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INTERACCIONISMO SIMBLICO1 Al igual que otras teoras sociolgicas importantes, el interaccionismo simblico presenta una perspectiva sumamente amplia. Las teoras de George Herbert Mead y, en menor grado, las de Charles Horton Cooley y W. I. Thomas le proporcionaron su ncleo inicial, pero posteriormente se desarrollaron diferentes perspectivas. Herbert Blumer es el representante del interaccionismo simblico tradicional; otras variantes incluyen el enfoque ms cientfico de Manford Khun, el enfoque dramatrgico de Erving Goffman y tal vez incluso la etnometodologa y la fenomenologa (1). Como estas dos ltimas teoras tienen orientaciones diferentes las analizaremos en el Captulo 6. En este captulo nos ocuparemos del estudio del ncleo de la teora de la interaccin simblica, que se encuentra principalmente en la obra de Mead y de Blumer, pero dedicaremos tambin unas lneas a otros enfoques. PRINCIPALES RAICES HISTORICAS Comenzamos nuestro anlisis del interaccionismo simblico con las ideas de Mead (2), quien, en realidad, ense filosofa y no sociologa en la Universidad de Chicago desde 1894 hasta 1931 (Fans, 1970). Sin embargo, muchos estudiantes de doctorado de sociologa eligieron sus cursos. Fueron sus alumnos los que posteriormente vertieron la tradicin oral del interaccionismo simblico de Mead (M. Kuhn, 1964) al reino de la escritura, ya que utilizaron los apuntes de las clases de Mead para construir su importante obra, Mind, Self and Society: From the Standpoint of a Social Behaviorist [Espritu, persona y sociedad. Desde el punto de vista del conductismo social] (Mead, 1934/1962). Las races intelectuales ms influyentes de la obra de Mead en particular y del interaccionismo simblico en general, son la

.- Georges Ritzer: Teora Sociolgico Contempornea. Cp. 5. Edit. Mc-Graw Hill, Mxico, 1993.

filosofa del pragmatismo y el conductismo psicolgico (Joas, 1985; Rock, 1979) (3). Pragmatismo El pragmatismo es una amplia perspectiva filosfica en la que pueden identificarse diversos aspectos que influyeron en el desarrollo de la orientacin sociolgica de Mead (Charon, 1985). En primer lugar, para los pragmticos la verdadera realidad no existe fuera del mundo real; se crea activamente a medida que actuamos dentro y hacia el mundo (Hwitt, 1984; vase tambin Shalin, 1986). En segundo lugar, las personas recuerdan y basan su conocimiento del mundo sobre lo que se ha demostrado til para ellas. Suelen alterar lo que ya no funciona. En tercer lugar, las personas definen los objetos fsicos y sociales con los que tienen relacin en el mundo de acuerdo con su utilidad para ellas. Finalmente, si nuestro deseo es entender a los actores, debemos basar nuestra comprensin en lo que ellos hacen realmente en el mundo. Identificamos tres aspectos centrales del interaccionismo simblico: (1) el anlisis de la interaccin entre el actor y el mundo; (2) una concepcin del actor y del mundo como procesos dinmicos y no como estructuras estticas; y (3) la enorme importancia asignada a la capacidad del actor para interpretar el mundo social. 1.-Esto se manifest en una sesin plenaria de las reuniones de la Society of Symbolic Interaction que se celebr hace aproximadamente una dcada; el tema de la sesin era las variantes del interaccionismo simblico y entre los participantes se encontraban representantes de la fenomenologa y de la etnometodologa. 2 El nmero completo de otoo de 1981 de Symbolic Interaction fue un nmero monogrfico dedicado a Mead; vase tambin Fisher y Strauss (1979). Entre los ltimos trabajos destacados acerca de Mead se cuentan los de Collins (1989b) y Luscher (1990). 3 Otra importante influencia fueron las teoras de Georg Simmel, especialmente sus ideas sobre la interaccin.

