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Benjamn Nahum *

LOS PRIMEROS FRIGORFICOS EN EL RO DE LA PLATA *


RESUMEN
El establecimiento de los frigorficos en el Ro de la Plata respondi a las necesidades alimenticias europeas, a la lucha entre empresas de capital britnico y estadounidense por dominar el mercado, a la demanda acrecida por la Primera Guerra Mundial, antes que a las exigencias propias de las ganaderas de la regin. Las caractersticas de su instalacin, que aqu se describen, permiten comprender mejor los efectos dispares que tuvieron en la marcha del pas, qued en manos extranjeras la elaboracin y comercializacin de un rubro exportable esencial; se fortaleci la situacin econmica -y la posicin poltica-del sector social mas conservador del agro uruguayo-, pero tambin se abrieron mercados con capacidad casi ilimitada de consumo y precios que el tasajo nunca haba obtenido.

ABSTRACT
THE FIRST MEAT PACKING PLANTS IN THE RIVER PLATE REA

The establishment of meat packing plants in the River Plate area did not come as an answer to the requirements of the region's livestock production. Instead, it can be explained by the European need for food, by the struggle between British and American firms to control the beef market and by the increased demand due to the First World War. The characteristics of their installation -which are described here - allow a better understanding of the ambiguous effects they had on the country's evolution. On the one hand, the manufacturing and trading of an essential staple remained under foreign control and the economic status and political position of the most conservative social agents in the Uruguayan rural sector were strengthened. On the other hand, new markets with almost unlimited consumption capacity mere opened and the prices received had never been obtained before with the jerked beef (tasajo).
* Centro de Investigaciones Econmicas (CINVE-Uruguay) y Facultad de Ciencias Econmicas y de la Administracin, Universidad de la Repblica. Femando Correa elabor las Grficas y varios Cuadros Estadsticos. Esta temtica fue tratada antes en J.P. Barran y B. Nahum: Historia Rural del Uruguay Moderno, Montevideo, Ediciones de la Banda Oriental, tomo 2 (1971), tomo 3 (1973), torno 6 (1977).

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1. INTRODUCCIN

Los primeros frigorficos que se establecieron en el Ro de la Plata respondieron ms a las necesidades alimenticias de los pases industrializados que a las realidades productivas modernas de las naciones rioplatenses. Esto es especialmente claro en el caso uruguayo porque a principios de siglo todava no haba en el pas muchos bovinos mestizos, la materia prima ms adecuada para la nueva tecnologa industrial del fro. Sin embargo, la necesidad de alimentar a un proletariado creciente en Europa, la lucha de los frigorficos ingleses contra los estadounidenses para dominar las zonas de produccin ganadera del Hemisferio Sur, la demanda generada por las necesidades de los pases europeos que entraron a la Primera Guerra Mundial, impusieron al frigorfico en el Plata. Su implantacin provoc efectos mltiples, como era de esperar del desplazamiento de una forma de industrializar la carne (el tasajo) que ya tena ms de cien aos de vida. Por ejemplo: coloc en manos de capital extranjero la elaboracin y comercializacin de un rubro exportable esencial; por las circunstancias especiales de su instalacin no aceler el mestizaje, que se crey complemento necesario de su actividad; dio nuevo valor a la carne, y por lo tanto al vacuno, reforzando la importancia econmica -y tambin poltica- de sus poseedores, los grandes estancieros, en su mayora poco dispuestos a introducir modificaciones profundas en su tradicional forma de produccin basada en la pradera natural, escasas inversiones y magros salarios. Estos y otros resultados -porque la enumeracin no es exhaustiva, naturalmente- pueden dar lugar a variadas conclusiones. Entre ellas hay dos que merecen una atencin detenida y convocan a una reflexin multidisciplinaria para avanzar en su evaluacin histrica: los efectos del cambio tcnico en pases perifricos y la consolidacin de la insercin de estos pases en el mercado mundial. Como tambin ocurri en su inicio con el ferrocarril, el cambio tcnico que signific el frigorfico no satisfizo necesidades propias de estas regiones, ni impuls un desenvolvimiento armonioso de sus fuerzas productivas. De ello es legtimo deducir que no todo cambio tcnico es sinnimo de progreso en s mismo, y que tan importante como la tecnologa es su adecuada insercin en el medio socio-econmico que la recibe. Para esto se necesit, entre otras condiciones, tiempo y una paulatina acomodacin de las realidades locales a los nuevos requerimientos externos. Esta adecuacin, que en el caso uruguayo fue muy peculiar (por lo lenta, por lo selectiva, por lo renuente a modificaciones profundas), implicaba a su vez insertarse cada vez ms profundamente, o cada vez con menos espacio de maniobra propio, en un mercado mundial que dictaba precios, volmenes, tipos de producto, y dominaba condiciones de transporte, de seguros, de financiamiento, de venta, etc.

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Sin caer en los extremos, hoy sujetos a revisin, de la teora de la dependencia-, subsiste el inters por comprender de qu manera esa articulacin pudo afectar, o pudo condicionar, la posterior evolucin econmica del pas, encuadrndola en marcos prefijados que resultaran difciles de remover por polticas que privilegiaran objetivos nacionales de desarrollo. Aunque el impacto inicial fue fuerte y a veces perjudicial, a largo plazo esta innovacin tcnica aport elementos de progreso a la economa nacional. En su haber hay que anotar la apertura de mercados de consumo casi ilimitados y precios para las carnes frigorificadas como no los haba recibido el tasajo. Pero en su debe hay que hacer figurar el fortalecimiento del sector social ms conservador del campo (la mayora de los grandes estancieros), as como la hegemona de intereses extranjeros en el manejo de una industria decisiva para el pas.

2. LOS MERCADOS CONSUMIDORES 2.1 La demanda britnica La creciente consolidacin del podero industrial europeo en la segunda mitad del siglo XIX hizo necesaria una estrecha vinculacin con los pases perifricos de los otros continentes. No slo utilizndoles como abastecedores de materias primas baratas y consumidores de sus productos manufacturados, sino tambin como proveedores de alimentos baratos. Esto ltimo responda a una doble necesidad de la economa industrializada: mantener los salarios dentro de una escala que permitiera la competitividad de sus productos en el mundo, y satisfacer las demandas de una clase social cada vez mejor organizada en .sindicatos poderosos que presionaban por elevar su nivel de vida. En Gran Bretaa, la pionera de la industrializacin, no era posible alimentar el proletariado industrial con carne debido al elevado costo de la produccin nacional: razas y praderas progresivamente mejoradas hicieron de la carne inglesa un producto de lujo. En 1851 la carne vacuna de primera calidad se obtena a $0,09 la libra, en 1861 a $0,13, en 1871 a $0,16 y en 1881 a $0,17.1 La Sociedad Rural Argentina expuso el problema en 1888: La solucin [exportar carnes argentinas a Europa] interesa vivamente a los gobiernos europeos como nico medio de atender a las necesidades de las clases pobres, armadas contra el Estado y contra el poder por el aguijn cruel y permanente de la caresta y a veces del hambre. [...] La alimentacin abundante y barata puede ser el pararrayos de la cuestin social europea.2 Y lo confirmaron los autores ingleses citados cuando expresaron en 1912: los
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Critchell, J. T. y Raymond, J.: A history of tbe frozen meat trade, Londres, 1912. p.3. Revista de la Asociacin Rural, 31/10/1888, p. 543-552.

