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Biologa

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La biologa estudia lo que tienen en comn y tambin lo que distingue a las diferentes formas de vida. De izquierda a derecha y de arriba a abajo se muestran diversas formas de vida: E. coli (bacteria), helecho (planta), Drosera (planta carnvora), F. velutipes (hongo), escarabajo Goliat (insecto) y gacela (mamfero).

La biologa (del griego bos, vida, y - -loga, tratado, estudio, ciencia) es la ciencia que tiene como objeto de estudio a los seres vivos y, ms especficamente, su origen, su evolucin y sus propiedades: gnesis, nutricin, morfognesis, reproduccin, patogenia, etc. Se ocupa tanto de la descripcin de las caractersticas y los comportamientos de los organismos individuales como de las especies en su conjunto, as como de la reproduccin de los seres vivos y de las interacciones entre ellos y el entorno. De este modo, trata de estudiar la estructura y la dinmica funcional comunes a todos los seres vivos, con el fin de establecer las leyes generales que rigen la vida orgnica y los principios explicativos fundamentales de sta. La palabra biologa en su sentido moderno parece haber sido introducida independientemente por Gottfried Reinhold Treviranus (Biologie oder Philosophie der lebenden Natur, 1802) y por Jean-Baptiste Lamarck (Hydrogologie, 1802). Generalmente se dice que el trmino fue acuado en 1800 por Karl Friedrich Burdach, aunque se menciona en el ttulo del tercer volumen de Philosophiae naturalis sive physicae

dogmaticae: Geologa, biologa, phytologia generalis et dendrologia, de Michael Christoph Hanov y publicado en 1766.

Campos de estudio
Vase tambin: Disciplinas de la Biologa

La biologa es una disciplina cientfica que abarca un amplio espectro de campos de estudio que, a menudo, se tratan como disciplinas independientes. Todas ellas juntas, estudian la vida en un amplio rango de escalas. La vida se estudia a escala atmica y molecular en biologa molecular, en bioqumica y en gentica molecular. Desde el punto de vista celular, se estudia en biologa celular, y a escala pluricelular se estudia en fisiologa, anatoma e histologa. Desde el punto de vista de la ontogenia o desarrollo de los organismos a nivel individual, se estudia en biologa del desarrollo. Cuando se ampla el campo a ms de un organismo, la gentica trata el funcionamiento de la herencia gentica de los padres a su descendencia. La ciencia que trata el comportamiento de los grupos es la etologa, esto es, de ms de un individuo. La gentica de poblaciones observa y analiza una poblacin entera y la gentica sistemtica trata los linajes entre especies. Las poblaciones interdependientes y sus hbitats se examinan en la ecologa y la biologa evolutiva. Un nuevo campo de estudio es la astrobiologa (o xenobiologa), que estudia la posibilidad de la vida ms all de la Tierra. Las clasificaciones de los seres vivos son muy numerosas. Se proponen desde la tradicional divisin en dos reinos establecida por Carlos Linneo en el siglo XVII, entre animales y plantas, hasta las actuales propuestas de sistemas cladsticos con tres dominios que comprenden ms de 20 reinos.

Subramas de la biologa
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Anatoma: estudio de la estructura interna y externa de los seres vivos.1 Antropologa: estudio del ser humano como entidad biolgica.1 Biologa epistemolgica: estudio del origen filosfico de los conceptos biolgicos. Biologa marina: estudio de los seres vivos marinos. Biomedicina: Rama de la biologa aplicada a la salud humana. Bioqumica:son los procesos qumicos que se desarrollan en el interior de los seres vivos.1 Botnica: estudio de los organismos fotosintticos (varios reinos).1 Citologa: estudio de las clulas.1

