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Herausgegeben von Wolfgang Jeschke

Von ROGER MACBRIDE ALLEN erschien in der Reihe HEYNE SCIENCE FICTION & FANTASY:
Die Laserfaust 06/5083 Der Ring von Charon 06/5912 Die zerschmetterte Sphre 06/5913 Die Waisen der Schpfung (in Vorb.)

ROGER MACBRIDE ALLEN

DER RING VON CHARON

Roman Aus dem Amerikanischen von


MARTIN GILBERT

Deutsche Erstausgabe

WILHELM HEYNE VERLAG


MNCHEN

HEYNE SCIENCE FICTION & FANTASY


Band 06/5912

Besuchen Sie uns im Internet:

http://www.heyne.de
Titel der amerikanischen Originalausgabe

THE RING

OF

CHARON

Deutsche bersetzung von Martin Gilbert


Das Umschlagbild ist von Zoltan Boros

Umwelthinweis: Dieses Buch wurde auf


chlor- und surefreiem Papier gedruckt.

Redaktion: Wolfgang Jeschke


Copyright 1990 by Roger MacBride Allen
Amerikanische Erstausgabe 1990:
A TOR Book, published by Tom Doherty Associates, Inc., New York
Mit freundlicher Genehmigung des Autors
und Thomas Schlck, Literarische Agentur, Garbsen
(# T 33270)
Copyright 1997 der deutschen bersetzung
by Wilhelm Heyne Verlag GmbH & Co. KG, Mnchen
Printed in Germany November 1997
Umschlaggestaltung: Atelier Ingrid Schtz, Mnchen
Technische Betreuung: M. Spinola
Satz: Schaber Datentechnik, Wels
Druck und Bindung: Elsnerdruck, Berlin
ISBN 3-453-13294-7

Scan, Layout & Korrektur von LuTech 11/2004

Gewidmet Charles Sheffield Freund, Kollege und der beste Mann in diesem Geschft

Danksagung

Ich mchte einer Reihe von Personen meinen Dank aussprechen, die mir bei diesem Buch wertvolle Hilfe stellung geleistet haben. Vor allem bedanke ich mich bei Charles Sheffield, dem dieses Buch gewidmet ist. Er hat den Ring von Charon korrekturgelesen, doch damit hat es lngst nicht sein Bewenden. Fr das Wohlwollen, das er mir im Laufe der Jahre entgegengebracht hat, htte er viel mehr verdient als eine bloe Widmung in einem Buch. Er ist ein guter Mensch und ein guter Freund. Lest seine Bcher. Dank an Debbie Notkin, meine Lektorin, die mir auf die Sprnge geholfen und den Spagat vollbracht hat, den Lektoren beherrschen mssen: Sie hat mich er muntert, meiner Vision des Buchs treu zu bleiben, ohne mir ihre Sichtweise aufzuzwingen. Sie war die treibende Kraft. Dank an meinen Vater, Thomas B. Allen, der die not wendigen Krzungen vorgenommen hat und wesent lich zur Verbesserung des Buchs beigetragen hat, das Sie nun in Hnden halten. Dank an alle Mitarbeiter von Tor Books Ellie Lang, Patrick Nielsen Hayden, Heather Wood und Tom Do herty. Sie haben mehr getan, als das Buch nur heraus zugeben. Sie haben dahintergestanden. Und zuletzt Dank an all die anderen, die die Entste hung dieses Buchs kritisch begleitet haben meine Mutter Scottie Allen und meine Freundin Rachel Rus sell. Eine letzte Bemerkung. Dieses Buch trgt den Unter titel Das Erste Buch der Heimgesuchten Erde; ja, weitere werden folgen. Doch dieses Buch und das nchste, berhaupt alle Bcher, die ich je geschrieben habe oder
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noch schreiben werde, haben eine abgeschlossene Handlung. Wenn Sie ein Buch von mir lesen, werden Sie es verstehen, auch ohne ein Dutzend anderer Titel gelesen zu haben. Das ist ein Versprechen. ROGER MACBRIDE ALLEN

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Inhalt

Personenregister TEIL EINS Eins Zwei Drei Vier Fnf TEIL ZWEI Sechs Sieben Acht Neun TEIL DREI Zehn Elf Zwlf Dreizehn Vierzehn Fnfzehn TEIL VIER Sechzehn Siebzehn Achtzehn Neunzehn Zwanzig Die Namen der Heiligen Das Auge im Stein Grover's Mill, New Jersey Der Kaninchenbau Kontakt mit den Nackten Purpurnen
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Das Ende Offene Rechnungen Von der Reservebank zum Feldspieler Den Finger am Abzug Ergebnisse Der Bernstein der Zeit Schockwellen Trnen fr die Erde Der Fall von Luzifer Die Logik der Nackten Purpurnen Tanz der Teufel Nach dem Fall Wurmloch Reich der Sonnen Die zerschmetterte Sphre

17 43 56 69 89 111 133 158 173 189 207 237 253 278 303 323 342 356 383 415

TEIL FNF Einundzwanzig Zweiundzwanzig Dreiundzwanzig Vierundzwanzig Fnfundzwanzig Sechsundzwanzig ANHANG Anmerkungen zur charonischen
Terminologie Anmerkungen zur Terminologie der
Nackten Purpurnen Glossar Der Lebenszyklus der Charonier Die Phasen des charonischen
Bionik-Zyklus 543
544
545
553
555
Gedankenkette Der Zyklus von Leben
und Tod Realitts-Test Verwandlung in Shiva Ein halber Laib Vor der Jagd 433
451
470
492
520
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Personenregister

Hinweis: Ein Glossar der im Der Ring von Charon verwendeten Terminologie findet sich im Anhang des Buchs. JANSEN ALTER. Eine Mars-Geologin. SONDRA BERGHOFF. Eine junge Gravitations-Wissen schaftlerin in der Gravitations-Forschungsstation Pluto. WOLF BERNHARDT. Wissenschaftlicher Leiter der Nachtschicht am Jet Propulsion Laboratory, spter Leiter des UN-Direktorats fr Weltraumforschung (DWF). LARRY O'SHAWNESSY CHAO. Junior-Forscher in der Gravitations-Forschungsstation Pluto. CHELATED EXTREMER VERZERRER, auch bekannt als Frank Barlow. Funktechniker bei den Nackten Purpur nen. LUCIAN DREYFUSS. Techniker im Kontrollzentrum der Mond-Flugsicherung. GERALD MACDOUGAL. Ehemann von Marcia MacDou gal. Wiedergeborener kanadischer Exobiologe. MARCIA MACDOUGAL. Ehefrau von Gerald MacDou gal. Planeten-Ingenieurin in der Venus-Initial-Station fr Operationale Forschung (VISOR). Als Teenager vor der Bewegung der Nackten Purpurnen im Purpur nen Straflager Tycho geflohen. HIRAM MCGILLICUTTY. Dyspeptischer Physiker bei VISOR.
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OHIO TEMPLATE WINDBEUTEL. Grter Windbeutel beziehungsweise Fhrer des Habitats der Nackten Purpurnen (NaPurHab). DR. SIMON RAPHAEL. ltlicher und verbitterter Direk tor der Gravitations-Forschungsstation Pluto. MERCER SANCHEZ. Eine Mars-Geologin. DIANNE STEIGER. Pilotin des Frachtraumschiffs Pack Rat. Spter Kapitnin der Terra Nova. TYRONE VESPASIAN. Direktor der Mond-Flugsiche rung. DR. JANE WEBLING. Wissenschaftliche Leiterin der Gravitations-Forschungsstation Pluto. COYOTE WESTLAKE. Selbstndige Asteroiden-Mineu rin, Eignerin des Bergbau-Schiffs Vegas Girl.

