivo de la celebracin de su matrimonio, pero en ese momento tena puesta mi atencin en otra cosa, ya que segua instrucciones de Sandino para encontrar al sacerdote que tena el sello que an llevaba colgado al cuello. Entonces era slo un nio, pero qued deslumbrado por su cautivador encanto, como en esta

ocasin. A pesar de haber parido hijos y sufrido embarazos difciles, su figura era tan delgada como la de cualquier mujer joven. Era muy hermosa y llevaba ropajes a la moda. Se deca que un grupo de costureras cosan todas las noches para mantener su estilo completamente actualizado. Desea impresionar a los franceses escuch decir a un cortesano esa noche en el baile. Esperemos que respondan a sus artificios respondi su compaero. Estaremos seguros siempre que se apiaden y no sean capaces de abandonar a una dama en un momento de necesidad. Yo la observaba desde cierta distancia. Lucrezia poda conversar en francs de forma fluida. A diferencia de Graziano, yo no tena habilidades ni conocimientos en el arte del coqueteo, pero vi cmo la duquesa se inclinaba sobre el brazo de un oficial, a continuacin acercaba su cabeza a otro, y rea alegremente cuando ambos le hablaban. El efecto sobre estos hombres era inmediato y visible. Sus amigos empujaban hacia delante para ver a esta mujer, hija de un Papa, hermana del tristemente clebre Cesare Borgia. Esperaban a un monstruo. Si bien no un demonio real que vomitara humo y fuego, quiz una mujer siniestra, con ojos negros, boca escarlata y carmn en sus mejillas. En su lugar, se encontraron con una mujer agradable, de rostro blanco, cuyo cabello brillaba con mltiples reflejos, desde bronce a rubio, pasando por el lustre del oro blanco. Sus ojos resplandecan. Sonrea delicadamente. Recitaba poemas, tocaba instrumentos musicales y bailaba bien. Le encantaba bailar. Cuando bailaba, el suelo se despejaba para permitirle danzar sola, con sus damas de compaa, o con un caballero con suerte. Esa noche haba elegido como compaero a Gaston de Foix. Este hombre, sobrino del Rey Luis, era responsable del ejrcito francs en Italia. Era alto y bien parecido, un comandante carismtico e ingenioso que haba implementado su propio mtodo de asedio y retirada, desplazando rpidamente sus tropas por todo el pas. Ahora Gaston de Foix conduca a Lucrezia Borgia sobre el suelo. Y yo, al igual que todas las personas de la habitacin, les observaba bailar juntos cuando vi a Charles hablar con una joven que me daba la espalda. El capitn me hizo una seal para que me acercara y, mientras me aproximaba, dijo a la mujer: Quiero que conozcas a un amigo mo. La chica se gir. Y yo mir directamente a un par de ojos verdes moteados de avellana.

Captulo 62 La seorita Eleanora d'Alciato da Tra valle. Charles realiz una reverencia exagerada mientras presentaba a la muchacha que haba conocido previamente vestida con el hbito de una monja. La dama se recuper primero de la sorpresa. Su mirada estaba tranquila y repiti su nombre tal como Charles lo anunci. Teniente Matteo de la Bande Rosse. Pero Charles haba notado mi reaccin. Os conocis? Su mirada escudriaba nuestros rostros. No creo dijo, tras una segunda pausa. Pas gran parte del ltimo ao en un convento. Cuando mi padre muri, fui a un convento de clausura para meditar sobre mi futuro y considerar mi vocacin. En nombre de los hombres debo decir que estamos contentos de que haya vuelto al mundo respondi Charles galantemente. Y usted, seor dijo dirigindose a m, en qu ha ocupado su tiempo recientemente? Eormo parte de la caballera ligera francesa consegu responder. Matteo es demasiado modesto dijo Charles. Es teniente del capitn condottieri Paolo dell'Orte, que dirige la Bande Rosse. Pero antes de esto, fue discpulo y compaero del famoso Leonardo da Vinci, y le ayud recientemente con sus disecciones en la escuela mdica de Pavia. As que, Messer Matteo, tiene experiencia en el manejo de los cuchillos, no es cierto? respondi de inmediato. Me alegra decir que le respond con la misma velocidad. Slo si la situacin as lo requiere. Charles percibi la tensin y nos observ con curiosidad. Pero yo apenas me percataba de su minucioso anlisis. Eleanora llevaba el cabello recogido en la nuca en pequeas trenzas, con rizos del color del cobre bruido enmarcando su rostro. En la corona de su cabeza haba prendido un velo de gasa. Era de un verde plido y estaba cosida al borde con diminutas perlas. Entonces, Charles dijo:

Me permite este baile? Enchante, monsieur. Se gir y le ofreci el beneficio de su encanto. Connaissez vous La Poursuite? Mais oui, mademoiselle dijo Charles. Je la connais trs bien. Moi aussi interrump con suavidad. Pensaba jugar conmigo de esa manera? Si vous voulez danser, je serais enchant de vous accompagner. Sus ojos se abrieron de par en par. En la profundidad de su mirada brillaba un verde ms oscuro. Charles se retir de inmediato. La joven estir su mano hacia m. Yo hice una reverencia. Mientras la conduca al saln de baile pensaba: Si hubieras probado en latn o incluso en griego rudimentario, te habras sorprendido con mi destreza. La Poursuite. La danza del avance y la retirada. Sus dedos rozan los mos. La miro fijamente. Ella baja los prpados. Yo mantengo el rostro serio, pero sonro por dentro. Graziano, qu bien me enseaste! Ella eleva la mirada. Yo aparto la ma. Ahora ella me sigue. Si deseas perseguir a una dama, a veces debers fingir que andas en direccin contraria. La voz risuea y provocadora de Graziano est en mi cabeza. La miro con indiferencia y ella me recompensa con el destello de asombro de sus ojos. O es furia? Quiz enojo? Ten cuidado de no exagerar el movimiento de tu mano, amigo mo. Me sobresalt. Era Charles, que me susurraba al odo mientras pasaba prximo a l en la danza. Segua mis progresos con una sonrisa divertida. Poco despus, Charles me encontr observndola mientras atenda a la duquesa,

arreglando el vestido de Lucrezia cuando sta se sent para descansar en una silla dorada. Si deseas cortejar a esa dama dijo Charles, tendrs que mantenerte alerta. No es una mujer frgil que muestre indulgencia en los juegos cortesanos. La conoces? He odo hablar de ella. Donna Eleanora es una de las damas de compaa de la Duquesa Lucrezia y, como tal, es inteligente y ms capaz que muchas otras que asisten en su corte. Ella es una dama de alta cuna y yo un teniente condottieri integrante de un destacamento de caballera del ejrcito francs dije de modo pesimista. Charles ri. Eres independiente y hombre, y ella es una mujer. Vamos, Matteo. No dejes que se te escape. Ya hay otros oficiales aglomerados a su alrededor. Me acerqu y permanec junto a un pilar desde el que poda ser visto aunque quedaba un poco apartado del resto de invitados. Y esper. Transcurri casi una hora hasta que, agarrada del brazo de una mujer de mayor edad, se aproxim y fingi pasar de largo. La seora mayor haba jugado a este juego antes y saba lo que se esperaba de ella. Vaya, si es uno de nuestros jvenes capitanes condottieri!. exclam. No es apropiado que permanezca ah solo cuando arriesga su vida en la batalla para defendernos. Eleanora, debemos hablar con l. Sera muy maleducado por nuestra parte no hacerlo. Condujo a Eleanora hacia m y despus de intercambiar saludos, se apart a un lado, aunque permaneci lo suficientemente cerca como para or y escuchar lo que ocurra entre nosotros. Ahora que Eleanora estaba delante de m, apenas poda hablar. Haba olvidado los pocos retazos de conversacin que haba practicado mientras esperaba a que se acercara. De repente, dije abruptamente: Donna Eleanora, disfruta de su vida en la corte de Ferrara? La joven inclin la cabeza como si pensara si deba tomarse mi pregunta en serio. Tiene sus distracciones respondi lentamente. Pero es difcil disfrutar de la vida cuando estn muriendo tantos hombres. Eleanora hizo una pausa y, a continuacin, dijo: Pero usted debe saberlo mejor que yo.

Mir alrededor. Los brillantes satenes y sedas de los vestidos de las damas se entremezclaban con los colores de los uniformes de los soldados: mangas y calzas rayadas, y bonetes emplumados. Todo irradiaba esplendor. Luch en Mirandola dije. La ciudad que se perdi? S dije, junto con seis de nuestros hombres. Estir la mano impulsivamente y sus dedos tocaron mi manga. Su chaperona carraspe. Eleanora retir la mano. Ver perecer a sus camaradas debe abrirle a uno una herida en el alma. Mir su rostro. Sus palabras no respondan a un mero gesto de banalidad. Su expresin mostraba una intensa condolencia. Pens en Federico, ahora muerto, y en como su amigo Stefano ya no cantaba con el resto de los soldados cuando acicalbamos a nuestros caballos cada maana. Es muy perceptivo por tu parte observar que las heridas no slo las sufre la carne del hombre. Ella se sonroj. Y vi que tom mi observacin como un cumplido. Pens que Eleanora era distinta a las dems mujeres, que aceptaban alabanzas por el estilo de su vestido o el color de su cabello. De repente, se produjo un revuelo entre los cortesanos y los embajadores extranjeros. El Duque Alfonso entr en la sala y habl con premura a la duquesa. Deseaba reunirse con sus asesores. La duquesa Lucrezia reuni a sus damas y abandon el baile. Paolo se aproxim corriendo para informarnos de las noticias. El Papa regresa a Roma. Maana partiremos a la conquista de Bolonia!

Captulo 63 Charles dice que Bolonia es la coronacin del resto de victorias me dijo Paolo mientras reunamos a nuestros hombres al da siguiente. Es la ciudad ms prspera de la Romagna. Desde el muro del castillo, un orador proclam al pueblo de Ferrara el propsito del duque de atacar Bolonia. En primer lugar, adelant el derecho indiscutible de nuestra causa. A continuacin, habl del valor de los ejrcitos, de nuestro incuestionable honor y de la nobleza de las hazaas que haramos realidad. El disparo de un can desde las almenas, dndonos la seal para que avanzramos, interrumpi su discurso. Sus esfuerzos por continuar fueron acallados por los gritos de los soldados reunidos y la muchedumbre que les vitoreaba. Volvimos a or un disparo de can y partimos. La Bande Rosse march en esplndida formacin hacia las puertas de la ciudad, con el estrpito de los cascos de nuestros caballos y el tintineo de nuestras armaduras y armas dando ritmo al avance. En contraste con la dureza de la campaa de invierno, ahora era mediados de mayo y el tiempo era magnfico. Paolo tarareaba una meloda al son del cascabeleo de los correajes y el redoble de los tambores. ste era un aspecto de la vida de un soldado que cualquier joven disfrutara. Resplandecientes en nuestros fajines carmes, con una mano en la cadera y la otra agarrando con firmeza las riendas de nuestros caballos, pasamos bajo los balcones y los tejados en los que las mujeres ondeaban pauelos y lanzaban montones de ptalos de flores que caan en cascada sobre nuestras cabezas. Me ergu sobre mis estribos y mir atrs a nuestra fila de condottieri. Hasta Stefano pareca animado esa maana. Sus ojos brillaban y se toc el visor de su casco para saludarme. Levant mi puo a modo de respuesta y le sonre. Entonces fue cuando atravesamos las murallas de la ciudad. No tardamos mucho en ver las torres de ladrillo rojo de Bolonia en el horizonte, y or el bramido y el estruendo de una batalla ya comenzada. Nuestros hombres clavaban las espuelas a sus monturas, vidos por alcanzar el lugar de la accin. Pero Paolo y yo tenamos ms experiencia ahora, y no estbamos preparados para permitir que se repitiera la mel de Mirandola. Su voz, cuando les daba rdenes, tena un matiz de autoridad que no haba escuchado antes. Vi cmo Charles d'Enville le miraba con aprobacin mientras nuestros jinetes se disponan en la posicin adecuada junto a l.

El enviado del Papa ya se haba escabullido a Ravenna, una ciudad costera fortificada a cuarenta y ocho kilmetros al este. La guarnicin defensora se haba atrincherado dentro del Castello di Galliern, y desde all oponan resistencia hasta que el can mvil del Duque Alfonso lleg y procedi a disparar contra las murallas. Pronto se abri una brecha, que se ampli rpidamente cuando los otros disparos siguieron su marca. Omos una serie de explosiones desde dentro de la fortaleza. Un emisario dio un mensaje a Charles. Estn haciendo estallar sus propias municiones dijo. Nos han pedido que entremos y les convenzamos de desistir. El capitn desenvain la espada y bes la hoja, y sus ojos brillaron cuando nos dio la seal de que avanzramos a travs del agujero en la muralla. Nuestro ataque result triunfante frente a su dbil defensa y galopamos fcilmente entre sus lneas. Dejamos a la infantera la tarea de acabar con los enemigos restantes y proteger la fortaleza. Y al fin nuestros hombres pudieron obtener el botn esperado. Cuando las noticias de la cada de la Galliera se difundi, los ciudadanos llegaron en hordas. Pronto la gente sali de la ciudad cargada de platos, copas y otros enseres. Algunos de los mercenarios enviados para proteger la fortaleza abandonaron sus armas y se unieron a los saqueadores. Debemos encontrar armas y ropajes suficientes para pasar el invierno me dijo Paolo. Puede que el botn que recojamos sea tan cuantioso que nos proporcione provisiones para varios aos. Le mir alarmado. Habamos acordado con los franceses que lucharamos a su lado durante un ao. Todava tena esperanzas de asistir a la universidad en Pavia y haba planeado dejar de luchar cuando venciera nuestro contrato. Ese momento se estaba acercando. Pero si ya hemos conquistado Bolonia dije. No hay nada ms que hacer. Paolo no me respondi, y todo lo que pude hacer fue seguirle al arsenal. Haba una multitud en el edificio. Derribaron las estatuas y las cortinas de seda, e hicieron pedazos los suelos de madera, utilizando hachas para astillar los paneles de puertas y paredes. Cortaron en trozos los tapices que eran demasiado grandes para sacarlos intactos fuera de las salas. En uno de los pasillos, me encontr con Stefano, que tena intencin de contraer matrimonio al regresar a Kestra. Tena un hatillo de hbitos de sacerdotes en sus brazos.

Me los llevar a casa para mi Beatrice. Se har un camisn de fina seda para nuestra noche de bodas. Paolo y yo perseguimos a un grupo de pillos boloeses. Encontramos espadas y lanzas, y pedimos un carro para que las llevaran a nuestro cuartel. Paolo eligi piezas de armaduras para su uso personal. Sobre su grueso jubn acolchado, se abroch un peto suizo decorado y un gorjal de acero. Le quedaba bien, y se pavone con este collar como una muchacha con una joya nueva. Cuando cay la noche, la ciudad respiraba desasosiego. El ambiente era peligroso y salvaje. Decid quedarme en el interior y jugar una partida de cartas con los oficiales franceses. Era ms de medianoche y estbamos inmersos en la partida cuando Charles levant la cabeza al entrar en la habitacin uno de sus compaeros oficiales, Thierry de Villars. Haba ido al hospital de la universidad para ver a un amigo que haba recibido un balazo en el hombro. Cmo est Armand? pregunt Charles. Se est muriendo. La voz del hombre se quebr. Charles se dirigi al antepecho en el que reposaba una botella y verti un poco de vino en una copa para Thierry. Una herida tan superficial... dijo Thierry golpeando la palma de la mano con su puo. Todos pensamos que podra curarse. Hay pocos mdicos all dijo otro hombre que jugaba a las cartas con nosotros. Los monjes del hospital hacen lo que pueden, pero hay cien heridos por cada fraile. Matteo me llam Charles, vi cmo trataste a Paolo en Ferrara cuando sufri una herida de bala de mosquete en la pierna. Eres ducho en medicina. Podras examinar la herida de este hombre?

Captulo 64 Armand, el amigo de Thierry, estaba gravemente herido y sufra una alta fiebre. Era el resultado habitual de la infeccin causada por la herida de una bala de mosquete. Se haba aplicado aceite hirviendo a la carne abierta, que ahora supuraba pus. Deduje que este veneno estaba viajando por su cuerpo y quiz haba llegado a su cerebro. Vagaba desorientado, ponindose en pie y mirando alrededor con frenes, como si viera demonios que nosotros no pudiramos percibir. Su amigo Thierry, que me haba llevado hasta l, permaneca junto a la cama con una mirada tan desolada que apenas me atreva a confirmarle lo que ya saba. Haba llegado demasiado tarde. Pero prepar un ungento de miel y alumbre, y limpi la herida. Le dije a los mdicos que dejaran de utilizar el aceite y di nuevas instrucciones para su tratamiento. Thierry comenz a poner reparos. Tus palabras son contrarias a las instrucciones que se proporcionan a los soldados para tratar heridas de guerra como sa. ste es el mtodo que yo aconsejo dije y abandon el hospital. Para ser sincero, estaba algo enojado por su actitud, en parte porque estaba ganando a las cartas y tena una buena mano, por lo que me molest que me interrumpieran. Regres a la maana siguiente y Armand no haba mejorado, pero tampoco haba empeorado. Ocurri lo mismo cuando le visit la maana siguiente. Pero por la tarde, Thierry vino a buscarme y me dijo que aunque la herida todava no se haba curado, su amigo estaba despierto y poda mantener una conversacin con cordura. Regres para examinar la herida de Armand. En los bordes de la herida, la piel estaba empezando a sanar. Me senta muy orgulloso de m mismo. Mientras me encontraba all, un monje del hospital se acerc y me pregunt si podra tratar a otros dos soldados afligidos por la misma dolencia. Tengo que admitir que me regocijaba de mi xito y que senta curiosidad por saber si mi mtodo podra funcionar tambin con otros individuos. Y pens que en lugar de perder dinero jugando a las cartas y esperando a que Eleanora d'Alciato asomara la cabeza, el hospital era un sitio estupendo para emplear mi tiempo mientras esperaba a nuestra prxima designacin con la caballera francesa.

Aproximadamente una semana despus, cuando fui al hospital, los monjes me dijeron que alguien importante deseaba verme. El hombre esperaba en el despacho del monje de la enfermera y se present como el doctor Claudio Ridolfi de la escuela mdica de la universidad de Bolonia. Quera detalles sobre mi tratamiento de las heridas de mosquete. No quera hacer este trabajo protest inmediatamente. De mi estancia en Pavia aprend que haba reglas estrictas relativas a la prctica de la medicina. Los cirujanos barberos no podan administrar medicamentos e incluso los boticarios deban ser inspeccionados. Al clero tambin se le haba prohibido realizar operaciones y cualquiera que practicara la medicina sin estar cualificado podra acabar en prisin o correr una suerte an peor. No acept pago alguno dije y slo trat a los que me pidieron los monjes. No he venido aqu para criticarte dijo el doctor Ridolfi. Slo quiero saber lo que haces y cmo es que lo haces tan bien. Aunque eres joven, parece que tu conocimiento es extenso. Me cri en el campo dije, no con menos inquietud. Aprend remedios tradicionales desde pequeo. Y tengo algunos conocimientos del funcionamiento interno del cuerpo humano, al haber observado las disecciones realizadas por el profesor de anatoma de la universidad de Pavia. No sera por casualidad Marcantonio della Torre? El mismo dije. Entonces has sido un privilegiado. Su trabajo se conoce en toda Europa. Asent con la cabeza. Es un hombre muy talentoso e ilustrado. Era dijo el doctor lentamente. Si no estabas al corriente, entonces lamento ser yo el que tenga que informarle de las malas noticias. Messer della Torre ha muerto. Ha muerto! Estaba aturdido. Era un hombre joven que no llegaba a los cuarenta aos. Lo siento dijo el doctor. Cmo muri? Cay vctima de la peste. Fue a Verona a atender a los afectados. Tena familia en esa regin y l mismo sucumbi a la enfermedad. El profesor, comportndose como un autntico mdico, haba muerto al intentar ayudar a los dems poniendo en peligro su propia seguridad. Pens que este golpe habra dejado desolado a mi maestro. Charles d'Amboise, el gobernador de Miln,

que haba dado la bienvenida al Maestro cuando lleg a la ciudad, haba muerto recientemente. Y ahora el profesor della Torre. Dos de sus amigos, con los que haba compartido sus pensamientos, se haban ido de este mundo. El doctor Ridolfi me concedi unos minutos para recuperarme de la noticia y entonces dijo: Estoy interesado en saber por qu no trataste primero las heridas de artillera con los mtodos convencionales. No conozco ningn mtodo convencional. Crea que habas estudiado en Pavia. Slo lo hice durante unos meses, mientras mi maestro trabajaba all realizando sus propias disecciones y llevando a cabo sus investigaciones respond. Tu maestro? En ese momento, perteneca al grupo de Leonardo da Vinci. El gran Leonardo! Te has rodeado de buena compaa en tu juventud, Matteo. S dije. Lo aprecio ms ahora que soy mayor. El Maestro estaba dispuesto a ayudarme para continuar mis estudios en Pavia, pero... dej la frase sin acabar. La amenaza de Sandino, que pretenda cumplir la venganza prometida, y mis responsabilidades como condottieri, me haban impedido aceptar la oferta que el Maestro me haba hecho el ao pasado. Pero siempre cre que mi experiencia actual era meramente transitoria. Con la ignorancia de la juventud, haba pensado que algn da podra regresar a Miln y que el Maestro lo dispondra todo para que pudiera ir a la universidad de Pavia. Pero, con Marcantonio della Torre muerto, arrastrado cruelmente por la peste, el mundo haba perdido a un gran mdico y yo mi oportunidad de prosperar. Me sent en el escritorio y cog pluma y tinta. Escribir mi receta le dije al doctor para que pueda utilizarla cuando desee. Apenas haba acabado cuando Paolo y algunos de nuestros hombres entraron en el hospital para buscarme. Ven! grit Paolo. Debes ver esto, Matteo. Estn derribando la estatua del Papa. Nos dirigimos a la plaza, en la que se congregaba una multitud, nos abrimos paso y conseguimos acceder a un tejado. Haban atado cuerdas alrededor de la colosal estatua de bronce del Papa Julio, creada por Michelangelo. Esta estatua tena tres alturas y haba varios grupos de hombres tirando de las cuerdas mientras

que un consejero bolos regordete golpeaba un tambor y gritaba: Tirad!, para coordinar sus esfuerzos. Tirad! Tirad! los espectadores se unieron al cntico. Paolo me agarr del brazo cuando la estatua comenz a balancearse hacia delante y hacia atrs. Tirad! Tirad! gritaba la muchedumbre. Varios de los magistrados de la ciudad salieron precipitadamente y ordenaron a los soldados que despejaran la plaza. Estos hombres intentaron empujar a la gente hacia las calles laterales pero, aunque peligraban sus vidas, decidieron no moverse. Haba una docena de granujas en cada rbol y la gente trepaba a los tejados de los edificios circundantes, luchando entre ellos por la mejor vista. Tirad! Tirad! el clamor retumbaba en la plaza. La estatua del Papa Julio se tambale y, a continuacin, el coloso cay al suelo. En el aire volaron esquirlas de piedra mientras los adoquines se hacan pedazos. Los ciudadanos alzaban a sus hijos para que lo vieran, dicindoles: Mirad! Bolonia derriba al Papa. Seremos un ejemplo para el resto de Europa. Se oy el sonido de una trompeta y los soldados se reunieron en la plaza para ahuyentar a la gente que se apiaba alrededor de la estatua. Los magistrados tuvieron que protegerla con una guardia. Se llam a los herreros para que le cortaran la cabeza. Despus la arrastraron por las calles de la ciudad, donde la gente le lanzaba piedras y bolas de estircol, gritando: Julio, aqu tienes los diezmos que nos pedas!. La ciudad de Bolonia decidi ofrecer la estatua al Duque Alfonso. ste remiti una carta pidiendo que se la enviaran de inmediato. Afirm que la fundira y fabricara un arma que portara el nombre del Papa. Este nuevo can sera fiero y atronador, y se conocera como Il Julio.