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fabricantes sobre los que descansa la riqueza y fama industrial de Inglaterra y Escocia, tienen una enorme deuda de gratitud hacia los pioneros del comercio de carne congelada, por cuyos esfuerzos sus obreros han sido capaces de adquirir carne buena y barata. Cuando se import por primera vez carne congelada, haba gran escasez de carne fresca a precios razonables en Lancashire y Yorkshire y en los distritos algodoneros en general. Frecuentemente era cuestin de comer carne una vez por semana; ahora se come dos veces al da.3 Slo los pases perifricos podan ofrecer esa solucin y empezaron a hacerlo ya en la dcada de 1880. Mientras la libra de carne de capn escocs se venda en Londres en 1889 a $0,15 y la del ingls a $0,14, la carne de capn neozelands congelado costaba $0,08, y la de los primeros capones rioplatenses, que empez a llegar en 1883, $0,07 la libra.4 Dentro de las naciones europeas, Gran Bretaa era un caso excepcional en lo que se refiere a hbitos alimenticios. nica nacin con una industria ganadera muy desarrollada y de larga tradicin (opuesta en ello a las regiones cerealeras como Italia y Alemania), el consumo de carne siempre haba sido ms elevado que en el continente. Le llevaba una ventaja apreciable an a Francia, otro buen consumidor de carne: en 1882, el consumo anual de todo tipo de carne era de 33 kilos por persona en Francia, y de 47 kilos en Gran Bretaa.5 De estos 47 kilos, 20 (o el 42%) provenan de Estados Unidos, Australia y Nueva Zelanda.6 Al iniciarse el siglo XX la situacin inglesa se agrav porque mientras su stock vacuno permaneci casi estancado (oscilando alrededor de 11,5 millones de cabezas) su poblacin creci aceleradamente: 28 millones de habitantes en 1860, 35 millones en 1880,46 millones en 1911. Junto al ascenso del nivel de vida de las masas obreras -alentado por la carne barata extranjera- empez a elevarse el consumo de carne por cabeza: en 1882, el promedio lleg a 110 libras; en 1910, a 114 libras, en 1911, a 119 libras.7 Los ingleses eran los mayores consumidores de carne de Europa; y como la ganadera nacional produca un artculo caro, buscaron cada vez ms a los pases perifricos para colmar sus necesidades en este rubro. En 1910, una estimacin del consumo de carne per cpita en Inglaterra establece que alcanz a 114 libras: 63 de produccin nacional y 51 de importacin.8 A pesar de ser volmenes casi equivalentes, la carne inglesa costaba casi el doble de la importada. En 1897, todava un 47,9% de los diversos tipos de carne comercializada en Smithfield era proporcionado por la produccin local; ese porcentaje descendi al 36,6% en 1907 y al 29,6% en 1910.9
3. Critchell y Raymond. ob cit, p. 315. 4. El Siglo, 26/2/1890: En d mercado de Londres. 5. Revista de la Asociacin Rural, 31/8/1888, p. 443. 6. Critchell y Raymond, ob. cit. p. 321. 7. Critchell y Raymond, ob. cit. p. 321-322. 8. Critchell y Raymond, ob. cit. p. 321. 9. Critchell y Raymond, ob. cit. p. 189-

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Comparando dos perodos alejados en el tiempo, de 1874-80 a 1910, el consumo de carnes ovinas extranjeras por habitante se haba multiplicado por 7 (con 3,5 millones de toneladas), y el de carnes bovinas por 10 (con casi 5 millones), importndose ms de 8 millones de toneladas en total.10 Cuadro 1
CONSUMO DE CARNE EN INGLATERRA (en toneladas)

Origen Nacional Importada Total

1880 1.057.500 528.500 1.586.000

% 66 34 100

1910 1.270.500 1.034.600 2.305.100

% 55,5 44,5 100,0

Fuente: Critchell y Raymond, ob. cit. p. 321.

Quienes proporcionaran esa carne tan necesaria a Inglaterra, y sobre todo, quienes dominaran su principal mercado de comercializacin, Smithfeld, haran un excelente negocio. Entonces es cuando aparece la industria frigorfica estadounidense. 2.2 El papel de Estados Unidos Desde 1875 Estados Unidos haba estado enviando ganado en pie a Gran Bretaa. Hacia fines de siglo, el 70% de los vacunos vivos que entraban a este pas provena de la Unin. Para lograr ese predominio, contaban con la notoria calidad de su produccin, una eficiente tcnica de transporte y la ventaja derivada de su posicin geogrfica, pues la navegacin desde los puertos del Este hasta Londres no insuma ms de 10 das.11 Tambin dominaban el comercio de la carne tipo chilled (enfriada), muy apreciada por las clases altas por su sabor y facilidades de preparacin, que empezaron a exportar a Londres tan temprano como en 1875. La elevada rapacidad tecnolgica de la industria frigorfica de Chicago hizo que este rubro fuera de su casi exclusivo monopolio hasta 1901, cuando Argentina ingres a ese sector del mercado. Estas carnes americanas eran las de mejor calidad entre las que provenan del exterior y llegaban a cotizarse a precios similares a las locales.
Critchell y Raymond, ob. cit. p. 313Desde el Ro de la Plata se demoraba de 25 a 30 das, y desde Australia y Nueva Zelanda, el doble. En el primer embarque de carne ovina congelada de Nueva Zelanda en 1882, el vapor Dunedin emple 98 das en llegar a Londres. (Critchell y Raymond, ob. cit., p. 41).
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Hacia 1902 era claro que los norteamericanos controlaban el gran mercado de Smithfield, donde se comercializaba el 75% de la carne importada. Escribi un periodista londinense en ese ao: 4...1 el mercado de Smithfield est ya bajo el absoluto control de las casas americanas. Los norteamericanos se apoderaron del mercado de una manera secreta y gradual [...], y Chicago, mediante sus corresponsales en Londres, regula los precios de la carne de vaca en las mesas de Londres, Liverpool o Manchester. [...] El mercado de Smithfield, el centro del comercio de carne al por mayor, consiste en unos 300 despachos y refrigeradores bajo la direccin de la comisin de mercados de la corporacin municipal. [...] Hubo un tiempo, hace menos de diez aos, en que los norteamericanos no tenan ningn despacho. Entonces [...] vendan sus carnes por intermedio de expendedores ingleses en Smithfield, pagndoles al principio 2,5% de comisin y despus 2%. Se ha calculado que pagaban en comisiones 100.000 libras anuales. Luego vino la invasin, [...] primero apareci la Compaa Swift, a la que siguieron rpidamente las otras. En casi todos los casos los norteamericanos adquirieron los arrendamientos de los expendedores [...] Zas norteamericanos no fueron a Londres simplemente para ahorrarse la bagatela de 100.000 libras de comisin; fueron para hacer subir el precio de la carne y lo han conseguido hasta el punto de que el alza les produce 10 veces ms de lo que tuvieron que gastar para hacerse dueos de la situacin en el mercado.12 Los consumidores estadounidenses y britnicos fueron de los primeros en advertir los efectos de la trustificacin. De 1896 a 1902, el precio de la libra de carne aument en Chicago y Smithfield un 90%.13 Sin embargo, ese predominio estadounidense corri peligro de desaparecer pronto porque sus exportaciones declinaron rpidamente. El veloz desarrollo industrial y demogrfico del pas provoc una disminucin de sus haciendas de exportacin y la elevacin de sus costos de produccin. Entre 1890 y 1898, mientras su stock vacuno disminuy de 53 millones de cabezas a 45, y el ovino de 44 a 38, su poblacin salt de 62 millones de habitantes a 80.14 Como consecuencia, en 1910, la exportacin de sus vacunos en pie se redujo a una tercera parte y la de ovinos a cero. En 1901 envi 160.000 tons. de carnes enfriadas y congeladas a Inglaterra; en 1910, apenas 23.850 tons., lo que signific un descenso de 85%.15l6Si slo consideramos los cuartos traseros bovinos, la cada es todava ms marcada, pues pasaron de casi 2 millones en 1901 a O en 1912.17