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Manchmal habe ich schon vor dem Frhstck an ein halbes Dutzend unglaublicher Dinge geglaubt.
White Queen in Unter der Lupe von LEWIS CARROLL

Kapitel Eins

Das Ende

Eine Million Gravitten, mit steigender Tendenz. Larry O'Shawnessy Chao grinste siegesbewut und lehnte sich zurck, um das Schauspiel zu beobachten. Sie hat ten den Ring nicht deaktiviert, noch nicht. Vielleicht wrde das bei einigen Leuten einen Denkproze ein leiten. Eine Million und zehntausend Gravitten. Eine Mil lion zwanzig. Eine Million fnfundzwanzig. Pegelte sich auf diesem Niveau ein. Stirnrunzelnd beugte Larry sich vor und schob den Vernier-Regler eine Idee nach vorn, wobei er sich eher vom Gefhl und der Intuition leiten lie als vom Verstand. Es herrschte Totenstille im Zwielicht des Leitstands Eins der Schwerkraft-Forschungsstation. Doch diese Ruhe lag auch ber dem ganzen Planeten Pluto. Larry ignorierte die Stille, den knurrenden Magen und kmpfte gegen die Mdigkeit an, die ihn zu berwlti gen drohte. Essen und Schlafen konnte er spter immer noch. Die Werte auf der Anzeige waren fr einen Moment rcklufig und stiegen dann wieder an. Eine Million fnfzig, sechzig, siebzig, achtzig, neunzig... Eine Million einhunderttausend Gravitten. Elfhundert tausendmal strker als die irdische Schwerkraft. Larry sah auf die auf der Konsole leuchtende Zahl: 1.100.000. Er schaute auf, als ob er durch die Decke des Leit stands, die Druckkuppel der Station und den kalten Raum den massiven Ring sehen konnte, der am Him mel hing. Der Ring war nmlich Schauplatz der Ereig nisse und nicht dieser Leitstand. Er bettigte nur Schal ter und berwachte Skalen. Es war dort drauen, auf
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dem Ring, der den Plutomond Charon umkreiste, wo die eigentliche Arbeit geleistet wurde. Ein Gefhl des Triumphs wallte in ihm auf. Der Ring hatte ihm zu diesem Erfolg verholfen. Er hatte zwar nur einen Wirkbereich von wenigen Mikron, und obendrein war das Ding nicht einmal stabil, aber egal. Die Erzeugung eines derart starken Felds stellte einen Motivationsschub fr das ganze Team dar. Nun wrde sogar Dr. Raphael eingestehen mssen, da sie auf dem besten Wege waren, Virtuelle Schwarze Lcher und Wurmlcher zu erzeugen und auch zu benutzen. Der unmittelbare Nutzen eines funktionsfhigen VSL bestand indes darin, da es zum Abbau des Haus haltsdefizits beitragen wrde. Vielleicht sogar in einem solchen Umfang, da selbst Raphael zufriedengestellt wurde. Obwohl Larry den Direktor im Grunde nur als distanziert, kalt und unwirsch in Erinnerung hatte. Larrys Vater war genauso gewesen. Er hatte es ihm nie recht machen knnen, und trotz aller Erfolge hatte sein Vater ihm stets die Anerkennung versagt. Doch alles war mglich falls Larry ein Virtuelles Schwarzes Loch erschuf. Doch selbst mit diesem 1,1-Millionen-Feld war es noch ein weiter Weg. Gre und Stabilitt des Feldes waren nach wie vor das Hauptproblem. Die Zahlen auf dem Gravitationsmes ser flackerten und wurden abrupt auf Null zurck gesetzt. Das mikroskopisch kleine Feld war instabil geworden und zusammengebrochen. Larry schttelte den Kopf und seufzte. Wieder ein masseloses Schwerefeld verpufft. Diesmal hatte es allerdings phantastische 1,1 Millionen Gravos erreicht und immerhin fr dreiig Sekunden Bestand gehabt. Dies war ein Durchbruch, eine magische Zahl, trotz der vielen Arbeit, die noch vor ihm lag. Zu dumm, da das brige Personal schlief. Das war eben das Problem, wenn man um 01:00 Uhr eine Stern stunde hatte: es gab keine Zeugen, niemanden, mit
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dem man feiern konnte, und niemanden, der von die sem Erfolg inspiriert wurde und mit der nchsten ver rckten Idee aufwartete. Allerdings kannte er auch kaum jemanden. Selbst nach fnf Monaten vor Ort und mit einem solchen Anla kannte er niemanden, den zu dieser Stunde aufzuwecken er sich getraut htte. Er war ein einsamer Mann an einem einsamen Ort. Sei's drum. Morgen war auch noch ein Tag. Und vielleicht wrde dieser Erfolg ihm so viel Aufmerk samkeit zuteil werden lassen, da er ein paar Leute kennenlernte. Larry stand auf, streckte sich und ber zeugte sich davon, da das Computer-Logbuch smtli che Daten und Prozeduren aufgezeichnet hatte. Dann wies er den Rechner an, einen Ausdruck fr die am nchsten Tag stattfindende Besprechung zu erstellen und schaltete das System ab. Der Beobachter sprte etwas.
Kurz, weit entfernt und qulend. Schwach, nicht mehr als
ein Hauch. Dennoch war dieses Gefhl existent. Zum er
stenmal seit unzhligen Jahren sprte er die Berhrung,
die er erwartet hatte.
Der Beobachter hatte keine Augen, und die Energie war kein Licht, aber die Wahrnehmung des Beobachters erfolgte analog zum Sehen. Fr eine lange Zeit hatte er im Bereit schaftszustand verharrt. Das Etwas, das er sprte, war ein leuchtender Punkt in der Dunkelheit, eine helle, aber weit entfernte Boje. Daraus zog er den richtigen Schlu, da es sich um eine kleine, starke Energiequelle in groer Entfer nung handelte. Der Beobachter wurde von Erregung ergriffen. Dies war das Signal, auf das er so lange gewartet hatte. Und doch war es nicht das exakte Signal. Es war zu schwach und ungerichtet. Der Beobachter beruhigte sich wieder. Er wollte auf das Signal antworten, das tun, wozu man
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ihn erschaffen hatte, doch der Stimulus war nicht stark genug. Er stand unter der Kontrolle dessen, was er in Er mangelung einer besseren Definition als Instinkt oder viel leicht auch Programmierung bezeichnete und es stand nicht in seinem Ermessen, ob er reagierte oder nicht. Er hatte auf den richtigen Stimulus zu reagieren und auf kei nen andern. Schaudernd kmpfte er gegen die ihm innewohnenden Zwnge an. Aber der Zeitpunkt war noch nicht gekommen. Noch nicht. Zumindest war es noch nicht an der Zeit zu handeln. Allerdings war es an der Zeit, aufzuwachen und die Beob achtung zu intensivieren. Vielleicht wrde er bald handeln mssen. Er richtete alle Sinne auf die Energiequelle und beobach tete sie konzentriert. Zehn Minuten nach Beendigung des Tests war Larry drauen im Korridor; er war hundemde und fhlte sich einsam. Nachdem er die Idee erfolgreich in die Praxis umgesetzt hatte, lie die Euphorie nun allmh lich nach. Larry war nach einem Sieg immer in Kater stimmung. Vielleicht lag es daran, da selbst seine grten Siege nur schwer zu erklren waren. In der Welt der Teil chenphysik waren die Probleme so diffus und die L sungen so bruchstckhaft und kompliziert, da Larry fast niemanden hatte, mit dem er sich austauschen konnte. Das Schicksal des Genies, sagte er sich mit einem stummen Lachen. Larry war fnfundzwanzig und kam sich mittlerweile zu alt fr ein Wunderkind vor. Er wirkte indes jnger, und seine Gesichtszge wurden weitaus mehr durch den chinesischen Anteil seiner Herkunft geprgt als durch den irischen. Er war ein kleiner, schlanker und zerbrechlich wirkender Mann,