Captulo 65 Se construy un carromato especial para llevar la estatua del Papa a Ferrara. Reforzado con ruedas de acero y tirado por doce bueyes, avanz por la Via Montegrappa y a travs de la puerta de San Felice hacia Ferrara. Pareca como si todo el pueblo de Bolonia hubiera salido para ver cmo la procesin abandonaba la ciudad: los tenderos y las lavanderas, los comerciantes y mercaderes, los artesanos, los miembros de la corte, la clase media, el clero, los nobles y los mendigos. La Bande Rosse haba colocado un destacamento de escolta delante, as que cabalgbamos con marcha lenta abriendo la cabalgata. Haba grupos de reparadores de carreteras que trabajaban un da por delante para garantizar que el suelo bajo nuestros pies fuera lo suficientemente seguro como para soportar el peso de la carreta. Les acompaaba un destacamento de soldados de infantera cuya misin era despejar los caminos de cualquier otro trfico. Los campesinos dejaban su trabajo para observarnos al pasar y los habitantes de los pueblos salan al camino para jalear a los soldados. Lanzaban montones de botones de oro amarillos, margaritas blancas y otras flores que crecan en la campia. Caa sobre nosotros una lluvia de flores, y nos reamos al sacudirnos las cabezas y los hombros. Esas gentes haban soportado un duro invierno pero, ahora, con la familia Bentivoglio de nuevo en el poder, esperaban disfrutar de un verano de paz en la regin. Paolo sonrea con placer y los muchachos ms jvenes de nuestro grupo silbaban a las chicas que salan a nuestro encuentro en la campia. Era la marcha de nuestra victoria, portando el botn de la conquista, con las felicitaciones y el aplauso de los admiradores agradecidos. Formamos parte de la historia me dijo Paolo con orgullo mientras nos aproximbamos a Ferrara y veamos la congregacin de ciudadanos que nos esperaba en las murallas. Esa noche se celebr una fiesta al aire libre. Encendieron una enorme hoguera frente al Palazzo dei Diamanti y la gente del pueblo bail alrededor del cuerpo de bronce del Papa. Ya haba una gran masa de gente concentrada en el centro de la ciudad de Ferrara cuando Charles y yo salimos de nuestro cuartel a ltima hora de la tarde. Nos abrimos paso como pudimos en las calles hacia la Piazza di Castello, donde las celebraciones estaban ms organizadas. Se haba reservado una zona para el baile y los msicos tocaban melodas populares para el regocijo de los ciudadanos.

El duque y la duquesa haban bendecido el evento con su presencia y permanecan sentados en un estrado observando las celebraciones. El duque pronto se cans del jolgorio y se escabull, sin duda para avivar el fuego de sus fraguas, con el fin de que estuvieran listas para achicharrar al Papa, aunque slo fuera en efigie. Donna Lucrezia haba sido coronada Reina del mes de mayo. Tena flores prendidas en el pelo y llevaba un fino vestido de flores blanco. Sus damas le asistan con vestimentas similares. Charles me dio un codazo. Pero yo ya haba visto a aqulla cuya forma y figura reconoca. Eleanora d'Alciato. Te dejar solo me dijo Charles al odo. Esta noche tengo otra presa a la que perseguir. Parece que hay una buena mesa de juego en aquella posada. Que tengas buena caza. A pesar de la instruccin recibida por Graziano y Felipe, no estaba seguro de la etiqueta. Imagin que, durante el Carnaval, o en una ocasin como sta, las normas se tornaban con mayor relajo. Dnde estaba Charles cuando necesitaba su consejo? Y Paolo? Estara sacando brillo a su armadura para prepararla para la siguiente batalla. Poda acercarme a una dama sin ser anunciado? Con una mscara, todo es posible. Pagu unas monedas a un vendedor de la calle por una pequea mscara que slo cubra los ojos. Me la at y avanc con valenta. Puede esta hermosa dama concederme el honor de un baile? Ofrec a Eleanora mi mano. Ella retrocedi un poco y se cubri el rostro con la capa. Uno de los cortesanos que velaba por su seguridad se llev la mano a la empuadura de la espada. Al tener conocimiento de las armas, supe que se trataba de una hoja ligera con un puo decorado. Del tipo que se llevaba por exhibicin en lugar de por uso prctico. Probablemente era un poeta, de los que rondaban siempre a la Duquesa Lucrezia. Esperaba que la dama me reconociera dije con suavidad. Ya hemos bailado juntos en una ocasin. Pero entonces se trataba de una danza francesa ms sofisticada, La Poursuite, y nos encontrbamos en un saln de baile distinto. Eleanora dio un pequeo suspiro. Los pasos de este baile son menos complicados prosegu, pero no menos divertidos. Hice una pausa.

Con mi ayuda, estoy seguro de que los aprender con facilidad. Sus ojos resplandecieron. Aj! Haba acertado! Eleanora mir a Donna Lucrezia. Puedo? Lucrezia Borgia nos observaba con una mirada divertida. Conoces a este hombre? pregunt a Eleanora. S. Nos presentamos debidamente en su propio palacio, mi seora. Donna Lucrezia dio su consentimiento. Puedes bailar con Donna Eleanora me dijo, pero debis permanecer donde pueda veros, y limito mi autorizacin a un solo baile. Agradec sus condiciones y ofrec mi mano a Eleanora. La conduje a la plaza. La danza era una ronda labriega, que se sola bailar tradicionalmente en las vias durante la poca del pisado de la uva. Tenamos que formar un crculo y, de inmediato, sent una oleada de celos cuando vi que su acompaante al otro lado era un hombre. La tom del brazo y la acompa a otra posicin del crculo para que se colocara entre otra mujer y yo. Pareca que haba sonredo discretamente a consecuencia de mi accin. No tuve tiempo de estudiar su rostro ya que la danza comenz y se anim rpidamente. En el primer giro, nuestros pies chocaron en numerosas ocasiones y Eleanora se quej de que sus pies no eran lo suficientemente robustos para los toscos guijarros. Mira! dijo. Se levant un poco los faldones y me mostr unos delicados pies con zapatos de satn color rosa y unos tobillos redondos revestidos en calcetas blancas. Le ofrec mis botas. Ella se ri. Vi sus dientes blancos espaciados uniformemente y la lengua entre ellos. En mis manos, las suyas parecan pequeas y eran suaves como el ante. Sus ojos brillaban, reflejando las llamas de las hogueras, y cuando girbamos en crculo, su cabello caa sobre su rostro en pequeos rizos, sus labios estaban hmedos y yo tena tantas, tantas ganas de besarla.

Captulo 66 Cuando el baile termin, uno de los asistentes de la Duquesa Lucrezia apareci para acompaar a Eleanora de vuelta a su lugar en el estrado. Este hombre no era el fantasioso poeta, sino un ejemplo ms slido de la hombra de los estensi y nos permiti un segundo de intimidad. Andaba detrs de nosotros cuando la devolv al grupo de damas. Estbamos cerca del estrado cuando ella me dijo en voz baja: Todava tengo que descubrir, Messer Matteo, por que eligi una forma tan poco ortodoxa para visitar el convento de mi ta el ao pasado. Entonces, la Duquesa Lucrezia hizo una seal y Eleanora inclin la cabeza y me regal una reverencia para despedirse. En los siguientes das, los artesanos de la fragua de Ferrara trabajaron para fabricar el nuevo can. Cubiertos slo de taparrabos, sus cuerpos sudorosos trabajaban bajo las indicaciones del duque para transformar la obra maestra de Michelangelo en una mquina de guerra. Me acerque para formar parte del proceso y tuve la repentina imagen en mi mente del alegre rostro de Zoroastro, mientras se inclinaba sobre el fuego de la fragua. El bronce fundido brillaba en una tonalidad roja cuando el ro de metal caliente fluy hacia los moldes dispuestos en el suelo. Con este calor intenso, y el poder y la majestuosidad de los elementos, poda entender fcilmente cmo los hombres crean en la magia de la alquimia. Creamos formas a partir de otras sustancias, transmutando los elementos, fusionndolos a nuestro antojo. Quin, adems de un dios, puede hacer esto? Cuando finaliz la construccin del gran can, el duque envi un desafiante emisario a Roma para informar al Papa de que el traje de su santidad serva ahora para defender Ferrara. Se proclam por doquier que II Julio estaba preparado para la batalla. Entonces, el enorme can se sac fuera para que el pueblo pudiera verlo y lo celebramos con un da especial de juegos y justas sobre el csped del castillo Tedaldo. Asistidos por sus escuderos, los caballeros franceses desfilaron en primer lugar. Se desplazaban por el campo en sobreabrigos de satn y oro, y sentados en sus caballos de guerra, ornamentados ricamente con brocados y terciopelo. Despus de estos caballeros completamente equipados, los mozos de cuadra sacaron los animales ms ligeros para mostrar sus destrezas en el manejo del caballo. Dieron

una vuelta ante el gento y mostraron cmo sus caballos podan galopar, trotar elegantemente o girar en crculos y sacudir la cabeza. Todos los que observaban el espectculo se maravillaban con estas cosas, pero yo sonrea en silencio. Se trataba de trucos muy fciles que cualquier nio gitano poda ensear a un caballo. Los hombres de varios condottieri se retaron en justas y rompieron algunas lanzas de madera en los enfrentamientos. Y entonces lleg el turno de la Bande Rosse. En el saqueo de Bolonia, Paolo haba encontrado un libro de batalla del ejrcito suizo y haba enseado a nuestros hombres nuevas formaciones. Avanzamos a medio galope y, con un fuerte grito, lanzamos nuestros sombreros al aire. A continuacin, hicimos girar a nuestros caballos y galopamos a toda velocidad hacia el csped. Volviendo a cambiar sbitamente de sentido, corrimos y nos bajamos de las monturas para recoger nuestros sombreros. En ese momento, me consideraba el mejor jinete del grupo. Me estara viendo ella desde la plataforma del duque? Para acabar el torneo, tuvo lugar el evento conocido como el Premio de las damas. Se haba clavado una larga estaca en el suelo en mitad del campo. Estaba remachada con clavos, cuyas cabezas sobresalan para que se pudieran atar lazos a cada uno de ellos. Los hombres tenan que cabalgar rpidamente en grupo y luchar para intentar agarrar uno de estos favores del mstil. Las damas que participaban cogan los lazos de su cabello o vestido y los alzaban para que todos pudieran ver quines eran y los colores que las representaban. Un paje ley la declaracin correspondiente y la muchedumbre repiti el nombre y los colores mientras la dama ataba su lazo al poste. Una mujer deba ser valiente para hacerlo. Algunas se negaban, porque eran muy tmidas o porque teman que ningn hombre quisiera luchar por sus colores. Sin embargo, tambin poda ocurrir que una dama no quisiera ofrecer el lazo con sus colores en pblico, por miedo a sufrir las bui las de la muchedumbre, que no era precisamente reacia a gritar el escndalo que se asociara a su nombre. Un hombre podra conocer as la infidelidad de su esposa, sin haber le nido sospecha previa de la falta de decoro de su mujer. Yo estaba pendiente de una nica doncella. Mi pulso se aceler cuando la vi entre el resto de las damas. La Duquesa Lucrezia haba colocado los colores de los Borgia, amarillo y morado, en el punto ms alto del mstil. En cuanto los caballeros alineados en sus caballos en el extremo de la improvisada pista la vieron hacer esto, comenzaron a empujarse para colocarse en primera posicin. Todos queran ser el que consiguiera el lazo de Lucrezia. Pero yo tena puestos los ojos en el lazo lila y verde plido que estaba atado un poco ms abajo. El vestido de Eleanora estaba cortado

con brocados en la manga y cuello para mostrar un filo de seda lila con un lazo blanco. Eleanora at su lazo, sin alzarlo previamente, ni esperar a que el paje la nombrara. En lugar de ello, lo mir rpidamente y se apresur a volver a su lugar, sin desviar su mirada hacia m. El campo estaba abarrotado. Los hombres brincaron a sus caballos para ganar los favores de la Duquesa de Ferrara. La mayora se haba puesto ropas limpias para este ltimo evento del da. Yo llevaba una camisa de lino blanco, rizada en el cuello y la cintura, pero atada holgadamente en el pecho, lo que me permita una mayor libertad de movimientos al dejarla semiabierta. La conjuntaba con unos pantalones de piel de ante y largas botas que me cubran las rodillas. Mis guanteletes eran de suave cuero y llevaba una manga de acero en el brazo en el que sostena las riendas con el fin de poder controlar mejor mi caballo, ya que tenamos que cabalgar sin montura... no tenamos ninguna silla ni estribo a los que sujetarnos. Al agarrar al caballo con las rodillas, sent los poderosos flancos del semental entre mis piernas. La seal! Mi caballo dio un brinco hacia delante y, sin darme cuenta, ya estaba en la carrera. Veinte hombres y slo cinco favores que ganar. Estaba cerca del lder pero no deba ganar la carrera: si llegaba primero, estara obligado a coger el lazo de la Duquesa Lucrezia. Los dems luchaban a mi alrededor mientras yo intentaba apartarles, permitiendo sin embargo a los nobles de Ferrara que alcanzaran el mstil antes que yo. Los cascos de los animales arrojaban enormes nubes de polvo y la multitud ruga al pasar a su lado como rayos. Habamos llegado al poste! Y el primer hombre cogi el lazo de la duquesa. Ahora tena el camino ms libre para agarrar mi premio. Coloqu la mano sobre el lazo lila. Pero otro hombre, mayor y ms pesado que yo, me propin un golpe en la cara con su puo. Los espectadores le insultaron. El golpe me oblig a cambiar de direccin. l agarr el lazo. Estaba muy bien atado y no poda soltarlo. La muchedumbre se ri de l y yo volv a la disputa. Mi caballo hizo frente al suyo y los animales se enzarzaron en una pelea. Su caballo mordi al mo. Pero haba viajado con mi semental, alimentndole a diario, quitndole piedras

de los cascos y permaneciendo a su lado en las fras noches de invierno en el campo a las afueras de Mirandola, y no me fallara ahora. Como esperaba, mi caballo se irgui frente a mi oponente y le azot con los cascos. Y el otro caballo relinch de miedo y sali despedido. Estir la mano. Tena el lazo! Tena el lazo! Ahora Eleanora deba pedirme que se lo devolviera. Los cinco ganadores esperbamos en lnea para devolver los favores. Una fanfarria llam a las damas una a una para que se acercaran a recoger sus lazos. La Duquesa Lucrezia permiti que el ganador de su lazo le besara los dedos. Los espectadores gritaron de sorpresa cuando la siguiente dama se descalz y ofreci la punta del dedo del pie al valiente caballero. Las siguientes dos damas prefirieron sus manos. Son la ltima trompeta. El paje anunci: La seorita Eleanora d'Alciato! Baj los escalones y yo empuj suavemente a mi caballo. El semental inclin el cuarto delantero y baj la cabeza ante ella. La multitud ri deleitada y aplaudi. Pareca que estaba complacida. Aunque finga un aire de calmada superioridad, Eleanora d'Alciato no poda ocultar su sonrojo y los hoyuelos que se formaban en su rostro cuando sonrea. Reclamo mi beso. Tena la garganta seca. Apenas poda articular palabra. Su mirada se encontr con la ma. Se cortaba el aire entre nosotros. Sus ojos estaban fijos en los mos. Se oscurecieron cuando me mir. Aunque el da estaba claro, las pupilas de sus ojos estaban dilatadas. Entonces gir el rostro. Y yo puse mis labios sobre su mejilla. Esa noche se celebr otra gran fiesta en la plaza. Me acerqu al lugar temprano para buscar una buena posicin donde crea que la duquesa aparecera con sus damas. Pero la noche pas y ella no vino. Pregunt a uno de los cortesanos reales si ocurra algo. Me dijo que los acontecimientos del da haban agotado a su buena duquesa. Se haba sentido indispuesta y se dirigi a sus aposentos para recuperarse.

Captulo 67 En unos das supimos que la Duquesa Lucrezia haba perdido al hijo que esperaba. Ella y sus asistentes prolongaran su estancia en el Convento de San Bernardino. Ahora que me haban privado de la presencia de Eleanora, comenc a atormentarme con pensamientos desoladores sobre nuestro futuro. Quiz durante su estancia en San Bernardino pensara que la vida de una monja le convena. Puede que decidiera quedarse all y no la volviera a ver jams. Echaba de menos a Eleanora, tanto como la corte de Ferrara extraaba dolorosamente a su duquesa. Sin Lucrezia all para conquistar a los comandantes de los ejrcitos, los franceses estaban inquietos. Charles nos dijo que esperaran otro invierno en Italia, pero que, a menos que ganaran una victoria decisiva, se retirara a las tropas francesas. El Rey Luis estaba cada vez menos interesado en las conquistas italianas y ms preocupado por la seguridad del corazn de Francia. Sin embargo, aunque el Duque Alfonso d'Est no tena la duquesa a su lado, no servira su cabeza en bandeja al Papa. La captura de Bolonia y su nuevo can eran fuente de un inmenso orgullo para l y molestia para el Papado. Pensarais que el santo padre se sentira adulado brome Charles con nosotros si tuviera una obra de maquinaria tal con su nombre. Y aunque el Papa volva a estar muy enfermo, todava podra echar ms fuego que cualquier can. Estaba fuera de s porque Ferrara no se rendira ante l. Cuando escuch que la familia Bentivoglio volva a mandar en Bolonia, jur venganza sobre Ferrara por ayudar a sus enemigos. Los emisarios del Duque Alfonso informaron de que el Papa Julio se haba arrastrado desde su cama y, en un arrebato de clera, haba recorrido los pasillos del Vaticano diciendo que recuperara Ferrara aunque fuera lo ltimo que hiciera en la tierra, que prefera morir como un perro antes que abandonar la batalla. Esto slo sirvi para reforzar la resistencia de Ferrara y su resolucin de proseguir la lucha. Y Paolo quera formar parte de ello. Pero yo no saba qu camino tomar. Cuando regres de Bolonia, me esperaban cartas de Miln. Una del Maestro y otra de Felipe. Al fin [escribi el Maestro] tenemos noticias del paradero del muchacho errante! Mis plumas estn desordenadas y no encuentro mi lpiz de punta de plata desde hace unos das.

Y a qu se debe? Porque la persona responsable de garantizar que estos objetos estn a mano ha decidido escabullirse sin decir nada. Cmo puedo trabajar entonces con eficacia?Ayer estaba paseando por los canales de las afueras de la ciudad y observando con qu pereza se mova el agua. Pens en el cuerpo del anciano que diseccionamos y cmo, en ese momento, comparbamos la obstruccin de las venas con la sedimentacin. Me gir para llamarte la atencin sobre este hecho, pero no estabas all, Matteo.Sent cmo las lgrimas brotaban de mis ojos y estir la mano para tocar el papel. Me conmovi que mi ausencia se sintiera y que no me hubieran olvidado. Cudate [acababa su carta], porque adiestrar a otro asistente resultara un gasto incmodo.Era una broma? Me lo tom como tal y sonre. El resto eran palabras de tristeza y pesar. La carta de Felipe era ms vivaz y prctica. Sin duda habrs escuchado que las tropas francesas de Miln estn siendo hostigadas en este momento. Graziano te enva sus mejores deseos y [re al leer las siguientes palabras] te pide que le hables bien de l a la bella Lucrezia. Graziano se ha sentido indispuesto recientemente; si no fuera as, te habra escrito l mismo. Espera que ests aplicando en la corte los modales que te ense.Entonces aadi: El maestro desea que sepas que, a pesar de las dificultades, seras bienvenido en el grupo, Matteo, en caso de que quisieras regresar alguna vez.Pero ahora no poda volver. Paolo deseaba continuar luchando con los franceses. Nuestros hombres tenan que imprimir su marca en el documento. Los que haban sobrevivido el ltimo invierno y la batalla de Mirandola estaban preparados en su mayora para ello. Estaban ms animados desde nuestro xito en Bolonia y los festejos de Ferrara. La medicina me pareca ms adecuada ahora que la vida de soldado, pero, qu camino deba elegir? Eleanora d'Alciato era un motivo ms que suficiente para permanecer en Ferrara. Al propio Maestro le estaba resultando difcil mantener al grupo. Mi plaza en la universidad de Pavia dependa de la reputacin de Marcantonio della Torre. Ahora estaba muerto. Por lo tanto, me vi obligado tambin a firmar el contrato de mi capitn condottieri. Nuestro acuerdo con los franceses especificaba un nmero determinado de hombres y caballos por lo que debamos reclutarlos hasta alcanzar la cantidad necesaria. Uno o dos de nuestros hombres haban desertado en Bolonia. Otro se haba enamorado de una joven y nos haba pedido que le liberramos de su atadura. Tenamos que reemplazar a hombres y caballos. Yo busqu y compr los mejores sementales, mientras que Paolo reclut a ms hombres, les proporcion armas y les entren. Estos nuevos hombres no procedan de ningn sitio. Eran del tipo que apareca de pronto y luchaba del lado de los ganadores. Paolo tuvo que trabajar duro para

contener su temperamento, pero se haba convertido en un buen capitn condottieri. Adoptaba constantemente mtodos del ejrcito francs y los pona en prctica. Estaba comenzando a demostrar que era un lder y, a fuerza de un fuerte entrenamiento, puso a nuevos soldados a sus pies. Paolo gast una gran cantidad de dinero en proporcionarnos un nuevo equipamiento. Compr pistolas y municiones, plvora y balas. Para estar mejor protegidos en futuras batallas, sustituy nuestros cascos de piel gruesa por unos hechos de acero, con revestimientos laterales para, salvaguardar las mejillas y un ala trasera para proteger las partes vulnerables del cuello. Compr petos de ante y placas independientes para el pecho y la espalda para llevarlas encima. Nos proporcion nuevos guanteletes y tambin calzones y botas altas de montar. Mientras nos preparbamos para la campaa de invierno, Francia convoc un snodo de obispos para desafiar al Papa. El Rey Luis quera que declararan con claridad que el Papa no tena autoridad temporal en Italia. Demandaba que el Papa Julio retirara sus fuerzas de los estados italianos que los franceses reclamaban. A lo cual, como se dijo, el Papa respondi: Soy el Papa! Y el Papa no es un capelln del Rey de Francia! Pero mientras el Rey Luis conspiraba contra l de esta forma, el Papa Julio atravesaba rpidamente el tablero de ajedrez que era Europa. Form una nueva alianza, llamada la Liga Santa, que inclua a Suiza, Inglaterra y Espaa. Ahora Francia estaba rodeada de estados hostiles. Y Espaa estaba enviando soldados desde su reino en Naples para ayudar a los ejrcitos papales en Italia. En Ferrara, nos preparamos para una lucha inevitable. Entonces, Felipe me escribi una carta fechada justo antes de la Navidad de 1511. Me cont que empezaba a resultar peligroso permanecer en Miln. Los suizos han encendido hogueras en las afueras de la ciudad. Desde el tejado del Duomo, podemos ver arder las granjas y vias. El Maestro pretende ir a Vaprio, junto al ro Adda. El padre de Francesco Melzi le ha ofrecido cobijo en su casa Pretendemos partir pronto, ya que se teme que Miln se vea cercada.Kestra no estaba lejos de la ciudad. Elisabetta estaba en peligro.