12. Revista de la Asociacin Rural, 31/8/1902, p. 423-26: -La carne en Inglaterra". 13. El Siglo, 12/7/1902: -Carnes del Ro de la Plata en los mercados ingleses. 14. Revista de la Asociacin Rural, 31/3/1900, p. 165-6: "Comercio de ganado en pie con Inglaterra. 15. Critchell y Raymond, ob.cit, p. 406-7 y 423. 16. Vase en el Anexo, los Cuadros A.l y A.2. 17. Ortiz, R. M.: Historia econmica de la Argentina, Buenos Aires, Ed. Raigal, 1955, p.20.

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La ganadera norteamericana haba llegado al lmite de sus posibilidades como exportadora a Inglaterra. Sin embargo, esa limitacin no tena por qu significar el desplazamiento de las empresas americanas del mercado de consumo londinense, el mayor del mundo. Buscaron medios de retenerlo aunque ya no tuvieran suficiente materia prima nacional. Fue entonces que llam su atencin la ganadera del Hemisferio Sur. La solucin poda estar en entrar a los centros de ganadera que mejor pudieran abastecer al consumo britnico: Argentina, Uruguay, El Cabo, Australia, Nueva Zelanda. Estas naciones llenaban las condiciones necesarias para convertirse en grandes proveedoras, sustitutivas del ganado norteamericano, por varias razones: tenan un bajo costo de produccin originado en las praderas naturales, que ubicaba sus precios de venta (aun incluyendo flete) por debajo de los britnicos; posean un volumen elevadsimo de ovinos y bovinos en su territorio, lo que haca imprescindible la exportacin; al estar ubicadas en el hemisferio opuesto al del principal consumidor, cuando en Gran Bretaa haba escasez de animales gordos por el invierno, en el sur los haba en abundancia por el verano, situacin inmejorable para venderlos a buenos precios.18 A todas estas condiciones se ajustaban perfectamente los pases del Ro de la Plata. Con enormes extensiones de tierras todava vrgenes que no necesitaban de inversiones y los bajsimos salarios que se pagaba a los peones, el costo de produccin del animal mestizo era muy bajo. En cambio, la relacin entre su poblacin y la existencia ganadera era muy alta: hacia 1900, en Argentina haba 5.2 vacunos y 15.5 ovinos por habitante, y en Uruguay, 8 vacunos y 13 ovinos por habitante.19 Tambin se encontraban mucho ms cerca de Inglaterra (25 a 30 das) que las colonias de Oceana, lo que significaba una menor incidencia del flete en el precio de costo. Todas estas ventajas atrajeron al inversor estadounidense a la industria rioplatense de carnes. Si lograba manejar ese mercado productor, podra seguir dominando el mercado de consumo londinense.

18. Revista de la Asociacin Rural, 31/3/1900, p. 165-66: -Comercio de ganado en pie con Inglaterra. 19- Revista de la Asociacin Rural, 15/1/1901, p. 19-20: -El mercado universal de carnes; y Ortiz, KM ob. cit.

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3. FUNDACIN DE LA FRIGORFICA URUGUAYASi Uds., uruguayos, se comprometen a proporcionarnos sus ganados, nosotros, los ingleses, nos encargaremos de comerlos. *

Para llegar a la fundacin del primer frigorfico uruguayo operaron las causas externas mencionadas, a las que se aadieron otras propias del Uruguay, como el estancamiento de la industria saladeril y la crisis del tasajo en Brasil, que comenzaron en 1901. Ayud tambin que los gobiernos de la poca concedieran importantes exenciones impositivas a los capitales dedicados a 4a preparacin de carnes congeladas o enfriadas, en el afn de estimular su pronto establecimiento. El 17 de octubre de 1902 se promulg una primera ley en su favor. El Estado liberaba a los frigorficos de los derechos de importacin correspondientes a mquinas, materias de construccin y repuestos destinados a la instalacin terrestre y material flotante necesario -para la elaboracin y embarque de carnes. Durante cinco aos a contar de la promulgacin de la ley, se exoner a las carnes congeladas o enfriadas del derecho de exportacin. Vencido ese plazo, se determin que abonaran un impuesto equivalente al pago por el tasajo: $0,16 cada 100 kilos. 20 En la Cmara, Antonio Mara Rodrguez inform en agosto de 1902 que -...la empresa nacional de que son iniciadores los Sres. Lessa, Luis Ignacio Garca y varios otros capitalistas, est ya constituida, y en un acta formal que se ha protocolizado, declaran que darn comienzo a sus operaciones tan pronto como el poder legislativo apruebe esta ley en trmite21 Al amparo de esta coyuntura internacional e interna favorable, surgi La Frigorfica Uruguaya. Los dirigentes polticos le dieron total apoyo porque creyeron ver en ella no slo la incorporacin del ltimo adelanto de la tcnica a la elaboracin de carnes, sino tambin la posibilidad de que influyera, con su demanda seleccionada de ganado, en el proceso del mestizaje. El ejemplo argentino mostraba que frigorficos y ganadera refinada iban juntos y se impulsaban mutuamente. El Siglo expresaba la misma esperanza al anunciar la iniciacin de la faena en

*Del discurso del Ministro ingls Walter Baring, a bordo del S.S. Sussex, que transportara el primer envo de carne congelada elaborada por el primer establecimiento nacional (-La Frigorfica Uruguaya- ), en presencia del Presidente de la Repblica Jos Batlle y Ordez y sus Ministros. (El Siglo, 15 de marzo de 1905.
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Alonso Criado M.: Coleccin Legislativa de la Repblica Oriental del Uruguay, tomo 25, p. 319-

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Diario de Sesiones de la Cmara de Representantes(DSCR), tomo 169, sesin 14/8/1902, p. 69.