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mit einem blassen Teint, kurzem schwarzem Haar und groen, ausdrucksvollen Mandelaugen. Er gehrte zu den wenigen Leuten in der Station, die gelegentlich die Zivilkleidung mit den Standard-Kombis vertauschten. Die grauen Overalls waren etwas zu gro fr ihn und lieen ihn noch jnger und kleiner erscheinen, als er ohnehin schon war. Durch die Hawaii-Hemden, fr die er nach Dienstschlu eine Vorliebe hatte, wirkte er indes auch nicht reifer. Es war Larry noch nie in den Sinn gekommen, da die anderen ihn aufgrund seines Erscheinungsbilds vielleicht unterschtzten. Vorsichtig stellte er die Fe auf den Velcro-Teppich und ging los. Die Schwerkraft von Pluto, die nur vier Prozent der irdischen betrug, war tckisch, wenn man mde war. Die Schwerkraft-Forschungsstation wre deshalb ein idealer Ort fr die Nutzbarmachung knstlicher Schwerkraft, falls eine solche phantastische Technik jemals angewandt wrde. Und die Chancen standen gut zumal die Medien die Finanzierung der Station auch damit rechtfertigten, indem sie stndig auf den Nutzen der knstlichen Schwerkraft fr das alltgliche Leben hinwiesen. Es waren alle mglichen Knstler-Entwrfe in Umlauf gebracht worden, darunter auch eine Forschungssta tion, die auf Antigrav-Kissen ber der Jupiterober flche schwebte sowie Raumhabitate mit irdischer Schwerkraft, bei denen Rotation zum Ausgleich der niedrigen Gravitation nicht mehr erforderlich war. Diese Entwrfe waren im besten Fall Trumereien, im schlimmsten utopischer Unsinn, und wo sich nun her ausstellte, da sie nicht zu verwirklichen waren, stan den ihre Urheber als Trottel da. Den Forschern war es noch nicht einmal gelungen, ein stabiles Punktquellen-Schwerefeld zu erschaffen. Woher nahmen sie dann die Hoffnung, in der JupiterAtmosphre ein isoliertes Ein-Gravo-Feld zu erzeu gen?
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So unsinnig diese Vorstellung auch war, Larry htte in diesem Moment nichts gegen ein knstliches Schwe refeld einzuwenden gehabt. Er war es nmlich leid, ber den Velcro-Lufer zu schlurfen. Vierprozentige Gravitation war ein rgernis, denn sie vereinte die Nachteile von Schwerelosigkeit und irdischer Schwer kraft, ohne deren Vorteile aufzuweisen. In der Schwe relosigkeit konnte man nicht strzen, und bei einer ausreichenden Schwerkraft kippte man nicht um. Hier indes traf keins von beiden zu. Pltzlich sprte Larry eine starke Erschpfung. Er wurde sich bewut, da es halb vier morgens war und er sich Milliarden Kilometer von der Heimat entfernt befand. Die Bilder seiner Heimatstadt Scranton, Penn sylvania, erschienen vor seinem geistigen Auge, und er sprte ein Gefhl der Niedergeschlagenheit. Nur wenn er mitten in einem Problem steckte, war er glcklich. Wenn er die Lsung gefunden hatte, war das Spiel vorbei. Es war wie die Matheaufgaben in der Schule. Mathematik war schon immer sein Lieb lingsfach gewesen. Algebra, Trigonometrie, Differen tialrechnung und dergleichen. Larry hatte sich frm lich hineingesteigert. Als er zum erstenmal einen Nachweis gefhrt und eine Funktion ermittelt hatte, war es noch eine Herausforderung gewesen und hatte Spa gemacht. Die anfngliche Ratlosigkeit wich dem Verstehen und zuletzt dem Triumph. Doch danach danach waren die Probleme ihm nur noch statisch und monoton erschienen. Er wute, wie es funktio nierte. Von da an war die Arbeit am ganzen Problem typ antiklimaktisch und redundant. Es war, als ob er dazu verurteilt worden wre, immer wieder densel ben Roman zu lesen, obwohl er den Schlu lngst kannte. Whrend seine Klassenkameraden eine Aufgabe nach der andern bewltigten und ihre Fhigkeiten all mhlich steigerten, langweilte er sich nur noch und
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hatte schon das hundertste Problem gelst, wo die an deren noch beim zehnten waren. Erst wenn der Lehrer im Lehrstoff fortfuhr, fhlte Larry erneut einen Anflug von Begeisterung. Whrend der Promotion hatte er sich mit dem Feld der Hochenergie-Physik befat, was ihm neue Frei rume erffnete. Hier wurden nicht nur er, sondern auch alle anderen mit neuen Problemen konfrontiert. Hier hatte er nicht mehr die Gewiheit, da die Ant worten im Anhang zu finden waren. Allerdings ber kam ihn auch hier wieder Katerstimmung, sobald er die Nu geknackt hatte. Larry neigte nicht zu Nabelschau, und schon die Identifizierung eines solch offensichtlichen Verhaltens musters stellte eine Leistung fr ihn dar. Dennoch mute jeder, der zum Pluto geschickt wurde, zuvor an einem Intensivlehrgang in Psychologie teilnehmen. Weniger formell ausgedrckt hie das, die Psycholo gen sorgten dafr, da man auf Pluto nicht durch drehte. Man achtete auf Pluto genauso auf den Geistes zustand der Leute, wie der Trger eines Druckanzugs die Luftreserve im Auge behielt. Der kleinste Ri im Anzug konnte tdliche Folgen haben, und das galt auch fr das menschliche Bewut sein auf Pluto. Auch nur die geringste Schwche, ein mikroskopisch feiner Ri in der Wand zwischen den Menschen und der Klte und der Dunkelheit wrde schon gengen, gute Mnner und Frauen in den Wahnsinn zu treiben. Geistige Gesundheit war ein knappes Gut auf Pluto; sie war schnell aufgebraucht und wurde deshalb sorg fltig rationiert. Das bedrckende Gefhl der Isolie rung die Vorstellung, an diesem einsamen Ort mit 120 anderen Sonderlingen eingesperrt zu sein machte den Geist mrbe. Nicht nur die Unwirtlichkeit des Planeten, sondern auch die Gewiheit, fr die nchsten Monate oder gar