Captulo 68 Paolo deba permanecer en Ferrara para formar a los nuevos soldados, por lo que me llev a Stefano y a otros dos jvenes conmigo a Kestra. Mi objetivo al elegir a Stefano era hacerle un favor. Quera darle la oportunidad de abandonar la Bande Rosse. Haba quedado abatido tras la prdida de su amigo Federico, y pens que cuando se reencontrara con su familia y viera a su prometida, se dara cuenta de que la vida en una granja era preferible y ms segura que regresar a Ferrara. Pero algo extrao ocurri cuando nos dirigamos a Kestra. Stefano, que haba lamentado tanto la muerte de su amigo y que haba jurado que si volva a ver la granja de su padre, no la abandonara jams, haba cambiado de opinin. La conquista de Bolonia haba afectado su parecer. Una victoria fcil y el botn le haban hecho un hombre distinto. Mientras nos dirigamos al este, se jactaba de sus hazaas y estas se hacan ms grandiosas y osadas con cada kilmetro recorrido. Olvidados estaban sus lamentos por la derrota en Mirandola, la crudeza del invierno, el brote de disentera. Sus palabras narraban la gloria de la toma de Bolonia: cmo haban devuelto al emisario del Papa a Rvena y haban derrotado a los hombres del ejrcito papal. Cuando llegamos a su granja, cargados de bultos amarrados a ambos lados de las ancas del caballo y pequeos paquetes para su novia atados a la montura, le recibieron con honores de hroe. Su familia le mir con orgullo y, cuando vieron su botn, insistieron en que les recogiera a l y a su hermano Silvio a mi regreso a Ferrara, para que pudiera volver y traerles ms. Le dej all, contando valientes historias de su lucha con ejrcitos imaginarios, y part a Kestra. Al principio, cre que la granja de Kestra estaba abandonada. No haba indicios de vida en el lugar en el que mis dos compaeros y yo desmontamos. Les ped que desempaquetaran los brtulos y llevaran los caballos al establo. Yo me dirig a la casa. Elisabetta estaba en la cocina, inclinada, intentando encender el fuego bajo la olla. Me acerqu por detrs y cog el pedernal que tena entre las manos. La madera est muy hmeda dije. Una chica como t debera saber que la llama no prende si la lea no est totalmente seca. Elisabetta dio un pequeo grito. Entonces, cuando se percat de que era yo, rompi a llorar.

Menuda bienvenida! exclam. As recibes a un pobre soldado que vuelve de la guerra? Se sec las lgrimas de los ojos y nos abrazamos. Ay!, Matteo dijo. Matteo, Matteo, Matteo. Se dira que no te alegras de verme brome. Espero que te animes un poco cuando te diga que tu hermano Paolo se encuentra bien y te enva su amor y muchos obsequios. Mientras deca eso, mis dos soldados se encontraban en la parte trasera de la casa, apilando los regalos que haba trado de Ferrara. Les dije que cogieran parte de los vveres que habamos trado con nosotros y que buscaran un lugar en el granero en el que comer y descansar. A continuacin, llev los paquetes dentro de la casa. Abr mi propio obsequio para Elisabetta. Era una fina pieza de tejido ferrars por la que haba pagado una gran suma de dinero. Qu opinas de esto? le pregunt, alzando el trozo de tela para que lo pudiera inspeccionar. Toc el pao con gesto de agradecimiento. Es de magnfica calidad dijo. Podr venderlo a buen precio. Vas a venderlo? dije. Compr este brocado especialmente para ti con el propsito de que te hicieras un vestido para las fiestas de Navidad. La chica pleg la tela y la dej sobre la mesa. Creo que mi hermano no te ha mantenido informado de nuestra situacin econmica dijo. Pero primero comamos, luego hablaremos. Cort un trozo del jamn salado que habamos trado y lo cocin con unas cebollas dulces. Mientras comamos, me pidi que le contara nuestras aventuras y le relat la verdadera historia de cmo su hermano me salv la vida en Mirandola. Me haban dicho que era un buen narrador, y puede que embelleciera un poco las acciones de Paolo mientras se las describa a su hermana aquel da. Carg con su caballo para ayudarme dije. Fue como cuando jugbamos de nios en Perela. Paolo fue un caballero noble en la batalla. Fue un len. Fue un fiero guerrero trtaro. Fue un gladiador en la arena del Coliseo. Fue todas esas cosas. Me salv la vida. Y eso era cierto. Lo esencial de la historia no era falso. Sin la ayuda de Paolo, habra muerto ese mismo da. Despus de mi narracin, Elisabetta me cont cmo le iban las cosas. Dispona de una pequea renta gracias a la venta de hierbas al boticario de Miln, pero no era suficiente para sacar adelante la granja. Me ense la casa. Las habitaciones estaban cerradas. Faltaban la mayor parte de los muebles. Comimos en platos de

loza porque haba empeado la vajilla de plata unos meses atrs. Me cont que, durante ese ao, Paolo haba vendido los campos uno a uno y que haba acabado por empear la casa. Contrajo estas deudas con Rinaldo Salviati. El hombre que vino y te insult aquel da? le pregunt. S respondi. El hombre al que le rompiste la nariz. Y Paolo no realiz los pagos, as que la casa ya no es propiedad nuestra. Dentro de un mes, Rinaldo Salviati vendr y... Elisabetta no pudo terminar la frase. Y qu? le pregunt alarmado. Te ha hecho alguna proposicin? Me ha dicho que podramos llegar a un acuerdo. Di le que nada de eso suceder. Para ti es muy fcil decirlo! Elisabetta se encendi ante m. Era la primera vez que la vea enfadada. S que tienes la capacidad de ser ms emptico que otros hombres, Matteo, pero hasta que no vivas con una mujer, no te hars a la idea de nuestras limitaciones. No tengo dinero, ni tierras, ni ttulos, nada. Qu voy a hacer? Dnde voy a ir? Qu comer? Cmo vivir?

Captulo 69 A la maana siguiente, part de Kestra con la promesa de regresar en cuanto pudiera. Cabalgando hacia el sur, nos dirigimos a Miln, lo suficientemente lejos del camino en el que me haban asaltado el pasado otoo. Una vez en la ciudad, dej que mis hombres se pasearan por la zona del duomo. Les di instrucciones de que estuvieran en guardia y que no hicieran mal a nadie, ya que lo nico que necesitaba era que recopilaran toda la informacin que pudieran. Estos dos hombres, aunque poco experimentados, eran nobles de corazn. Entonces me dirig al taller del Maestro en San Babila. All encontr slo a Felipe, organizando los ltimos brtulos del taller que quedaban por empaquetar para llevarlos a la casa de los Melzi en Vaprio. Me recibi calurosamente y pens en la forma en que me haban recibido en este grupo desde el principio y el modo en el que Leonardo da Vinci me haba tratado desde mi adolescencia, con amabilidad pero con firmeza, como lo hara un verdadero padre. Felipe me inform de la muerte de Graziano, que haba fallecido haca un mes. Me cont cmo nuestro fornido amigo haba bromeado hasta el final, dicindole al Maestro que deba abrirle despus de morir, para que pudieran ver que su estmago estaba hinchado a causa de una enfermedad y no por su aficin a la comida y al vino. Entonces Felipe me pregunt si era verdad que los boloeses haban volcado la gran estatua del Papa. Cuando le dije que era cierto, abandon la habitacin. Le segu al jardn exterior. Sospech que la idea del derribo de una obra de arte de un genio como Michelangelo le causaba un profundo malestar. Felipe llevaba muchos aos trabajando con mi maestro. Conoca el coste, la inversin emocional y el esfuerzo fsico y mental que conllevaba la creacin de algo de tal magnitud. Y empatizaba con la bajada de nimo que un artista deba sentir al saber de su destruccin. En sus primeros das de estancia en Miln, Leonardo da Vinci haba creado un modelo de yeso para una inmensa estatua de un caballo, y los soldados lo haban destruido al utilizarlo como blanco para sus prcticas. Nos mantuvimos en silencio durante unos instantes. A menudo se deca que haba rivalidad entre los dos hombres ms talentosos del momento, Leonardo da Vinci y Michelangelo. Sus naturalezas no podan ser

ms opuestas. Se deca que Leonardo se rea de la profesin preferida por el otro artista, al afirmar que una escultura no poda representar el alma, que el mejor medio para hacerlo era la pintura, que mostraba los ojos del modelo. Michelangelo, por su parte, habra declarado que slo a travs de las representaciones del cuerpo en tres dimensiones de una estatua se poda reflejar la vida de forma realista y se poda crear verdaderas obras de arte. Sin embargo, Leonardo esculpi estatuas y Michelangelo obedeci la orden del Papa y pint una obra maestra en el techo de la Capilla Sixtina. Nosotros somos los brbaros dijo Felipe que permitimos una atrocidad de tamaa consideracin. Me mir. Dime lo que viste, Matteo. Alguien se lament a su paso? Hubo festejo en las calles cuando cay desplomada al suelo le dije con sinceridad. En Ferrara prendieron hogueras y quemaron la efigie del Papa para mostrar lo que iba a ocurrir con la rplica de bronce. Y el Duque Alfonso la fundi en su fragua y la convirti en un enorme can. Felipe se sent en un banco. Se llev la mano al corazn. Ay! Me estoy haciendo viejo dijo. Y, tras hacer una pausa, aadi. Al igual que tu maestro. Me sent junto a l. Crees que me ha perdonado por no ocupar la plaza que me ofreca en la universidad de Pavia? Deberas hablar con l t mismo dijo Felipe. Est en Santa Mara delle Grazia. Los dominicos se han quejado de que el fresco que pint en el refectorio hace aos est comenzando a desprenderse de la pared. Cmo se encuentra? le pregunt a Felipe. Las muertes de sus amigos Marcantonio della Torre y Charles d'Amboise le han afectado profundamente, y todava lleva luto por el fallecimiento del alegre Graziano. La muerte. La cruel guadaa que separa a los amigos para siempre. La muerte. Nuestra compaera en las noches pasadas en el depsito de cadveres de Averno. Pero Vaprio es tranquilo continu Felipe y el Maestro pretende estudiar la geologa de la regin. Le vendr bien descansar un poco. Qu har si los franceses pierden su posicin en Miln? Tiene que velar por sus asuntos y sus rentas. En cuanto los caminos vuelvan a

ser seguros, ir a Florencia a arreglar cuentas. Entonces, tendremos que desplazarnos all donde recibamos encargos y evitar las zonas en guerra. Y dnde se puede ir hoy en da para evitar la guerra? pregunt. Haba un propsito oculto en mi pregunta a Felipe, ya que estaba preocupado por la situacin de Elisabetta. Saba que Paolo no tena ninguna intencin de mantener la granja. Ahora saba por qu me haba pedido que fuera a Kestra mientras l permaneca en Ferrara, para no tener que discutir con su hermana. Haba gastado todo el dinero del que dispona en equipar a la Bande Rosse. Yo era reacio a llevar a Elisabetta de vuelta a Ferrara conmigo porque no crea que fuera un lugar seguro. Puede que te sea difcil seguir los entresijos polticos al estar luchando en el campo de batalla dijo Felipe, pero deberas saber que los franceses abandonarn Italia. No pueden mantener un ejrcito aqu mientras el Papa anima al joven Enrique de Inglaterra a concentrar sus tropas en la frontera norte. En Ferrara creen que el Papa es un hombre malvado y confabulador. El actual Duque de Ferrara ali su estado con el anterior Papa Alejandro VI, Rodrigo Borgia, al casar a su hijo con Lucrezia Borgia. As que, en ese momento, Ferrara apoyaba al Papado, ya que le ofreca poder y proteccin. Sin embargo, este Papa, Julio, parece actuar en beneficio de todo el pueblo. Ha iniciado una reforma monstica y ha dictado un decreto contra la simona. A diferencia de otros representantes de la Iglesia, no ha utilizado su posicin para mejorar la situacin de su familia. Felipe sonri. Y, por supuesto, est a favor de las artes, y quiz eso influye un poco en mi opinin sobre l. Una vez ms, el pensamiento objetivo de Felipe aclar mis ideas. As que crees que el control del Papa Julio puede resultar el ms ventajoso para el estado de Italia? Creo que Julio pretende colocar a determinados gobernantes a la cabeza de los estados ciudad dijo Felipe, y espera que todos se unan bajo la nica autoridad de Roma. Ha declarado que los asuntos italianos deben estar en manos italianas. No puedo estar en desacuerdo con esa idea. Puede que estemos presenciando cmo Italia lucha por renacer. Mientras estbamos hablando, se me vino una idea a la cabeza. Le haba hablado a Felipe acerca de mi preocupacin por Elisabetta y ahora le hice una propuesta. Podra disponer una escolta para que os acompae a Florencia dije, si

dejis que Elisabetta os acompae. Estara ms a salvo en Florencia que en ningn lugar en este momento. Felipe lo consider durante un minuto. Nos sera til llegar pronto all dijo. Tenemos un poco de dinero en una cuenta en Florencia del que necesitamos disponer ahora. Y aadi, tengo unos amigos que viven en las afueras que podran acogerla. La suya es una casa respetable y suficientemente grande para alojar a un nuevo husped. Acord esto con Felipe y part hacia Santa Mara delle Grazie para encontrarme con el Maestro. Al pasar por la tienda del boticario que compraba las hierbas del jardn de Elisabetta, otra idea se me vino a la mente. En nuestra jornada de regreso dimos un rodeo para recoger la caja que contena las rectas de mi abuela. Con ellas, ayudara a Elisabetta a obtener unos ingresos adicionales para que pudiera mantenerse por s misma.

Captulo 70 El monasterio dominico de Santa Mara delle Grazie se encontraba en la parte ms alejada del castillo y not las miradas recelosas de los centinelas franceses a mi uniforme de condottieri al atravesar la fortaleza. Me encontr al Maestro sentado en una banqueta en el refectorio de los monjes, observando su famoso cuadro La ultima cena de Jesucristo con sus Apstoles. Entr en la habitacin desde el claustro exterior y cerr con suavidad la puerta tras de m. Permanec all un rato mirndole y sent una oleada de amor y afecto que me impeda moverme. El Maestro se percat de mi presencia. Gir la cabeza. Matteo! grit, extendiendo las manos hacia m, Eres t! Cruc la habitacin y me agach para hincar una rodilla en el suelo ante l. Levntate, Matteo dijo. No soy un dios ante el que tengas que arrodillarte. Temo haberle molestado al no regresar para estudiar en la universidad. Estoy triste porque puede que hayas perdido la oportunidad de explorar los lmites ms lejanos de esa mente inteligente que posees. Me cogi de los hombros y me levant. Pero an sigues vivo. Eso es lo ms importante. Y me alegro mucho de verte. Me coloc a una cierta distancia de l para poder admirar mi fina tnica de condottieri y el fajn carmes. Siento haberle decepcionado ya que s que tena sus esperanzas puestas en m dije con humildad. Pero la vida de un capitn condottieri no est exenta de oportunidades. El Maestro seal con su mano el fresco de la Crucifixin de Montorfano, situado en el otro extremo del refectorio. Si miras a cada lado de la cruz, vers el dibujo que hice de Ludovico Il Moro Sforza y de su familia. Los Sforza eran capitanes condottieri, pero llegaron a gobernar el ducado de Miln y, si el Papa Julio consigue su propsito, volvern al poder de nuevo cuando los franceses se vean obligados a abandonar Italia. Yo no quera ser condottieri. Me un a Paolo dell'Orte porque... dije, sin acabar la frase. No poda explicar el motivo, sin revelar mi temor y mi

culpabilidad. Tenas un buen motivo para hacer lo que hiciste dijo con aire reflexivo. Y entonces aadi. Desde el comienzo de tu vida. No saba muy bien qu quera decir con eso, pero me dio la impresin de que poda llevarme a un territorio que no quera explorar, por lo que gir la cabeza para observar su magnfico fresco de La ltima cena. Es cierto que la pintura se est cayendo de la pared? Parece que la humedad est provocando el deterioro. Al menos dijo sonriendo, est provocando el deterioro del prior del monasterio. No s si merece la pena restaurarlo, teniendo en cuenta que la guerra se aproxima a la ciudad y es probable que lo destruyan en la batalla. El Maestro se puso en pie y yo camin con l mientras se aproximaba a su obra maestra. Era como si nos introdujramos en el mismo comedor en el que se celebraba la cena y sintiramos la presencia viva de los trece hombres reunidos alrededor de la mesa. La consecuencia inmediata del anuncio de Jess: Uno de vosotros me traicionar era aparente en la reaccin de los Apstoles a las palabras de su Maestro. La tensin del momento se manifestaba en las distintas expresiones de angustia e incredulidad. El rictus de los dedos extendidos de la mano derecha de Jesucristo reflejaba aqullos del Iscariote. Judas. El traidor. Me sobresalt cuando el Maestro dej caer su mano sobre mi hombro. Aqu est tu homnimo, Matteo. Seal a uno de los apstoles a la izquierda de Jess. Un hombre representado de perfil, con una tnica azul brillante y gesto serio. San Mateo repiti, cuya insignia lleva Felipe bajo la tnica porque profesa especial devocin a ese santo. Lo sabas? Mi corazn lata muy rpido. Negu con la cabeza. San Mateo era recaudador de impuestos y se dice que protege a los que llevan las cuentas de un hogar o comercio. Por eso Felipe siente una afinidad con l. Ahora lo entiendo respond con cuidado. El Maestro alarg los brazos y coloc una mano a cada lado de mi cabeza. Eres un muchacho honorable, Matteo dijo. Cuando llegue el momento, s que encontrars el camino hacia la verdad. Extendi los dedos sobre mi rostro, rodeando mis ojos con su pulgar y su dedo

ndice. Matteo volvi a repetir mi nombre, aunque realmente no lo era.

Captulo 71 Vend la mayora de los regalos que haba comprado a Elisabetta para obtener dos caballos adecuados para ella y Felipe. Avanzamos a una buena velocidad al regresar a la Via Umilia. Felipe era un jinete competente y Elisabetta no se quej, aunque cay exhausta de su caballo cuando nos dein vimos a descansar la primera noche. Haba marcado un ritmo de cabalgada rpido porque quera llegar a este lugar en concreto. Apenas haba amanecido cuando me levant y despert a Stefano. Le dije que tenia un asunto del que ocuparme y le dej como responsable de la seguridad de los dems hasta que regresara. Nos encontrbamos en la zona en la que haba muerto mi abuela y quera encontrar el arroyo cercano al lugar en el que haba enterrado la caja. Podra hacerlo incluso a pesar de los aos que haban transcurrido, ya que dej marcado el punto con unas rocas distintivas. Descubr las rocas y cav en la tierra. Ah yaca la caja de madera de roble, atada fuertemente con cuerda. Dentro estaban su mortero, su maja y sus cucharas, y los pequeos tamices para preparar infusiones. O cmo tintineaban al levantar la caja. Saba que dentro, protegido por una envoltura resistente al agua, se encontraban su libro de recetas y otros documentos. El tamao de la caja no superaba los cuarenta y cinco centmetros y no pesaba ms de cinco kilos. Lo que haba parecido una carga pesada para un nio de nueve aos, era ahora fcil de levantar y de colgar en la perilla de mi montura. Cuando ofrec la caja a Elisabetta, una terrible tristeza se apoder de m. No la abras hasta que no llegues a tu nuevo hogar le ped. Me sent avergonzado por mi evidente muestra de afliccin frente a ella, que haba sufrido tanto en comparacin. Es el legado de mi abuela y te lo dono como obsequio. Sus herramientas para hacer ungentos y medicinas y, lo que es ms importante, su libro de recetas. Puedes seguir las instrucciones y venderlas. Claro, Matteo respondi. Ahora entiendo por qu me pediste que trajera los esquejes y semillas de mi herbario. Le di a Felipe todo el dinero necesario para cubrir el coste de la manutencin de

Elisabetta y promet enviar ms en cuanto pudiera. A continuacin, delegu en Stefano y su hermano Silvio, nuestra ltima incorporacin, la tarea de escoltar a Felipe y Elisabetta en su camino hacia Florencia a travs de las montaas. No te preocupes por Elisabetta dijo Felipe. Mis amigos no tienen hijos vivos. No la echarn de su casa. Lleg el momento de decir adis. Felipe me cogi la mano. Mantente alejado de las balas de can si puedes, Matteo. Elisabetta estaba a punto de llorar, pero levant la barbilla y no lo hizo. Te escribir cuando me haya establecido dijo. Si gano algo de dinero, encontrar un lugar propio en el que vivir, y har de l un hogar para ti y para Paolo. Trelo sano y salvo si puedes, Matteo.

SEXTA PARTE - EL SELLO MEDICI Ferrara y Florencia, 1512 Captulo 72 A mi regreso a Ferrara se celebraba un banquete para festejar los xitos recientes del nuevo comandante francs, Gastn de Foix. Lucrezia Borgia, haba recuperado la salud tras el aborto, haba vuelto al castello y haba aprovechado para organizar una comida de cien platos. Iba a durar desde la puesta de sol al amanecer del da siguiente, y se consideraba un acto de desafo a la nueva alianza papal, la llamada Liga Santa. Tambin tena como propsito, como Charles observ hbilmente, mostrar a los franceses lo importante que era su presencia para la ciudad y el ducado. Se dispusieron varias salas para albergar este banquete, con mesas de caballete erigidas para abastecer al elevado nmero de comensales. Se cubrieron de telas blancas y doradas, y se decoraron con lazos verdes y rojos para celebrar el ao nuevo. Los criados corran constantemente de la cocina a las mesas para traer comida y cuencos con agua y pequeas toallas para enjuagarse los dedos. Entre cada tanda de platos, las damas se levantaban de la mesa para asearse o paseaban por los patios o las terrazas. Los caballeros las escoltaban o se reunan en grupos para hablar de guerra y poltica. El tiempo todava era fro, pero los msicos se haban colocado en carpas abiertas en el jardn para entretener a los que se atrevieran a aventurarse fuera del castillo. Durante estas pausas, yo iba de sala en sala, y entraba y sala de las dependencias buscando a una sola dama. Era ms de medianoche cuando, de repente, a travs de una ventana, vi a Eleanora d'Alciato en compaa de otras dos damas. Hice una seal a Charles y le inst a que me acompaara con premura por un camino paralelo, de manera que las interceptramos en su paseo. Fingimos gran sorpresa cuando nos encontramos. Intercambiamos saludos y Charles se ocup cortsmente de las otras dos damas, llevndose una a cada brazo, y caminando delante de nosotros. Ahora estaba solo con Eleanora. Le ofrec mi brazo. Ella se agarr a l.

Tras mi accin inicial para forzar nuestro encuentro, no saba qu hacer. Deba hablar en primer lugar? Qu poda decir? Mir hacia delante, donde Charles charlaba animadamente con las damas. Un comentario sobre el tiempo, quizs? Carraspe. As que ahora, Messer Matteo me dijo Eleanora antes de que pudiera comenzar, me contar cmo lleg a esconderse debajo de las faldas de una novicia en el jardn de un convento? Cuando la vi por primera vez en Ferrara pens en que llegara el momento en que me hiciera esta pregunta y tena una historia preparada para ella. Estaba visitando a unos amigos en el campo dije, y fui asaltado por unos rufianes a mi regreso a Miln. Qu raro dijo la muchacha. Aunque se dice que es un hombre cruel, nunca habra pensado que Jacopo de Medici esperara para tender una emboscada a un viajero desprevenido. Yo tampoco dije con suavidad. Quizs me vio escapar y mis atacantes le pidieron ayuda para perseguirme, inventando alguna mentira para decirle que les haba robado. Lo hiciste? Claro que no! Me mir atentamente. Ya ves que no llevo bienes encima dije. Entonces, aad con picarda. Ni siquiera un arma. Sonri al escucharlo, y dijo: Eso es cierto. Y, sin embargo, tengo la sensacin de que no me has contado toda la historia. Eres t la que no me has contado toda la tuya contraataqu. Cmo es que te encuentras en la corte de Ferrara y, sin embargo, conoces a alguien como Jacopo de Medici? Visit la casa de mi padre en Florencia una vez. Yo era mucho ms joven, tan slo una nia, y por eso l no me reconoci. Habamos llegado a una bifurcacin en el camino. Charles haba girado hacia la casa. Yo dud y, entonces, presion levemente su brazo para guiarla en direccin opuesta. Ella mir hacia atrs, pero se dej llevar. No debo alejarme mucho, ya que se percatarn de mi ausencia.