Citogentica: estudio de la gentica de las clulas (cromosomas).1 Citopatologa: estudio de las enfermedades de las clulas.1 Citoqumica: estudio de la composicin qumica de las clulas y sus procesos biolgicos.1 Ecologa: estudio de los organismos y sus relaciones entre s y con el medio ambiente.1 Embriologa: estudio del desarrollo del embrin.1 Entomologa: estudio de los insectos.1 Etologa: estudio del comportamiento de los seres vivos. Evolucin: estudio del cambio y la transformacin de las especies a lo largo del tiempo. Filogenia: estudio de la evolucin de los seres vivos. Fisiologa: estudio de las relaciones entre los rganos.1 Gentica: estudio de los genes y la herencia.1 Gentica molecular: estudia la estructura y la funcin de los genes a nivel molecular.1 Histologa: estudio de los tejidos.1 Histoqumica: estudio de la composicin qumica de clulas y tejidos y de las reacciones qumicas que se desarrollan en ellos con ayuda de colorantes especficos.1 2 Inmunologa: estudio del sistema inmunitario de defensa. Micologa: estudio de los hongos.1 Microbiologa: estudio de los microorganismos.1 Organografa: estudio de rganos y sistemas. Paleontologa: estudio de los organismos que vivieron en el pasado.1 Taxonoma: estudio que clasifica y ordena a los seres vivos. Virologa: estudio de los virus.1 Zoologa: estudio de los animales.1

Historia de la biologa
Artculo principal: Historia de la biologa.

El trmino biologa se acua durante la Ilustracin por parte de dos autores (Lamarck y Treviranus) que, simultneamente, lo utilizan para referirse al estudio de las leyes de la vida. El neologismo fue empleado por primera vez en Francia en 1802, por parte de JeanBaptiste Lamarck en su tratado de Hidrogeologa. Ignoraba que, en el mismo ao, el naturalista alemn Treviranus haba creado el mismo neologismo en una obra en seis tomos titulada Biologa o Filosofa de la naturaleza viva: "la biologa estudiar las distintas formas de vida, las condiciones y las leyes que rigen su existencia y las causas que determinan su actividad." No obstante, a pesar de la reciente acuacin del trmino, la biologa tiene una larga historia como disciplina.

Principios de la biologa

A diferencia de la fsica, la biologa no suele describir sistemas biolgicos en trminos de objetos que obedecen leyes inmutables descritas por la matemtica. No obstante, se caracteriza por seguir algunos principios y conceptos de gran importancia, entre los que se incluyen la universalidad, la evolucin, la diversidad, la continuidad, la homestasis y las interacciones.

Universalidad: bioqumica, clulas y el cdigo gentico


Artculo principal: Vida.

Representacin esquemtica de la molcula de ADN, la molcula portadora de la informacin gentica. Hay muchas constantes universales y procesos comunes que son fundamentales para conocer las formas de vida. Por ejemplo, todas las formas de vida estn compuestas por clulas, que estn basadas en una bioqumica comn, que es la qumica de los seres vivos. Todos los organismos perpetan sus caracteres hereditarios mediante el material gentico, que est basado en el cido nucleico ADN, que emplea un cdigo gentico universal. En la biologa del desarrollo la caracterstica de la universalidad tambin est presente: por ejemplo, el desarrollo temprano del embrin sigue unos pasos bsicos que son muy similares en mucho organismos metazoo.

Evolucin: el principio central de la biologa

Artculo principal: Evolucin biolgica.

Uno de los conceptos centrales de la biologa es que toda vida desciende de un antepasado comn que ha seguido el proceso de la evolucin. De hecho, sta es una de las razones por la que los organismos biolgicos exhiben una semejanza tan llamativa en las unidades y procesos que se han discutido en la seccin anterior. Charles Darwin conceptualiz y public la teora de la evolucin en la cual uno de los principios es la seleccin natural (a Alfred Russell Wallace se le suele reconocer como codescubridor de este concepto). Con la llamada sntesis moderna de la teora evolutiva, la deriva gentica fue aceptada como otro mecanismo fundamental implicado en el proceso.

Los cromosomas
Artculo principal: Cromosoma.