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Jahre von der Heimat abgeschnitten zu sein, verur sachte vielen Menschen hier Alptrume. Jedes halbe Jahr traf zwar das Versorgungsschiff ein. Aber nach seinem Abflug war die Besatzung der Sta tion wieder fr ein halbes Jahr auf sich allein gestellt. Es gab sage und schreibe ein Schiff, das imstande war, das vor Pluto stationierte Innere System zu erreichen. Im Bedarfsfall war die Nenya zwar in der Lage, die gesamte Besatzung zu evakuieren, aber es wrde ein monatelanger, hchst unangenehmer Flug werden. Die Alternative bestand darin, zur Erde zu transitieren. Das wrde sechzehn Tage dauern, wobei jedoch nur fnf Leute mitfliegen konnten; die anderen wren dann vllig abgeschnitten. Die Nenya stellte also eine Versicherung dar, die bisher noch niemand in An spruch genommen hatte. Auerdem konnte das Schiff als Hilfs-Leitstelle fr den Ring eingesetzt werden. Doch ohne eine Veranke rung mit Pluto, dessen Masse zur Kalibrierung diente, war die Zentrale der Nenya nicht imstande, Messungen mit der gleichen Genauigkeit wie die Station durchzu fhren. Der eigentliche Nutzen der Nenya war psycho logischer Natur. Sie stellte die Verbindung zur Heimat dar und vermittelte den Leuten die Gewiheit, da eine Rckkehr zur Erde mglich war. Die Schwerkraft-Forschungsstation war im Umkreis von einer Milliarde Kilometern das einzige menschli che Habitat, und jedes Besatzungsmitglied der Station war sich dieser Tatsache in jedem Augenblick bewut. In der Stille der Pluto-Nacht hatte Larry den Ein druck, da der Planet die Anwesenheit von Menschen regelrecht ablehnte. Leben, Licht, Wrme und Bewe gung waren in diesem vor Frost erstarrten Land nicht willkommen. Schon beim Gedanken an die eisige Klte auerhalb der Station schauderte Larry. Ohne da er diese Entscheidung bewut getroffen htte, machte er sich auf den Weg zur Beobachtungs
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kuppel. Er mute einen Blick auf den Himmel wer fen. Die Dunkelheit, die Leere und die Klte, von der die fensterlose Station umgeben war, stellte eine seelische Belastung fr die ganze Besatzung dar. Die Designer der Station hatten das bercksichtigt und die Station farbenfroh gestaltet. Sie hatten aber auch gewut, da es wichtig fr das Personal war, die unwirtliche Land schaft und den dunklen Himmel zu sehen; und was vielleicht noch wichtiger war, die Besatzung mute in der Lage sein, die entfernte Sonne zu sehen und mit dem im Observatorium befindlichen Teleskop die Erde auszumachen. Die Leute muten die Gewiheit haben, da sie nicht vom Licht und Leben und der Heimat welt abgeschnitten waren. Und vom ganzen Irrsinn, sagte Larry sich. All die kon kurrierenden Interessengruppen, die zwar nicht wu ten, was sie wollten, dafr aber genau wuten, was sie nicht wollten. Sie hatten seine Zeit am MIT mageblich geprgt. Er hatte Angst vor ihnen gehabt, vor allem, als sie auch in seinem Heimatort in Pennsylvania auf getaucht waren. Doch er war bei weitem nicht der ein zige gewesen, der sich vor ihnen gefrchtet hatte. Und nach dem halbvirtuellen Wissens-Crash gewannen die Radikalen weiter an Einflu. Larry ging durch den verdunkelten Verbindungstun nel zum Kuppelbau. Es war ein weiter Weg, und er mute sich mit dem Tastsinn orientieren. Der Tunnel war bewut unbeleuchtet, damit die Augen genug Zeit hatten, sich an das Zwielicht auf der Oberflche von Pluto zu gewhnen. Schlielich betrat er den groen Kuppelbau. Er war so gerumig, da die gesamte Belegschaft dort Platz fand. Larry ging zur Wand und blickte durch die transpa rente Kuppel auf die ihn umgebende Welt. Die triste, graue Landschaft von Pluto, vom trben Sternenlicht schwach erhellt, breitete sich vor ihm aus.
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Das ganze Land htte sich unter irdischen Bedingun gen im flssigen oder gasfrmigen Zustand befun den. Die Oberflche von Pluto bestand aus gefrorenem Gas Methan, Stickstoff und Spurenelementen. Die in diffuses Licht getauchte Landschaft wies niedrige, runde Konturen auf. Im Westen erhob sich eine gelbli che Hgelkette aus gefrorenem Ammoniak. Pluto war mit einem dnnen berzug aus gefrore nem Methan bedeckt. Nur im Perihel, das erst in hun dert Jahren wieder erreicht werden wrde, nherte der Planet sich so weit der Sonne, da ein Teil des Methans wieder in Gas sublimiert wurde. Doch hier, auf dieser Ebene, schmolz der MethanSchnee in der Wrme der Station und legte den grau braunen, aus Wassereis, Kohlenstoffverbindungen, Adern aus gefrorenem Ammoniak und Gestein beste henden Boden frei, der von der Zusammensetzung her dem Planeteninnern entsprach. Bisher hatte niemand eine plausible Erklrung fr die Struktur von Pluto oder die Existenz seines Mondes Charon gefunden. Larry lie den Blick ber das erstarrte Land schwei fen. Die Isolierung der Kuppel war nicht perfekt. Er. frstelte, und beim Ausatmen lagerten sich Eiskristalle an der Innenwand der Kuppel ab. Die Landschaft war indes nicht mehr unberhrt. Am Horizont zeichneten sich die Trmmer der ersten bei den Stationen ab. Larry wute auch von der Existenz des kleinen Friedhofs, der sich jedoch dem Blick des Betrachters entzog. Die Design-Psychologen hatten zwar vehement da gegen protestiert, die Station in Sichtweite der Trm mer zu errichten, doch eine Alternative hatte im Grunde nicht bestanden. Die beiden frheren Stationen waren abgestrzt und zerschellt und lagen nun wie rote Murmeln im Wassereis. Die Bergung der Trmmer wre extrem teuer und gefhrlich gewesen falls nicht berhaupt unmglich.