Caminamos unos metros ms. Llegamos a una fuente. Se haba cortado el suministro de agua durante el invierno, y el charco de agua que quedaba en la base estaba helado. Eleanora se sent en el borde y toc el hielo con los dedos. Al instante tembl. Tuve la necesidad imperiosa de rodearla con mis brazos, para calentarla al presionar mi cuerpo contra el suyo. Me pregunt acerca de Leonardo da Vinci. Mi padre me llev a la Iglesia de la Anunciacin en Florencia cuando se expona all el cuadro de la Virgen y Santa Ana de Leonardo. Inclin la cabeza hacia un lado. Tuviste que conocerle bien. Es cierto que incluye los smbolos de la Trinidad en sus cuadros? Nunca dice lo que hay en sus cuadros respond. No podemos hacer ms que conjeturar. Su crculo de amor entre las figuras era nico dijo Eleanora. Muchos artistas venan para observarlo y aprender. Es un genio. S dije. Lo es. Deseas convertirte en un artista? No. Hubo un momento de mi vida en el que me plante ser mdico. Dicen que Leonardo da Vinci diseccionaba cuerpos en la oscuridad de la noche para buscar el origen del alma... Diseccionaba cadveres para descubrir cmo funciona el cuerpo humano. Estabas all! Era rpida. Observ que con ella uno deba mantener alerta los cinco sentidos. Y por eso deseas ser mdico, Matteo? prosigui. Porque profundizaste en el funcionamiento del cuerpo humano? Mientras pensaba en mi respuesta, me di cuenta de que con esta conversacin estaba profundizando en su propia mente. Una iluminacin sobre quin era Eleanora d'Alciato y cmo pensaba. Cuando el Maestro da Vinci estudiaba los rganos internos, siempre comentaba conmigo su funcin, y cmo se poda ver atrofiada por un accidente o una enfermedad. Y entonces me explicaba el posible tratamiento para repararlos. Durante un tiempo, estudi bajo la tutela de un amigo de Leonardo, que muri hace poco. El profesor Marcantonio della Torre, que imparta clase en la escuela mdica de la universidad de Pavia. La biblioteca de Pavia es famosa dijo. Es tan maravillosa como dicen?

Lo es. Le algunos de los libros que contiene. Me encantara verla! dijo con los ojos brillantes por la emocin. Mi padre me educ en casa y tenamos una nutrida biblioteca. Estudi a Aristteles y a Petrarca, y tambin le a Dante. Pero tuvimos que vender los libros de mi padre para pagar las deudas cuando falleci Eleanora suspir. Una doble prdida que llorar: amaba tanto a mi padre y a sus libros. Y cmo has llegado a la corte de Ferrara? le pregunt. Cuando mi padre muri sin dinero, mi to me acogi en su casa. Fue un acto muy generoso por su parte, ya que tena cuatro hijas propias. Eran jvenes, pero pronto les llegara el momento de casarlas, por lo que quera arreglar mi vida cuanto antes. Despus del funeral de mi padre, organiz mi matrimonio con un respetable mercader florentino. Este hombre tena media docena de hijos, habidos de tres esposas fallecidas. Mi to crea que deba estar agradecida. El hombre, aunque era mucho mayor que yo, tena una pequea fortuna, y mi to crey que el cuidado de sus hijos me apartara del recuerdo de la prdida de mi padre. Yo no estaba segura de la decisin y le dije que no poda aceptar esa responsabilidad en ese momento. Me dirig al convento del que mi ta es abadesa y ella me ofreci cobijo. Pero no me adaptaba a la vida monstica, por lo que la abadesa le escribi al Duque Alfonso, que es pariente suyo, y l me permiti venir a la corte durante un tiempo. Eleanora se puso en pie. Ahora debo regresar a la casa. Ya habrn servido el siguiente plato y la duquesa puede ver mi asiento desde su posicin. Se preguntar dnde estoy. Comenz a andar, pero yo avanc para bloquearle el paso. Quedamos el uno frente al otro, cuerpo con cuerpo, y no pude resistirme a tocar su rostro con la mano. Su piel era suave. Ella coloc su mano sobre la ma y la desliz por la mejilla. Eleanora susurr. Omos el sonido de la campana de servicio transportado por el aire de la noche. Debo entrar dijo la muchacha.

Captulo 73 Mientras estuve en Miln, el ejrcito francs haba comenzado una serie de exitosas campaas para volver a conquistar las pequeas ciudades de los alrededores de Ferrara. Gaston de Foix me recordaba a otro comandante que haba visto operar en la Romagna aos atrs. La gente no tena tiempo para prepararse para sus ataques. Su mtodo de desplazamiento rpido para llegar a un lugar y caer sobre su enemigo desprevenido, era similar a la forma de actuar de Cesare Borgia. Para este tipo de campaa, se pidi que la Bande Rosse apoyara a la fuerza principal. Nuestros hombres eran conocidos por estar bien equipados y entrenados en las armas que portbamos. Pero el saqueo de las ciudades me preocupaba. No se trataba de la caza de soldados armados que llevamos a cabo en Bolonia. Supona el abuso de los ciudadanos. Paolo tena la habilidad especial de ignorar los hechos, de permanecer ciego ante las cosas de las que no quera preocuparse. Tal como haba hecho al vender la granja y no prever las consecuencias para su hermana, estaba decidido a continuar con su propsito de vengarse de los ejrcitos del Papa, sin querer darse cuenta de que esa lucha sera inacabable, batalla tras batalla, sin fin. Cuando regresamos a Ferrara tras la ltima campaa breve, nos esperaban cartas de Felipe y Elisabetta. La joven escriba para decir que la casa en Prato, donde estaba viviendo ahora, tena un jardn. Los amigos de Felipe eran una pareja de ancianos, de salud delicada, que se alegraban de contar con su compaa y ayuda en la casa. Le haban dado permiso para plantar cualquier hierba que deseara. Ya haba conseguido llegar a un acuerdo con un boticario de Florencia. Cuando las plantas comenzaran a florecer en primavera, pretenda abrir los libros de mi abuela y preparar sus propias recetas. Felipe haba llevado a cabo sus negocios de forma satisfactoria en Florencia y se las haba arreglado para obtener un salvoconducto de regreso a Miln y ahora se encontraba en Vaprio con el Maestro. En primavera, los franceses celebraron un consejo de guerra Propusieron atacar Rvena. Era la ltima gran ciudad fortificada de la Romagna bajo dominio vaticano y un sitio apostlico. El Papa no permitir que Rvena caiga dijo Paolo. Si conquistamos

Rvena, su presencia quedar erradicada de la Romagna. As que atacando Rvena dijo Charles, Gaston de Foix obligar a los ejrcitos papales a negociar. Y eso podra acabar con esta toma de ciudades, para perderlas y reconquistarlas de nuevo. As que todo estaba decidido. Los franceses y los ferrare se reuniran todas las armas y a todos los hombres disponibles para poner fin a este conflicto. Antes de partir para proceder al asedio de Rvena, la Duquesa Lucrezia organiz un extravagante desfile para exaltar los xitos de los franceses, comandados por el esplndido de Foix. Inclua estructuras mviles, con actores vestidos como soldados sobre un enorme escenario levantado en la plaza principal. Donna Lucrezia estaba sentada enfrente para observar el espectculo. La celebracin se prolong, y ella y sus damas entraron y salieron durante los cambios de escenario. En uno de esos descansos, me las ingeni para hablar con Eleanora en el patio de la iglesia que se estaba utilizando como bao para las mujeres. Vengo a despedirme le dije en voz baja mientras atravesaba la puerta con otra dama. Eleanora se detuvo y mir alrededor. Su acompaante me vio primero. Era una chica joven con rostro travieso. Cruz sus labios con un dedo y empuj a Eleanora en mi direccin. Maana la Bande Rosse partir hacia Rvena dije. Quera hablar contigo antes de marcharme. Por qu? pregunt. Porque... comenc a decir y me acerqu a ella. Pareca molesta. Te he ofendido de algn modo? le pregunt. Responda a mi pregunta primero, caballero dijo bruscamente. Mis sentimientos hacia ti son profundos y deseaba volver a verte y or tu voz antes de abandonar Ferrara. Y no tienes consideracin por mis sentimientos? Precisamente es mi consideracin la que me trae a este claustro esta noche. Si fuera cierto, no volveras a la guerra. Por qu sigues con la Bande Rossel pregunt la joven. Recuerdas que tuvimos una conversacin sobre el hecho de que no estabas hecho para ser soldado? Contraje una obligacin con el Capitn Paolo dell'Orte respond. Cree que el Papado provoc la ruina de su familia y yo estoy ligado por honor a ayudarle en su lucha para vengar este dao. No te desvinculaste de esta obligacin cuando tomasteis Bolonia? El emisario

del Papa fue expulsado de la ciudad ms importante de la Romagna. No es esto suficiente? No crees que deberas conducir tu vida como gustes? Haba pensado en ello. El mdico con el que trat en Bolonia, Claudio Ridoffi, me dijo que si comparta ms remedios con l, me conseguira una plaza en su escuela de medicina. Y ahora que Elisabetta iba a transcribir las recetas de mi abuela, esto sera posible. Pero Paolo haba firmado otro perodo de servicio y Elisabetta me haba encargado que lo llevara sano y salvo a su hogar. Es complicado dije a Eleanora. No poda explicarle la deuda que senta que tena con la familia dell'Orte. No poda contarle mi parte de culpa en su desgracia. El Papa no renunciar a Rvena tan fcilmente. Est enviando a cada soldado que pueda reclutar para ayudarles. Si vas a Rvena, Matteo, morirs. Ya conoces mis obligaciones dije. Qu ms puedo hacer? Tomar las riendas de tu propio destino respondi con bro. Un hombre puede hacerlo, pero una mujer no. Rode su cuello con mis manos y la atraje hacia m. Ella permaneci inmvil. Poda ver una diminuta peca en el lateral de su ceja, el cabello suave que caa sobre la sien, cada sedoso mechn por separado. Su labio superior temblaba. Coloqu mis labios sobre los suyos, el superior con el superior, el inferior con el inferior. Pero no los presion. Esper. Dej que su respiracin se entremezclara con la ma, hasta que sent cmo se aceleraba y sus labios dejaban salir pequeos jadeos. Entonces la bes. Y ella me dej hacerlo. Cuando nos separamos, le dije: Volver a por ti. Sus ojos se iluminaron y, a continuacin, se entristecieron. Entonces puede que ya no est aqu respondi.

Captulo 74 Crea que Eleanora no vendra a vernos desfilar de camino a la batalla. Pero cuando mir hacia las almenas, mientras atravesbamos al da siguiente las puertas de la ciudad, vi a Eleanora con el resto de las damas. Levant mi mano enguantada y toqu mi casco, a modo de saludo, y fui premiado con un aleteo de lazos lilas y verdes. Charles tambin vio este movimiento y cabalg junto a m cuando dejamos atrs las puertas de la ciudad y nos dirigimos hacia el sur para cruzar el ro. Lazos lilas y verdes dijo. No son esos los colores de Eleanora d'Alciato? Sent cmo me sonrojaba. Ten cuidado, Matteo. Y eso por qu? Te conozco, amigo mo. No pierdes el tiempo y no te tomas a la ligera el amor. Contigo es todo o nada. No quiero que te hagan dao. Por qu dices eso? pregunt sorprendido. Ella no es como otras damas de la corte que juegan con los sentimientos de los hombres. Claro que no suaviz Charles. Pero aunque una mujer puede dar su amor a quienquiera que elija, no est autorizada a decidir sobre el asunto del matrimonio. Matrimonio? An no se ha concertado ningn matrimonio para Eleanora. Todava no dijo Charles. Pero ha rechazado el convento y casi tiene diecisiete aos, por lo que su tutor debe tener planes para el futuro. As que no haba sido casual que Eleanora me hablara acerca de la falta de libertad que sufran las mujeres. Quiz estaba al corriente de que su to planeaba un arreglo matrimonial para ella. Ahora cobraban sentido las ltimas palabras que le o decir. Cuando le dije que volvera a por ella, Eleanora respondi: Entonces puede que ya no est aqu. Llegamos a las afueras de Rvena justo antes de Pascua. Charles nos inform de que los aliados de la Santa Liga haban venido y se haban posicionado donde crean que estaran a salvo, en la parte sur del ro Ronco. Los ingenieros franceses construyeron rpidamente un puente flotante. En

la maana del domingo de Resurreccin, Gaston de Foix condujo a sus tropas a travs del ro y las dispuso en un arco frente a las fortificaciones espaolas. Al mismo tiempo, el Duque Alfonso mova su can hacia donde viera un punto dbil en su flanco. Nuestra infantera avanz. Desde las murallas enemigas, el fuego criminal sala de su can y de sus mquinas de guerra. Cayeron muchos de nuestros hombres, para no volver a levantarse ms. Pero la artillera ferraresa no estaba inerte y, cuando comenzaron su carga, apareci el ingenio del Duque Alfonso. Sus caones se haban dispuesto para disparar a las trincheras del enemigo, y los espaoles fueron atrapados con vida y sin posibilidad de escapar. Era evidente que el nmero de bajas sera elevado. Charles, que normalmente se emocionaba con la accin de la batalla, estaba tenso, y su rostro se volva sombro por momentos. Por suerte, haba llegado la hora de que la caballera ligera francesa, la Bande Rosse incluida, atacara la posicin del enemigo. Ya no ramos los jvenes inexpertos de Mirandola, sino hombres guerreros que gritaban de ira y deseo de sangre, mientras galopbamos hacia la batalla. Pero, si bien no ramos muchachos inexpertos, tampoco lo eran los hombres a los que nos enfrentbamos. Y tambin tenan un comandante experto y talentoso, el espaol Ramn de Cardona. Este hombre haca una seal en este justo momento para que su caballera ligera avanzara tambin. Y all se luch mano a mano, caballo contra caballo. En el denso espesor de la lucha, no haba tiempo para mirar alrededor, para ver si un compaero haba cado o para rescatar a cualquier otro que estuviera siendo doblegado. De repente, omos un grito. La infantera espaola estaba abandonando el campo de batalla. Habamos ganado! Pero entonces aconteci el desastre. Hubiera sido mejor perder ese da que lo que acaeci despus. En persecucin de la divisin espaola, que crea compuesta de tropas sin experiencia que se retiraban para luchar otro da, Gaston de Foix gir su caballo y cabalg hacia el paso elevado. Instando a sus hombres a que se apresuraran, alcanz a la infantera que hua para intentar destruirla. Pero de Cardona y sus hombres lograron escapar y, en el tumulto, Gaston de Foix fue derribado y muerto. Rvena era nuestra. La victoria era nuestra. El Papa Julio haba sido derrocado pero, a qu precio? El comandante espaol haba eludido la captura y se haba llevado a sus mejores

hombres con l. Francia y el Rey Luis haban perdido, para siempre, a uno de los mejores y ms brillantes soldados. Y slo cuando comenzamos a apilar los cadveres, nos dimos cuenta del alcance total de la masacre. Miles y miles de hombres de ambos bandos haban muerto. Los poetas de la corte, los escribas y los historiadores Siempre exageraban las cifras de los cados, para que cuando narraran sus historias de guerra en los banquetes y festines, la victoria del ganador pareciera ms gloriosa y la derrota del enemigo ms infame. En Rvena no eran necesarios los recursos hiperblicos. Los cuerpos muertos desafiaban cualquier recuento. Ms de diez mil hombres. Entre ellos Stefano y su joven hermano Silvio. Y Charles d'Enville. La bala de can que hiri a Charles mostr menos piedad que la alabarda que le desgarr en Agnadello. El disparo se llev su brazo y la mitad de su rostro. Al da siguiente a la batalla, Charles muri a causa de sus heridas y no pude salvarle. Nuestras tropas entraron en Rvena. Una semana despus, la peste azot la ciudad.

Captulo 75 No puedo irme. Paolo me mir. Haba venido a decirme que los soldados que haban sobrevivido se estaban preparando para regresar a Ferrara y que yo deba ir con ellos. Esta gente est sufriendo dije. Tengo los medios para ayudarles. No puedo irme. Paolo asinti lentamente en lo que pareca un atisbo de comprensin. Eres mdico dijo. Tanto como yo soldado. El sufrimiento de los ciudadanos se estaba haciendo ms terrible que el de los supervivientes de los dos ejrcitos. La peste estaba avanzando incontrolada en los barrios ms pobres. En esas zonas, el consejo de la ciudad haba decidido cerrar las casas, asegurando ventanas y puertas con tablones de madera para que la gente que yaca enferma en el interior no pudiera escapar. Sus llamadas y gritos de socorro eran desgarradores, al igual que los lastimosos lloros de sus hijos. Record que la monja del convento de Melte crea que la peste se portaba en las vestimentas y bajo su cuidado sobreviv al contacto con la enfermedad. Orden que todas las ropas de las vctimas y sus familiares fueran quemadas. A continuacin, envi a nuestros soldados a recuperar los ropajes tomados como botn de las casas de la nobleza y los distribuimos entre los que estaban desnudos. Nuestros hombres estaban muy asustados. No les culpaba. Marcantonio della Torre, que posea sin duda muchos ms conocimientos y habilidades que yo, haba sucumbido a este mal. Era un enemigo ms mortfero e insidioso que cualquiera al que nos hubiramos enfrentado en un campo de batalla, pero al fin y al cabo, se trataba de eso, de un campo de batalla, y tena que encontrar la forma de luchar contra l con ms pericia que el general de un ejrcito. Y en este empeo descubr que Paolo tena una gran fuerza interior. Debemos abrir las casas dije. No dijo Paolo. No debemos hacerlo. No podemos abandonar a la gente encerrada a su suerte, ya que morirn de hambre. Puede que ni siquiera tengan la peste. Si pedimos a los hombres que abran las casas, se amotinarn razon Paolo. Puede que incluso maten a los enfermos para impedirles que salgan.

No puedo quedarme aqu de brazos cruzados y ver cmo la gente se muere de hambre cuando hay comida de sobra fuera. Hay otro modo dijo Paolo. Me explic que ordenara a sus soldados que retiraran una tablilla del postigo de madera de cada casa y que les pedira que informaran a los reclusos para que introdujeran cada da por el hueco, agua y comida. Pero los soldados tambin les advertiran que si intentaban abandonar sus casas, seran ejecutados. Necesitan algo ms que comida. Requieren atencin mdica. No podemos drsela, Matteo dijo Paolo, mirndome con seriedad. Ten en cuenta esto. Debes ayudar a nuestros mdicos a tratar a los heridos franceses, ya que si no lo haces, el intendente del ejrcito no nos dar acceso a los almacenes de comida. Adems, si atiendes a los ciudadanos enfermos, atacados por la peste, irs de casa en casa sin cesar, y morirs de cansancio, o alguien te matar, o puede que incluso contraigas la enfermedad. Te retirars a un lugar limpio y seguro prosigui Paolo, y all podrs tratar a la gente. Pero yo... Matteo, as es cmo debe ser dijo Paolo con firmeza. En este caso, me dej guiar por l. Y descubr que mucha gente no tena la peste, sino que se trataba slo de disentera, fornculos, sarna u otro tipo de eccemas, que haban provocado el pnico entre los oficiales de la ciudad declarndoles infectados. Un da, un oficial de alto rango del ejrcito francs se acerc para hablar conmigo. Has atendido a soldados espaoles mientras que hay franceses que esperan tus cuidados. Te ordeno que no hagas eso. No soy mdico respond. Slo ayudo a los que vienen desesperados pidiendo atenciones. Cuando un hombre viene a m desnudo, no conozco su raza ni a quin ha jurado fidelidad. Tratar a todos los enfermos y, si no me permite hacerlo, no tratar a ninguno. El oficial se march. Los franceses declararon su victoria en la batalla de Rvena. Cuando el Rey Luis conoci la noticia de la muerte de su sobrino, Gaston de Foix, llor. Dijo que no slo lloraba por su propia prdida, sino tambin por la de toda Francia. Declar un da de luto en su corte. Entonces comunic a sus ministros de guerra que ni una gota ms de sangre francesa se derramara en suelo italiano.

Paolo escribi a los padres de Stefano y Silvio para informarles de que sus hijos haban perecido en la batalla. Record aquel da en su granja haca slo unos meses, cuando la prometida de Stefano se peg al cuerpo el pao de seda blanca que l le haba comprado y bromeando con l, imaginaba qu aspecto tendra cuando lo llevara en su boda. Consider adecuado escribir a Elisabetta para contarle que Charles haba muerto. Saba que lamentara su prdida, ya que aunque slo haban hablado una vez, haban mantenido correspondencia durante este tiempo. Le retrat como un hroe, poniendo en su haber una valiente gesta e inventando para l un final rpido y sin sufrimiento. No me sent culpable al hacerlo. Haba sido un capitn amable y audaz, y su recuerdo no mereca menos. No me un a la marcha de regreso a Ferrara, sino que permanec un tiempo en Rvena. Lo hice para asegurarme de facilitar el ltimo sufrimiento a los ciudadanos restantes que estaban sucumbiendo a la peste. Tambin lo haca porque no tena nimo para ninguna procesin triunfal. As fue cmo, slo unas semanas despus, cuando regres a Ferrara, me enter de que se haba capturado a un prisionero muy importante en Rvena. Un aliado poderoso del Papa Julio que estaba utilizando al Papado para reinstaurar a su familia en el lugar que el consideraba suyo: el gobierno de Ferrara. Este hombre era el cardenal Giovanni de Medici.

Captulo 76 En consonancia con su estatus como hijo de Lorenzo el Magnfico, el que fuera el ms influyente gobernante de Florencia, el cardenal Giovanni de Medici se hospedaba en los aposentos reales y se le permita libertad de movimientos. En cuanto llegu a Ferrara, me pidieron que acudiera al castello. El cardenal haba estado cazando con halcn en el Barco y se haba lastimado al desmontar de su caballo tras la caza. Estaba muy gordo y me inclinaba a pensar que era l el que haba lastimado al caballo. El chambeln del duque, que me haba saludado, dijo: He odo que es ms que un mero teniente condottieri, Messer Matteo. Se le requiere para asistir al tratamiento del cardenal Giovanni de Medici. La piel de su pierna se ha vuelto a abrir y ahora est infectada. Es sabido que posee algunas habilidades mdicas, as que examinar la herida y considerar qu se puede hacer para curarle. Podra haber dicho que no poda ayudarle. Pero habra sido estpido por mi parte provocar el enfado del duque y de la duquesa. Estar cerca de un Medici era motivo de inquietud, y los nervios afloraban mientras el chambeln me conduca a los aposentos del cardenal, dnde descansaba en su cama ante la presencia de la duquesa y una de sus primas. No tena qu temer. El cardenal no tena inters en mi persona. Era corto de vista, y de ninguna manera quera observar cmo examinaba su pierna. Volvi la cabeza mientras una de las damas de Donna Lucrezia agarraba su mano. Si hubiera sido un criado, habra sido ignorado completamente cuando realizaba mi trabajo, pero mi reputacin como sanador me conceda un cierto estatus. La duquesa me observaba cuando me inclin para examinar ms de cerca la herida y entonces hizo un comentario. Tena un buen nivel cultural, pasando fcilmente de un idioma a otro pero, para este comentario, con objeto de que fuera ntimo y dado que se diriga a uno de sus familiares, habl en cataln. Una lengua que yo entenda perfectamente. El joven mdico, Dorotea la voz de Donna Lucrezia era lnguida y sensual, luce una pierna bien formada bajo su tnica, no crees? Intent mantener la calma en mi rostro, pero no poda esconder mi incomodidad.

La duquesa me mir con curiosidad. Haba supuesto que no la entendera. Su prima Dorotea salv la situacin. Se ruboriza! grit alegremente. Por su ademn, seora, habr averiguado su significado. Rieron juntas a causa de mi incomodidad. Esta dama se inclin hacia m. Dicen que tiene manos sanadoras, Messer Matteo. Sera tan amable de colocarlas sobre m? Tengo una molestia. Silencio, Dorotea Donna Lucrezia le recrimin. Eres demasiado atrevida en tus maneras. Cuando redact la receta e hice el amago de abandonar la habitacin, Donna Lucrezia se levant de su asiento y deposit una moneda de oro en mi mano. Por las molestias. No es tal molestia cuando se trata de una dama como usted respond. Ah, ahora le reconozco! exclam. No poda hablar. No era posible. Haban pasado demasiados aos y slo haba sido una ojeada entre la multitud. Pero ella era una mujer inteligente. Es el caballero que se hizo con el lazo de Eleanora en la justa! Volv a respirar. S... fui yo consegu decir. Y ella sonri reclam su recompensa con gran elocuencia. inclin mi cabeza a modo de reconocimiento de su cumplido. Haciendo a su caballo doblegarse as. Es un truco que los gitanos ensean a sus caballos, no es cierto? Agradec que mi cabeza estuviera inclinada y la elev lentamente. Recuerdo cuando era una nia, en Roma prosigui, haba una feria de caballos todos los aos y observbamos desde las ventanas del Vaticano como actuaban para nosotros. Eran los mejores jinetes, y corran arriba y abajo con sus caballos para demostrarlo. Lucrezia Borgia me mir sin mala intencin. Soy muy comprensiva con los temas del corazn, pero debes saber que Eleanora d'Alciato pronto contraer matrimonio. Su to es su tutor desde que sus padres fallecieron. Ella tiene una dote poco cuantiosa, lo que quiere decir que la espera el convento o este matrimonio.