El ltimo aspecto es el que resalta en la obra del filsofo pragmtico John Dewey. Dewey no conceba la mente como una cosa o una estructura, sino como un proceso de pensamiento que implicaba una serie de fases. Estas fases son: la definicin de los objetos del mundo social, la determinacin de los posibles modos de conducta, la anticipacin de las consecuencias de cursos alternativos de accin, la eliminacin de posibilidades improbables y, finalmente, la eleccin del modo ptimo de accin (Stryker, 1980). Este enfoque sobre los procesos de pensamiento influy profundamente en cl desarrollo del interaccionismo simblico. De hecho, David Lewis y Richard Smith afirman que Dewey (junto a William James) influy ms en el desarrollo del interaccionismo simblico que Mead. Incluso llegaron a sealar que la obra de Mead se sita en la periferia de la corriente principal de la sociologa inicial de Chicago ( Lewis y Smith, 1980: xix) (4). Estos autores distinguan entre dos tipos de pragmatismo: el realismo filosfico (asociado a Mead) y el pragmatismo nominalista (relacionado con Dewey y James). En su opinin, el interaccionismo simblico recibi una mayor influencia del enfoque nominalista e incluso era incompatible con cl realismo filosfico. La perspectiva nominalista consiste en afirmar que, aunque los macro-fenmenos existen, no tienen efectos independientes y determinantes sobre la conciencia y la conducta de los individuos (Lewis y Smith, 1980: 24). Esta perspectiva concibe los individuos como actores existencialmente libres que aceptan, rechazan, modifican o, en cualquier caso, "definen" las normas, los roles, las creencias, etc. de la comunidad de acuerdo con sus intereses personales y planes del momento (Lewis y Smith, 1980: 24). En cambio, para los realistas sociales lo importante es la sociedad y cmo constituye y controla los procesos mentales de los individuos. Los actores no son libres, sus cogniciones y conductas estn controlados por el conjunto de la comunidad (5). Dada esta distincin, podemos comprobar que la obra de Mead se acomoda ms bien en la perspectiva realista y, por tanto, no conecta con la direccin nominalista que adopt el interaccionismo simblico. Herbert Blumer es el principal representante de esta ltima direccin, aunque sostuvo que

trabajaba con un enfoque meadiano. La cuestin de las diferencias entre Mead y Blumer es importante; la volveremos a tocar ms adelante en este captulo cuando nos ocupemos de la metodologa. En el nivel de la teora Lewis y Smith captaron la esencia de sus diferencias: Blumer... se orient completamente hacia el interaccionismo psquico... A diferencia del conductista social meadiano, el interaccionista psquico mantiene que los significados de los smbolos no son universales y objetivos; antes bien, los significados son individuales y subjetivos en el sentido de que es el receptor el que los asigna a los smbolos de acuerdo con el modo en que los interpreta. (Lewis y Smith, 1980: 172) Conductismo La interpretacin de Lewis y Smith de la obra de Mead se ve reforzada por el hecho de que Mead recibi tambin la influencia del conductismo psicolgico (J. Baldwin, 1986, 1988a, 1988b), perspectiva que tambin le condujo en una direccin realista y emprica. De hecho, Mead distingui claramente su conductismo social del conductismo radical de John B. Watson (que fue uno de los alumnos de Mead). A los conductistas radicales seguidores de Watson (K. Buckley, 1989) les preocupan las conductas observables de los individuos. Se centran en los estmulos que provocan las respuestas, o conductas, en cuestin. Rehusaron asignar demasiada importancia a los procesos mentales encubiertos que ocurran en el tiempo que mediaba entre el estmulo y la emisin de la respuesta. Mead reconoca la importancia de la conducta observable, pero tambin crea que haba aspectos encubiertos de la conducta ignorados por los conductistas radicales. Pero como asuma el empirismo bsico del conductismo, Mead no se content con filosofar en torno a estos fenmenos encubiertos. Intent, pues, extender la ciencia emprica del conductismo a ellos, es decir, a lo que ocurre entre cl estmulo y la respuesta. Bernard Meltzer resumi as la postura de Mead:

Para Mead, la unidad de estudio era el acto, que comprende tanto aspectos encubiertos como aspectos descubiertos de la accin humana. Dentro del acto, la totalidad de las diferentes categoras de las psicologas ortodoxas tradicionales encuentran su lugar. La atencin, la percepcin, la imaginacin, el razonamiento, la emocin, etctera, son consideradas como parte del acto... el acto, pues, engloba todos los procesos implicados en la actividad humana. (Meltzer, 196411978: 23) Mead y los conductistas radicales tambin disentan en sus ideas sobre la relacin entre la conducta humana y animal. Mientras los conductistas radicales solan no identificar diferencia alguna entre los humanos y los animales, Mead afirmaba que haba una diferencia cualitativa importante. esta diferencia resida en que los humanos poseen facultades mentales que les permiten utilizar el lenguaje entre el estmulo y la respuesta para decidir su respuesta. INTERACCIONISMO SIMBOLICO: PRINCIPIOS BSICOS El ncleo de este captulo es nuestro anlisis de los principios bsicos de la teora de la interaccin simblica. No resulta fcil describir en trminos generales la teora porque, como Paul Rock seala, presenta una ambigedad deliberadamente construida y se resiste a la sistematizacin (1979: 18-19). Existen importantes diferencias en el interaccionismo simblico, y a medida que avancemos iremos analizando algunas de ellas. Tambin abordaremos una serie de crticas al interaccionismo simblico. Algunos interaccionistas simblicos (Blumer, 1969a; Manis y Meltzer, 1978; Rose, 1962) se esforzaron por enumerar los principios bsicos de la teora, que son lo siguientes: 1. A diferencia de los animales inferiores, los seres humanos estn dotados de capacidad de pensamiento. 2. La capacidad de pensamiento est modelada por la interaccin social.