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Dieses kleine Tal war der einzig geothermisch stabile Ort, von dem eine direkte Sichtlinie zum Ring fhrte. Die Station ruhte auf einem Felsen, der im Gegensatz zum Wassereis und Methan das Gewicht der Station trug, ohne da die Gefahr des Abschmelzens bestan den htte. Trotz der bestmglichen Isolierung und La serkhlung betrug die Temperatur an der Auenwand der Station hundert Kelvin. Das htte gengt, um einen Menschen binnen weniger Sekunden zu tten und ihm das Blut in den Adern gefrieren zu lassen aber diese Temperatur war noch immer glhend hei im Vergleich zur Planetenoberflche und htte ausge reicht, die Hgel zu verdampfen. Diese Stelle war die einzige, wo die Felsschicht so dicht unter der Oberflche lag, da sie als Fundament dienen konnte. berall sonst wre die Station auf grund der Abwrme in den Boden eingesunken. Falls diese Station nicht vorher schon auseinandergebro chen wre, sagte Larry sich. Die ersten beiden hatten es je denfalls nicht ausgehalten. Doch diese Station hatte schon seit fnfzehn Jahren Bestand. Beim drittenmal hatten sie bisher Glck ge habt. Bisher. Larry ri sich vom Anblick der ber die Landschaft verstreuten Trmmer los und wandte sich dem Tele skop zu. Es hatte einen Dreiig-Zentimeter-Spiegel und verfgte ber eine Automatik, die es auf die win zige blaue Erde ausrichtete, sobald der Planet ber den Pluto-Horizont stieg. Das Bild wurde zwar per Video in die Station bertragen, doch sprte fast jeder ab und zu das Bedrfnis, selbst hierher zu kommen und die Heimatwelt mit eigenen Augen zu sehen. Es hatte etwas Trstliches, die Erde unmittelbar, ohne elektronische Verstrker, zu sehen und sich davon zu berzeugen, da sie und alles, wofr sie stand, wirklich existierte und nicht nur eine Fiktion
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war, um den Aufenthalt auf Pluto ertrglich zu ma chen. Larry beugte sich vor und schaute durch das Tele skop. Es war auf geringe Vergrerung eingestellt. Dort stand die Erde, ein winziger blauer Fleck, wobei der helle Funken des Erdmonds zu klein war, um als Scheibe abgebildet zu werden. Dann trat Larry wieder vom Teleskop zurck. Heute nacht suchte er nach etwas anderem. Er mute den Ring sehen. Den mchti gen Ring von Charon. Pluto selbst verlt nicht den ueren Bereich des Sonnensystems. Der Eismond Charon ist nach einem Gott der Unterwelt benannt. Mit einem Durchmes ser von 1250 Kilometern ist Charon in Relation zum Planeten, den er umkreist, der grte Mond des Sonnensystems. Er kreist in einem sehr engen Orbit um Pluto, wobei er fr einen Umlauf 6,4 Tage be ntigt. Die Rotation des Mondes und des Planeten ist gebunden: wie der Erdmond immer mit derselben Seite der Oberflche zur Erde gewandt ist, zeigt auch Charon Pluto stets dieselbe Seite. Der einzige Unter schied besteht darin, da die Rotation von Pluto mit dem Orbit von Charon synchron ist. Fr einen Betrach ter auf Charon dreht Pluto sich scheinbar nicht, son dern zeigt ihm stndig dieselbe Hemisphre. Deshalb hngt Charon relativ zu den Punkten auf der Oberflche von Pluto, von denen aus er berhaupt zu sehen ist, reglos am Himmel. Der Mond kreist in einem derart geringen Abstand um Pluto, da er nicht einmal von der Hlfte der Planetenoberflche aus zu sehen ist. Aber das interessierte Larry alles nicht. Er nahm nicht einmal den Schatten von Charon zur Kenntnis, der die Sterne ausblendete. Er hatte nur Augen fr ein Objekt am Himmel. Umkreist wurde Charon vom Ring, dessen Lichter
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am dunklen Himmel strahlten und den Anschein er weckten, da Plutos Mond mit einem Diadem gekrnt sei. Mit einem Durchmesser von sechzehnhundert Ki lometern rotierte das grte Objekt, das jemals von Menschenhand erschaffen worden war, um den Mond Charon. Erneut geriet Larry angesichts der Gre des Rings ins Staunen. Er stellte eine bemerkenswerte Ingeni eursleistung dar. Es hatte viel Zeit, Geld, Mhe und Menschenleben gekostet, die Schwerkraft-Forschungs station auf Pluto zu verankern und in Betrieb zu neh men. Im Vergleich zu den Kosten des Rings war der Aufwand fr die Verankerung der Station auf Pluto ein Taschengeld. Eine Orbitalstation wre billiger gewe sen, doch wegen der hohen Anforderungen an die Gte der Messungen war es erforderlich gewesen, den Ring von einer Planetenoberflche, einem stabilen Be zugspunkt aus zu kontrollieren. Der Ring wies mit der Oberflche auf Pluto und zeichnete sich als perfekter Kreis um den aschgrau glhenden Charon ab; er spannte sich als goldenes Band um eine de Welt, die so klein und leicht war, da sie nicht einmal eine richtige Kugelform angenom men hatte. Statt dessen war sie durch die Gravitations wirkung von Pluto zu einem eifrmigen Gebilde ver zerrt worden, dessen langes Ende auf den Planeten ge richtet war. Der Ring war der grte Teilchenbeschleuniger, der jemals gebaut worden war und der jemals gebaut wer den wrde. Um die subtilsten Wechselwirkungen zwi schen Materie und Energie zu ergrnden, mute er so gro und leistungsfhig sein, da als Standort nur die Peripherie des Sonnensystems in Frage kam. Man hatte Charon nicht nur deshalb ausgewhlt, um die stren den Einflsse der Sonnenstrahlung und die starken, wechselwirkenden Schwerefelder des Inneren Systems zu vermeiden, sondern auch, um eine Beeintrchtigung
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der inneren Welten durch die gigantischen Energien zu verhindern, die im Ring freigesetzt wurden. Und wie Larry in dieser Nacht erneut bewiesen hatte, war der Ring auch in der Lage, Gravitation zu erzeugen und sie zu manipulieren. Keine andere bisher gebaute Maschine war im stande, das zu leisten. Die Fhigkeit, die Schwerkraft zu beeinflussen, htte an sich schon Grund genug fr den weiteren Betrieb der Station sein sollen. Hier konnte Grundlagenforschung betrieben werden, die andernorts unmglich war. Aber das mute man erst einmal den Sponsoren der Astrophysikalischen Stiftung der UN beibringen. Dort hing man nmlich Trumen von einer kurzfristigen Gravitations-Kontrolle nach. Und dafr machte Larry Dr. Simon Raphael ver antwortlich. Als Larry noch in der Grundschule war, hatte man Raphael zum Direktor ernannt, worauf die ser einige haltlose Versprechungen abgegeben hatte. Die meisten dieser verdammten knstlerischen Ent wrfe basierten nmlich auf Raphaels Prognosen der Mglichkeiten, die sich ergeben wrden, nachdem die Forschungsgruppe auf Pluto das Geheimnis der Schwerkraft gelst hatte. Raphael hatte nichts weniger versprochen, als die Knstliche Schwerkraft zur An wendungsreife zu bringen und nun dmmerte es ihm und den Sponsoren, da das noch in den Sternen stand. Bis zum vorigen Abend hatte der Ring ein Schwere feld mit einem Maximum von nur einem Gravo aus gebildet, und selbst dieses Feld hatte nur einen Durch messer von zehn Metern gehabt. Und was noch schlimmer war, das Feld war schon nach wenigen Mil lisekunden zusammengebrochen. Wenn es, wie die Astrophysikalische Stiftung der UN zu bedenken gab, einer Maschine mit einem Durchmesser von 1,6 Kilometern bedurfte, um eine