Hizo una pausa en su explicacin. Por supuesto, un hombre puede aceptar gratamente a una mujer sin fortuna, aunque entonces l necesitara tener algo de dinero de su propiedad. Si alguien as apareciera, podra hacer una oferta... Volvi a hacer una pausa y, a continuacin, dijo: Podra cambiar las cosas...

Captulo 77 La sabidura del comandante espaol Ramn de Cardona pronto se hizo evidente. En el asedio de Rvena, viendo que la ciudad estaba perdida, se haba retirado, conservando sus mejores tropas para permitirles luchar otro da. Su infantera estaba compuesta de soldados formidables y bien armados. Entonces se reuni con el resto del ejrcito papal y comenz a invadir los sitios disputados de la Romagna. Nuestras tropas, exhaustas, se enviaron en tandas para ayudar a las de guarnicin en algunas ciudades de los alrededores de Ferrara. Slo sera una accin defensiva. Diezmados por nuestras prdidas en Rvena, no podamos reagrupar las suficientes fuerzas para participar en ninguna batalla, y mucho menos emprender una campaa. Los venecianos y los suizos, a pesar de su desconfianza entre ellos, avanzaban unidos. Bajo el mandato del Papa, controlaran la parte norte de Italia. El tiempo se haba agotado. Los franceses tendran que abandonar Ferrara y partir a Miln mientras los caminos permanecieran despejados para ellos. Esta informacin nos lleg a Paolo y a m a travs de chismes y habladuras. Desde la muerte de Charles y muchos de los oficiales franceses, haba tenido pocas noticias sobre lo que estaba ocurriendo entre el ejrcito francs y los consejos de guerra. Pero recib una nota de Eleanora solicitando un encuentro privado junto a la fuente del jardn del castello cuando anocheciera. Fui all solo y esper. Era casi medianoche cuando la joven apareci. No me he podido escapar antes susurr. Hice el amago de tomarla entre mis brazos, pero ella retrocedi. Vengo a informarte de que el duque Alfonso se dirige a Roma. A Roma! Silencio! dijo, y mir a su alrededor. En breve se dar a conocer la noticia, pero pens que sera una ventaja para ti saberlo ahora. Ha ido a firmar la paz con el Papa. Te agradezco que me lo hayas contado dije. Toqu su brazo y ella tembl. Tambin vengo a decirte que abandono Ferrara.

Retroced. Cundo? Por qu? Mi to dijo mirando a otro lado desea que me case. Conoce a un hombre, cuya mujer ha fallecido, y ste ha hecho una oferta. Tengo que viajar a Travalle, cerca de Florencia, para conocerle. Eleanora! Su mirada no se encontr con la ma. Eleanora. Agarr su mano e hice que ella me mirara. Haba lgrimas contenidas en sus ojos. Se ha firmado un contrato de matrimonio? No la muchacha frunci el ceo y neg con la cabeza. Primero tengo que ser examinada por su familia para ver si soy merecedora. As es cmo se hace. No tiene por qu ser as dije. Si tuviera dinero o patronazgo me acercara a tu to... Shhh! me pidi silencio poniendo su dedo en mis labios. No hay nada que hacer, Matteo. No se nos permite vivir nuestras vidas como deseamos. Pens que ella y Elisabetta me haban hecho recordar la diferencia entre los deseos de un hombre y de una mujer. Eleanora, qu haras si pudieras elegir lo que quisieras? Si fuera un hombre? Yo soy un hombre y, sin embargo, no puedo hacer lo que deseo. Entonces dime. Qu profesin o trabajo elegiras si fueses libre? Creo que sera mdico dije. Y t? Qu haras si fueses libre de elegir tus ocupaciones? Estudiara los textos de la humanidad. Como mujer me han enseado a leer, aunque a menos que ingresara en un convento, tendra pocas posibilidades de ampliar mis conocimientos. Y dijo sonriendo a duras penas no quiero ser monja. Algunas mujeres asistan a las disecciones en Bolonia le dije. No s si podra soportarlo, pero me gustara asistir a una clase impartida por uno de los filsofos. Y dije acercndome a ella, si fueras libre de elegir con quin contraer matrimonio?

Cmo podra yo, una simple mujer, tomar esa decisin? Acerqu mi rostro al suyo. Con la punta de mi lengua trac el contorno de su boca. La pas por el borde externo de su labio superior y, a continuacin por su labio inferior. Retroced y la mir a los ojos. Ella me devolvi la mirada. Sus ojos estaban abiertos de par en par y brillaban con el verde de la esmeralda. Me inclin hacia delante, sin tocarla, e insert el extremo de mi lengua entre sus labios entreabiertos. La joven solt un pequeo gemido. Omos a alguien aproximarse, los pasos del guarda sobre el. pasaje. Ella retrocedi. Debo irme susurr. No, espera le dije, por favor... Quin est ah? El soldado haba preparado su pica para atacar mientras se acercaba. Sal donde l pudiera verme y me identifiqu. Para cuando logr convencerle de que no era un espa del Papa, Eleanora se haba marchado. Paolo se mostr tan alarmado como yo cuando le cont que el Duque Alfonso iba de camino a Roma para intentar llegar a un acuerdo con el Papa Julio. No hay futuro para nosotros aqu, Matteo dijo. No quiero ir a Francia le dije con firmeza. Yo tampoco me contest. Pero me gusta ser soldado. De alguna forma, me hace sentirme cerca de mi padre. Entonces escchame. Ya haba pensado qu le dira a Paolo. La repblica de Florencia tiene su propio ejrcito de ciudadanos le dije, tal como lo concibi Niccol Machiavelli. Puedes ofrecerles tus servicios. Satisfars tu ansia de ser soldado y, adems, tendrs cerca a Elisabetta. Yo ir contigo aad. Y le cont a Paolo que esperaba ir a la casa del to de Eleanora para pedirla en matrimonio. Pero no tena dinero para hacerlo. Ni los medios para obtenerlo. Excepto la nica cosa de valor que posea.

Captulo 78 En la soledad de la pequea barraca donde Paolo y yo dormamos por las noches, retir el envoltorio que cubra el sello. Su forma se ajustaba perfectamente a la palma de mi mano y el oro reluca sin vivacidad bajo la luz del farol. Los crculos del escudo de armas de los Medici destacaban gloriosos en la superficie, con el escudo que encerraba el lema en el interior del borde. MEDICI... Cul sera su valor? Si un hombre tuviera algo de dinero, podra cambiar las cosas...La mismsima Lucrezia Borgia lo haba dicho. El to de Eleanora la vea como un negocio del que preocuparse. El dinero que conseguira vendiendo el sello me dara suficiente riqueza como para convencerle de mis buenas intenciones. Eleanora parti de Ferrara a casa de su to al da siguiente. As que comenc a investigar a los comerciantes de Ferrara con vista de elegir a quien pudiera estar interesado en la compra de un objeto como el sello Medici. Esta tarea me ocup algunos das de cuidadosa bsqueda hasta que finalmente eleg al orfebre adecuado. Una maana temprano entr en una tienda cerca del Ponte d'Oro, saqu el sello de la bolsa que portaba alrededor de mi cuello y lo deposit en el mostrador. Los ojos del tendero se abrieron de par en par cuando lo examin. Primero lo pes y, a continuacin, cogi una pequea herramienta de orfebrera y ara el borde exterior. Parece autntico. Lo es dije. Y se lo advierto. No me haga perder el tiempo con regateos. Hgame una oferta decente o me ir a otro lugar a venderlo. Elev una ceja, frunci los labios y mencion una considerable suma de dinero. El doble dije. Dmelo en oro y el sello ser suyo ahora mismo. l extendi las manos. No dispongo de esa cantidad en mi tienda. Venga maana. Esta tarde le dije. Saqu mi daga y coloqu la hoja en su cuello.

Y si comenta algo de esto con alguien le abrir la garganta.. Paolo y yo empleamos el resto del da en prepararnos para nuestra marcha. Cargamos unas cuantas cosas en nuestros dos mejores caballos y cabalgamos rumbo a un lugar en las afueras de las murallas de la ciudad. Dije a Paolo que tena una deuda que cobrar y que ira a recaudarla mientras l esperaba all con los dos animales. Entonces emprenderamos el viaje a Florencia. Fui a la tienda una hora antes de lo fijado. Esper en un callejn y observ la puerta, pero el trasiego de la calle pareca normal. Como no suceda nada extrao, a la hora estimada sal de mi escondrijo, cruc la calle y entr en la tienda. En cuanto me vio, el orfebre descorri la cortina que separaba su tienda de la parte trasera. Pase por aqu dijo. Llev la mano a mi espada. El orfebre chasque la lengua. No hay nadie esperando para robarte dijo. Descorri la cortina del todo y vi que su pequeo cubculo estaba completamente vaco. nicamente pretendo mantenernos lejos de la mirada de cualquiera que pase por la calle. Fuimos dentro y dej que la cortina cayera tras l. En ese momento, omos abrirse la puerta al otro lado. Tena la daga en mi mano an antes de que el orfebre susurrara: No te he traicionado. Tengo tantas ganas de comprar el sello como t de venderlo. Djame ir y deshacerme de quienquiera que sea. Separ mi arma y sali atravesando la cortina, saludando a su nuevo cliente efusivamente. O la voz de un hombre. Alguien ha trado el Gran Sello de la familia Medici a esta tienda. Quiero comprarlo. El Gran Sello de los Medici? dijo el tendero mostrando su asombro. Nunca he tenido conocimiento de que tal cosa existiera. No me lo pongas difcil el tono del hombre era impaciente y amenazador. He buscado el sello Medici durante mucho tiempo. Mis espas me han informado de que pidi dinero hoy, nombrndolo como garanta para su prstamo. Por lo tanto, debe saber de su paradero. He cabalgado muchos kilmetros para llegar

aqu y estoy dispuesto a pagar muy bien esa informacin. Se oy un ruido, como si una bolsa de monedas se hubiera dejado caer encima de la mesa. Todo esto ser tuyo. Es una cantidad considerable dijo el tendero lentamente. Por esta cantidad de oro, me esforzar por obtener el sello para usted. Dnde est el joven que se lo trajo? Si le doy el sello, por qu buscarle? Tengo mis motivos. Por qu quiere castigarle? la voz del tendero pareca tensa, casi implorante. Estaba preocupado por evitar un derramamiento de sangre en su tienda. Por qu vengarse de ese joven si recupera lo que quiere? Eso es cosa ma dijo el hombre tercamente. Mira, puedes quedarte esa bolsa de oro y te traer otra igual si me entregas al chico. Hubo un segundo de silencio. El tiempo empleado por el tendero en fijar el precio de mi cabeza. Slo tendra que volver sus ojos en direccin a la cortina y mi enemigo me rajara sin ni siquiera ver mi rostro. O la inspiracin profunda del hombre y en ese instante, supe que el tendero me haba traicionado.

Captulo 79 Corr. Agachando la cabeza, sal propulsado haca fuera desde detrs de la cortina y atraves la tienda. Unas manos me agarraron, mi tnica se desgarr, pero me deshice de ellas en mi carrera. Detente! la voz del extrao reson detrs de m. Detente! Me encontraba en la calle, con los dos hombres persiguindome. Al ladrn! el grito del tendero acapar la atencin de ms transentes. Al ladrn! La gente corri a asomarse a las ventanas y puertas de las tiendas. Al ladrn! repitieron el grito. Al ladrn! Al ladrn! Haba quienes se apartaban de mi camino y me vitoreaban, pillos y jvenes, encantados con cualquier situacin de desafo a la autoridad. Otros me arrojaban basura o piezas de fruta y verdura. Una gran variedad de objetos caa tras de m cuando corra hacia el ro. Estaba en el puente. Si consiguiera llegar al otro lado, podra perderles entre los callejones del embarcadero. Pagar una recompensa! o gritar al extrao. Diez monedas de oro al que consiga capturarlo! Un hombre sali de una tienda al otro lado del puente. Era un corpulento carnicero con un cuchillo en la mano. No le hagis dao! El extrao me pisaba los talones. Le quiero de una pieza. El que le hiera ser desollado vivo! El carnicero arroj el cuchillo al suelo y extendi los brazos para impedirme el paso. Yo mir hacia atrs. El extrao, que haba dejado al orfebre atrs en la persecucin, avanzaba en mi direccin. Se detuvo frente a m. Era el hombre del bosque cercano a Kestra, el que me haba seguido la pista hasta el convento de Eleanora. Jacopo de Medici.

Se percat de que le haba reconocido y sonri. Era una sonrisa sin piedad. El hombre estudi mi fisonoma, recorriendo mi cuerpo y volviendo a mi rostro. Poda ver la daga que colgaba de mi cinturn y la espada en mi costado. Pero l ya empuaba su espada. Mir su arma atemorizado. Yo... empec a decirle. O un ruido detrs de m. Me gir de inmediato. El carnicero haba aprovechado para acercarse. Pero, al hacerlo, se haba desplazado a la parte central ms ancha del puente. Sin embargo, no estaba seguro de poder sobrepasarle. Era un hombre corpulento. Aunque, al ser tan corpulento, sera lento de movimientos. Y yo me consideraba gil. Si no poda llegar al extremo del puente, todava haba otra alternativa. No! Jacopo de Medici baj la espada y avanz para capturarme. Pero yo haba trepado al antepecho, haba saltado y caa en picado al ro. Intent bucear profundamente. Pero, aunque era verano, el agua estaba fra. El impacto de mi cada y el fro me golpearon por igual y entorpecieron mi buceo. Y, una vez en el agua, no pude recuperarme, ya que adems del fro, la corriente me arrastraba. Densa y rpida, se enrollaba entre mis piernas y mi cuerpo, y tiraba de m hacia el fondo. No poda respirar. Mis pulmones pedan aire, la cabeza me estallaba y mis extremidades no obedecan a mi voluntad. Volva a estar bajo la cascada, pero esta vez no me iban a rescatar. No sobrevivira. Sent cmo mi cuerpo se aflojaba. La luz sobre m era gris, el agua que me rodeaba tambin era gris. Tan gris como la pintura del fresco destrozado del Maestro, tan gris como el rostro de Rossana cuando yaca muerta. El gris de la tumba. Y pens en ella, Rossana, y me pregunt si volvera a verla tras la muerte. Y pens en su hermana Elisabetta y, despus, en Eleanora. Y, al pensar en Eleanora, intent dar brazadas desesperadamente para sacar las manos a la superficie. La corriente que casi me haba matado me ayud a salvarme. Me llev tan lejos y tan rpidamente ro abajo que mis perseguidores no pudieron seguirme y, en el primer recodo en el que la fuerza del agua remiti, consegu agarrarme a una rama de rbol que sobresala. Haba hombres con antorchas buscando en ambas orillas del ro. Poda ver el fuego de los faroles y orles llamarse entre ellos. Me escabull tan rpido como pude y me dirig al lugar en el que haba acordado reunirme con Paolo. Haba transcurrido mucho tiempo desde la hora acordada, pero all estaba,

esperndome lealmente. Cuando vio que estaba despeinado y empapado, se ri y dijo: Quiz no conseguiste recaudar el dinero que te deban, verdad, Matteo? No lo hice dije. Y no slo eso, me estn persiguiendo. Haramos bien en estar lejos de Ferrara antes de que amanezca.

Captulo 80 Montamos en los caballos e iniciamos la marcha. Mis ropas se iban secando, ya que la noche de verano era clida y nuestro ritmo rpido. Cabalgbamos por los caminos y senderos paralelos que ambos conocamos, al haber recorrido la campia frecuentemente mientras entrenbamos a nuestros hombres. Unas cuantas millas pasada Bolonia, cuando lleg el momento de girar hacia las montaas para dirigirnos a Florencia, Paolo dijo: Conozco un camino ms corto. Cuando estabas en Kestra ayudando a Elisabetta, cabalgu con Charles por esta zona. Hay un camino entre las colinas que pasa por Castel Barta. Castel Barta. Por qu se agitaba con el sonido de ese nombre? Castel Barta repet las palabras. Era como si el viento se hubiera levantado y el mundo se hubiera detenido, como ocurre antes de una tormenta. Descansamos en lo ms oscuro de la noche. Paolo se qued dormido en cuanto se tumb. Poco despus de comenzar a adormecerme yo tambin, tuve una pesadilla. Haba cado a un gran lago. El agua burbujeaba en mi boca, y empec a ahogarme. Vea destellos de luz ante mis ojos pero, entonces, se transformaron en las antorchas de los hombres que me buscaban y, a continuacin, en la luz de una vela, comenc a or msica de fondo, y el agua desapareci. Me encontr en un suelo duro con baldosas de diseo arabesco que notaba fras al tacto. Pero entonces, ya no poda or la msica. De repente, estaba luchando bajo el agua, y poda verme desde una gran altura sabiendo que me mora. Y, muy cerca de mi oreja, alguien pronunci un nombre. Me levant dando un grito. Qu ocurre? murmur Paolo. Sigue durmiendo, Matteo. Descansa un poco ms. Pero el nombre que haba odo no era el mo. Era el nombre de un lugar. El lugar que mi abuela estaba deseosa de alcanzar antes de su muerte. Castel Barta. Cuando Paolo se despert, le dije: Debemos ir a ese lugar, Castel Barta.

No est lejos del camino dijo, pero no son ms que unas ruinas. No obstante dije, debo verlas por m mismo y quizs descubra lo que caus su ruina. Le cont que era un tipo de peregrinaje en memoria de mi abuela y Paolo acept esperar en el camino mientras yo iba a echar un vistazo. Para proceder con mayor rapidez, deshebill mi espada y dej atrs mi caballo. No te demores me grit Paolo mientras me alejaba. Debemos intentar llegar a Florencia antes de que la noche caiga. Ascend por un sendero de la montaa hacia la pequea fortaleza, levantada antao en la cima del risco. Estaba en ruinas, como haba dicho Paolo. Este lugar haba sufrido la misma fortuna que Pereia. Mientras escalaba, una roca se movi del barranco que tena sobre m. Mir hacia arriba y vi una pequea apertura. Esper que de ella saliera un conejo o que un pjaro emprendiera el vuelo. Pero nada de eso ocurri. Haba desechado desde hace mucho tiempo la creencia de que los temblores de la tierra fueran provocados por criaturas conocidas como cclopes, que creaban los fuegos para el dios llamado Vulcano. El Maestro me haba contado que la tierra se sacuda y temblaba a veces, movida por las fuerzas de la Naturaleza. Entr en el patio y mir alrededor. Quedaban pocos muros intactos. Al igual que le ocurri a Paolo en Perela, no haba nada para m en aquel lugar. Sin embargo, tena que verlo por m mismo. Atraves el patio y entr en lo que habra sido el vestbulo principal. Los pasos de mis botas resonaban en el suelo embaldosado. Mir hacia abajo. Las baldosas que tena bajo mis pies eran de estilo rabe. Permanec inmvil. La luz temprana del sol mostraba el dibujo con claridad. Me agach y estir la mano para tocarlas. Entonces, una sombra se movi ante m. Mir hacia arriba. Era Sandino.

Captulo 81 Sandino! S dijo suavemente. Soy yo. Ninguno de los dos nos movimos. Yo era incapaz. Tena la sangre congelada en las venas y sent un vuelco en el estmago. l se mantena erguido, mirndome. Sus brazos caan flcidos a ambos lados. Vi sus dedos, con las uas amarillentas y largas en los pulgares, curvadas y horrendas. Cuando te segu la pista y averig que estabas de nuevo en la zona, supe que tarde o temprano apareceras por aqu, chico. Slo era cuestin de esperar. Me llev la mano a la bolsita que colgaba de mi cuello. Toma, llvate este maldito sello. Ya no me interesa el sello respondi Sandino. T eres mi premio y he esperado mucho tiempo para reclamarlo. Sandino se movi. Fue tan slo un pequeo avance de su cuerpo, pero suficiente para dejarme ver que tena un largo cuchillo escondido en su mano. Quieres vengarte dije, ponindome en pie con cuidado, manteniendo la mirada fija en el cuchillo. Pero no te ser fcil acabar conmigo. Por qu crees que te quiero muerto? Se desplaz para colocarse entre la puerta y mi cuerpo. Vivo tienes ms valor para m. Trabajas para los Medici? Trabajo, para aqul que me pague ms. En estos momentos, se trata de los Medici. Han ofrecido una recompensa a cualquiera que te entregue a ellos. Cog la daga de mi cinturn, pero, en el segundo que tard en hacerlo, Sandino ya estaba encima ma. Para ser un hombre robusto, era gil, y cuando se abalanz sobre m, atac con su largo cuchillo mi brazo armado. Consegu zafarme de l y le golpe el rostro con mi puo. Sandino se tambale. No se lo esperaba. Era una treta que haba aprendido de los ferrareses. Segn ellos, un hombre, cuando est armado, slo piensa en el arma de su enemigo y olvida que tiene una mano libre. Pero Sandino era un bandido y no haba sobrevivido todo este tiempo por ser dbil o descuidado. Se volvi a lanzar contra m, me agach y le empuj para

hacerle caer, y ambos rodamos por el suelo. Cay con todo su peso sobre m y su cuchillo salt, resbalando por las baldosas. Ambos peleamos por atraparlo. Yo lo alcanc primero, pero antes de agarrarlo, Sandino ya me sujetaba de las piernas y me arrastraba hacia l. Nos enzarzamos en una pelea. l perdi su agarre y yo le propin una patada. O el tintineo provocado por su cuchillo al salir despedido al otro extremo de la habitacin. Pero ahora el fornido hombre me rodeaba el pecho con sus brazos; lo senta bloqueado como si se tratase de un torno. Lanc mi daga hacia l, pero me estaba agarrando desde atrs y yo no poda alcanzar ningn punto vital. Jade cuando le di una patada, pero era mucho ms fuerte que yo, y no afloj su abrazo. Sent como mi cavidad ceda bajo la presin. Estaba exprimindome la vida. Cuando sinti mi debilidad, elev los brazos. Ahora me presionaba la garganta. No poda respirar. Me desplom en el suelo. Sus dedos apretaron mi crneo con tanta fuerza que cre que lo iba a aplastar. Sandino empuj mis prpados con sus dedos. Entonces se dio la vuelta para colocarse frente a m. Me dijeron que te queran vivo gru Sandino y enganch las uas de sus pulgares en las cuencas de mis ojos. No dijeron nada de que te necesitaran con ojos. Profer un lamento de terror. Le volv a or gruir. Una incesante fuente de lquido caliente cay a borbotones sobre mi rostro. Era sangre. Poda olera. Me haba arrancado los ojos!

Captulo 82 La sangre resbalaba sobre mi nariz y mi boca. Me estaba ahogando en mi propia sangre. Mis ojos! No poda ver nada. Me llev las manos a la cara. Poda sentir los profundos araazos que sus uas haban provocado en mi piel. Sollozaba por el miedo. Tena los ojos abiertos, pero no poda ver nada. Mi rostro estaba hmedo. Era sangre. Lo saba, pero no poda verla. Estaba ciego. Me haba arrancado los ojos. O pasos sobre los mosaicos. Volva a acercarse a m. Pero no era necesario. Con tal prdida de sangre, estaba muerto o lo estara dentro de poco. Ca al suelo de rodillas, gritando y golpeando con mis puos el suelo embaldosado. Estaba ciego. Ahora Eleanora no me querra. Cmo podra soportarlo? Levant los dedos y recorr mi rostro. Senta los globos oculares, las orbes en sus cuencas. Qu haba ocurrido? Y por qu haba dejado de atacarme? An segua oyndole gruir. Sent una mano en la espalda. Levntate, Matteo dijo una voz. Era Paolo. Comenc a gritar frenticamente y chill: No hay nada que puedas hacer por m! Un bandido me est atacando! Ten cuidado, Paolo! Slvate mientras puedas! He acabado con l dijo Paolo. Se acerc y me habl en un tono calmado. Al ver que no regresabas, vine a buscarte. Vi a ese hombre atacndote y le clav mi daga en el cuello. Est muerto? Est muerto. Ests seguro? Lo estoy. Yace en un gran charco de sangre y no respira. Le he matado. Est muerto.