En la interaccin social las personas aprenden los significados y los smbolos que les permiten ejercer su capacidad de pensamiento distintivamente humana. 4. Los significados y los smbolos permiten a las personas actuar e interactuar de una manera distintivamente humana. 5. Las personas son capaces de modificar o alterar los significados y los smbolos que usan en la accin y la interaccin sobre la base de su interpretacin de la situacin. 6. Las personas son capaces de introducir estas modificaciones v alteraciones debido, en parte, a su capacidad para interactuar consigo mismas, lo que les permite examinar los posibles cursos de accin, y valorar sus ventajas y desventajas relativas para luego elegir uno. 7. Las pautas entretejidas de accin e interaccin constituyen los grupos y las sociedades
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Capacidad de pensamiento El supuesto de que los seres humanos poseen la capacidad de pensar diferencia al interaccionismo simblico de sus races conductistas. Este supuesto tambin proporciona la base para la orientacin terica del interaccionismo simblico. Bernard Meltzer, James Petras y Larry Reynolds manifestaron que cl supuesto de la capacidad humana de pensamiento constituye una de las principales contribuciones de los primeros interaccionistas simblicos como .lames, Dewey, Thomas, Cooley y, por supuesto, Mead: Los individuos en la sociedad humana no son considerados como unidades motivadas por fuerzas externas o internas que escapan a su control o situadas dentro de los confines de una estructura ms o menos establecida. Antes bien, son vistos como unidades reflexivas u interactivas que componen la entidad social ( 1975: 42). La facultad de pensamiento capacita a las personas para actuar reflexivamente en lugar de conducirse irreflexivamente. Es ms probable que las personas diseen y guen lo que hacen que renuncien a ello.

La capacidad de pensamiento reside en la mente, pero el interaccionista simblico tiene una concepcin algo inusual de la mente. La distingue del cerebro fisiolgico. La gente ha de tener cerebro para desarrollar su mente, pero disponer de cerebro no implica invariablemente tener mente, como en el caso de los animales inferiores (Troyer, 1946). Adems, los interaccionistas simblicos no conciben la mente como una cosa, como una estructura fsica, sino como un proceso ininterrumpido. Este proceso forma parte de otro ms amplio: el del estmulo y la respuesta. La mente guarda relacin con casi todos los dems aspectos del interaccionismo simblico, entre ellos la socializacin, los significados, los smbolos, el self; la interaccin e, incluso, la sociedad. Pensamiento e interaccin Las personas estn dotadas de una capacidad general de pensamiento. Esta capacidad se configura y refina mediante el proceso de la interaccin social. Esta idea lleva al interaccionista simblico a centrarse en una forma especfica de interaccin social: la .socializacin. La capacidad humana de pensar se desarrolla en el proceso de socializacin de la primera infancia y se va refinando durante la socializacin adulta. Los interaccionistas simblicos tienen un concepto del proceso de la socializacin que difiere del de muchos otros socilogos. Desde su punto de vista los socilogos convencionales suelen considerar la socializacin simplemente como un proceso en el que las personas aprenden las cosas que necesitan para vivir en sociedad (por ejemplo, cultura, expectativas de rol). Para los interaccionistas simblicos la socializacin es un proceso ms dinmico que permita a las personas desarrollar la capacidad de pensar de una manera distintivamente humana. Adems, la socializacin no constituye un proceso unidireccional en el que el actor recibe informacin: se trata de un proceso dinmico en el que el actor da forma y adapta la informacin a sus propias necesidades (Manis y Meltzer, 1978) Por supuesto, los interaccionistas simblicos no se preocupan slo de la socializacin, les interesa la interaccin en general, que

es de suma importancia por derecho propio (Blumer, 1969b: 8). La interaccin es el proceso en cl que se desarrolla y, al mismo tiempo, se expresa la capacidad de pensamiento. Todos los tipos de interaccin, no slo la interaccin durante la socializacin, refinan nuestra capacidad para pensar. Por otra parte, el pensamiento configura el proceso de interaccin. En casi toda interaccin, los actores han de tener en consideracin otros actores y decidir un curso de accin adecuado. Sin embargo, no toda interaccin implica pensamiento. Es importante aqu la distincin que hizo Blumer (siguiendo a Mead) entre dos formas bsicas de interaccin social. La primera, la interaccin no simblica -- la conversacin de gestos de Mead -- no necesariamente implica pensamiento. La segunda, la interaccin simblica, requiere un proceso mental. La importancia del pensamiento para los interaccionistas simblicos se refleja en su concepcin de los objetos. Blumer distingue entre tres tipos de objetos: objetos fsicos, como una silla o un rbol, objetos sociales, como un estudiante o una madre, y objetos abstractos, como una idea o un principio moral. Los objetos son simplemente cosas que estn ah fuera en el mundo real; lo que importa es el modo en que los actores los definen. Esta perspectiva conduce a la idea relativista de los diferentes significados que dan los distintos individuos a diferentes objetos: Un rbol constituye un objeto diferente para un botnico, un maderero, un poeta y un jardinero (Blumer, 1969b: 1 I ). Los individuos aprenden los significados de los objetos durante el proceso de la socializacin. La mayora de nosotros aprendemos un conjunto comn de significados, pero en muchos casos, como hemos visto ms arriba, tenemos diferentes definiciones de los mismos objetos. Aunque esta postura puede exagerarse, los interaccionistas simblicos no necesitan negar la existencia de objetos en el mundo real. Lo que subrayan es la naturaleza crucial de la definicin de esos objetos, as como la posibilidad de que los actores puedan tener diferentes definiciones de un mismo objeto. Como Herbert Blumer seal: La naturaleza de un