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schwache, instabile Gravitationsquelle mit einigen Me tern Durchmesser zu erzeugen, zumal dieser giganti sche Generator so empfindlich war, da er ber dem Pluto stationiert werden mute, um berhaupt zu funktionieren, welchen potentiellen Nutzen sollte dann die Knstliche Schwerkraft haben? Welchem Zweck sollten Gravitationswellen dienen, wenn sie in der Nhe des Pluto erzeugt werden muten? Und Raphael wollte nach Hause. Jeder wute das. Larry Chao hegte die Befrchtung, da der gute Dok tor zum Schlu gekommen war, je eher er die ver dammte Station dichtmachte, desto frher wrde er zu Hause sein. Eine Million einhunderttausend Gravitten ber einen Zeitraum von dreiig Sekunden. Larry musterte den ber ihm hngenden Ring und fhlte Stolz. Er hatte diesem Monster gleichsam in den Schwanz gekniffen und ihm sehr viel Energie entzogen. Ein gewichtigeres Argu ment fr die Fortsetzung der Forschungsarbeiten wrde es sicher nicht geben. Die Besatzung der Schwerkraft-Forschungsstation war an diesem Morgen nicht in Topform. Vielleicht war es eine Konditionierung aus alten Tagen, als die Ttigkeit der Astronomen noch auf die Erde beschrnkt war und sie nachts arbeiten muten. Woran auch immer es lag, morgens war die Be legschaft ziemlich deprimiert. Vielleicht beraumte Raphael die Besprechung der Wissenschaftlichen Mit arbeiter gerade deshalb immer um 09:00 Uhr an. Viel leicht geno er den Anblick von zwanzig Morgenmuf feln. Die hundert Mitarbeiter der Bereiche Verwaltung, Instandhaltung und Technik hatten sicher nicht das Gefhl, etwas zu verpassen. Mit einem mden Seufzer ffnete Dr. Simon Raphael die Tr zum Konferenzraum und nahm am Kopfende des Tisches Platz. Es wrde seine letzte Mitarbeiterver
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sammlung sein. Mechanisch erwiderte er die Gre der Leute. Er breitete die Unterlagen vor sich aus, wobei ein widerstreitender Ausdruck aus Erleichte rung und Bedauern in seinem Gesicht lag. Es war ein merkwrdiges Gefhl, schon in diesen fi nalen Kategorien zu denken. Die letzte Besprechung, die Vorbereitung des letzten Experiments und die Ab fassung des letzten wissenschaftlichen Berichts. Dann wre es an der Zeit, zusammenzupacken, den Strom abzustellen, abzuschlieen und nach Hause zu gehen. Bald wrde alles vorbei sein. Seine Hnde ballten sich zu Fusten, und er zwang sich, sie wieder zu ffnen. Langsam legte er die flachen Hnde auf den Tisch. Die Runde verstummte in Er wartung seiner Erffnungsrede, doch er ignorierte das erwartungsvolle Schweigen. Ein paar ganz Verwegene nahmen die Unterhaltung wieder auf. Bald war der Raum wieder mit gedmpfter Konversation erfllt. Ra phael starrte schier ein Loch in ein vor ihm auf dem Tisch liegendes Memo, ein Blatt Papier voller Worte, die ihm nichts bedeuteten. Tief im Innern sprte er einen dumpfen Zorn, der wie eine materielle Brde auf seiner Seele lastete. Eine Last, die im Lauf der Jahre immer schwerer geworden war, ohne da er es bemerkt htte. Er wute, da es Ha war. Ha und Wut auf alles. Ha auf die Station, die sich whrend der sinnlosen Suche nach der Schwerkraftkontrolle zu einem Gefng nis entwickelt hatte, Wut wegen der vergeudeten Le benszeit und seines persnlichen Versagens. Ha auf die Sponsoren, die ihn nun zur Aufgabe zwangen, Wut auf die Leute am Tisch, die so dumm gewesen waren, ihm zu vertrauen. Ha auf den verdammten gefrore nen Planeten und den verdammten Ring, der ihm die Lebenskraft ausgesaugt und die Karriere zerstrt hatte. Und Ha auf den Wissens-Crash. Falls man etwas hassen konnte, das vielleicht nicht einmal geschehen
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war. Darin lag wohl auch die Ironie: niemand wute, ob der Wissens-Crash berhaupt stattgefunden hatte. Manche argumentierten, da allein schon die Unge wiheit, ob der Crash stattgefunden hatte oder nicht, ein Beweis fr seine Existenz war. Kurz gesagt, die W-Crash-Theorie behauptete, da die Erde an einem Punkt angelangt war, wo mehr Wis sen, verbesserte (und teurere) Technik, genauere Infor mationen und schnellere Kommunikation kontrapro duktiv wurden. Wenn, so besagte die Theorie, es keinen WissensCrash gegeben htte, liee sich schon anhand des geordneten Zustands der globalen Informationswirt schaft auf die Nonexistenz dieses Ereignisses schlie en. Da indes Chaos und Ungewiheit an der Tages ordnung waren, war ein Beleg dafr, da die richtigen Informationen nicht richtig ausgewertet wurden. QED, der Crash war eine Tatsache. Die Wirtschaft war zusammengebrochen, soviel war sicher. Nun herrschte ein konomisches Chaos, und die Volkswirte bemhten sich anhand von Grafiken und Diagrammen, den Kollaps zu erklren. Wo er nun geschehen war, htte jeder ihn vorhersagen knnen, und es gab ebensoviele Theorien wie Prognosen, von denen der Wissens-Crash lediglich die populrste war. Ob sie nun stimmte oder nicht, die W-Crash-Theorie war so gut wie jede andere Erklrung fr den Kollaps der Weltwirtschaft. Natrlich mute es einen Grund fr den globalen Abschwung geben. Auerdem mu ten viele Leute von vielen Quellen vorgewarnt worden sein, und zwar ber einen langen Zeitraum hinweg. Die Kultur-Radikalen die Nackten Purpurnen, der Finale Clan und wie sie alle hieen waren alle Resul tat derselben Info-Neurose, die schlielich auch den Crash verursacht hatte. Viele Menschen lehnten inzwi schen den mit Informationen bersttigten Lebensstil der Erde ab und suchten nach irgendwelchen