Sabemos que el ADN, sustancia fundamental del material cromtico difuso (as se observa en la clula de reposo),est organizado estructural y funcionalmente junto a ciertas protenas y ciertos constituyentes en formas de estructuras abastonadas llamadas cromosomas. Las unidades de ADN son las responsables de las caractersticas estructurales y metablicas de la clula y de la transmisin de estos caracteres de una clula a otra. Estas reciben el nombre de genes y estn colocadas en un orden lineal a lo largo de los cromosomas. Los genes
Artculo principal: Gen.

El gen es la unidad bsica de material hereditario, y fsicamente est formado por un segmento del ADN del cromosoma. Atendiendo al aspecto que afecta a la herencia, esa unidad bsica recibe tambin otros nombres, como recn, cuando lo que se completa es la capacidad de recombiancin (el recn ser el segmento de ADN ms pequeo con capacidad de recombinarse), y mutn, cuando se atiende a las mutaciones (y, as, el mutn ser el segmento de ADN ms pequeo con capacidad de mutarse). En trminos generales, un gen es un fragmento de ADN que codifica una protena o un pptido. Filogenia
Artculo principal: Filogenia.

Se llama filogenia al estudio de la historia evolutiva y las relaciones genealgicas de las estirpes. Las comparaciones de secuencias de ADN y de protenas, facilitadas por el desarrollo tcnico de la biologa molecular y de la genmica, junto con el estudio comparativo de fsiles u otros restos paleontolgicos, generan la informacin precisa para el anlisis filogentico. El esfuerzo de los bilogos por abordar cientficamente la

comprensin y la clasificacin de la diversidad de la vida ha dado lugar al desarrollo de diversas escuelas en competencia, como la fentica, que puede considerarse superada, o la cladstica. No se discute que el desarrollo muy reciente de la capacidad de descifrar sobre bases slidas la filogenia de las especies est catalizando una nueva fase de gran productividad en el desarrollo de la biologa.

Diversidad: variedad de organismos vivos

rbol filogentico de los seres vivos basado en datos sobre su rARN. Los tres reinos principales de seres vivos aparecen claramente diferenciados: bacterias, archaea y eucariotas tal y como fueron descritas inicialmente por Carl Woese. Otros rboles basados en datos genticos de otro tipo resultan similares pero pueden agrupar algunos organismos en ramas ligeramente diferentes, presumiblemente debido a la rpida evolucin del rARN. La relacin exacta entre los tres grupos principales de organismos permanece todava como un importante tema de debate. A pesar de la unidad subyacente, la vida exhibe una asombrosa diversidad en morfologa, comportamiento y ciclos vitales. Para afrontar esta diversidad, los bilogos intentan clasificar todas las formas de vida. Esta clasificacin cientfica refleja los rboles evolutivos (rboles filogenticos) de los diferentes organismos. Dichas clasificaciones son competencia de las disciplinas de la sistemtica y la taxonoma. La taxonoma sita a los organismos en grupos llamados taxa, mientras que la sistemtica trata de encontrar sus relaciones. Tradicionalmente, los seres vivos se han venido clasificando en seis reinos:

Eubacteria Archaea Protista Fungi Plantae Animalia

Sin embargo, actualmente este sistema de seis reinos se cree desfasado. Entre las ideas ms modernas, generalmente se acepta el sistema de tres dominios:

Archaea (originalmente Archaebacteria) Bacteria (originalmente Eubacteria) Eucariota

Estos mbitos reflejan si las clulas poseen ncleo o no, as como las diferencias en el exterior de las clulas. Hay tambin una serie de "parsitos" intracelulares que, en trminos de actividad metablica son cada vez "menos vivos":

Virus Viroides Priones

El reciente descubrimiento de una nueva clase de virus, denominado mimivirus, ha causado que se proponga la existencia de un cuarto dominio debido a sus caractersticas particulares, en el que por ahora slo estara incluido ese organismo.