objeto... consiste en el significado que tiene para la persona para la que es un objeto (1969b:11). Aprendizaje de significados y smbolos Los interaccionistas simblicos suelen asignar, siguiendo a Mead, un significado causal a la interaccin social. As, el significado no se deriva de los procesos mentales sino de los procesos de la interaccin. Este enfoque se deriva del pragmatismo de Mead. Mead se centr en la accin y la interaccin humana, no en procesos mentales aislados. Por lo general, los interaccionistas simblicos se han mantenido en esta direccin. Entre otras cosas, la preocupacin central no reside en el modo en que las personas crean mentalmente los significados y los smbolos, sino en el modo en el que los aprenden durante la interaccin en general y la socializacin en particular. Las personas aprenden smbolos y significados en el curso de la interaccin social. Mientras las personas responden a los signos irreflexivamente, responden a los smbolos de una manera enteramente reflexiva. Los signos significan algo por s mismos (por ejemplo, los gestos de perros enzarzados en una pelea o el agua para una persona que se muere de sed). Los smbolos son objetos sociales que se usan para representar ("significar" u "ocupar el lugar de") cualquier cosa que las personas acuerden representar (Charon, 1985: 39 ). No todos los objetos sociales representan otras cosas, pero los que lo hacen son smbolos. Las palabras, los artefactos fsicos y las acciones fsicas (por ejemplo, la palabra barco, una cruz o la estrella de David, y un puo cerrado) pueden ser smbolos. Las personas suelen utilizar smbolos para comunicar algo acerca de s mismas: conducen un Rolls-Royce, por ejemplo, para comunicar cierto modo de vida. Los interaccionistas simblicos conciben el lenguaje como un vasto sistema de smbolos. Las palabras son smbolos porque se utilizan para significar cosas. Las palabras hacen posibles todos los dems smbolos. Los actos, los objetos y las palabras existen y tienen significado slo porque han sido o pueden ser descritas mediante el uso de las palabras.

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Los smbolos son cruciales en el sentido de que permiten a las personas actuar de un modo distintivamente humano. En virtud de los smbolos, el ser humano no responde pasivamente a una realidad que se le impone, sino que crea y recrea activamente el mundo sobre el que acta (Charon, 1985: 62). Adems de esta utilidad general, los smbolos, y el lenguaje en particular, cumplen una serie de funciones especficas para el actor (Charon, 1985 ). Primera, los smbolos permiten a las personas relacionarse con el mundo social y material permitindoles nombrar, clasificar y recordar los objetos que encuentran en l. En este sentido, las personas pueden ordenar un mundo que, de otro modo, sera confuso. El lenguaje permite a las personas nombrar, categorizar y, fundamentalmente, recordar con mayor eficacia de lo que haran mediante otros tipos de smbolos como las imgenes pictricas. Segunda, los smbolos incrementan la capacidad de las personas para percibir su entorno. En lugar de sentirse desbordados por una masa de estmulos indistinguibles, el actor puede percibir ciertas partes del entorno mejor que otras. Tercera, los smbolos aumentan la capacidad de pensamiento. Aunque una serie de smbolos pictricos pueden permitir una capacidad limitada de pensamiento, el lenguaje aumenta enormemente esa capacidad. En estos trminos, el pensamiento puede concebirse como una interaccin simblica con uno mismo. Cuarta, los smbolos ensanchan la capacidad para resolver diversos problemas. Los animales inferiores pueden utilizar el mtodo de prueba y error, pero los seres humanos pueden, sirvindose de smbolos, valorar diversas acciones alternativas antes de elegir una de ellas. Esto reduce la posibilidad de cometer errores costosos. Quinta, el uso de smbolos permite a los actores trascender el tiempo espacio e incluso sus propias personas. Los actores pueden imaginar la vid; el pasado y en el futuro. Adems, los