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el primer frigorfico uruguayo: Desde hace varios das la empresa del frigorfico ha iniciado las compras de ganado en Tablada para comenzaren breve su tarea de preparacin de carnes. El primer lote adquirido fue de novillos procedentes de la estancia del seor Fitz Herbert en Soriano, y ayer se adquiri otro lote del establecimiento del seor Durante, cuya gordura y estado han llamado la atencin de los inteligentes. El frigorfico empezar maana probablemente sus tareas, con el lote de novillos de la estancia Fitz Herbert y la continuar con caponadas y otros lotes de vacunos que tiene ya en vista. La iniciacin del movimiento de ese importante establecimiento seala un gran progreso para el pas, y ser un poderoso factor de nuestros adelantos ganadero.22 Pocos das despus, afirmaba esa esperanza con mayor nfasis todava:[...] el Frigorfico marca tambin nuevos rumbos a nuestros hacendados. Hasta ahora, la preocupacin de mejorar las haciendas tena objetivos elementales; pero hoy que el nuevo establecimiento se dispone a dar un impulso fortsimo a la ganadera nacional, ofreciendo explndidas [sic] retribuciones a los estancieros, estos deben preocuparse de satisfacerlas exigencias de aquel, tratando deponer al ganado en las condiciones requeridas, y de que no tardaremos mucho en palparlos resultados de esta benfica influencia del Frigorfico en las actividades ganaderas no lo dudamos. Convencida ya la Sociedad del Frigorfico de que ningn tropiezo dificultara la prosecucin de las tareas, ha resuelto que desde maana se sacrifiquen diariamente 1000 animales lanares y 100 vacunos. Y haciendo gala de una notable percepcin para evaluar las consecuencias de hechos que recin estaban ocurriendo, el editorialista remat: Este ao de guerra civil, de la ltima guerra civil ... termina con la inauguracin del primer frigorfico uruguayo. Es el caso de repetir, como el mejor augurio de Pascua, la frmula de Vctor Hugo: 'Ceci tuera cella!'. []23 En su informe favorable al proyecto de ley de 1910, la Comisin de Hacienda de la Cmara de Diputados expres: [...] la naturaleza del ganado que faena el frigorfico es el mejor estimulo que se puede prestar a la rpida evolucin de la principal industria del pas. El frigorfico exige productos de alta refinacin y de peso, obra, pues, como un factor de progreso [...]. 24 Un relato aparecido en El Siglo en 1911 revel los orgenes y dificultades que hallaron los iniciadores de la empresa: -La idea surgi en las costas de Maldonado en marzo de 1902 de una conversacin entre los seores Miguel Harispuru y Julio Olivera Calamet, quienes se propusieron llevarlo a cabo solicitando para ello el concurso de un grupo de hacendados; pero la iniciativa no hall eco en la

22. El Siglo, 21/12/1904: El frigorfico. Iniciacin de la faena. 23- El Siglo, 25/12/1904: -El Frigorfico-. L\ DSGR, tomo 203, sesin 5/5/1910, p. 127-130.

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mayora de stos y hubo que abandonarla momentneamente hasta que algunos meses ms tarde, despus de solicitado por el primero de aquellos caballeros el concurso de don Manuel Lessa, fue posible realizarla. Habiendo este conocido e inteligente hombre de negocios obtenido la cooperacin de don Luis Ignacio Garca y aprovechando tambin la de otros capitalistas ligados al seor Olivera Calamet, se constituy legalmente la sociedad en noviembre del ao indicado con un capital de $300.000 representado por 60 acciones de 1ra. serie y del valor de $5.000 oro cada una.. 25 A comienzos de diciembre de 1902, qued constituida como sociedad annima La Frigorfica Uruguaya; la presidi Manuel Lessa; vice y secretario eran los grandes estancieros Luis Ignacio Garca y Francisco Haedo Surez. El capital se llev a los $500.000. En febrero de 1905 un diario montevideano dio la lista completa de sus 54 accionistas: comerciantes, rentistas y hacendados. De los 39 identificados, 23 eran hacendados, (60%); 13 provenan del medio urbano tradicional -comercio, banca, finanzas, barracas-, (23%); y 3 eran industriales, (7%). A pesar del predominio de los grandes estancieros, falt la mayora de los fuertes propietarios del pas. El Siglo lo puso de relieve: Es fcil encontraren la lista nombres de reputados hacendados de nuestro pas, como es fcil encontrar la falta de nombres que por sus medios pecuniarios y por aspirar, algunos de ellos, a figurar como elementos dirigentes del pas, estaban obligados a contribuir la realizacin de tan til empresa ....26 En 1903, la empresa compr en el Cerro de Montevideo, Punta del Tigre, el que fuera saladero de Sayago. A mediados de diciembre de 1904, se probaron las maquinarias; el 22 de diciembre se hizo la primera matanza de ensayo-, con novillos adquiridos, como se vio, en la estancia de Fitz Herbert, en Soriano. A partir del 1 de enero de 1905 se faen con destino a la exportacin. El primer embarque -800 toneladas de congelado- sali a bordo del vapor Sussex hacia Londres el 8 de marzo de 1905.27 Desde el punto de vista tcnico, el nuevo establecimiento presentaba novedades importantes respecto a los saladeros. Empezando por el golpe de maza que mataba al animal (en lugar del cuchillo que rasgaba el cuero), habra que anotar 1os compresores de amonaco para la produccin de fro acoplados a mquinas a vapor; calderas a vapor para la graseria; vas areas para colgar las reses: La carne trabajada se cuelga en las vas areas de modo tal que cada media res quedaba suspendida en una rondana, la cual permite hacer correr la carne por las vas areas. Era la cadena de montaje (que aqu podra llamarse mejor de desmontaje, puesto que se descuartizaba el animal), sistema adoptado por los

25 El Siglo, 22/2/1911: "La Frigorfica Uruguaya*. 26. El Siglo, 11/6/1902: "El frigorfico". 21. El Siglo, 21 y 25/12/1904; 9/3 y 12/5/190$: "El frigorfico".

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mataderos de Chicago y que Ford aplic luego en el armado de sus automviles: permita el pasaje de la res de un operario a otro, para ser cuereada, lavada y trozada en pocos minutos. La carne queda durante una hora en la playa para orear y luego se pasa a las cmaras frigorficas, las que estn en el mismo nivel del matadero. [...] La carne una vez congelada se baja por medio de guinches a los depsitos [...] Todos los depsitos estn comunicados por medio de una red de va Decauville, la cual facilita el embarque de la carne congelada en zorras, desde los depsitos hasta el muelle de embarque. 28 Una descripcin contempornea, de fuente inglesa, describe la empresa en estos trminos: La Frigorfica Uruguaya, que fue creada en 1902, tena un capital original de $500.000 oro, ms tarde aumentado a $ 700.000 (140.000). El promotor y primer director fue el Seor Manuel Lessa, un prominente financista. La matanza comenz en diciembre de 1904, y el primer embarque de carne congelada fue despachado a Londres en el Sussex en marzo de 1905. El establecimiento posee modernas instalaciones, y la maquinaria refrigerante compresora de amonaco Linde es impulsada por mquinas de vapor Sulzer de triple expansin. La capacidad original del establecimiento permita una produccin de 50 toneladas por da, y el almacenamiento de 1.000 toneladas, pero durante la zafra de 1909, las instalaciones se ampliaron y ahora [1912] puede producir 120 toneladas diariamente, con una capacidad de almacenamiento superior a 2.000 toneladas. 29 De 1905 a 1907 los balances arrojaron prdidas que llegaron al 12% del capital inicial. Muchas acciones se vendieron por la mitad de su valor. Los motivos de esta situacin eran mltiples. Hacia 1905 Australia se recuper de su sequa, la paz se restableci en Sudfrica y su demanda mengu, y las carnes bajaron de precio en Gran Bretaa. La guerra civil de 1904 mantuvo a la empresa paralizada. Tambin ocurra que los ganados mestizos eran de pobre calidad y poco peso. Las carnes congeladas uruguayas se cotizaban al menor precio de todos los vigentes en Gran Bretaa. Figuraban en primer lugar las carnes frescas de Escocia e Inglaterra, luego las enfriadas de los Estados Unidos, despus las congeladas de Australia, Nueva Zelanda y Argentina; al final, las orientales. En su primera Memoria, La Frigorfica Uruguaya defini sus dificultades. Observ el Directorio: ...la totalidad de carnes congeladas elaboradas [tuvo] un costo trmino medio de $0,0469 la libra puesta a bordo de este puerto. Agregando a ese costo el impone del seguro, del flete y gastos totales en Londres hasta la venta y entrega all, nos resultan aproximadamente a 3 peniques la libra inglesa, que es el precio medio a que all se han cotizado las carnes congeladas en el primer semestre [1905]. Vale decir que hemos operado elaborando nuestras carnes a un costo excesivo, casi al nivel del valor del artculo en los mercados consumidores, sin margen para la utilidad razonable [...].30
28. 29. 30