Continuidad: el antepasado comn de la vida


Artculo principal: LUCA.

Se dice que un grupo de organismos tiene un antepasado comn si tiene un ancestro comn. Todos los organismos existentes en la Tierra descienden de un ancestro comn o, en su caso, de un fondo gentico ancestral. Este ltimo ancestro comn universal, esto es, el ancestro comn ms reciente de todos los organismos que existen ahora, se cree que apareci hace alrededor de 3.500 millones de aos (vase origen de la vida). La nocin de que "toda vida proviene de un huevo" (del latn "Omne vivum ex ovo") es un concepto fundacional de la biologa moderna, y viene a decir que siempre ha existido una continuidad de la vida desde su origen inicial hasta la actualidad. En el siglo XIX se pensaba que las formas de vida podan aparecer de forma espontnea bajo ciertas condiciones (vase abiognesis). Los bilogos consideran que la universalidad del cdigo gentico es una prueba definitiva a favor de la teora del descendiente comn universal (DCU) de todas las bacterias, archaea y eucariotas.
Vase tambin: Sistema de tres dominios

Homeostasis: adaptacin al cambio


Artculo principal: Homeostasis.

Simbiosis entre un pez payaso del gnero de los Amphipriones y las anmonas de mar. El pez protege a las anmonas de otros peces comedores de anmonas mientras que los tentculos de las anmonas protegen al pez payaso de sus depredadores. La homeostasis es la propiedad de un sistema abierto de regular su medio interno para mantener unas condiciones estables, mediante mltiples ajustes de equilibrio dinmico controlados por mecanismos de regulacin interrelacionados. Todos los organismos vivos, sean unicelulares o pluricelulares tienen su propia homeostasis. Por poner unos ejemplos, la homeostasis se manifiesta celularmente cuando se mantiene una acidez interna estable (pH); a nivel de organismo, cuando los animales de sangre caliente mantienen una temperatura corporal interna constante; y a nivel de ecosistema, al consumir dixido de carbono las plantas regulan la concentracin de esta molcula en la atmsfera. Los tejidos y los rganos tambin pueden mantener su propia homeostasis.

Interacciones: grupos y entornos


Todos los seres vivos interaccionan con otros organismos y con su entorno. Una de las razones por las que los sistemas biolgicos pueden ser difciles de estudiar es que hay demasiadas interacciones posibles. La respuesta de una bacteria microscpica a la concentracin de azcar en su medio (en su entorno) es tan compleja como la de un len buscando comida en la sabana africana. El comportamiento de una especie en particular puede ser cooperativo o agresivo; parasitario o simbitico. Los estudios se vuelven mucho ms complejos cuando dos o ms especies diferentes interaccionan en un mismo ecosistema; el estudio de estas interacciones es competencia de la ecologa.

Alcance y disciplinas de la biologa


Artculo principal: Disciplinas de la Biologa.

La biologa se ha convertido en una iniciativa investigadora tan vasta que generalmente no se estudia como una nica disciplina, sino como un conjunto de subdisciplinas. Aqu se considerarn cuatro amplios grupos.

El primero consta de disciplinas que estudian las estructuras bsicas de los sistemas vivos: clulas, genes, etc.;

el segundo grupo considera la operacin de estas estructuras a nivel de tejidos, rganos y cuerpos; una tercera agrupacin tiene en cuenta los organismos y sus historias; la ltima constelacin de disciplinas est enfocada a las interacciones.

Sin embargo, es importante sealar que estos lmites, agrupaciones y descripciones son una descripcin simplificada de la investigacin biolgica. En realidad los lmites entre disciplinas son muy inseguros y, frecuentemente, muchas disciplinas se prestan tcnicas las unas a las otras. Por ejemplo, la biologa de la evolucin se apoya en gran medida de tcnicas de la biologa molecular para determinar las secuencias de ADN que ayudan a comprender la variacin gentica de una poblacin; y la fisiologa toma prstamos abundantes de la biologa celular para describir la funcin de sistemas orgnicos.