Yo gem en voz baja. Lo que haba deseado durante toda mi vida haba sucedido, pero no poda alegrarme. Sandino haba muerto, pero yo estaba ciego. Espera aqu dijo Paolo. Utilizar mi casco para traer un poco de agua del arroyo. Regres en unos minutos. Toma, bebe, y yo limpiar tus ojos. Paolo susurr, no puedo ver. No me extraa dijo. Te ha presionado los ojos con tanta crueldad que estn araados y cubiertos de sangre. Pero, con el tiempo, recuperars algo de visin. Cuando el fro lquido me salpic en la cara, percib un arcoiris que me deslumbraba y quemaba como fuego. No puedes ver nada? me pregunt Paolo. Mov los ojos. Las luces de colores haban desaparecido. Negu con la cabeza. A continuacin, busqu la mano de Paolo. Debemos irnos dijo Paolo. Cubrir el cuerpo de este hombre con piedras para que los buitres no vengan y atraigan a otros a este lugar. Puede que forme parte de una banda y que le estn buscando. Pero Sandino estaba solo. Independientemente de quin le pagara y de cul fuera su cometido, lo haca en su propio beneficio. Me fabriqu una venda para protegerme los ojos del sol. Paolo me condujo hacia el lugar en el que esperaban nuestros caballos y me ayud a montar. Cabalgbamos despacio. Paolo guiaba a mi caballo con mis riendas en la mano, pero no nos detuvimos en ningn lugar durante el da. A la puesta de sol, volvi a limpiarme los ojos, y descansamos las pocas horas de oscuridad que hay durante las noches de verano. A la maana siguiente, Paolo me despert. Me sent y divis su rostro borroso. Extend las manos y toqu sus ojos y su boca. Eres t dije. Sus rasgos eran difusos y poco ntidos, pero pude reconocerle. Romp a llorar. Paolo y yo nos abrazamos. Me has vuelto a salvar la vida, Paolo dell'Orte. Somos hermanos respondi. Qu otra cosa poda hacer?

Captulo 83 Cuando llegamos a las afueras de Florencia, ya haba recuperado completamente la vista de un ojo y parcialmente la del otro. Pero mi rostro estaba tan araado y magullado que no me encontraba en condiciones de presentarme en casa del to de Eleanora. Te recomiendo que no entres por la puerta principal me aconsej Paolo. Aunque Eleanora se encontrara en la corte de Ferrara, no puedes estar seguro de las preferencias de su to. Si est a favor del Papa Julio y conoce que has luchado con los franceses, puede que te haga arrestar. En cualquier caso dijo riendo, ahora mismo tienes el aspecto de un ladrn, por lo que su portero no te permitir atravesar la puerta. Realizamos el difcil y escarpado ascenso a la zona donde viva el to de Eleanora, en las colinas al norte de la ciudad. A continuacin, detuvimos los caballos en un lugar apartado y observamos la casa de los d'Alciato. Debo ver a Eleanora dije. Esperaba que no hubiera acordado el matrimonio antes de que pudiera tener la oportunidad de hablar con ella. Vigilar la casa y encontrar el modo de acceder a ella. Entonces te dejar aqu y me dirigir a Prato dijo Paolo. Cuanto ms cerca estoy de reencontrarme con Elisabetta, ms cuenta me doy de cunto he echado de menos a mi hermana en este ltimo ao. Me reunir contigo cuando haya hablado con Eleanora le promet. Nos abrazamos y enred mis cabellos con la mano, como hara un hermano mayor con su hermano pequeo. Ten cuidado, Matteo dijo. Dej mi caballo amarrado entre unos rboles y me intern entre las vias y olivares hasta llegar al lugar en el que la casa se eriga tras un alto muro. Me result ms fcil acceder a la finca de los d'Alciato que al convento en el que conoc a Eleanora. Esta casa no se haba construido para impedir que nadie entrara ni saliera. Encontr una pequea puerta en la pared lateral de la propiedad. Aunque estaba cerrada, consegu acceder con facilidad. Una vez dentro, mir alrededor. Haba un jardn de cultivo cerca de la parte trasera del edificio principal, pero gran parte de l se haba dejado crecer salvajemente en algunas zonas: grupos de flores, plantas, rboles y arbustos con caminos que salan y entraban. En una parcela de csped haba un rbol frondoso. Desde lo alto, podra ver la puerta

trasera y las ventanas de la casa que daban al jardn. Cog unas piedras pequeas del suelo y me las met en el bolsillo. A continuacin, trep al rbol y me escond entre las ramas para esperar cualquier oportunidad que se me presentara. Mientras esperaba, pens en el miembro de la familia Medici que me persegua. Le haba dicho al carnicero en Ferrara que no me matara, las mismas instrucciones que haba recibido Sandino. Era agosto, pero estaba temblando. Jacopo de Medici no me quera muerto, deseaba torturarme. Eleanora me haba dicho que tena la reputacin de ser el ms cruel de los Medici. Deba necesitar el ejemplo de alguien que le hubiera robado para mostrarle a los dems qu le ocurrira a los que osaran mofarse de su poder. Despus de la hora del almuerzo, una mujer sali de la casa. Pareca una niera, por su vestimenta. Conduca a un grupo de nias pequeas. Eran cuatro... las primas de Eleanora. Entonces la divis. Eleanora. Caminaba tras ellas, con un libro en la mano. Tena el cabello suelto sobre los hombros, oscuro, contrastando con su claro rostro. Su vestido era de color burdeos, con un lazo blanco en el cuello, y las mangas eran anchas en los hombros y ajustadas en los puos. Anna o cmo Eleanora se diriga a la niera, puedes irte a descansar. Cuidar a las nias un rato. Deposit el libro en un banco de piedra erigido sobre el csped, no lejos del rbol en el que me ocultaba, y se entreg a los juegos con las nias. Durante aproximadamente una hora, jugaron como hacan las nias, imaginando que estaban en un gran baile y danzaban con damas y caballeros imaginarios. Con las flores del jardn, crearon guirnaldas para colocarlas sobre sus cabellos, ayudando Eleanora a la ms pequea. Ensartaron las campanas de las dedaleras alrededor de sus cuellos y colocaron los ptalos del arbusto de fucsias sobre sus uas, para que parecieran coloreadas de morado. Me entristec al verlas, recordando el tiempo pasado en Perela, cuando Rossana y Elisabetta disfrutaban de su infancia con juegos tan inocentes como se. El sol brillaba bajo en el cielo cuando la niera regres y llam a las nias. Es la hora de lavaros y cambiaros. Vienes con nosotras, Eleanora? Contuve la respiracin. Me quedar aqu y leer un rato respondi. Las nias acompaaron a la niera a la casa. Eleanora se sent en el banco. Mir alrededor y suspir. Entonces, abri el libro. Cog uno de los guijarros de mi bolsillo y lo lanc a sus pies. Eleanora se puso en pie.

Quin est ah? dijo. Salt al csped desde el rbol. Ah! La joven se llev la mano al pecho. Yo le hice una reverencia. Una vez ms cae del cielo, Messer Matteo. Intent decirlo de forma calmada, pero su voz no era firme. Retroced hacia los arbustos y le hice seas para que me siguiera. Ella avanz lentamente. La tom entre mis brazos y nos abrazamos. Cre que nunca volvera a verte susurr. Vine a por ti en cuanto pude dije. Te seguira hasta los confines de la tierra. Hund mi rostro en su cabello y la abrac fuertemente, y sent la suavidad de su cuerpo contra el mo. Nos besamos. Y nos volvimos a besar. Nuestro abrazo era salvaje, cargado de una pasin pavorosa. Los latidos de su corazn resonaban en el mo a un ritmo irregular. La muchacha se retir un poco, pero regres para poner su boca sobre la ma. Tom la parte carnosa de mi labio inferior entre sus dientes y la mordi suavemente. La volv a coger en mis brazos y, esta vez, yo era el dueo de sus labios y ella se someta a mi voluntad. Cuando nos separamos, coloc sus manos en mi rostro y toc mis cicatrices. Qu terribles males has sufrido? Mi viaje hasta aqu no ha sido placentero dijo. Pero hemos acabado con un antiguo enemigo y me encuentro mucho ms aliviado le dije, cubriendo sus manos con las mas, aunque algo deteriorado por la experiencia. Ella me cont cmo le haban ido las cosas desde que nos vimos por ltima vez. El ao prximo, la hija mayor de su to alcanzara la edad casadera. Quera que Eleanora contrajera matrimonio antes. Si esto no ocurriera, perdera sus posibilidades de conseguir un buen marido una vez que el resto de las nias tuvieran edad de casarse. Mi to me pidi que viniera a su casa y aunque la Duquesa Lucrezia estaba a mi favor, el duque dijo que deba partir. Mi to slo intenta hacer lo que cree que es mejor para m explic. Ha concertado un matrimonio ya? pregunt. Estaba a punto de hacerlo, pero tal y como estn las cosas aqu, los papeles no se han firmado.

A qu te refieres? No lo sabes? dijo sorprendida. Hay disturbios en Florencia. Los franceses se estn retirando a los Alpes. Se ha celebrado una conferencia en Mantua, un consejo de miembros de la Liga Santa para repartir Italia entre los vencedores. Ya han tomado una decisin. La familia Sforza va a gobernar en Miln y en Florencia lo harn los Medici. Pero cmo se ha llegado a ese punto? le pregunt. El cardenal Giovanni de Medici est en manos de los franceses. Le capturaron en Rvena y le trajeron a Ferrara. Yo mismo le vi all. Le trataban bien, pero segua siendo su prisionero. Y los franceses pretendan llevarle con ellos cuando abandonaran Ferrara para dirigirse al norte. Lo hicieron, pero fue rescatado durante el viaje y consigui escapar a Mantua dijo Eleanora. El Papa le ha prometido un ejrcito para ayudarle a recuperar Florencia. Me pregunto cmo recibiran esta noticia Pier Soderini y el Consejo. Crean que el ejrcito de ciudadanos de Niccol Machiavelli podra defenderles? El Papa tena a los espaoles de su lado, con sus expertos soldados y un gran equipamiento militar. Recordaba la batalla de Rvena y a su astuto comandante, Ramn de Cardona. Tena un can similar al del Duque Alfonso y haba visto lo que le ocurra a las ciudades que eran tomadas tras un asedio: Bolonia, Rvena, la cantidad de muertos, la destruccin caprichosa de las cosas bellas. Qu le haran estas tropas a Florencia, la joya de la Toscana? Intente entrar en sus mentes. Por dnde atacaran? Imagin el terreno de los alrededores de Florencia, las colinas que rodeaban su asiento en el valle del Arno. Poda ver la ciudad desde las montaas cuando vine de Melte, desde la colina de Fiesole cuando me encontraba all con el Maestro, desde el paso cercano a Castel Barta entre los montes, y ahora desde la casa del to de Eleanora. Qu camino estara abierto a un ejrcito que se aproximaba con soldados y caones para capturar la ciudad? Me recordaba paseando por las calles de Imola con Leonardo da Vinci mientras meda cada paso y dibujaba las casas y las calles: el ngulo de cada giro, la alineacin de las esquinas. El resultado de su mapa era como si un pjaro mirara hacia abajo sobre el paisaje. Si imaginara el terreno de esa forma, qu camino elegira? Y entonces vi algo ms con bastante claridad. Los Medici crean que Florencia era suya. No querran verla arruinada por un asedio o por la espada. Conquistaran otro lugar cercano y lo destruiran, a modo de ejemplo para mostrar a los florentinos qu destino le esperaba a su ciudad si seguan resistiendo. S lo que van a hacer dije en voz alta. Atacarn Prato.

Me gir hacia Eleanora. Bes su cara, su cuello, sus prpados. Tengo amigos en Prato. Debo ir a advertirles. No! grit Eleanora. Matteo, no vuelvas a poner tu vida en peligro. Puso sus brazos alrededor de mi cuello y sent cmo mi sentido de responsabilidad se debilitaba. Pero le habl con firmeza y, aunque comenz a llorar, me escuch. Tengo la obligacin moral de ir a Prato dije. Si la situacin empeora, Paolo vendr y me rescatar. Gracias a su valenta y astucia estoy en este jardn contigo, y no muerto en un paso de montaa. Te perder dijo llorando. Te matarn. Y entonces yo tambin morir. Calla, calla. Intent secar sus lgrimas. Volver, pero hay algo que debes considerar sobre nuestra situacin. No tengo renta alguna. Por qu me dices eso? Porque puede afectar a nuestra forma de vida en el futuro dije. Qu te hace pensar que me preocupa la cantidad de dinero que un hombre pueda tener? me pregunt. Es til tenerlo dije sonriendo. Es el dueo del dinero el que facilita el pan para comer. No te burles de m! Sus ojos brillaban. No pretenda burlarme de ti. Slo quera quitarle hierro a la situacin con algo de humor. Humor! Crees que al ser un hombre y tener los medios para controlar tu vida puedes bromear sobre estos temas. Recuerda que las mujeres no pueden. Siento haberte ofendido. Intente atraerla hacia m, pero se resisti. La dej ir y le dije con seriedad. Eleanora, debo ir a Prato inmediatamente y ayudar a Paolo y a su hermana Elisabetta. Perdname por haberte ofendido y no permitas que nos separemos enfadados. Me acerqu a ella y la bes ligeramente en la boca. En cuanto Paolo y Elisabetta estn a salvo, regresar aqu y hablar contigo y con tu to. Puede que desees considerar la aceptacin de una oferta de matrimonio

de un pobre teniente condottieri. Atraves la puerta del jardn rpidamente por miedo a vacilar en mi resolucin. Pero al pie de la colina no pude resistirme a girar la cabeza una vez ms para mirarla. Es un recuerdo que tengo de ella, all inmvil, sollozando en voz baja. Entonces fui a buscar a mi caballo, ahora ms lentamente, ya que mis ojos estaban llenos de lgrimas.

Captulo 84 Haba pasado la medianoche cuando llegu a Prato, a la casa en la que se alojaba Elisabetta. Pens que quiz tuviera problemas para entrar en la ciudad, pero Paolo ya haba hablado con el comandante de la guarnicin, as que cuando llegu, me estaban esperando y me permitieron el acceso. Elisabetta y Paolo estaban sentados en el jardn, hablando en voz baja. Elisabetta se puso en pie para saludarme y me ofreci comida. No tengo tiempo para eso dije despus de abrazarnos. Debemos partir. Los Medici pretenden reconquistar Florencia. Ya hemos odo las noticias, Matteo. Pronto habr una batalla en esta ciudad dije rpidamente. Lo sabemos dijo Paolo. Machiavelli est preparando a la milicia y yo he decidido quedarme y luchar por Florencia. Me gir hacia Elisabetta. No puedes permanecer aqu. No puedo irme respondi la joven. Elisabetta le dije, cogiendo su mano, escchame. He presenciado los asedios de las ciudades llevados a cabo por ambos bandos. He visto lo que le sucede a los ciudadanos. Debes irte. No me ir dijo con firmeza. Donna Cosma, la mujer que vive en esta casa, est demasiado enferma para desplazarnos. Ella y su esposo me acogieron cuando no tena nada y cuidaron de m. Su esposo muri y no la abandonar cuando ms me necesita. Paolo me dirig a l. Pdele a tu hermana que se vaya mientras todava tenga tiempo. He estado discutiendo con ella varias horas respondi Paolo, y no he sido capaz de hacerle cambiar de opinin. Atrs quedaron los das en que haca lo que mi hermano me ordenaba sentenci Elisabetta riendo. Ahora quieres comer algo, Matteo? Cenamos y nos tumbamos a descansar, temerosos de lo que el siguiente amanecer nos pudiera traer.

Paolo y yo dispusimos camastros para dormir en el suelo. An llevaba la espada de su padre y dorma con ella a su lado. No nos dormimos de inmediato, ya que estuvimos hablando, recordando todas las batallas en las que habamos combatido juntos. Pero la batalla del da siguiente sera el desenlace final. Ambos lo sabamos. Si Prato caa, Florencia ya no sera una repblica. Los Medici se instalaran para gobernar la ciudad. Unos instantes despus quedamos en silencio, cada uno inmerso en sus pensamientos y miedos. Mi mente regres a la pelea con Sandino. El alivio de su muerte haba remitido y me dejaba con un puzzle sin resolver. De qu conoca la fortaleza en Castel Barta? Por qu reconoc el diseo de las baldosas del suelo? Perteneca a un recuerdo profundo, pero no poda rescatarlo de dondequiera que estuviera en mi mente. Entonces, pens en Eleanora y en cmo nos habamos besado en el jardn de su to, y mi corazn se anim con la esperanza de ganar la batalla y volverla a ver. Paolo deba haberse dormido porque, de repente, grit: Dario! Shhh! dije. Despertars a las mujeres. Est aqu dijo, incorporndose en su camastro. La contraventana estaba abierta por el calor de la noche y, gracias a la luz de la luna, poda ver que estbamos solos. Pero Paolo estaba tan agitado que me puse en pie y me acerqu a l. No hay nadie aqu ms que nosotros dije. El muchacho extendi su mano ante l como si intentara agarrar el brazo de alguien. Entonces, se despert del todo, y me vio arrodillado junto a su cama. Intent rerse, pero estaba temblando. Nos servimos un poco de vino y salimos fuera. Las estrellas brillaban con la luna resplandeciente en el horizonte, redonda y mstica en el cielo nocturno. Estaba cubierta de agua, como mi maestro crea? Era ese brillo plateado la superficie de grandes lagos que reflejaban su destello traslcido a la Tierra? O haba algo ms all, otro mundo de plata y luz? Qu poda guardar ese cuerpo celestial? El Reino de los Cielos? Recuerdo cuando naci mi hermano Dario dijo Paolo de repente. Slo tena nueve o diez aos. Antes de su nacimiento, mi madre haba perdido otros hijos, uno naci muerto y otros dos slo vivieron unos das. As que mi padre estaba inquieto cuando se qued embarazada de su ltimo hijo, y era suficientemente viejo como para saber por qu. Entonces naci Dario, y era tan fuerte y estaba tan lleno de vida que lloraron de

gozo. Me qued en la puerta de la habitacin mirndoles y de repente, les vi observarme. Parecan preocupados por que estuviera celoso de mi hermano. Pero cuando vi a Dario, me encari con l al instante. Iba a su cuna a diario para observarle. Deseaba que creciera ms rpido. Quera ensearle todas las cosas que yo saba, todas las cosas que un nio necesitaba saber, sobre lo que estaba bien y lo que estaba mal, y cmo comportarse. Poco despus, dej de ser un beb. Comenz a caminar y a hablar, y pronto pude transmitirle mi conocimiento. Me segua desde la maana a la puesta de sol, escapando de las laidas de mi madre en cuanto me vea. Ella rea y finga estar molesta diciendo: He perdido a mi hijo. Dario ahora quiere a Paolo ms que a m. Paolo suspir. Y entonces me lo arrebataron de la forma ms cruel. Paolo no estaba llorando, pero su voz estaba cargada de melancola. No era conveniente que se sintiera as la vspera de una batalla. El nimo de un soldado debe estar alto: eso podra suponer la diferencia entre la vida y la muerte. Y, tal como en el pasado Paolo cuid de m, ahora deba velar por l. Mira las estrellas dije, dirigiendo su atencin a la noche estrellada. Nombr las constelaciones que conoca gracias al amigo de mi maestro, el astrnomo Tomaso Reslini. Y, entonces, se me vino a la mente una de las historias de mi abuela. Mira dije a Paolo, sos son Cstor y Plux, hermanos gemelos del gran dios Jpiter. Fueron los hermanos nacidos de Leda, esposa del Rey de Esparta, despus de que Jpiter se acercara a ella disfrazado de cisne. Cstor y Plux estaban tan unidos que, cuando murieron, Jpiter los coloc juntos entre las estrellas. As derramarn su luz en el firmamento y estarn juntos hasta el final de los das. Crees que a nosotros nos ocurrir lo mismo cuando abandonemos este mundo? me pregunt Paolo. No lo saba. Alguien lo saba a ciencia cierta? El pensamiento antiguo, el pensamiento nuevo. Las creencias de la Iglesia, las creencias de los antiguos. Quin tena razn? Cada hombre marca su propio destino respond. Recuerdo las historias que contabas en Perela dijo Paolo. Sola pensar en ellas como una forma de pasar el tiempo. Pero ahora veo que me servan para reconfortar e iluminar el espritu. Estaba a punto de amanecer. Podamos or el sonido de la ciudad que se agitaba,

los gritos de los vigas, los pesados pasos de los soldados sobre los adoquines. La milicia de Machiavelli haba llegado. De repente, omos una alarma. Haban divisado al enemigo. La batalla de Prato haba comenzado.

Captulo 85 El cardenal Giovanni de Medici y los comandantes del ejrcito papal enviaron un emisario para negociar. Los magistrados de la ciudad le trataron con desdn. Tenan confianza en la milicia de ciudadanos que ahora se reunan en la plaza principal, alinendose en ordenadas filas, portando cascos brillantes y relucientes petos. Desde la parte superior del campanario de la baslica, Paolo y yo observamos cmo el emisario cabalgaba de vuelta a las lneas enemigas agrupadas fuera de las murallas. Qu piensas? me pregunt Paolo, sealando a la multitud de soldados de infantera y jinetes que se extenda ante nosotros. Son menos de los que esperaba dije. Paolo seal al lejano camino que discurra junto al ro. Se acerca un carromato. Se desplaza muy lentamente. An no haba recuperado completamente la visin y al principio, no pude distinguir el bulto del que hablaba. Pero, al cabo de unos minutos, lo vi. Contuve la respiracin. Un can? le pregunt. l asinti. Un can espaol. Uno de los centinelas con el que habl me cont que haba odo que podran traerlo del sur. Averiguamos que los espaoles, que haban partido en campaa en favor del Papa, eran reacios a luchar por los Medici. Pero el cardenal Giovanni de Medici haba fundido su oro y vendido sus joyas, y les soborn para que continuaran. Ahora les diriga personalmente y les animaba con historias sobre las riquezas que les esperaban cuando entraran en Florencia. Haba pagado por los mejores hombres y las mejores armas. Si la llegada de este can era el resultado, Prato sufrira mucho en esta batalla. Paolo se dirigi a m. Creo que debemos llevar a las mujeres a la iglesia. En este asunto, Elisabetta no discuti con nosotros. Paolo y yo levantamos el camastro con la anciana sobre l. Elisabetta nos sigui con las medicinas y con toda la comida y el agua que poda transportar. Algunas mujeres con sus hijos ya se dirigan a las puertas y los monjes les hacan pasar adentro. Encontramos un buen

sitio para Elisabetta en una puerta lateral cerca de los escalones que conducan a la cripta. Si se vea obligada a huir, estara cerca de la puerta y si necesitaba un refugio ms seguro, podra ir a la cripta. Le dijimos que uno de nosotros ira a la puerta cada noche para asegurarnos de que tena suficiente comida. Dicho esto, partimos. Era todo lo que podamos hacer. No volvieron a enviar emisarios. En vez de eso, llevaron el can a un punto que se encontraba fuera del alcance de nuestros disparos. Me situ junto a un grupo de milicianos a los que haba asignado la defensa de una seccin de la muralla. Realizamos un disparo de prueba desde nuestro puesto. La bala se qued corta y uno de los milicianos se ri y dijo: Si no podemos alcanzarles, ellos no pueden alcanzarnos a nosotros. Se tomaron su tiempo en levantar el can. Durante aproximadamente una hora, los artilleros manipularon las piezas, hacia delante y hacia atrs, elevndolas y bajndolas, hasta decidir la posicin idnea. A continuacin, trajeron las balas de metal y las colocaron en una pila junto a cada pieza. Tenan unas nueve por can. Seis caones. Nueve balas para cada uno. Cincuenta y cuatro balas. Y cuntas otras piezas de artillera guardaban en la retaguardia? Camin tras la muralla que estbamos defendiendo. Habamos construido algunos parapetos, pero no eran profundos. Pens en las defensas de Mirandola y de Rvena, y en cmo las haban traspasado. Durante mi paseo de revisin me encontr con Paolo. Coincida con mi opinin. Fuimos a hablar con el comandante. l no nos escuch. Desde donde se encuentran ahora, no pueden alcanzarnos afirm. Todos sus esfuerzos sern en vano. Tendrn que volver a montar sus caones y avanzar. Entonces, nuestros disparos les destruirn. No era culpa suya. No haba presenciado ninguna batalla, ni haba participado en campaa alguna. La ltima que vio se remontaba a cuando los franceses vinieron a Florencia y dejaron atrs la artillera que l utilizaba ahora, falconetes de corto alcance y obsoletas medias culebrinas. No saba que los espaoles eran ahora los soldados ms profesionales de Europa. Esperaron al da siguiente. Vimos sus hogueras en la noche. Podamos orles rer y cantar. Paolo y yo fuimos a ver a Elisabetta. Adems de comida, Paolo le dio una daga y yo le llev una espada que haba encontrado junto a un miliciano adormilado. Que uno de ellos pudiera dormir con su espada deshebillada mientras se esperaba un asedio, era un indicador de su conocimiento de la guerra. Elisabetta desliz la daga bajo la almohada de la anciana, Donna Cosma.