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actores pueden salir de su propia persona simblicamente e imaginar cmo es el mundo desde el punto de vista de persona. Este es el conocido concepto interaccionista-simblico de ponerse el lugar del otro (Miller. 1981 ). Sexta, los smbolos nos permiten imaginar una realidad metafsica, como el cielo o el infierno. Y, sptima y ms general, los smbolos permiten a las personas evitar ser esclavas del entorno. Les permiten ser activas en lugar de pasivas, es decir, dirigir sus acciones. Accin e interaccin El inters central de los interaccionistas simblicos se sita en la influencia los significados y los smbolos sobre la accin y la interaccin humana. Resulta til emplear aqu la distincin de Mead entre conducta encubierta y conducta descubierta. La conducta encubierta es el proceso de pensamiento, que implica smbolos y significados. La conducta abierta es la conducta real de un actor. En ocasiones, la conducta abierta no implica una conducta encubierta (la conducta habitual o las respuestas irreflexivas a estmulos externos). Sin embargo, la mayora de las acciones humanas implican ambos tipos de conducta. La conducta encubierta es la que preocupa ms a los interaccionistas simblicos, mientras la abierta es la que ocupa a los tericos del intercambio o a los conductistas tradicionales en general. Los significados y los smbolos confieren a la accin social (que implica un slo actor) y a la interaccin social (dos o ms actores implicados en una accin social mutua) caractersticas distintivas. La accin social es aquella en la que individuo acta teniendo en mente a los otros (Charon, 1985: 130). Dicho de un modo distinto, al emprender una accin, las personas tratan simultneamente de medir su influencia sobre el otro u otros actores implicados. Aunque con frecuencia se conducen de manera irreflexiva y habitual, las personas tienen capacidad de emprender una accin social.

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En el proceso de la interaccin social las personas comunican simblicamente significados a otra u otras implicadas en dicho proceso. Los dems interpretan esos smbolos y orientan su respuesta en funcin de su interpretacin de la situacin. En otras palabras, en la interaccin social los actores emprenden un proceso de influencia mutua. Eleccin Debido en parte a la capacidad para manejar significados y smbolos, las personas, a diferencia de los animales inferiores, pueden hacer elecciones entre las acciones que van a emprender. La gente no necesita aceptar obligatoriamente los significados y los smbolos que les vienen impuestos desde fuera. A partir de su interpretacin de la situacin, los humanos son capaces de formar nuevos significados y nuevas lneas de significado (Mans y Meltzer, 1978). W. Thomas describi esta capacidad creativa en su concepto de definicin de la situacin: Si los hombres definen las situaciones como reales, sern reales por sus consecuencias (Thomas y Thomas, 1928: 572). Thomas reconoca que la mayora de nuestras definiciones nos la proporciona la sociedad. As lo especific, de hecho, al identificar la familia y la comunidad como fuentes principales de nuestras definiciones sociales. Sin embargo, la perspectiva de Thomas se distingue por poner nfasis en la posibilidad de las definiciones individuales espontneas de las situaciones, que permiten a las personas alterar y modificar significados y smbolos. Es preciso sealar tambin que el interaccionista atribuye cierta autonoma a los actores. Estos no estn constreidos o determinados, sino que son capaces de hacer elecciones independientes y particulares. Adems, son capaces de desarrollar una vida singular y un estilo propio (Perinbanayagam, 1985: 53). Esta capacidad de los actores se refleja en un ensayo de Gary Fine y Sherryl Kleinman (1983) en el que analizan el fenmeno de una red social. En lugar de considerar la red social como una

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estructura social inconsciente y/o constrictiva, la ven como un conjunto de relaciones sociales a las que las personas dan significado y utilizan con fines personales y/o colectivos. El self El self es un concepto de suma importancia para los interaccionistas simblicos. De hecho, Rock afirma que el self constituye el centro del esquema intelectual de los interaccionistas. Todos los dems procesos y acontecimientos sociolgicos se resuelven alrededor de ese centro, tomando de l su significado y organizacin analticos (1979: 102). En nuestro intento de comprender este concepto ms all de la formulacin inicial de Mead, es preciso que analicemos la idea del self especular desarrollada por Charles Horton Cooley. Cooley lo defina como: una imagen ms o menos definida de cmo aparece el self de una persona -es decir, cualquier idea de la que se apropia- en una mente particular, el tipo de autosentimiento que uno tiene de su self y que est determinado por la actitud hacia ese atributo en la otra mente... De manera que con la imaginacin percibimos una idea de cmo es nuestra apariencia, nuestras maneras, objetivos, actos, amigos, nuestro carcter, etc. en otra mente, y de cmo influyen esos elementos. (Cooley, 1902/1964: 169) Con el concepto del self especular Cooley se refera a la capacidad de vernos a nosotros mismos como vemos cualquier otro objeto social. La idea del self especular puede descomponerse en tres elementos. Primero imaginamos cmo aparecemos ante los dems. Segundo, imaginamos qu opinan ellos de nosotros. En tercer lugar, desarrollamos un sentimiento de nuestro self -como el orgullo o la mortificacin-- como consecuencia de imaginaros las opiniones que los otros tienen de nosotros.