La Frigorfica Uruguaya, Memoria de 1917, p. 7. Vase Anexo. Critchell y Raymond, ob. cit. p. 88-89. -La Frigorfica Uruguaya, Memoria de 1905-.

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Su balance muestra que los gastos de transporte e intermediacin en Londres eran muy crecidos: el 25% del costo de la carne puesta a bordo en Montevideo. Pero adems, el sistema de ventas en consignacin era inadecuado: una sola empresa, denominada The Colonial Consignement & Distributing Co. Ltd., reciba toda la produccin quedando ligada La Frigorfica Uruguaya a su voluntad. Los frigorficos ingleses de la Argentina, en cambio, tenan en Londres sus propias oficinas, depsitos y una amplsima red de carniceras. Ya en 1908, la situacin cambi por entero. Ese ao la empresa obtuvo $77.000 de ganancia, con lo que se abon el primer dividendo a las acciones de primera serie: un 6%. Con ese pago desapareca la preferencia que tenan esas acciones y todas las acciones de la sociedad gozarn en adelante de iguales derechos. En 1909 se reparti un dividendo del 9%, y en 1910 otro del 12%.31 La prosperidad de La Frigorfica Uruguaya se debi al aumento del precio de la carne vacuna en Gran Bretaa. Mientras de 1905 a 1906 el kilo se cotiz a $0,12, de 1907 a 1911 se elev a $0,15, es decir, un 25% ms. Tambin hubo un mejor control de sus ventas al dejar el consignatario nico. Expres el Directorio en su Memoria de 1908: Carecamos de fiscalizacin directa en la venta de nuestros productos en Europa y hemos adoptado el rgimen de consignarla a dos casas distintas; de este modo en algo podemos controlar las operaciones de nuestros consignatarios [...].32 Partiendo de un costo -en 1911- de $0,0469 la libra de carne segn declaracin de la propia empresa, y agregando los gastos de traslado y comisiones en Londres ($0,0118), se lleg a un costo total en Gran Bretaa de $0,0587. Como esa libra de carne se venda a $0,075, la ganancia ($0,0163) significaba el 27,77% del costo total. Ante esa buena situacin, resulta llamativo que la empresa se vendiera al mejor postor. Pero ello fue una de las consecuencias del ingreso del capital norteamericano al Ro de la Plata y de su lucha con los frigorficos ingleses ya establecidos en Argentina. Veamos a ambos protagonistas.
4. FRIGORFICOS INGLESES EN ARGENTINA

En 1877, los vapores Le Frigorifique (Charles Tellier) y -Paraguay transportaron a Europa pequeas cargas de carne congelada (petrificada, tan dura como una piedra), a manera de prueba. El primero demor en llegar a Rouen 104 das; y el segundo arrib a El Havre recin en mayo de 1878, seis meses despus de su partida de Buenos Aires, porque sufri una colisin durante el viaje que lo detuvo 4 meses. A pesar de esa demora, la carne se encontraba en perfecto estado

31. 32.

El Siglo, 30/12/1908 y 29/12/1910: La Frigorfica Uruguaya. El Siglo, 30/12/1908. La Frigorfica Uruguaya, Memoria de 1906.

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al llegar y un periodista francs afirm que la congelacin destruye completamente el germen de la putrefaccin. El Grand Hotel de Pars sirvi esa carne durante toda una semana.33 El impulso estaba dado. En el Ro de la Plata los primeros frigorficos se establecieron en la Argentina. La River Plate Fresh Meat Co., Ltd. fue fundada por George W. Drabble en un pequeo establecimiento de Campana, cerca de Buenos Aires. Realiz su primera exportacin de 7.500 carneros congelados y 350 ovejas en noviembre de 1883 y al ao siguiente congel y export por primera vez carne vacuna. Incluso lleg a fundar el 14 de julio de 1884 un establecimiento en nuestras costas, cerca de la ciudad de Colonia, con la intencin de trabajaren las dos orillas del Plata, pero la empresa no prosper y la maquinaria fue retirada en 1888.34 Todo el capital y la direccin de esta compaa era ingls y su nico centro de consumo estaba en Smithfield, el gran mercado londinense. La fuerte demanda hizo que sus exportaciones pasaran de las modestas 15 toneladas del primer envo en 1883 a las 50.000 de 1909. En 1901 se incorpor la manufactura de carne enfriada, lo que ampli las ventas considerablemente, ya que la carne llegaba as en mejores condiciones al consumidor. Uno de los directivos de la River Plate Fresh Meat Co. expres que el sistema de trabajo de la compaa consista en controlar y trabajar con sus propios hombres la totalidad del negocio, desde la compra del ganado en el Plata, la manufactura, el embarque, a la entrega a los minoristas o consumidores. Era, por tanto, una empresa con las caractersticas tpicas de los trusts. Desde 1883 a 1910, las exportaciones alcanzaron a los 14 millones de carneros y corderos, ms de 2 millones de cuartos vacunos congelados y casi 1,5 millones de cuartos vacunos enfriados. Para ello, la planta se moderniz; al principio tena un cuarto de mquinas, una pequea cmara frigorfica, dos digestores y una playa de matanza. Luego lleg a manejar 800 vacunos y 3.000 ovinos por da: matanza, preparacin, congelado, embarque. Pero tambin mejor el ganado argentino, cuya calidad dejaba poco que desear en 1910, segn expresin del gerente de la empresa. Hacia 1886, la compaa -James Nelson and Sons, Ltd. una firma de vendedores de ganado en Liverpool, Manchester, Dublin y Londres construy el establecimiento frigorfico Las Palmas, en Zarate, cerca de Buenos Aires. Paulatinamente desarroll una fuerte exportacin basada en sus modernas instalaciones, que cubran casi 50 has., con 70 cmaras frigorficas capaces de almacenar 7.000 vacunos, 90.000 ovinos y 2.000 cerdos. Completaba su podero la incidencia que tena en el mercado londinense, donde dispona de 1.500 vendedores o distribuidores de sus productos.
33

Critchell y Raymond, ob. cit., p. 27-29. Ms datos sobre este establecimiento estn consignados en: J.P. Barrn-B.Nahum, ob. cit., t.2, p.96-97.
34