Sabrs qu hacer con ella? le pregunt Paolo. Elisabetta asinti. Nos abrazamos y ella llor un poco. Rezar dijo Elisabetta. Rezar toda la noche por los dos. Partid reconfortados por mi oracin. Uno de los sacerdotes vino a bendecirnos. El ltimo sacerdote que me haba bendecido fue el Padre Albieri, que coloc su mano sobre mi cabeza cuando era nio. Haba estado prximo a la muerte, pero no lo saba. Pero ahora era muy consciente del grave peligro en el que estbamos todos. Le dije a Elisabetta que arrastrara un banco y bloqueara la puerta cuando saliramos. Y, al amanecer, nos despedimos de ella. Volv a mi posicin en la muralla. All encontr al desdeoso soldado miliciano del da anterior. Temblaba de emocin. Se estn preparando para disparar! dijo. Llevamos espindoles desde los primeros albores de da y ya estn listos para disparar. Asom la cabeza sobre la muralla justo a tiempo para ver cmo el artillero del primer can avanzaba con su antorcha para prender la mecha. A cubierto! grit. Se oy un rugido sordo y, unos segundos despus, un gran estruendo. La bala cay en el campo que se extenda ante nosotros. Se haba quedado corta. Os lo dije! Os lo dije! El soldado miliciano casi bailaba de regocijo. No pueden alcanzarnos! Tal y como lo dije. No pueden alcanzarnos! Pero yo saba que el siguiente can se haba preparado para disparar con mayor alcance. Agchate le grit. Agchate, mentecato. Omos el rugido del siguiente can y la bala pas volando sobre nuestras cabezas. Se estamp contra la pared que tenamos a nuestras espaldas, arrancando un trozo de mampostera. Unos segundos despus, dispararon el tercer can. La bala se estrell directamente en nuestro parapeto, perforando nuestras defensas y aniquilando por completo a mi miliciano danzante. Haban establecido la marca.

Captulo 86 Tuvimos unos veinte minutos de gracia mientras ponan a punto el otro can para llevar a cabo el siguiente disparo. Paolo y yo dimos una serie de rdenes y los milicianos florentinos, totalmente sorprendidos, respondieron lo mejor que pudieron. Corran mientras les ordenbamos que recogieran el mobiliario de las casas y las tiendas, y lo apoyaran contra las murallas. No es suficiente dijo Paolo agitado. Necesitamos ms. Pero slo tenamos tiempo para eso. A media maana, los disparos de can ya estaban plenamente orientados. Un humo intenso ascenda en el aire con cada explosin que meca el parapeto. Estaban concentrando los disparos en una parte de la muralla. Pretendan abrir una brecha y entrar por all. Mientras corramos para defender ese lugar, pude ver un aluvin de ciudadanos que se diriga con premura hacia la iglesia. Eran ancianos y mujeres con nios. Entonces, sus disparos cesaron. Yo haba estado contando cada explosin y no haban utilizado toda su municin. Qu haba ocurrido? Me arriesgu a echar un vistazo. Su infantera estaba avanzando hacia la fisura. A la cabeza, los ballesteros formaban un escudo impenetrable. Detrs de ellos, un escuadrn de lanceros armados con picas protega a sus mosqueteros. Se dispusieron en formaciones estrictas con forma de diamantes y esperaron. Pero ninguno de los milicianos florentinos de Prato osaban desafiarles. Disparad nuestro can! bram Paolo. Ha llegado el momento de disparar! Nadie le respondi. Envi un mensajero a la artillera. El hombre regres y dijo que el comandante haba muerto. Slo quedaban tres artilleros y estaban haciendo lo que podan. Consiguieron disparar una ronda, lo que derrib a una parte importante de la infantera, pero no detuvo el avance. El enemigo avanz con ms mpetu. Ahora se encontraban bajo el arco de nuestros caones. Era demasiado tarde para devolver los disparos. Dispararon sus ballestas. Su objetivo eran nuestros artilleros. A travs del mortfero susurro de las flechas, omos los alaridos de los hombres que moran defendiendo las lindes de nuestras murallas. Entonces, los arcabuceros emergieron de las filas.

Descargaron una salva de disparos. Despus otra, y otra ms. Paolo, que estaba situado junto a m, se tambale hacia atrs. Le mir. Una gran mancha de sangre cruzaba su pecho. Qu haba ocurrido? La sangre baaba su peto y su cuello. An estaba en pie, con una expresin estupefacta en su rostro. Entonces descubr por qu sangraba. Haba un agujero en el centro del metal. Ests herido mi voz temblaba al hablar. Paolo, te han herido en el pecho. Paolo mir hacia abajo. As es dijo Paolo. No puedo mantenerme en pie. Y, al decir esto, cay a mis pies. Sent cmo el corazn me daba un vuelco por el miedo. Me inclin y deshebill su armadura, la delantera y la trasera. Metal de poca calidad habl atropelladamente mientras yo retiraba la armadura. Debera haber comprado mi peto a los milaneses. Tienen la reputacin de fabricar las armaduras de mejor calidad. Pens que estaba delirando. Tena que detener la hemorragia. Cog mi daga y desgarr la manga de mi camisa, taponando la herida con la tela para que contuviera el flujo de sangre. Omos un clamor detrs de nosotros. Hordas de milicianos cargaban contra el enemigo, empujando y atacando con sus armas al avanzar. Estn huyendo jade Paolo. Slvate, Matteo. Slvate. La sangre se filtraba por la tosca venda que haba fabricado. Paolo necesitaba ayuda y medicacin y pens en Elisabetta. Incorpor a Paolo. A mis espaldas, o el sonido de los invasores que atravesaban la brecha. Cargu a Paolo, medio arrastrndole a la iglesia. Aporre la puerta lateral. O gritos que procedan del interior: Santuario! Santuario! Debes respetar el santuario de un lugar sagrado! Traigo a un hombre herido! grit. Uno de nuestros defensores. Dejadnos entrar! Marchaos! gritaron desde el interior, Marchaos! Levant el puo y golpe la puerta con insistencia. Dell'Orte! grit, Dell'Orte! Elisabetta entreabri la puerta. La gente que se ocultaba dentro tiraba de ella, le agarraban el pelo y las faldas, intentando detenerla. Pero consigui abrir la puerta

lo suficiente como para que transportara a Paolo por el hueco antes de que se volviera a cerrar a cal y canto. Las mujeres volvieron a colocar el banco delante de la puerta. Desde la nave de la iglesia vino el sonido de cristales rotos. Una antorcha encendida haba atravesado la ventana rota y una docena de nios comenzaron a chillar a la vez. Deposit a Paolo en el suelo. Examin la zona de su pecho en la que haba impactado el disparo. La herida estaba prxima al corazn. Se estaba muriendo. Elisabetta me mir. Yo negu con la cabeza. La joven verti agua en un pao y lo pas por los labios de su hermano. Paolo abri los ojos, me mir y me dijo con bastante claridad: Mi hermano. Eres mi hermano. S dije. Pero no hables, guarda tus fuerzas. Hubo un tiempo en el que tuve otro hermano. Pero muri. Lo s dije. Yo le mat. No lo hiciste. S, lo hice. Mi cobarda les mat a todos. No, no, Paolo. Eso no es cierto. S que lo es. Agarr la parte delantera de mi tnica y me acerc a l. Nunca te he contado esto, Matteo, pero les escuch. Cmo? Les escuch repiti. A quin? De quin ests hablando? A mis hermanas. O gritar a mis hermanas dijo Paolo llevndose las manos a la cara. Todava las oigo. Lo que ocurri no fue culpa tuya. No has odo lo que he dicho? dijo con una fuerza repentina. Escuch a mis hermanas pidiendo clemencia. A mi madre, cuando salt desde la ventana, con Dario en brazos, gritando cuando se estrellaron contra las rocas. O todo eso y no hice nada. Tom sus manos entre las mas. No fue culpa tuya repet. Pero fui un cobarde. Debera haber salido de mi escondite y haber luchado

para salvarlas. Si hubieras salido del lugar en el que te ocultabas, t y tus hermanas habrais sido asesinados dije. Habras luchado, pero habras muerto. Me estoy muriendo, verdad, Matteo? No poda responderle, ni poda apartar mis ojos de su rostro. Ley la verdad en mi mirada. Ms me valdra haber muerto entonces dijo, que hacer lo que hice y vivir la vida de un cobarde. Entonces habras desobedecido el mandato de tu padre dije. Sus ojos buscaron mi rostro. Un hijo no puede desobedecer la ley que su padre le impone. Mi padre no saba que trataran de forma tan cruel a su familia. Tu padre era un soldado insist. Un soldado empleado por los Borgia. Tuvo que ver lo que los soldados hacan, lo que algunos hombres se tomaban como derecho de conquista. Paolo se qued pensativo. Quin habra rescatado a Elisabetta y Rossana? le presion. No habran podido escapar sin tu ayuda. Habran sido asesinadas en las montaas. Y fuiste t, y slo t, el que le diste a Elisabetta un motivo para proseguir. La llevaste a vivir con tu to y as se pudo procurar una nueva vida. Por ello tu padre saba que debas salvarte. Y, si hubieras desobedecido su mandato, cmo podras levantar el rostro ante l en el cielo? Paolo asinti. Sus ojos estaban velados. Le estbamos perdiendo. Me inclin para hablarle al odo. Te encontrars con l, tu padre, en el cielo, y podrs decirle: Padre, hice cmo me ordenaste. Me ha inquietado desde entonces y me ha costado mucho sufrimiento, pero hice lo que me pediste. Y l te dir: Bienvenido, hijo mo. Y te llamar por tu nombre, Paolo. Y les vers a todos. A Rossana, y a tu madre. Ellas te besarn. Y el pequeo Dario saldr a tu encuentro, y le izars sobre tus hombros como solas hacer. Mi voz tembl. Mir el rostro de Paolo. Sus ojos estaban fijos, inmviles. Coloqu mis dedos a un lado de su cuello. No haba pulso. Me haba escuchado? Me sent sobre mis talones. Matteo! Me gir.

Las lgrimas rodaban por el rostro de Elisabetta. Matteo! solloz. Qu cosas ms maravillosas le has dicho! Extend la mano y le cerr los ojos. No habra tiempo para celebrar un funeral, ni oportunidad para pedir a un buen orador que pronunciara un sermn por el fallecimiento de este joven. Nadie modelara una mscara mortuoria para Paolo dell'Orte. Pero yo nunca olvidara su rostro. Paolo era un verdadero hermano para m. Me salv la vida en Mirandola y mat al bandido Sandino en mi nombre. Haba pocas cosas de las que arrepentirse en su vida. Era yo, Janek, el gitano, tambin conocido como Matteo, el que cargaba con la culpa. Soy el traidor, el miserable, el cobarde. Soy aqul al que hay que despreciar. No habr madre ni padre que salga a mi encuentro en la tierra de los santos. La familia dell'Orte no me recibir con cario ni me dejar pasear con ellos entre las nubes. Ocult el rostro entre las manos cuando los sollozos me invadieron. Elisabetta se arrodill a mi lado para rezar una plegaria junto al cuerpo de su hermano. La muchacha coloc su brazo alrededor de mi hombro. Me recost sobre ella. Hay algo que debo decirte.

Captulo 87 As que le cont a Elisabetta la verdadera historia del chico que conoca como Matteo. Primero le dije que mi nombre no era Matteo, sino Janek. Janek, el gitano. No haba ningn padre que hubiera muerto dejndome al cuidado de un malvado to. Slo tena a mi abuela. Ella me haba querido, es cierto, pero era gitana. Una mujer gitana con grandes habilidades sanadoras. Haba muerto y yo, al quedarme desamparado, haba recurrido al hurto, una ocupacin para la que descubr tener aptitudes, especialmente para abrir cerrojos. Entonces tropec con Sandino y su panda de bandidos, que me prometieron comida y mi propio barco pirata si llevaba a cabo una misin para ellos. Sandino me pidi que robara un bien muy valioso, el Gran Sello de la familia Medici. Me dijo que se haba sustrado durante el saqueo del palacio de los Medici en la Via Larga de Florencia, cuando los Medici se vieron obligados a abandonar la ciudad muchos aos atrs. Tuvimos que esperar hasta despus de la boda de Lucrezia Borgia con el Duque Alfonso en Ferrara. Entonces, me reun con un sacerdote, el Padre Albieri, que me llev a una habitacin de una casa con un armario cerrado en el que se guardaba el sello. Una vez robado el sello, el sacerdote y yo regresamos a nuestro punto de encuentro con Sandino. All, el sacerdote le dijo a Sandino que le haba trado el autntico tesoro. Y, una vez dicho esto, el bandido se dirigi a uno de los hombres diciendo: Los Borgia pagarn bien por el sello Medici. El Padre Albieri qued sorprendido, porque crea que Sandino trabajaba para los Medici, pero se dio cuenta de que le haban traicionado y que era demasiado tarde para escapar. Sandino mat al sacerdote golpendole con su porra. Yo intent escapar. Pero en la persecucin ca al ro, y los compaeros de Leonardo da Vinci me rescataron. Me envolvieron en la capa de Felipe, el responsable del grupo. Cuando reviv medio moribundo, me preguntaron mi nombre y prxima a mi mejilla, vi la insignia de peregrino que Felipe llevaba en su tnica, y la reconoc como la insignia de San Mateo. Felipe, que se ocupaba de las tareas contables del grupo, senta especial devocin por el discpulo de Cristo llamado Mateo, que haba sido recaudador de impuestos. As fue cmo, al pretender ocultar mi verdadero nombre, eleg el de Matteo.

De esta forma, llegu a Perela. Me senta feliz por disfrutar de la compaa de la familia dell'Orte, les amaba, y tena miedo de contar la verdad por miedo a que me echaran. Cuando abandonamos Perela, me cre a salvo, aunque saba que Sandino me seguira la pista hasta all. Pero cuando me encontraba en Senigalia, escuch hablar a un esbirro de Sandino de que planeaban atacar Perela, por lo que cabalgu tan rpido como pude para advertirles. Llegu demasiado tarde. As que fue mi culpa que ellos sufrieran un destino tan cruento. No me mereca que Paolo y ella me llamaran hermano. No me mereca su benevolencia. No era a Paolo a quin los bandidos queran cuando saquearon la fortaleza de tu padre le dije. Yo era el chico al que buscaban. Ya supona algo as, Matteo dijo Elisabetta. La mir fijamente. Cmo es posible? He tenido aos para pensar en lo que le ocurri a mi familia respondi. Siempre fue un misterio. No pude pensar con claridad mientras Paolo y yo nos dirigamos a Miln, pero despus, al establecernos en la granja de mi to, comenc a reflexionar sobre las cosas que haban sucedido. Pens en lo que el monje del hospital de Averno nos haba preguntado y despus, cuando me escribi con ms informacin, at cabos. El hombre que atac nuestra fortaleza no pregunt por el nombre de Paolo. Pregunt por un muchacho. Y llegu a creer que el muchacho al que buscaban eras t, Matteo. Adems hizo una pausa, le los documentos de tu abuela que estaban dentro de la caja que me diste junto con su libro de recetas. Sus documentos? Si dijo Elisabetta. Ella... Se oy un martilleo endiablado en la puerta principal de la iglesia. Abrid! Abrid la puerta! Santuario! grit la gente a nuestro alrededor. Santuario! Despus omos el ruido sordo de un ariete y el sonido de la madera astillada. Una anciana se encaram a una de las ventanas y grit hacia el exterior. sta es una santa iglesia en donde nos refugiamos mujeres y nios. Marchad y tomad todo lo que deseis de la ciudad, pero dejadnos en paz. Sabemos que hay soldados escondidos ah dentro! grit una voz. Les hemos visto entrar. La mujer me miro y, a continuacin, volvi a dirigirse a ellos. Los soldados estaban heridos y murieron. Aqu slo hay mujeres y nios.

Junto a Eleanora, un anciano se levant de su asiento. T! dijo sealndome. Sal afuera y lucha. Al quedarte aqu, nos pones en peligro a todos. Volvimos a or el ruido sordo del ataque a la puerta. Ir dije. No dijo Elisabetta. Es un truco para que abramos la puerta. Cuando lo hagamos, entrarn a por nosotros. Saldr por el campanario dije y, como la joven empez a protestar, intent tranquilizarla. Parece que se trate de un grupo aislado ms que de un autntico ejrcito. Quiz pueda expulsarlos de aqu. Si sales, Matteo, morirs. S dije. Pero quiz te salve a ti. No vayas por ese motivo. No slo por ese motivo dije. Mrales. Seal a los nios pegados a las faldas de sus madres y a los cuerpos de los ancianos. Eran en su mayora campesinos o artesanos, demasiado pobres para permitirse tener armas que les defendieran, y enfermos, que no podran escapar a tiempo o pagar su rescate. Por todos ellos dije. Fuimos hacia el campanario y trep por las escaleras de madera que conducan a la parte superior. Tir de la cuerda de una de las campanas. Voy a tirarla al exterior y a descender por ella. Corta la cuerda o recgela rpidamente cuando llegue al suelo indiqu a Elisabetta para que no puedan acceder adentro de esta forma. Tom mi rostro entre sus manos y me bes. Quiero que sepas esto dijo. Eres mi hermano y nada de lo que fueras o dijeras me har pensar mal de ti. Me gir rpidamente para que los dos evitramos las lgrimas. Entonces lanc la cuerda desde lo alto del campanario y, agarrndola mano sobre mano, me deslic hacia el suelo. Cuando me quedaban unos tres metros para llegar abajo, ech un vistazo alrededor. Los edificios de la plaza estaban incendiados y haba grupos de soldados corriendo de aqu para all con su botn de guerra. El grupo que se encontraba delante de la iglesia haba detenido temporalmente su asalto a la puerta. No deban divisarme o vendran a atacarme rpidamente. Me deslic por la

cuerda con la mayor rapidez posible y tir del extremo con fuerza, como seal para que Elisabetta la cortara o la recogiera rpidamente. Blandiendo mi espada, corr a la puerta principal de la iglesia. Comprend inmediatamente el motivo por el que haba cesado el asalto a la puerta de la iglesia. En los escalones de la entrada, frente a un grupo de mercenarios y simpatizantes, se erguan dos figuras. Una, vestida de rojo, era el cardenal de Medici. La otra, que empuaba una espada, era Jacopo de Medici. Al verme, Jacopo de Medici sac una pistola de su cinturn.

Captulo 88 Permanec inmvil. Mi espada nada poda hacer contra su pistola. Ven aqu me dijo. Tmala y acrcate a nosotros. Le mir embobado. Vamos, Matteo! O como quiera que te llames. Ahora! Brinqu a su lado y cog la pistola. Justo a tiempo porque el grupo, al ver su atencin desviada, avanzaba rpidamente. El cardenal Giovanni de Medici estaba gordo y, en sus vestiduras, pareca una enorme salpicadura roja en la puerta de la iglesia. Deteneos! bram. En nombre de Dios. En nombre del Vaticano y del Papa de Roma, os ordeno que os apartis de esta casa de Dios! Pero un dragn liberado no puede volver a ser encadenado. Estos hombres estaban desquiciados por la lujuria de la batalla, movidos por la necesidad de satisfacer sus ansias de oro, saqueo, mujeres y muertos. Era una causa perdida. No puedes negociar o razonar con una turba. Escuchadme vocifer. El que se atreva a cruzar este umbral sufrir la ira de los Medici! Esto les hizo dudar, pero era evidente que su vacilacin slo durara un momento. Pronto estaran sobre nosotros y seramos reducidos. En lugar de retroceder, Jacopo de Medici avanz a su encuentro. Se dirigi a los dos o tres soldados que estaban a la cabeza del grupo principal. Cmo te llamas? pregunt sealando al hombre situado en el centro. El hombre no respondi, pero alguien en la muchedumbre grit: Luca! Se llama Luca! Matteo! me orden Jacopo en voz alta. Estate alerta y prepara la pistola. Si alguien se mueve, cualquiera de ellos, dispara primero a este hombre llamado Luca. Levant la pistola y la prepar para disparar, colocndola sobre mi brazo para intentar que no me temblara la mano. El hombre llamado Luca retrocedi rpidamente.

El cardenal y yo mataremos a los hombres que estn a ambos lados de Luca aadi Jacopo con una sonrisa sarcstica. Los dos compaeros de Luca se miraron confundidos. Ellos tambin retrocedieron un paso o dos. Disparadles en el vientre vocifer Jacopo. As es menos probable que fallis y morirn en agona. Djanos que apuntemos ms abajo aconsej el cardenal. As, aunque sobrevivan, no servirn para nada. Uno de los compaeros de Luca se escurri entre la multitud y desapareci. Luca y el otro soldado se miraron con desesperacin. Encontraremos otro lugar dijo el amigo de Luca. Hay muchos otros edificios que saquear en la ciudad. S. Luca se gir hacia la muchedumbre. Levant las manos sobre su cabeza. Al ayuntamiento! grit. Al ayuntamiento! Se dieron la vuelta y se marcharon. Pero el cardenal Giovanni de Medici no haba acabado con l. Recuerda esto, Luca grit una voz tras de l. Si esta iglesia es violada, te buscar. El castigo del cielo y la tierra caer sobre ti. Mis piernas flaquearon y me inclin sobre la puerta. Jacopo de Medici me agarr con rudeza y me dio la vuelta, presionando mi rostro contra la puerta de la iglesia. Me cogi del cuello con sus dedos. Entonces cogi la pistola que tena en la mano. No tengo buena punteria le dije. Dudo que pudiera haber apuntado correctamente. De todas formas, eso no hubiera importado dijo Jacopo. El arma no est cargada.