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El concepto de self especular de Cooley y el de self de Mead influyeron poderosamente en la concepcin simblicointeraccionista moderna del self. Blumer defina el self en trminos sumamente simples: Esta expresin no implica nada esotrico. Significa simplemente que un ser humano puede ser un objeto de su propia accin... que acta hacia s mismo y que gua sus acciones hacia otros sobre la base del tipo de objeto que es para s mismo (1969b) El self es un proceso, no una cosa (Perinbanayagam, 1985). Como Blumer explic, el self ayuda a los seres humanos a actuar, no slo a responder a los estmulos externos: El proceso [la interpretacin] atraviesa dos fases distintas. Primera, el actor se indica a s mismo las cosas hacia las que est actuando; ha de apuntar a las cosas que tienen significado... Esta interaccin consigo mismo no es exactamente una interaccin de elementos psicolgicos; es un estado de la persona en el que emprende un proceso de comunicacin consigo misma... Segunda, en virtud de este proceso de comunicacin consigo misma, la interpretacin pasa a constituir una manipulacin de los significados. El actor selecciona, investiga, elimina, reagrupa y transforma los significados a la luz de la situacin en la que se encuentra y la direccin de su accin. (Blumer, 1969b: Aunque estas palabras subrayan el papel que desempea el self en el proceso de la eleccin del curso de accin, Blumer no fue en realidad mucho ms all de las antiguas formulaciones de Cooley y Mead. Sin embargo, otros pensadores e investigadores modernos s han refinado el concepto del self. Si bien los interaccionistas simblicos han hecho importantes contribuciones a nuestra comprensin del self (por ejemplo, Ralph Turnen, 1968), el trabajo ms conocido en torno a esta cuestin lo ha realizado un socilogo que no suele ser relacionado con esta teora, Morris Rosenberg (1979). Aunque no es interaccionista simblico, Rosenberg recibi la influencia de pensadores como Mead y Cooley. Sus ideas sobre el self son, en

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general, compatibles con la perspectiva que el interaccionismo simblico tiene de este concepto, e incluso constituyen una extensin de ella. Rosenberg comenz por clarificar que su preocupacin central era el self-concepto ms que el self per se. El self constitua un concepto ms general, que era simultneamente sujeto y objeto. El self-concepto es el self como objeto. Rosenberg define el selfconcepto como la totalidad de los pensamientos y sentimientos que el individuo tiene de s mismo como objeto (1979: 7). As, el self-concepto constituye slo una parte del self y una parte an ms pequea de la personalidad total, pero tiene un significado excepcional porque constituye; un importante objeto para todo el mundo, quizs el objeto ms importante del mundo (Rosenberg, 1979: 24). Adems de su importancia, las creencias acerca del ser son distintivas en muchos sentidos. Por ejemplo, son las nicas actitudes que son reflexivas, es decir, el individuo es, al tiempo, sujeto y objeto. El self-concepto es el resultado de cierta informacin incomunicable; refleja el cuerpo de informacin particular y el punto de vista que un individuo tiene de s mismo. Aunque las actitudes hacia el self tienen muchos elementos en comn con otras actitudes, hay actitudes especficas hacia el self, especialmente el orgullo y la vergenza. La exactitud y la verificabilidad son mucho ms importantes en las actitudes hacia el self que en las actitudes hacia los bolos o el atn. A pesar de su importancia, la exactitud de las actitudes hacia el self es difcil de precisar debido a su escaso grado de verificabilidad (Rosenberg, 1979: 33). Rosenberg distingui entre el contenido, la estructura, las dimensiones y los lmites del self-concepto. En trminos del contenido, Rosenberg distingui las identidades sociales a partir de las disposiciones. Las identidades sociales son los grupos, estatus o categoras en relacin con los que un individuo es socialmente reconocido como perteneciente a ellas (Rosenberg, 1979: 10). Entre otros ejemplos, figuran ser reconocido como demcrata, como persona de mediana edad, como individuo negro o como varn. Un individuo se ve a s mismo no slo en