Estructura de la vida
Artculos principales: Biologa molecular, Biologa celular, Gentica, Biologa del desarrollo y Bioqumica.

Esquema de una tpica clula animal con sus orgnulos y estructuras: 1. Nuclolo 2. Ncleo celular 3. Ribosoma 4. Vesculas de secrecin 5. Retculo endoplasmtico rugoso 6. Aparato de Golgi 7. Citoesqueleto 8. Retculo endoplasmtico liso 9. Mitocondria 10. Vacuola (slo en vegetales) 11. Citoplasma 12. Lisosoma (slo en animales) 13. Centrolo. La biologa molecular es el estudio de la biologa a nivel molecular. El campo se solapa con otras reas de la biologa, en particular con la gentica y la bioqumica. La biologa molecular trata principalmente de comprender las interacciones entre varios sistemas de una clula, incluyendo la interrelacin de la sntesis de protenas de ADN y ARN y del aprendizaje de cmo se regulan estas interacciones. La biologa celular estudia las propiedades fisiolgicas de las clulas, as como sus comportamientos, interacciones y entorno; esto se hace tanto a nivel microscpico como molecular. La biologa celular investiga los organismos unicelulares como bacterias y clulas especializadas de organismos pluricelulares como los humanos.

La comprensin de la composicin de las clulas y de cmo funcionan stas es fundamental para todas las ciencias biolgicas. La apreciacin de las semejanzas y diferencias entre tipos de clulas es particularmente importante para los campos de la biologa molecular y celular. Estas semejanzas y diferencias fundamentales permiten unificar los principios aprendidos del estudio de un tipo de clula, que se puede extrapolar y generalizar a otros tipos de clulas. La gentica es la ciencia de los genes, la herencia y la variacin de los organismos. En la investigacin moderna, la gentica proporciona importantes herramientas de investigacin de la funcin de un gen particular, esto es, el anlisis de interacciones genticas. Dentro de los organismos, generalmente la informacin gentica se encuentra en los cromosomas, y est representada en la estructura qumica de molculas de ADN particulares. Los genes codifican la informacin necesaria para sintetizar protenas, que a su vez, juegan un gran papel influyendo (aunque, en muchos casos, no lo determinan completamente) el fenotipo final del organismo. La biologa del desarrollo estudia el proceso por el que los organismos crecen y se desarrollan. Con origen en la embriologa, la biologa del desarrollo actual estudia el control gentico del crecimiento celular, la diferenciacin celular y la morfognesis, que es el proceso por el que se llega a la formacin de los tejidos, de los rganos y de la anatoma. Los organismos modelo de la biologa del desarrollo incluyen el gusano redondo Caenorhabditis elegans, la mosca de la fruta Drosophila melanogaster, el pez cebra Brachydanio rerio, el ratn Mus musculus y la hierba Arabidopsis thaliana.

Fisiologa de los organismos


Artculos principales: Fisiologa y Anatoma.

La fisiologa estudia los procesos mecnicos, fsicos y bioqumicos de los organismos vivos, e intenta comprender cmo funcionan todas las estructuras como una unidad. El funcionamiento de las estructuras es un problema capital en biologa. Tradicionalmente se han dividido los estudios fisiolgicos en fisiologa vegetal y animal, aunque los principios de la fisiologa son universales, no importa qu organismo particular se est estudiando. Por ejemplo, lo que se aprende de la fisiologa de una clula de levadura puede aplicarse tambin a clulas humanas. El campo de la fisiologa animal extiende las herramientas y los mtodos de la fisiologa humana a las especies animales no humanas. La fisiologa vegetal tambin toma prestadas tcnicas de los dos campos. La anatoma es una parte importante de la fisiologa y considera cmo funcionan e interaccionan los sistemas orgnicos de los animales como el sistema nervioso, el sistema inmunolgico, el sistema endocrino, el sistema respiratorio y el sistema circulatorio. El