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Alternativen, solange es sich nur um Alternativen han delte. Raphael war kein Freund der Radikalen. Aber er gestand ihnen durchaus zu, Opfer der gesamtgesell schaftlichen Neurose geworden zu sein. Die psychiatrischen Einrichtungen der Erde waren voller Info-Neurotiker, von Leuten, die schlicht ber fordert worden waren von all dem, was sie wissen muten. Informations-Psychose war eine offiziell aner kannte und weitverbreitete geistige Strung. Das Leben in der modernen Welt erforderte einfach mehr Wissen, als manche Menschen aufzunehmen imstande waren. Die uralten Mechanismen von Verdrngung, Rckzug, Phobien und Regression kamen als Reaktion auf die aktuellen mentalen Krisen voll zum Tragen. Man wute also, da zu viele Daten bei manchen Menschen einen Nervenzusammenbruch zur Folge hatten. Konnte das auch auf einen ganzen Planeten zu treffen? Die Zeit, die fr das Erlernen eines mittleren techni schen Berufs erforderlich war, fehlte anschlieend fr die Ausbung besagten Berufs. Es gab Flle, und zwar viel zu viele, in denen Arbeiter nach der Ausbildung direkt in Rente gingen, ohne da sie auch nur einen Tag produktiv gearbeitet htten. Dabei handelte es sich zwar um Extremflle, doch in vielen Sparten dauerte die Ausbildung wesentlich lnger als die sich daran anschlieende Berufsausbung und die Notwendig keit, das Wissen periodisch aufzufrischen, trug nur zu einer Verschlechterung der Lage bei. Nicht nur die Zeit, sondern auch die Ausbildungs kosten explodierten. Ob nun Stipendien gewhrt oder die Kosten anderweitig bernommen wurden, die Ausbildung war teuer und stellte eine erhebliche Bela stung fr das Planetarische Sozialprodukt dar. Die mit Informationen gesttigte Weltwirtschaft be fand sich im Wrgegriff einer weltweiten Brokratie, die zur Erfassung und Verwertung der Informationen
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erforderlich war. Zudem war sie in ein System aus Daten-Sicherungen eingesponnen, das dafr sorgte, da das Wissen nicht in falsche Hnde geriet und die bentigten Daten bereitstellte. Unter diesen Umstn den mute die Wirtschaft der Erde einfach zum Still stand kommen. Die Welt war so sehr mit der Ausbil dung beschftigt, da sie berhaupt nicht mehr dazu kam, dieses Wissen auch anzuwenden. Der Planet ver lor so viel Zeit mit der Sammlung wichtiger Daten, da er keine Gelegenheit mehr hatte, diese Daten auch zu verwerten. Die Weltwirtschaft lag in den letzten Zgen. Der Planet im allgemeinen und die Astrophysi kalische Stiftung der UN im besonderen konnten sich gerade noch das Notwendigste leisten. Fr Luxus war da kein Raum mehr und schon gar nicht fr solchen Luxus, der die Wissenslast noch verstrkte. Wie der Ring von Charon. Raphaels Herz pochte heftig, und fr einen Moment verschwamm das Bild vor seinen Augen. Mit leerem Blick sah er auf das zusammengeknllte Papier. Er empfand Wut und Ha. Auf den Crash, den Vorstand, den Ring, die Mitarbeiter ... Und natrlich auf sich selbst. Die ganze Zeit hatte er hier drauen festgesessen, auf dieser verdammten Eiskugel, und alle Jubeljahre hatte man ihm einen kurzen Heimaturlaub gewhrt. Die ganze Zeit hatte er auf den verdammten Ring ge starrt, der den Mond Charon einfate, die dunkle Pu pille eines blinden Auges, dessen starrer Blick ihn an diesem Ort festgenagelt und stndig an sein Versagen erinnert hatte. Das Projekt, die Station und der Ring hatten das Pro blem nicht gelst, mit dem er seine Reputation verbun den hatte. Gravitations-Kontrolle war schlechterdings unmglich. Dessen war er sich sicher. Und fr diese Erkenntnis hatte er reichlich Lehrgeld bezahlt. Mit sei ner Lebensleistung.
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Er zwang sich zur Ruhe und lie den Blick ber die um den Tisch versammelten Leute schweifen. Er wute, da er sie im Grunde als seine Leute htte be trachten mssen; er hatte das auch lange versucht. Doch sie waren diejenigen, die er, Raphael, im Stich ge lassen hatte. Sie waren die Ursache seiner Schuld, und er hate sie dafr. Denn auf der Jagd nach der knstli chen Schwerkraft hatte er auch ihr Leben verpfuscht. Sie waren die eigentlichen Leidtragenden seines Ver sagens. Als vor fnf Monaten das letzte Versorgungs schiff eingetroffen war, hatte es neue Mitarbeiter abge liefert, ein paar glckliche Abgnger an Bord genom men und war gleich wieder abgeflogen. Es gab kaum etwas, woran Raphael sich so genau erinnerte wie an die Gesichter der brigen Leute, die dem Schiff nach schauten. Sie waren bis zur Ankunft des nchsten Schiffs auf Pluto gestrandet und warfen der im Orbit parkenden Nenya sehnschtige Blicke zu. Nun wrden sie alle nach Hause gehen. Den Heimweg traten sie als geschlagene Truppe an, wobei sie whrend des viermonatigen Flugs mehr als genug Zeit haben wrden, darber nachzudenken. Erneut wurde er von einer Zorneswoge berrollt und rief die Versammlung zur Ordnung. Meine Da men und Herren, wenn wir bitte anfangen knnten, sagte er. Neben der reinen Aufforderung, sich wieder den dienstlichen Obliegenheiten zu widmen, schwang die Bitte um Nachsicht in seiner Stimme mit, als ob er die Leute schon viel zu lange htte gewhren lassen. Die um den Tisch versammelte Belegschaft unterbrach die leise gefhrte Unterhaltung. Sondra Berghoff lehnte sich zurck und betrachtete den Mann. Raphael-Betrachten war eine Art Hobby von ihr. Sie wute, was kommen wrde, oder zumin dest ahnte sie es. Interessiert fragte sie sich, wie Ra phael die Dinge handhaben und die Versammlung beherrschen wrde. Der Mann war ein Meister der
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emotionalen Erpressung, ein begnadeter Agitator daran bestand kein Zweifel. Ich schlage vor, heute auf das bliche Prozedere zu verzichten, falls Sie dem zustimmen, sagte Raphael, worauf er eine Pause einlegte, die indes etwas zu kurz war, als da jemand einen Einwand htte vorbringen knnen. Ich habe eine wichtige Mitteilung zu machen, die meines Erachtens Prioritt gegenber dem Tages geschft hat. Aus dem Lasergramm, das ich heute mor gen von der Erde erhalten habe, geht hervor, da ich Sie anweisen soll, diese Einrichtung zu schlieen. Nachdem die Leute den anfnglichen Schock ber wunden hatten, machten sie ihrem Unmut Luft. Sondra seufzte. Sie hatte mit diesem Schritt gerechnet, war aber nicht glcklich darber. Unvermittelt ergriff Dr. Ra phael wieder das Wort, bevor seine Mitarbeiter sich so weit gesammelt hatten, um Einwnde zu formulieren. Wenn ich fortfahren drfte, fuhr er mit einem war nenden Unterton in der Stimme fort. Wie Sie alle wis sen, ist eine Schlieung schon seit einiger Zeit ernsthaft erwogen worden, und ich habe alles in meiner Macht Stehende unternommen, das zu verhindern. Doch die wirtschaftlichen Probleme zu Hause und die Unruhe, die durch gewisse politische Bewegungen im ErdeMond-System hervorgerufen wurde bersteigen ein fach unsere Krfte. Die Sponsoren vertreten die An sicht, da die hohen Kosten fr diese Station weder durch den Umfang noch die Qualitt Ihrer Arbeit un serer Arbeit zu rechtfertigen seien. Er korrigierte sich mit gromtiger Attitde, wobei ein schmerzlicher Ausdruck in sein Gesicht trat. Sondra fiel die Interpre tation nicht schwer. Als euer Chef mu ich mich natrlich mit euch solidarisch erklren, und wenn eure Leistungen auch noch so miserabel sind. Das ist ein Grundsatz der Mit arbeiterfhrung. Jeder im Raum verstand diese Impli kation. Die Leute zu Hause haben einfach zuviel er wartet. Es wurden unrealistische Versprechungen ge