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trminos de tales categoras, sino tambin como poseedor de ciertas tendencias de respuesta, de ciertas disposiciones. Estas disposiciones suelen influir en las acciones de una persona que se considera a s misma como, por ejemplo, valiente, introvertida o liberal. Adems de analizar el contenido del self-concepto, Rosenberg tambin estudi su estructura. La estructura del self viene deteminada por la relacin entre las diversas identidades sociales de un individuo y sus disposiciones. Las dimensiones hacen referencia a las actitudes y los sentimientos que tiene una persona hacia su self. Las actitudes del self, como todas las dems actitudes, varan en funcin de una diversidad de dimensiones, entre ellas, el contenido, la direccin, la intensidad, la importancia, la consistencia, la estabilidad, la claridad, la exactitud y la verificabilidad (Rosenberg, 1979: 23 ). Finalmente, Rosenberg analiz los lmites del self-concepto, especialmente las extensiones del ego a las que se aplica. Estos son objetos que estn fuera del actor y le llevan a sentir orgullo y vergenza: el orgullo de tener un automvil nuevo y brillante, la vergenza de mis vestimentas pasadas de moda, el orgullo de tener honor, la vergenza ante la derrota de mi equipo (Rosenberg, 1979: 35). Rosenberg tambin distingui entre el self existente, el self deseado y el self presente. El self existente es nuestra imagen de cmo somos; el self deseado es una imagen de cmo nos gustara ser; y el self presente es el modo en que nos presentamos en una situacin determinada. Rosenberg hizo hincapi en la idea de que el self-concepto implica una serie de motivaciones, una serie de metas deseadas de los actores. Entre la totalidad de motivos destacan dos. El primero es la autoestima, o el deseo de pensar bien de uno mismo (Rosenberg, 1979: 53). El segundo es la auto-consistencia, o el deseo de proteger el self-concepto frente al cambio o al mantenimiento de la imagen de uno mismo (Rosenberg, 1979: 53). Grupos y sociedades

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La preocupacin central del interaccionismo simblico eran las interrelaciones entre el pensamiento y la accin del individuo, inters que le confiri una perspectiva distintiva sobre las grandes estructuras de la sociedad. Blumer sobre las grandes estructuras sociales. Los interaccionistas simblicos suelen criticar duramente la tendencia de otros socilogos a centrarse en las macroestructuras. Como Rock seal: El interaccionismo descarta la mayora del pensamiento macro-sociolgico por considerarlo una metafsica incierta e hiperambiciosa... inaccesible para el examen inteligente (1979: 238). Dmitri Shalin hace referencia a las crticas interaccionistas dirigidas a la idea clsica del orden social como externo, atemporal, determinado en todo momento, y resistente al cambio (1986: 14). Rock tambin seal que mientras [el interaccionismo simblico] no ignora completamente la idea de estructura social, su insistencia sobre la actividad y el proceso relega las metforas estructurales a un lugar secundario (1979: 50). Blumer se sita a la cabeza de los que critican este determinismo sociolgico [por el que] se analiza la accin social de las personas como actos construidos por ellas a partir de su interpretacin de las situaciones en las que se encuentran (1962/1969: 84). Este enfoque sobre los efectos constrictivos de las grandes estructuras sociales condujo a los socilogos tradicionales a formular una serie de supuestos sobre el actor y la accin que diferan considerablemente de los de los interaccionistas simblicos. En lugar de considerar a los actores como personas que definen activamente sus situaciones, los socilogos tradicionales suelen reducir a los actores a robots sin inteligencia en el nivel societal o grupal (Mans y Meltzer, 1978: 7). En un esfuerzo por apartarse del determinismo implcito en esa postura que considera a los actores como robots, los interaccionistas simblicos adoptan una perspectiva harto diferente de las grandes estructuras sociales, perspectiva que Blumer desarroll competentemente.

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Para Blumer la sociedad no se compone de macroestructuras. La esencia de la sociedad ha de buscarse en los actores y la accin: La sociedad humana ha de considerarse como un conjunto de personas que actan, y la vida de la sociedad consiste en las acciones que stas realizan (Blumer, 1962/1969: 85). La sociedad humana es accin; la vida grupal constituye una actividad compleja en curso. Sin embargo, la sociedad no consiste en una serie de actos aislados. En ella se produce tambin una accin colectiva realizada por individuos que acomodan unos a otros sus lneas de accin... participantes que se hacen indicaciones unos a otros, no slo a s mismos (Blumer, 1969b: 16). Esto lleva a lo que Mead denomin acto social, y Blumer accin conjunta. Blumer aceptaba la idea de la emergencia, que implica que las grandes estructuras emergen de los micro-procesos (Morrione, 1988). De acuerdo con Maines, la clave para entender el anlisis de Blumer sobre las grandes organizaciones reside en su concepcin de la accin conjunta (1988: 46). Una accin conjunta no es simplemente la suma de todos los actos individuales, sino que tiene un carcter propio. Una accin conjunta, pues, no es externa o coercitiva para los actores y sus acciones; antes bien, la crean los actores y sus acciones. Para Blumer, el estudio de la accin conjunta es el dominio de la sociologa. Su anlisis nos sugiere que el acto conjunto es casi totalmente flexible, es decir, que la sociedad puede convertirse virtualmente en cualquier cosa que deseen los actores. Sin embargo, Blumer no quera ir tan lejos. Afirmaba que cada ejemplo de accin conjunta adoptaba formas diferentes, pero reconoca que la accin conjunta sola adoptar formas reiterativas y firmemente establecidas (Blumer, 1969b: 17). Adems de reconocer que la mayor parte de las acciones conjuntas adoptaban formas pautadas, Blumer admita tambin que esta accin se rega por sistemas de significados preestablecidos, como la cultura y el orden social.