Captulo 89 Mientras el cardenal Giovanni de Medid organizaba a los soldados para custodiar la iglesia, rogu a Jacopo de Medici que protegiera a Elisabetta y a la anciana Donna Cosma, y que procurara un entierro decente para Paolo dell'Orte. Jacopo de Medici acept satisfacer mis peticiones con la condicin de que no volviera a intentar escapar. Orden que me escoltaran soldados armados hasta que fuera llamado a su presencia. Trajeron a un sacerdote, que ofici los ritos de sepultura para Paolo, y dispusieron que mi hermano de corazn descansara en la cripta de la baslica. A continuacin, los hombres de armas de los Medici transportaron a Donna Cosma en un camastro a su casa y yo ayud a Elisabetta a acomodarla all. Tengo que dejarte le dije y descubrir qu destino han planeado los Medici para m. Antes de que te vayas respondi, hay algo que debes saber. Desenvolvi el fardo en el que haba llevado las medicinas y la comida a la iglesia. Junto al libro de recetas de tu abuela, encontr estos documentos, Matteo. Nunca los has ledo, verdad? No dije. No saba leer de nio. Para compilar estos libros, tu abuela tuvo que saber leer y escribir. No te parece extrao que nunca te enseara estas habilidades? Nunca pens en ello. Creo que s por qu pretenda que fueras analfabeto dijo Elisabetta. Estos documentos te pertenecen. Ella no quera que pudieras leerlos. Si comprendas la informacin que contenan cuando eras nio, puede que hubieras hablado de ellos y hubieras puesto tu vida en peligro. En qu tipo de peligro? Todo tipo de peligros. Podras ser vctima de rapto o asesinato. No lo entiendo. Djame ver. Hay varios papeles aqu, cartas y otros documentos, pero el ms importante es ste. Elisabetta me dio un trozo de pergamino. Era una partida bautismal con fecha de 1492, y el nombre del nio estaba escrito en ella: Jacomo.

Qu tiene que ver esto conmigo? le pregunt. ste es tu certificado bautismal, Matteo. No puede ser dije. Me llamo Janek. Mi abuela siempre me llam por ese nombre. Lo hizo para protegerte. Volv a mirar el certificado. El sacerdote lo haba firmado en la parte inferior: Albieri d'Interdo. Albieri d'Interdo. El mismo sacerdote que me haba llevado al sello Medici en Ferrara. El resto de los documentos no dejan lugar a dudas, Matteo prosigui Elisabetta. Eres ese nio. Observ de nuevo el certificado bautismal y, esta vez, lo le con ms detenimiento: En este da, a la novena hora, bautic a un nio, nacido de la mujer Melissa y del hombre Jacopo de Medici. Vi el nombre escrito en el pergamino. Mi padre. Jacopo de Medici.

Captulo 90 Medici. Soy un Medid. Los Medici. Las tropas conquistadoras saquearon Prato durante dos das. Los hombres enloquecieron. Provocaron incendios y destruyeron la ciudad, matando a ms de dos mil personas. Florencia se rindi. El cardenal Giovanni de Medici, su hermano y sus primos entraron en la ciudad. Pier Soderini haba huido y Niccol Machiavelli haba sido desterrado. Florencia volva a estar en manos de los descendientes de Cosimo y Lorenzo el Magnfico. Jacopo de Medici me llam a su presencia. Estaba oculto en una casa cerca de su antiguo palacio de la Via Larga y los guardias que me escoltaban me condujeron a una habitacin superior en la que le encontr sentado tras un enorme escritorio. Me ha sido muy difcil encontrarte estos ltimos aos dijo. Eras un experto en eludir a los que enviaba para seguirte la pista. Crea que deseabas matarme dije. Acabo de descubrir que somos parientes. Yo dira que somos algo ms que meros parientes! exclam. Soy tu padre. Sostuve su mirada furiosa con una de igual fuerza. Mientras t vivas tu propia vida, otros desempearon esa funcin. Me mir. Entonces, su mirada se suaviz. Te relatar las circunstancias de tu nacimiento y entonces podrs juzgarme. Me cont que tena mi edad cuando fui concebido. Los Medici utilizaban Castel Barta como paraje de caza y mi madre era la hija del ama de llaves que viva all para vigilar el edificio. El ama de llaves era una mujer inteligente y honesta, medio gitana y sabia en las tradiciones, con un gran conocimiento de la naturaleza. Melissa, su hija, mi madre, slo tena quince aos cuando ella y Jacopo de Medici se enamoraron.

Amaba a tu madre con locura dijo Jacopo. T fuiste el resultado. Pero mi familia haba acordado mi matrimonio con otra familia y no poda legitimar tu nacimiento. As que permaneciste all con tu madre y tu abuela, y te visit con tanta frecuencia como pude. Tu madre muri en el verano de 1494, cuando tenas unos dos aos. Eran momentos difciles. Unos meses despus, hubo disturbios y los Medici fueron expulsados de Florencia. Nuestros enemigos te habran matado. Pens que lo ms seguro sera hacerte desaparecer. Me hice con un carromato gitano y tu abuela te llev lejos. En ese momento fue cuando el Gran Sello de los Medici se entreg en custodia a un pariente nuestro, el nico sacerdote en el que poda confiar, el Padre Albieri, de la parroquia de Castel Barta. Los Medici fueron desposedos de sus bienes y tuvimos que deambular por las cortes de Europa buscando ayuda donde podamos. Yo mismo era perseguido y ni siquiera poda enviar dinero a tu abuela por miedo a que os encontraran. Y entonces perd el rastro de dnde os encontrabais. Tu abuela viaj al norte, hasta Venecia, para que estuvieras seguro, pero la peste se haba propagado en el ltimo lugar en que saba que habas estado. Llegu a pensar que tu abuela y t habais perecido. El bandido Sandino era un agente de la familia de la mujer con la que haba contrado matrimonio. No era una mala mujer, pero era muy celosa, y una mujer sabe cuando no es querida. Los aos pasaron y no tuvimos hijos. Mont en clera, acusndome de no poder darle hijos, y yo, cegado por la ira, le dije que saba que mi semilla poda procrear porque ya lo haba hecho. Ella no dijo nada. Uno debe temer la ira silenciosa. La ira que hierve y brama es un peligro perceptible y se puede combatir, pero la malicia callada es un enemigo mortfero. Mi esposa averigu que habas nacido en Castel Barta y contrat a Sandino para buscarte y asesinarte. Pero no pudo encontrar ninguna pista sobre ti. Entonces Cesare Borgia entr en la Romagna para intentar proteger los territorios papales por todos los medios, y tambin utiliz a Sandino como uno de sus principales espas. Para entonces, Sandino te haba seguido el rastro gracias a la informacin obtenida de un asesino que conoca. Este hombre haba comprado un veneno a una anciana gitana que llevaba a un nio oculto en su carromato. Recuerdo a ese hombre! exclam. Oblig a mi abuela a preparar zumo de amapolas para l. Ella estaba muy asustada y en cuanto ese hombre se march, abandonamos el lugar y partimos a travs de las montaas en la noche. Fue muy inteligente por su parte dijo Jacopo, porque Sandino estaba muy cerca. Pero tena que asegurarse de que t eras el chico que buscaba. Saba dnde habas nacido, as que fue a ver al sacerdote de la parroquia de Castel Barta, el

Padre Albieri, y fingi estar trabajando para m. Le cont que yo quera encontrarte para darte un ttulo y dinero. El Padre Albieri dijo que no saba dnde estabas, pero que podra reconocerte si os volvais a encontrar. Pero, cmo podra hacerlo? pregunt. No me haba visto desde que era un nio. Mi abuela no me llev a ningn lugar prximo a Castel Barta hasta que supo que se estaba muriendo. Jacopo de Medici se levant y se acerc desde detrs del escritorio. Gir mi cabeza de la misma manera que lo haba hecho cuando presion mi rostro contra la puerta de la iglesia de Prato. Justo debajo del nacimiento del pelo, tienes una marca a cada lado de tu cuello. La marca de los dedos de la comadrona. Record el comentario realizado por Giulio, el Maestro del Guardarropa del castillo de Averno, cuando me aconsej que me cortara el pelo. El Padre Albieri era un buen hombre, pero algo ingenuo prosigui Jacopo. Le dijo a Sandino que si realmente eras Jacomo de Medici, entonces seras el autntico dueo del sello Medici, del que se le haba concedido la custodia. Sandino vio la oportunidad de obtener una gran suma de dinero. El sello se podra utilizar para falsificar muchos tipos de documentos, rdenes bancarias, cartas de conspiracin... materiales suficientes para derrocar al Consejo de Florencia. Saba que Cesare Borgia le pagara bien si recuperaba el sello para l. De esta forma, Sandino concibi un plan con el que conseguira capturaros al sello y a ti. Por motivos de seguridad, el Padre Albieri haba ocultado el sello en el jardn de su primo en Ferrara. No le cont a Sandino la ubicacin del sello, pero le dijo que iba a viajar a Ferrara para asistir a la boda de Lucrezia Borgia y el Duque Alfonso. Le pidi a Sandino que consiguiera hacerte ir all con algn pretexto, y si de veras eras Jacomo, os traera a ti y al sello al punto de encuentro acordado. Lo hizo con el convencimiento de que Sandino pretenda llevarte a casa a salvo con tu verdadera familia. Sin embargo, cuando nos encontramos no me habl de mi verdadera identidad dije. Eras muy joven. Probablemente pens que sera adecuado mantener el secreto y dejar que yo, tu padre, fuera el que te informara. El sacerdote insisti en que yo portara el sello dije. Y creo que as fue cmo acord con Sandino que l pudiera reconocerme como Medici. Cuando

llegamos a nuestro punto de encuentro, el Padre Albieri mantuvo su mano en mi hombro y habl con claridad a Sandino, diciendo: Te he trado lo que buscabas. Y en cuanto pronunci estas palabras, su vida estaba sentenciada dijo Jacopo secamente. Sandino ya no le necesitaba. Deb haber descubierto que haba algn tipo de engao dije, porque el cerrojo fue muy fcil de abrir. Y, aunque no le di importancia en ese momento, el Padre Albieri me pidi que me arrodillara para recibir una bendicin. Cuando lo hice, deposit sus manos en mi cuello y me apart el cabello en la nuca. Cre que me estaba concediendo una absolucin por el pecado cometido en el hurto, pero sin duda estaba confirmando que era tu hijo. Habl de estas marcas cuando te bautizamos en Castel Barta dijo Jacopo. Aunque cualquier persona prxima a los Medici dira que tu ascendencia es aparente por la disposicin de tus ojos. Me llev la mano a la cara. Jacopo se dio cuenta y habl. Es evidente que eres Jacomo, mi hijo. La disposicin de mis ojos. Haba un hombre que haba mirado mis ojos de modo ms intenso. Leonardo da Vinci. En el refectorio de los monjes en Miln, utiliz sus dedos para rodearlos. Entonces, dijo: Encontrars tu propia verdad, Matteo. Ahora haba encontrado la verdad o, ms bien, ella me haba encontrado a m. Y era confusa, emocionante y profundamente perturbadora. El Padre Albieri perdio la vida por mi culpa dije. Me envi una carta dicindome que se iba a reunir con mi agente Sandino y que l os escoltara a ti y al sello a mi presencia. Supe de inmediato que la vida del Padre Albieri estaba en peligro porque yo no haba mandado a ningn agente llamado Sandino, al igual que cre que estaras muerto. Sandino mat al sacerdote dije. Golpe su cabeza hasta que el cerebro se le sali del crneo. Jacopo asinti. S dijo. Creo que s por qu. Sandino tena que matar al Padre Albieri para evitar que me informara de que haba encontrado a mi hijo y de que Cesare Borgia tena el sello. Vi cmo Sandino lo haca. Por eso hu de l.

Hiciste bien en escapar. Sandino te habra matado en su propio beneficio sin dudarlo un momento. Cuando el Padre Albieri desapareci, me percat de que deba combatir sus tretas con astucia. Hice saber que deseaba emplear a Sandmo y que le pagara el doble de lo que cualquier otro le hubiera ofrecido si te traa vivo. Creo que eso es lo que me salv la vida dije. Me alegro de que te sirviera de ayuda. Reconoc esta observacin con una inclinacin de cabeza. Di instrucciones a Sandino de que me mantuviera informado en todo momento de sus progresos dijo Jacopo. Y tambin difund tu descripcin en toda la comunidad gitana, y les ped que se pusieran en contacto conmigo si tenan noticia alguna sobre ti. Por eso me esperabais en el bosque cerca de Lodi! Tienes que contarme cmo eludiste la captura en esa ocasin. Tiene algo que ver con el largo de la tela de los hbitos de ciertas rdenes monsticas. Pens en cmo me escond bajo las faldas de Eleanora. Y entonces, record lo que haba estado haciendo ese mismo da en la granja con Elisabetta y Paolo, y todos los acontecimientos que haban entrelazado mi vida a la de la familia Dell'Orte se precipitaron en mi mente. Veo que te he dado mucho en lo que pensar. Jacopo de Medici haba estado observando mi rostro. Al intentar evitar que me capturaran, traje problemas e infortunios a aqullos que me ayudaron le dije. Hay gente con la que estoy en deuda. Entonces es tu deber pagar las deudas que debes de la mejor forma posible respondi, y tu padre te ayudar a hacerlo. Dicho esto, alc las manos y, por ltima vez, levant el cordn que me rodeaba el cuello. Coloqu la bolsita de cuero en el escritorio y la abr. Rescat del interior el Gran Sello de los Medici y lo deposit en las manos de mi padre. Lo mantuvo en alto. La luz del sol que entraba a travs de las ventanas brillaba en su superficie. Has hecho bien al protegerlo durante tanto tiempo. La verdad es que no saba si deba alegrarme por el cumplido. Entonces, Jacopo de Medici pas los dedos sobre el relieve del escudo de armas de la familia. Mi primo, el cardenal, estar especialmente contento de volver a poner el sello

en custodia. Puede que desee utilizarlo para autentificar su primera proclama papal. Slo es un cardenal dije sorprendido. No creo que nuestro Papa deje que nadie firme una bula papal en su nombre. El Papa Julio se est muriendo dijo Jacopo. Despus de mucho tiempo, habr un Medici en el Vaticano. Jacopo volvi a introducir el sello en su bolsa y se lo colg al cuello. A continuacin, me tom de los hombros y me mir fijamente a la cara. Hijo mo dijo suavemente. Antes de que partas a resolver tus asuntos, me gustara que me llamaras padre al menos una vez. Padre. Intent pronunciar la palabra. Consegu hacerlo, no sin esfuerzo.

Captulo 91 Haba un hombre al que consideraba de verdad un autntico padre. Cuando fui a buscar a Elisabetta, comenc a pensar cmo podra tramar la forma de compensar el apoyo que Leonardo da Vinci me haba proporcionado durante la parte ms atormentada de mi vida. A l le deba una deuda por encima del resto. Sin la intervencin del Maestro y de sus dos acompaantes, me habra ahogado bajo la cascada. Su propio aliento me trajo de vuelta del mundo de los muertos. Y, durante toda mi vida con l, de nio a adulto, me nutr de su instruccin, su intelecto y su generosidad de espritu. Elisabetta haba vuelto a su casa en Prato. Como recompensa por el dao sufrido en la ciudad, los Medici prometieron reemplazar los tejados de los edificios que quedaban en pie. Donna Cosma yaca en su camastro, tendido en el suelo de la habitacin. Era evidente que no le quedaba mucho por vivir. Elisabetta y yo nos sentamos en el jardn y deposit en la mesa una bolsa de monedas que Jacopo de Medici me haba dado. Este dinero es tuyo por derecho dije, por las prdidas sufridas. Te ayudar a establecer una botica de tu propiedad y a vivir aqu de forma ms independiente. Matteo dijo, regreso a Kestra. Kestra? No hay nada all para ti. Baldassare est all. Baldassare? pregunt sorprendido. Entonces record al hombre de la granja vecina que estaba all ayudando cada vez que visitaba a Paolo y Elisabetta. El granjero, el vecino de tu to? S dijo Elisabetta. Es el hombre que he elegido. Es mucho mayor que t. Lo s, y se es uno de los motivos por los que he aceptado esta oferta de matrimonio. Es responsable y me proporcionar estabilidad. Le amas? Le tengo un profundo afecto y respeto, al igual que l por m. Su rostro tena un aire de complacencia.

Creo que ser suficiente para los dos dijo. Me ha pedido que me case con l en muchas ocasiones estos ltimos aos. Rechac su oferta porque, cuando perd la granja de mi to, senta que no tena nada que aportar al matrimonio. A l no le importaba eso. Era a m a quin quera. Pero ahora he aprendido las recetas de los libros de tu abuela y puedo preparar sus medicinas curativas. Puedo aportar estas habilidades y la renta derivada como dote. Esto tambin formar parte de tu dote. Seal la bolsa que haba depositado en la mesa ante nosotros. Te lo regalo como tu hermano que soy. Con una condicin aad. Que me invites a tu ceremonia de casamiento. Le escrib una larga carta a Eleanora. En ella le revelaba mi verdadera identidad y tambin lo que haba ocurrido antes de que nos conociramos. Le ped que intentara entender mis ataduras y que fuera comprensiva con las acciones que haba emprendido. Tambin le cont mis planes de futuro. Que quera asistir a la escuela de medicina en Bolonia, ya que pretenda llegar a ser doctor algn da. Le comuniqu que me hara feliz que ella quisiera compartir esta nueva vida conmigo. Que recordaba que haba expresado su inters en los trabajos de los pensadores y los escritores ms influyentes. Que con el patrimonio de mi padre, podra dedicarse a sus intereses mientras yo continuaba mis estudios. Le dije que la amaba.

Captulo 92 Poco despus, recib una carta que me invitaba a la casa de los d'Alciato para discutir un contrato de matrimonio entre Eleanora y yo. Jacopo de Medici haba designado un secretario para acompaarme y asesorarme con el acuerdo en los trminos apropiados. El to de Eleanora era un fornido mercader de rostro rojizo. Esperamos sentados en su despacho mientras l discuta continuamente cada detalle, aadiendo y eliminando clusulas aqu y all. Las aves cantoras gorjeaban cerca de las ventanas. La ltima vez que habl con Eleanora nos encontrbamos en el jardn y record cmo nos habamos besado en aquella ocasin. El da era muy clido, y las contraventanas estaban cerradas para impedir la entrada al sol. Dudaba que ella se encontrara en el exterior y me preguntaba en qu lugar de la casa podra estar. Vino a mi mente el recuerdo de nuestra danza en la plaza de Ferrara, su rostro inclinado hacia el mo. Me puse en pie. Si me disculpan, por favor dije. El to de Eleanora levant la mirada, asinti y volvi al escrutinio del documento que se extenda frente a l. Abr la puerta que conduca al vestbulo. Un remolino de faldas. Corr tras ella y la agarr de la mueca. Estabas escuchando detrs de la puerta! dije riendo. Ella forceje para soltarse y me percat de que no pareca contenta. Por supuesto que estaba escuchando! exclam. Crees que iba a dejar que negociaran conmigo como si fuera una pieza de carne en un mercado y contentarme sin saber los trminos de mi contrato? Levant una ceja. Cre que precisamente fuiste t la que intercediste para que me invitaran a llegar a un acuerdo para nuestra boda. Pues est muy equivocado, caballero respondi Eleanora. No me pidieron mi opinin sobre el asunto. Mi to ley la carta que me enviaste y decidi que no poda rechazar tu oferta. Me dijo que l se encargara de todo. Dijo que los

Medici tenan dinero de sobra y que podramos disponer de una parte. Dinero! exclam. No es cuestin de dinero, Eleanora. Claro que lo es dijo. De dinero y de miedo. Miedo? repet desconcertado. Cmo podra mi to rechazar una solicitud de un Medici? Estara demasiado asustado para no aceptar. Tienes miedo de m ahora? le pregunt y, al hacerlo, pens que quiz no sera tan malo que esta explosiva y alterada Eleanora me tuviera un poquito de miedo. Sus ojos esmeralda se encendieron como respuesta. No me entrego a nadie por dinero ni por oro! Le solt la mueca. Cre que me amabas, Eleanora dije con firmeza. Lo siento si estaba confundido. Entrar en la habitacin y le ordenar al secretario que rompa la negociacin. S, ser mejor que lo hagas. Cuando me gir, me llam con desprecio. Jacomo de Medici. Qu? Di la vuelta y me coloqu frente a ella, notando como me encenda. Por qu me llamas de esa forma? No es se tu verdadero nombre? Sac mi carta de la manga de su vestido. As es cmo firmaste cuando me escribiste. Seal el papel colricamente con su dedo. Y qu problema hay? Debo renegar de mi nombre de nacimiento? Yo no conozco a ningn Jacomo de Medici! grit. El hombre al que amo se llama Matteo! Extend la mano. Le arrebat la carta y la tir al suelo. Entonces la agarr de las muecas con ambas manos y la atraje hacia m. Y nos besamos hasta que tuvimos que parar para poder respirar. Mientras la abrazaba, le dije: Entonces, para ti siempre ser Matteo.

Captulo 93 Te llamar Matteo. El Maestro sostuvo mi rostro entre sus manos, y me bes y abraz con cario. Estaba de visita en Florencia de camino a Roma. Las palabras de Jacopo de Medici se haban cumplido. El papa Julio haba muerto y el cardenal Giovanni de Medici se haba instalado en el Vaticano como Leo X. Y, a peticin ma, el papa Medici haba ofrecido encargos artsticos a Leonardo da Vinci en Roma. Matteo volvi a decir el maestro, colocando su brazo sobre mis hombros y pidindome que me sentara con l en un banco. Su saludo me reconfort. Porque aunque le haba escrito y le haba contado la verdadera historia de mi vida, y le rogu su perdn, tena miedo de cmo recibira en su presencia a una persona que le haba decepcionado. En cuanto le conoc, le ment comenc a hablar. Por supuesto! me interrumpi, riendo. Utilizaste un nombre que no era el tuyo. Lo saba desde el principio! Lo supuse despus. Me percat de cmo miraste al despertar la insignia de San Mateo que Felipe portaba en su tnica. La verdad es que no debera haberme sorprendido. Haba visto sus bocetos. El ojo del Maestro poda captar con la pluma sobre el papel, el movimiento de un pjaro en su vuelo. Me intrig que hicieras eso prosigui. Conforme pasaron los das, me fascinaron muchas cosas sobre ti: tu discurso, tus amplios conocimientos, tu determinacin, tu forma de ser. Fue mucho despus cuando me pregunt si haba levantado alguna sospecha dije. Cuando observamos juntos su fresco de La ltima cena en Miln. Ah!, s respondi. En aquella ocasin estabas inquieto por miedo a que estuviera decepcionado por haber perdido tu plaza en la universidad de Pavia. Y t reflexionabas sobre mi imagen del Iscariote. Record cmo haba desplazado mi atencin del rostro de Judas al de Mateo, el apstol, intentado aliviar mis pensamientos atormentados. Siempre hubo algo en tus ojos que me era familiar y, al verte all en el

refectorio, pens en Lorenzo de Medici, al que conoc de joven. Era mi abuelo. Por lo que dicen, era un hombre honorable. T has intentado ser honorable, Matteo, y responder a tu deber en cuanto lo veas necesario. Hay una franqueza innata en tu conducta, Matteo, a pesar de las mentiras que contaste. Inclin la cabeza. Pido perdn por cualquier molestia que le haya podido causar a usted y a su grupo. El Maestro sonri. Nos compensaste de sobra con tu inters y humor. Puede que te interese saber que, en su lecho de muerte, Graziano habl de ti. Se imaginaba que Lucrezia Borgia comentara tus habilidades con la danza en algn baile en Ferrara y que mencionaras el nombre de Graziano como tu instructor. As podra vanagloriarse de que la mujer ms clebre de Europa haba puesto en sus labios su nombre. Sonre al escuchar estas palabras. Ya ves, Matteo, incluso cuando estabas ausente, siempre estabas en nuestros pensamientos. Graziano hablaba de ti a menudo y Felipe se preocupaba por descubrir una forma de que pudieras proseguir tus estudios. Y yo... su voz se rasg. Le mir a la cara. Sus ojos estaban al nivel de los mos. Todos te queremos, Matteo. Ignorando esta vez sus protestas cuando nos despedamos, me arrodill ante l. Te perdono cualquier falta de todo corazn me dijo. Un nio debe encontrarse a s mismo para hacerse un hombre, y ahora ya eres un hombre, Matteo. El Maestro extendi los brazos y me puso en pie. Nos abrazamos. Encontrar la identidad de uno mismo resulta un reto difcil. Y aunque pudiste evitar la verdad, Matteo, te sigui y te encontr. Ahora debes vivirla, como lo hacen los hombres buenos. As eran las cosas con el Maestro da Vinci. Sus expectativas hacan que aqullos que le conocan aspiraran a ser dignos de su confianza. Por ello decid ser un buen mdico y un buen hombre.

Fin