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La empresa frigorfica ms importante de la otra orilla fue, sin embargo, angloargentina. En 1885 se fund la Compaa Sansinena de Carnes Congeladas, en el establecimiento La Negra, en Barracas al Sur, Buenos Aires. Hacia 1890 ya exportaba 25.000 ovinos por mes a Inglaterra, abriendo oficinas en Liverpool y Londres. En 1891, el capital fue llevado a 2 millones de pesos oro. De los cinco miembros de la Comisin Directiva, dos eran ingleses (Robert M. Ramsay y Samuel 1I. Pearson), representando probablemente el peso de los capitales britnicos en la formacin inicial de la empresa. Intent penetrar con sus productos en Francia y Blgica, pero fracas ante los elevados impuestos aduaneros que se le opusieron. En cambio, desarroll una amplia red de distribuidores, almacenes y oficinas en numerosas ciudades de Inglaterra, Escocia e Irlanda. En 1911 aument su capital de 3 a 4,5 millones de pesos oro con el propsito de enfrentar la compra de La Frigorfica Uruguaya.35 De un total de seis empresas frigorficas en Argentina en estos aos, las tres descritas fueron las ms importantes. Pero las caractersticas del desarrollo de la industria en la otra orilla fueron distintas a las de Uruguay. Habiendo comenzado a funcionar en 1883, recin en 1903 los frigorficos lograron desplazar a los saladeros en Argentina. Les llev 20 aos superar la faena de los tradicionales elaboradores del tasajo. (Vase en el Anexo, los Cuadros A.3 y A.4.) 5 FRIGORFICOS EN EL URUGUAY Ese mismo pasaje fue muy rpido en Uruguay, sobre todo por la instalacin del primer frigorfico estadounidense en 1912. Los Cuadros 3 y 4 muestran la velocidad de la expansin de las empresas frigorficas: en 1912 faenaron el 11% de los vacunos sacrificados por la industria de carnes; en 1913, el 30%; y en 1914, el 62%, desplazando definitivamente a los saladeros del primer lugar en esta estadstica. Como es obvio, la produccin resultante y su exportacin tambin siguieron la misma direccin ascendente: en 1912 los frigorficos vendieron el 34,5%del total de carnes exportadas del Uruguay, mientras el tasajo descenda al 60,6%. En 1913 el tasajo pas al 31,6% y las carnes congeladas ascendieron al 6l,2%, logrando el primer lugar de la exportacin. En slo tres aos, de 1912 a 1914, la industria frigorfica super por completo a la saladeril, que entr en una decadencia irreversible. (Vase en el Anexo, el Cuadro A.5.)

35 Esta descripcin de los frigorficos ingleses en Argentina est basada en los datos que figuran en Critchell y Raymond, ob. cit., p.74-83-

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Cuadro 3
FAENA DE ANIMALES VACUNOS EN URUGUAY, 1905-1914

Saladeros Cabezas 1904 1905 1906 1907 1908 1909 1910 1911 1912 1913 1914 880.000 609.000 737.000 672.000 582.000 665.000 762.000 558.000 551.000 334.000 169.000

%
100,0 99,4 99,5 98,0 97,0 96,0 96,0 96,0 89,0 70,0 38,0

Frigorficos Cabezas %

466
4.051 4.102 14.000 21.000 26.000 34.000 23.000 68.000 141.000 278.000

0,6 0,5 2,0 3,0 4,0 4,0 4,0


11,0 30,0 62,0

Fuente: Anuarios Estadsticos, 1905-1914. Agustn Ruano Fournier, Estudio econmico de la produccin de las carnes del Ro de la Plata, Montevideo, 1936, p.368-71.

Cuadro 4
EXPORTACIN DE CARNES URUGUAYAS (en millones de Kgs)

1904 1905 1906 1907 1908 1909 1910 1911 1912 1913 1914

Tasajo 59,4 43,7 48,5 45,8 43,5 48,5 52,3 53,3 38,2 25,5 11,0

bovina 100,0 94,8 96,6 89,3 86,3 89,5 84,8 87,4 65,3 34,0 13,7

Carne congelada % %

0,0 2,4 1,7 5,5 6,9 5,7 9,4 7,7


20,3 49,6 69,4

0,0 5,2 3,4


10,7 13,7 10,5 15,2 12,6 34,7 66,0 86,3

Total 59,4 46,1 50,2 51,3 50,4 54,2 61,7 61,0 58,5 75,1 80,4

Fuente: Anuarios Estadsticos, 1905 a 1914 y A. Ruano Fournier: ob.cit.,p.368-71.

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El final del reinado del tasajo fue un cambio de enorme significacin en la economa nacional, tanto para la agropecuaria como para la industria. (Vase en el Anexo, el Cuadro A.6 y la Grfica A.l.) El otro rasgo destacable del producto que lo sustituy es que fue protagonizado por el capital extranjero. A principios de 1911, La Frigorfica Uruguaya fue vendida por sus accionistas uruguayos a la compaa anglo-argentina Sansinena. Hubo una competencia entre la compaa Swift de Estados Unidos y la Sansinena por la compra de una empresa que significaba poner el pie en la orilla oriental del Plata. A la vez, fue otro episodio de la guerra interfrigorfica que entablaron el capital estadounidense y el ingls por dominar el mercado productor platense. De ella se aprovecharon en esta ocasin los accionistas uruguayos. A pesar de la buena situacin de la empresa despus de 1908, stos vieron en la competencia anglo-americana la posibilidad de obtener una fcil ganancia y pidieron 300.000 libias esterlinas al contado por ella. La compaa Swift ofreci 290.000, pero Sansinena lleg a las 300.000. Se pudo -calcular entonces como resultado de su venta un beneficio mnimo de 280 por ciento del dinero empleado 36 para los accionistas uruguayos. Este episodio ha sido visto como uno de los que revelan la debilidad o carencia (le espritu de empresa del capital nacional. Y se citan otros similares ocurridos con los ferrocarriles, los tranvas, las aguas corrientes ... Para proporcionar todos los datos que permitan una opinin mejor fundamentada, debe decirse que el manejo exitoso de una empresa frigorfica requera grandes capitales y extensas conexiones internacionales. La compra de ganado mestizo como materia prima de elaboracin exiga capitales muy fuertes por su mayor cotizacin; la industrializacin requera edificio, maquinarias, tcnicos, con inversiones mucho ms elevadas que para el saladero tradicional; el transporte al mercado de consumo necesitaba barcos frigorficos, cuyo costo una fuente de la poca ubicaba en el medio milln de pesos por unidad (o arrendamiento proporcional); y finalmente, la distribucin y comercializacin en Smithfield exiga una red de consignatarios, minoristas y puestos de venta, para montar la cual haca falta mucho capital o muchos contactos y conocimiento del mercado. La simple enumeracin de estas distintas etapas del negocio frigorfico quizs permita comprender mejor las dificultades que enfrent en este momento La Frigorfica Uruguaya. Ellas fueron similares a las que habra de enfrentar ms tarde (1928) el Frigorfico Nacional, an con el respaldo del Estado. Si toda la secuencia descrita fuera rgida, no cabra ms que admitir la fatalidad de que la industria frigorfica cayera en manos extranjeras. Pero impide llegar a esa conclusin, como si fuera ineluctable, el conocimiento de que en las ex-colonias britnicas de Australia y Nueva Zelanda hubo ganaderos que montaron frigorficos para congelar sus ovinos (no vacunos, es cierto) y venderlos a Londres: Pero en
36

El Siglo, 22/2/1911: La Frigorfica Uruguaya.