estudio de estos sistemas se comparte con disciplinas orientadas a la medicina, como la neurologa, la inmunologa y otras semejantes. La anatoma comparada estudia los cambios morfofisiolgicos que han ido experimentando las especies a lo largo de su historia evolutiva, valindose para ello de las homologas existentes en las especies actuales y el estudio de restos fsiles. Por otra parte, ms all del nivel de organizacin organsmico, la ecofisiologa estudia los procesos fisiolgicos que tienen lugar en las interacciones entre organismos, a nivel de comunidades y ecosistemas, as como de las interrelaciones entre los sistemas vivos y los inertes (como por ejemplo el estudio de los ciclos biogeoqumicos o los intercambios biosfera-atmsfera).

Diversidad y evolucin de los organismos


Artculos principales: Biologa de la evolucin, Botnica y Zoologa.

En el campo de la gentica de poblaciones la evolucin de una poblacin de organismos puede representarse como un recorrido en un paisaje adaptativo. Las flechas indican el flujo de la poblacin sobre el espacio de adaptacin y los puntos A, B y C representaran mximos de adaptabilidad locales. La bola roja indica una poblacin que evoluciona desde una baja adaptacin hasta la cima de uno de los mximos de adaptacin. La biologa de la evolucin trata el origen y la descendencia de las especies, as como su cambio a lo largo del tiempo, esto es, su evolucin. Es un campo global porque incluye cientficos de diversas disciplinas tradicionalmente orientadas a la taxonoma. Por ejemplo, generalmente incluye cientficos que tienen una formacin especializada en organismos particulares, como la teriologa, la ornitologa o la herpetologa, aunque usan estos organismos como sistemas para responder preguntas generales de la evolucin. Esto tambin incluye a los paleontlogos que a partir de los fsiles responden preguntas acerca del modo y el tempo de la evolucin, as como tericos de reas tales como la gentica de poblaciones y la teora de la evolucin. En los aos 90 la biologa del desarrollo hizo una reentrada en la biologa de la evolucin desde su exclusin inicial de la sntesis moderna a travs del estudio de la biologa evolutiva del desarrollo. Algunos campos relacionados que a menudo se han considerado parte de la biologa de la evolucin son la filogenia, la sistemtica y la taxonoma. Las dos disciplinas tradicionales orientadas a la taxonoma ms importantes son la botnica y la zoologa. La botnica es el estudio cientfico de las plantas. La botnica cubre un

amplio rango de disciplinas cientficas que estudian el crecimiento, la reproduccin, el metabolismo, el desarrollo, las enfermedades y la evolucin de la vida de la planta. La zoologa es la disciplina que trata el estudio de los animales, incluyendo la fisiologa, la anatoma y la embriologa. La gentica comn y los mecanismos de desarrollo de los animales y las plantas se estudia en la biologa molecular, la gentica molecular y la biologa del desarrollo. La ecologa de los animales est cubierta con la ecologa del comportamiento y otros campos. Clasificacin de la vida
Artculos principales: Sistemtica y Taxonoma.

El sistema de clasificacin dominante se llama taxonoma de Linneo, e incluye rangos y nomenclatura binomial. El modo en que los organismos reciben su nombre est gobernado por acuerdos internacionales, como el Cdigo Internacional de Nomenclatura Botnica (CINB o ICBN en ingls), el Cdigo Internacional de Nomenclatura Zoolgica (CINZ o ICZN en ingls) y el Cdigo Internacional de Nomenclatura Bacteriana (CINB o ICNB en ingls). En 1997 se public un cuarto borrador del biocdigo (BioCode) en un intento de estandarizar la nomenclatura en las tres reas, pero no parece haber sido adoptado formalmente. El Cdigo Internacional de Clasificacin y Nomenclatura de Virus (CICNV o ICVCN en ingls) permanece fuera del BioCode.