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Parece que Blumer reconoca la existencia y la importancia de las grandes estructuras. Sin embargo, estas estructuras desempean un papel sumamente limitado en el interaccionismo simblico. Por un lado, Blumer sealaba con frecuencia que las grandes estructuras eran poco ms que contextos dentro de los cuales se enmarcan los aspectos verdaderamente importantes de la vida social: la accin y la interaccin (1962/1969: 87). Las grandes estructuras establecen las condiciones y limitan la accin humana, pero no la determinan. En su opinin, las personas no actan dentro del contexto de estructuras tales como la sociedad; antes bien, actan en situaciones. Las grandes estructuras son importantes en la medida en que dan forma a las situaciones en las que los individuos que actan y proporcionan a los actores el conjunto de smbolos establecidos necesitan para actuar. Pero en su anlisis sobre estas pautas preestablecidas Blumer se apresura a especificar que las reas de conducta no prescrita son tan naturales, autctonas y recurrentes en la vida grupal humana como las reas llenas de prescripciones preestablecidas y fielmente observadas de la accin conjunta (1969b) No slo hay muchas reas exentas de prescripciones, sino que la accin conjunta tiene que ser creada y recreada de manera coherente incluso en las reas prescritas. En el proceso de su creacin y recreacin los actores se guan por significados comnmente aceptados, pero no estn determinados por ellos. Pueden aceptarlos como son, pero tambin pueden introducir alteraciones de diferentes magnitudes. En los trminos de Blumer, es el proceso social en la vida grupal lo que crea y mantiene las normas, no las normas las que crean y mantiene vida grupal (1969b:19). Es evidente que Blumer no dese asignar a la cultura un estatuto independiente y coercitivo en su sistema terico. Tampoco asign este estatuto a las extensas relaciones de la vida grupal, o lo que comnmente se denomina estructura social, entre ellas, a la divisin del trabajo. Una red o una institucin no funciona automticamente en virtud de cierta dinmica interna o de determinados requisitos; funciona debido a la accin de las personas en diferentes momentos y lugares, y esa accin es el

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resultado del modo en que definen la situacin en la que actan (Blumer, 1969b:19). PRINCIPIOS METODOLOGICOS Adems de principios tericos, el interaccionismo simblico tambin tiene una serie de postulados metodolgicos. Blumer sobre los mtodos Blumer senta un gran respeto por las dificultades que plantea el estudio de la accin y la interaccin en el mundo real. A menudo hablaba del carcter obstinado del mundo real. Los socilogos deben esforzarse constantemente por desarrollar modelos para su estudio. Deben desarrollar y comprobar en el mundo real modelos cientficos, que slo se demuestran tiles si nos ayudan a comprender ese mundo (D. Wellman, 1988). Blumer critic duramente lo que l consideraba la tendencia hacia el cientifismo ciego en sociologa (Shibutani, 1988). No rechazaba el uso de mtodos cuantitativos, pero los crea menos tiles que la mayora de los socilogos convencionales. Eran muchos los mtodos que se haban demostrado tiles para la comprensin del mundo real (Mames, 1989b). Asimismo, Blumer (1956/1969) criticaba la tendencia a reducir la complejidad del mundo social a variables cientficas. La correlacin simplista de variables tenda a ignorar el proceso interpretativo, cuestin central para la comprensin de la vida social. Blumer se opona al esquema terico abstracto por razones semejantes: se requiere en primer lugar una interpretacin que ordene el mundo tal y como es, no un anlisis de los hechos empricos con la intencin de comprobar si la teora se ajusta a ellos (1954/ 1969:141). Blumer tambin criticaba muchos conceptos sociolgicos que prescriban lo que los socilogos deben estudiar en el mundo real. Estos conceptos violentan enormemente la realidad de ese mundo. En lugar de los conceptos tradicionales, Blumer recomendaba el uso de conceptos sensibilizadores (1954/1969: 148) que simplemente sugieren el objeto de estudio y dnde buscarlo, y violentan en menor grado el mundo real.

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Finalmente, Blumer aconsejaba el uso de la introspeccin simptica para estudiar la vida social. En otras palabras, cuando los interaccionistas simblicos investigan, deben ponerse en el lugar del actor que estn estudiando para comprender la situacin desde su punto de vista. Esta postura lleva a la preferencia de los mtodos suaves frente a los duros en el interaccionismo simblico. Sin embargo, Blumer no crea que tal preferencia fuera un reflejo de la inmadurez cientfica de la sociologa; antes bien, indicaba la particularidad de su objeto de estudio.