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Australia y Nueva Zelanda el criador, ya sea que consigne o venda en el lugar, toma un cercano y personal inters en todas las etapas a travs de las cuales pasa la carne. Sigue la res congelada desde el frigorfico al mercado y ha tratado de dominar la tcnica del trfico [...] [En Argentina] la industria frigorfica ha sido ayudada por la cooperacin de ricos estancieros que cran el animal adecuado, hombres que estn contentos con vender y que no molestan a las compaas con ninguna interferencia [...] Pero no hubo posibilidad de que los frigorficos de Nueva Zelanda y sus procesos colaterales se desarrollaran como lo hicieron los argentinos, porque el negocio fue dominado en varios distritos de la Colonia, y granjeros, no hombres de comercio, estuvieron al frente del negocio37

Perdida La Frigorfica Uruguaya, el capital estadounidense mont entonces su propia fbrica: el Frigorfico Montevideo, en octubre de 1912. En julio de 1911, El Siglo inform que un sindicato norteamericano (era el Swift), haba adquirido en la suma de $400.000, tos terrenos ocupados por los saladeros Cibils, San Miguel y 18 de Julio, en el Cerro de Montevideo. Parece que tuvo la intencin de ir enseguida a la elaboracin de carne enfriada (chilled), mejor cotizada que la congelada por su superior calidad: La preparacin de carnes congeladas no entra por el momento en los designios de la empresa, en vista de la poca aceptacin que tienen en los mercados consumidores, donde las carnes enfriadas (chilled) triunfan de una manera evidente.38 Con el nombre de Frigorfico Montevideo sus estatutos fueron aprobados por el Poder Ejecutivo el 9 de agosto de 1911. En pocos meses se levant un edificio de tres pisos en 3.300 metros cuadrados y el 15 de octubre de 1912 se inici la faena con una matanza de 200 ovinos.39 Al ao siguiente ya faen ms vacunos que su rival, La Frigorfica Uruguaya y en 1914, sacrific el doble de animales que sta. Tanto aqu como en la Argentina, el podero tcnico y financiero del Beef-trust de Chicago se impuso a sus rivales ingleses en el Plata. El trust domin este mercado proveedor y elaborador de carnes y lo someti a los vaivenes de la lucha entre ambos capitales extranjeros. El Ro de la Plata, aunque ocasionalmente aprovech resquicios que dejaba ese enfrentamiento (buenos precios para sus ganados), en definitiva fue utilizado como campo de batalla de intereses ajenos.

Critchell y Raymond, ob. cit., p.400-401. El Siglo 21/7/1911: El Frigorfico Montevideo. 39. El Siglo, 19/8y 2/9/1911; 29 y 30/6/1912: El Frigorfico Montevideo. EI Da, 24/4 y 16/10/1912: El Frigorfico Montevideo.
38.

37.

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6. LA GUERRA INTERFRIGORIFICA

La aparicin del capital estadounidense provoc el temor de los frigorficos anglo-argentinos, que hasta ese momento controlaban tanto el mercado ingls de carnes bovinas congeladas como el de haciendas en el Plata. El primer establecimiento norteamericano -de la compaa Swift- se instal en 1907 en Argentina. En 1913, los norteamericanos ya enviaban el 60% de los embarques de carne chilled Ese salto asombroso fue posible gracias a las ventajas que le daba al trust su gran tamao y adelanto tcnico. Efectivamente, su maquinaria y mtodos modernsimos de trabajo le dieron una mayor rentabilidad por permitir el aprovechamiento integral de la res. La descripcin que de su tarea hizo el Cnsul del Uruguay en Nueva York, Jos Richling, es reveladora: Puede usted estar seguro que ninguno de los frigorficos americanos establecidos en la Argentina vende carne en Europa perdiendo dinero. No. Lo que hay es lo siguiente: los americanos pueden comprar novillos a $70 oro y vender la carne en Inglaterra a 7 centsimos la libra, no slo sin perder plata, sino todava con un pequeo margen de beneficio. Los frigorficos ingleses y argentinos no pueden hacerlo. Por qu? Porque la industria frigorfica moderna no es un negocio de amateurs. Sobre dos cosas fundamentales reposa su xito: los mtodos modernsimos y el personal... Recurdese que hasta que los americanos entraron al campo argentino, slo se haca carne frozen (congelada) y que la chilled (refrigerada) era desconocida. Hoy todava se produce gran cantidad de carne congelada en la Argentina, producto inferior que nunca alcanza los precios de la refrigerada ...De ah que si los americanos obtienen, por ejemplo, un beneficio del 15% en los subproductos (donde como usted sabe estn los beneficios del negocio), los ingleses y argentinos slo logran hacer 3 o 4% y no pueden por lo tanto, vender la carne a los precios de los americanos. Sabe usted tambin que el provecho que arroja cada rengln de los subproductos es en s pequeo y slo adquiere importancia en el conjunto de operaciones, manejadas stas por habilsimo personal. Y ah es donde fallan los ingleses y argentinos, y ah est la razn porque no pueden competir con los americanos [...]40 Una segunda ventaja era la financiera. Los capitales acumulados por el trust le permitan acciones destinadas a quebrar la competencia, soportando prdidas por mucho tiempo. Por ejemplo, elevar el precio de los novillos en el Plata y a la vez hacer bajar el de la carne en Londres. Slo con mucho capital se poda perder a dos puntas y subsistir. Un primer momento de la lucha interfrigorfica tuvo lugar en los ltimos meses de 1911, cuando las empresas estadounidenses impusieron a sus rivales la formacin del primer pool, por el cual se quedaron con la mayor parte del mercado britnico. El pool o acuerdo o conferencia de fletes consisti en el reparto de
40

El Siglo, 7/8/1913: El trust de la carne.

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bodegas de los barcos frigorficos: para los americanos, 41,35%; britnicos, -10,15%; argentinos, 18,5%. Este reparto tiene su explicacin en el producto exportado: la carne enfriada. Si no se venda al por menor dentro de los 40 das siguientes al de la matanza, deba congelarse y perda valor. Como en el viaje a Gran Bretaa se empleaba entre 25 y 30 das, slo quedaba entre una y dos semanas para vender la carne. Ello impona conseguir bodegas para enviar el producto a tiempo, o la quiebra de la empresa que fracasaba en obtenerlas. Pero el acuerdo tena tambin otras consecuencias. En Inglaterra, permita manejar el mercado londinense y sus precios. As se poda impedir los excesos de oferta en determinadas pocas y se posibilitaba la fijacin del precio de venta. En el Plata, el reparto de bodegas implicaba [...] un reparto del ganado que se compraba para la exportacin. Si un estanciero no estaba satisfecho con el precio que le ofreca un frigorfico, no poda acudir a otro [...] 41 porque todos estaban comprometidos a abonar el mismo precio. El temor de los estancieros rioplatenses al trust tambin estaba justificado y ms tarde Jos Irureta Goyena, principal dirigente rural, hablara de los dedos de acero del trust americano. El acuerdo durara lo que la parte ms poderosa del mismo (el Beeftrust) quisiera mantenerlo. Al ao y medio, en febrero de 1913, la empresa estadounidense Armour manifest descontento con su porcin del mercado y pidi un aumento del 50% en su cuota de bodega. Las compaas angloargentinas no cedieron y el acuerdo se rompi. As comenz, en abril de 1913, una competencia feroz. El mercado londinense qued inundado de carnes y sus precios bajaron, mientras la disputa por las reses vacunas en el Plata empujaba a la suba sus precios de venta. En el Uruguay, la lucha interfrigorfica tuvo efectos contradictorios. El Frigorfico Montevideo (estadounidense) se lanz enseguida a la compra de haciendas uruguayas abonando precios altsimos. Los vacunos que en enero de 1912 valan $21,04, pasaron a $37,12 en enero de 1913, y a $43,84 en enero de 1914. Los hacendados vendan sus mestizones como si fuera ganado fino. La propaganda de aos a favor del mestizaje cuidadoso para producir el animal que los frigorficos necesitaban fue arrastrada por la fuerza de los precios. La lucha interfrigorfica en el Uruguay la neg. Los hacendados progresistas se vean bien pagos pero los rutinarios tambin. La modificacin esencial que poda inducir el frigorfico era impulsar el mestizaje, desarrollar praderas artificiales, abandonar prcticas rutinarias de cra y engorde; todo ello debi esperar. En este primer momento, se beneficiaron todos los ganaderos, los introductores de cambios en su explotacin, y los otros. El alza de los precios tuvo otras consecuencias negativas, porque tambin result perjudicado el consumo interno.
41