Organismos en interaccin
Artculos principales: Ecologa, Etologa y Comportamiento.

La ecologa estudia la distribucin y la abundancia de organismos vivos y las interacciones de estos organismos con su entorno. El entorno de un organismo incluye tanto su hbitat, que se puede describir como la suma de factores abiticos locales como el clima y la geologa, as como con los otros organismos con los que comparten ese hbitat. Las interacciones entre organismos pueden ser inter- o intraespecficas, y estas relaciones se pueden clasificar segn si para cada uno de los agentes en interaccin resulta beneficiosa, perjudicial o neutra. Uno de los pilares fundamentales de la ecologa es estudiar el flujo de energa que se propaga a travs de la red trfica, desde los productores primarios hasta los consumidores y detritvoros, perdiendo calidad dicha energa en el proceso al disiparse en forma de calor. El principal aporte de energa a los ecosistemas es la energa proveniente del sol, pero las plantas (en ecosistemas terrestres, o las algas en los acuticos) tienen una eficiencia fotosinttica limitada, al igual que los herbvoros y los carnvoros tienen una eficacia heterotrfica. sta es la razn por la que un ecosistema siempre podr mantener un mayor nmero y cantidad de herbvoros que de carnvoros, y es por lo que se conoce a las redes trficas tambin como "pirmides", y es por esto que los ecosistemas tienen una capacidad de carga limitada (y la misma razn por la que se necesita mucho ms territorio para producir carne que vegetales).

Los sistemas ecolgicos se estudian a diferentes niveles, desde individuales y poblacionales (aunque en cierto modo puede hablarse de una "ecologa de los genes", infraorgansmica), hasta los ecosistemas completos y la biosfera, existiendo algunas hiptesis que postulan que esta ltima podra considerarse en cierto modo un "supraorganismo" con capacidad de homeostasis. La ecologa es una ciencia multidisciplinar y hace uso de muchas otras ramas de la ciencia, al mismo tiempo que permite aplicar algunos de sus anlisis a otras disciplinas: en teora de la comunicacin se habla de Ecologa de la informacin, y en marketing se estudian los nichos de mercado. Existe incluso una rama del pensamiento econmico que sostiene que la economa es un sistema abierto que debe ser considerado como parte integrante del sistema ecolgico global. La etologa, por otra parte, estudia el comportamiento animal (en particular de animales sociales como los insectos sociales, los cnidos o los primates), y a veces se considera una rama de la zoologa. Los etlogos se han ocupado, a la luz de los procesos evolutivos, del comportamiento y la comprensin del comportamiento segn la teora de la seleccin natural. En cierto sentido, el primer etlogo moderno fue Charles Darwin, cuyo libro La expresin de las emociones en los animales y hombres influy a muchos etlogos posteriores al sugerir que ciertos rasgos del comportamiento podran estar sujetos a la misma presin selectiva que otros rasgos meramente fsicos. El especialista en hormigas E. O. Wilson despert una aguda polmica en tiempos ms recientes con su libro de 1980 Sociobiologa: La Nueva Sntesis, al pretender que la sociobiologa debera ser una disciplina matriz, que partiendo de la metodologa desarrollada por los etlogos, englobase tanto a la psicologa como a la antropologa o la sociologa y en general a todas las ciencias sociales, ya que en su visin la naturaleza humana es esencialmente animal. Este enfoque ha sido criticado por autores como el gentico R.C.Lewontin por exhibir un reduccionismo que en ltima instancia justifica y legitima las diferencias instituidas socialmente. La etologa moderna comprende disciplinas como la neuroetologa, inspiradas en la ciberntica y con aplicaciones industriales en el campo de la robtica y la neuropsiquiatra. Tambin toma prestados muchos desarrollos de la teora de juegos, especialmente en dinmicas evolutivas, y algunos de sus conceptos ms populares son el de gen egosta, creado por Richard Dawkins o el de Meme.