Smith, P.H. Carne y poltica en Argentina, Buenos Aires, 1968, p. 49.

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En Montevideo, en los primeros meses de 1913, el precio de la carne buena para el consumo subi de $0,12 a $0,25 el kilo. Los carniceros lo atribuyeron al gran acaparamiento de ganado que hacen los frigorficos para la exportacin42 Con ello, empezaba a trasladarse al mercado interno el precio internacional de la carne, sin que los salarios recogieran el mismo efecto. Pero al mismo tiempo, la lucha entre los frigorficos sell la insercin definitiva de la carne rioplatense en el mercado mundial, dndole valor econmico a lo que antes se regalaba o no se tomaba en cuenta. Una forma del Uruguay criollo tenda a desaparecer. Los saladeros tambin fueron afectados. En 1912 y 1913 hicieron lo posible por competir en la compra de vacunos a los nuevos precios. Pero ninguno tena capital suficiente para enfrentar el desafo. En 1914 comenz su declinacin irreversible, como ya se vio. (Vase en el Anexo, el Cuadro A.7 y la Grfica A.2.) El fin del conflicto interfrigorfico lleg en junio de 1914, con la derrota de las empresas anglo-argentinas. El balance de 1913 de La Frigorfica Uruguaya registraba una prdida de $279.156, que se atribuy a la produccin demasiado crecida tanto para la capacidad productora del pas, como para la absorcin en los mercados consumidores [...].43 El nuevo acuerdo de reparto de bodegas demostr el triunfo del capital norteamericano: a l le correspondi el 58,5% de la capacidad disponible (en 1911 haba sido el 41,35%); a las empresas britnicas, el 29,64% (en 1911, el 40,15%); a las argentinas el 11,86% (en 1911, el 18,5%)44 Mientras las firmas nacionales rioplatenses vieron disminuir su participacin en 36% y las britnicas 26%, el trust la aumentaba en 41%. Ello era a la vez causa y efecto de su mayor podero. Ahora podra volverse contra los ganaderos y bajar el precio de las reses para recuperar prdidas sufridas durante la lucha. Sin embargo, el precio de las haciendas no baj. El comienzo de la guerra mundial, en agosto de 1914, abri otra poca de auge para el Ro de la Plata. Lo ejemplific La Frigorfica Uruguaya con su balance de 1914: haba ganado $629.335, lo que le permiti repartir un dividendo del 20%. Segn el Directorio: Zas resultados del ao han sido satisfactorios, debido a la fuerte existencia de carne que tenamos en Europa cuando estall la guerra y que fue vendida a precios elevados. En la actualidad es activa la demanda de carnes en los mercados ingleses as como en Francia [...].45 Tanto la lucha entre los capitales frigorficos americanos e ingleses por dominar el mercado rioplatense productor de carnes, como la guerra intraeuropea que luego se hara mundial, fueron obviamente sucesos originados fuera

42 43 44. 45.

El Tiempo, 14/2/1913: La caresta de la vida. La Frigorfica Uruguaya, Memoria de 1913. Smith, P. H. ob. cit., p. 73. "La Frigorfica Uruguaya, Memoria de 1914".

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del acontecer nacional. Su repercusin en un medio pequeo como el uruguayo fue tan fuerte que mostr al pas como sujeto a los vaivenes econmicos o polticos del mundo, reafirmando as su condicin de dependiente. La pregunta hubiera podido ser de otra manera? 46 que se ha formulado desde pases industriales, parece necesitar una respuesta en la que se agreguen los aportes de otras ciencias sociales.

46 Platt, D.C.M.: Objeciones de un historiador a la teora de la dependencia en Amrica Latina en el S. XIX, Desarrollo Econmico, No 76, 1980, p. 443.

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ANEXO

Aos ms tarde, en 1917, La Frigorfica Uruguaya public una Memoria donde se analizaba su instalacin y sus tareas.

"La Frigorfica Uruguaya Sociedad Annima Constitucin de la Sociedad Bajo esta denominacin y con domicilio legal en la ciudad de Montevideo se constituy esta Sociedad industrial, teniendo por objeto fundamental la preparacin y venta de carnes y otros productos alimenticios de la ganadera, conservados por medio del enfriamiento o congelacin. Esta institucin, primera de su ndole en el pas, se fund en el ao 1903 por iniciativa de vanos capitalistas y hacendados radicados en el pas. Su capital inicial fue de $500.000 m/n, oro sellado, el que fue aumentado en Febrero de 1912 a $1.500.000, y en el mismo mes del ao 1916, por considerarlo indispensable para el mayor desarrollo de su industria, fue elevado a $4.000.000, de los cuales quedaron integrados, $3.000.000 m/n oro sellado. El establecimiento frigorfico est instalado en la falda del Cerro de Montevideo, en el paraje conocido por "Punta Sayago en un terreno propio, de 110 hectreas, baado por el Rio de la Plata. En Diciembre del ao 1904, inaugur su faena de animales vacunos y lanares, haciendo su primer embarque de productos congelados en Marzo de 1905, en el vapor ingls Sussex con destino a Londres. Las faenas de esta institucin, tan importante como necesaria para el pas, demuestran los progresos que ha alcanzado, as como tambin que los hacendados de nuestro pas se ocupan de refinar sus haciendas, pues es sabido que los animales apropiados para frigorfico deben ser especiales de clase y gordura. Damos a continuacin el detalle de las faenas que ha hecho La Frigorfica Uruguaya desde su fundacin, que demuestra grficamente el progreso alcanzado por esta industria en los ltimos aos:

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Los productos congelados elaborados por esta Sociedad tienen gran aceptacin en los mercados consumidores (la Gran Bretaa, Continente Europeo y Norte Amrica) como de primera calidad tanto por su clase y condicin como por la forma de preparacin y envase. Lo mismo sucede con las conservas y los subproductos como ser: lenguas, corned beef, boeuf assaisonn, cueros salados, grasas, sebos, sangre seca, guano, etc. que son aceptados como de primera calidad en todos los mercados.[]
( La Frigorfica Uruguaya, Montevideo, 1917).

Grfica A.2

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