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macht. Ein paar Leute rutschten unbehaglich auf ihren Sthlen herum, und man sah mehr als nur ein grimmiges Gesicht. Sondra mute an sich halten, um sich nicht ber den Tisch zu beugen und ihm eine runterzuhauen. Wer hat diese Versprechungen denn gemacht, Herzchen? fragte sie sich. Raphael lie den Blick in die Runde schweifen und fuhr dann fort: Natrlich handelt der Vorstand unfair und kurzsichtig. Wir haben groe Leistungen erbracht, und in der Wissenschaftsgeschichte dieses Jahrhun derts wird der Ring gebhrend gewrdigt werden. Schne Verschleierungstaktik, sagte sich Sondra. Gib den Sponsoren die Schuld und den Mitarbeitern, aber nur nicht dir selbst, Raffy. Raphael wollte sie offensichtlich verunsichern und somit eine kritische Debatte und offene Diskussion un terbinden, whrend er gleichzeitig den Anschein er weckte, ebendiese Aussprache wrde stattfinden. Wir alle drfen stolz sein auf das, was wir geleistet haben. Sondra stellte fest, da Raphael von der Station bereits in der Vergangenheit sprach. Es war also vorbei. Ei nige hatten den Traum, die Schwerkraft zu bndigen und sie nutzbar zu machen, wie auch die Elektrizitt, Kernspaltung und -fusion nutzbar gemacht wurden. Aber es sollte nicht sein. Du warst es nun wirklich nicht, der uns diesen Traum verkaufen wollte. Sondra wurde dieser Scharade allmh lich berdrssig. Ohne Zweifel war es ein von Rapha els Unterbewutsein gesteuerter Reflex, die Leute ein zuseifen. Dennoch mute er auf irgendeiner Ebene wissen, was er tat. Er mute wissen, da eine derartige Sprcheklopferei unfair war. Sondra lie den Blick durch den Raum schweifen. Die Mnner und Frauen, die so intelligent waren, da sie einen Teilchenbeschleuniger mit den Ausmaen eines Kleinplaneten betrieben, muten doch wenig
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stens ahnen, da sie manipuliert wurden, auch wenn sie es geschehen lieen. Raphael war sich sicher darber im klaren, da sie es wuten, und mit der gleichen Gewiheit war auch den meisten Mitarbeitern klar, da Raphael wute, da sie es wuten; man htte die Spirale endlos verlngern knnen. Dennoch brachte dieses Bewutsein Raphael an scheinend nicht aus dem Konzept. Weshalb auch? Die Mitarbeiter fgten sich und lieen sich von Raphael manipulieren. Dr. Simon Raphael hatte diese Station schon seit dem ersten Tag auf diese Art und Weise ge leitet, und es hatte immer funktioniert. Ohne Zweifel war diese Methode bei den anderen Projekten, die er geleitet hatte, genauso erfolgreich gewesen. Raphael verfgte ber eine jahrzehntelange Praxis in Unter drckung und Manipulation. Doch die Frage blieb: weshalb lieen die Leute sich das gefallen? Vielleicht kooperierten manche lieber, als sich gegen schlpfrige Anspielungen zu wehren. An dere hatten auf die harte Art gelernt, da es einfacher war, sich zu fgen, als sich mit einer in wehleidigem Ton vorgetragenen Bitte auseinanderzusetzen oder einen sinnlosen Befehl zu diskutieren, der im Bewut sein absoluter Autoritt erteilt worden war. Wahrscheinlich reagierten die meisten von ihnen schlicht mit dem Schuldgefhl eines kleinen Kindes, das von den Eltern irgendwelcher, nicht nher bezeich neter Snden bezichtigt wurde. Es liegt in der Natur der Menschen, da sie sich eine gerechte Autoritt wnschen. Es ist leichter, sich selbst imaginre Fehler zu bescheinigen, als wirkliche Schwchen bei Leuten zu akzeptieren, auf die man angewiesen ist. Wie viele Kinder sich wohl selbst die Schuld an der Scheidung ihrer Eltern geben? Doch nur die wenigsten Erwachse nen versuchen, diese Schuldgefhle als Instrument der Machtausbung zu nutzen wie eben Raphael. Wir mssen die Tatsache zur Kenntnis nehmen, da
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wir uns in einer Sackgasse befinden. Und deshalb, sprach Raphael, ist es an der Zeit, einen geordneten Rckzug anzutreten und sich mit anderen Dingen zu beschftigen. h... Sir, vielleicht doch nicht, meldete sich da je mand zu Wort. Ich glaube, ich habe eine Lsung ge funden. berrascht schaute Sondra sich um und machte den Sprecher am anderen Ende des Tischs aus. Es war der Neue, Larry Chao. Smtliche Kpfe schwenkten zu der Person herum, die es gewagt hatte, sich zu uern. Dr. Raphael quol len schier die Augen aus den Hhlen, und er wurde bleich vor Zorn. Nun, das heit, bisher habe ich nur eine Teillsung, aber vergangene Nacht habe ich ein Experiment durch gefhrt und nun, vielleicht... Der arme Junge sprte alle Blicke auf sich ruhen. Es war ihm schreck lich peinlich, und er verlor die Courage. Ich dachte nur, vielleicht sind die Ergebnisse so gut, da der Vor stand davon beeindruckt ist und uns weitermachen lt... Dann verstummte Larry und schaute Raphael hilflos an. Chao, nicht wahr? fragte Raphael im verrgerten Tonfall eines Schulmeisters, der von einem ungezoge nen Bengel unterbrochen wurde. Ich wei nichts von einem fr vergangene Nacht geplanten Experiment. Es... es war auch nicht geplant, Sir, sagte Larry. Mitten in der Nacht hatte ich eine Idee. Ich habe es ausprobiert, und es hat funktioniert. Chao, sind Ihnen die Bestimmungen bezglich der unerlaubten Nutzung der Einrichtung der Station be kannt? Nein? Dachte ich mir. Sie werden mir eine voll stndige Liste der benutzten Ausrstung und des Ma terials vorlegen sowie die genaue Nutzungsdauer die ser Ausrstung. Die Kosten Ihres Experiments werden auf der Standardbasis kalkuliert, und der Gesamtbe trag wird Ihnen vom Gehalt abgezogen. Falls diese
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Summe die Hhe Ihres Gehalts bersteigt was mich nicht wundern sollte , wird ein angemessener Raten plan fr die Rckzahlung erstellt. Larry errtete und gestikulierte hilflos. Aber Sir, die Ergebnisse! Sie werden ausreichen, um sie zu berzeu gen. Ich hege ernsthafte Zweifel daran, da die Sponso ren, die sich aus wirtschaftlichen Erwgungen zur Schlieung dieser Einrichtung entschlossen haben, ihre Meinung ndern werden, nur weil ein Nachwuchsfor scher es fr angezeigt hielt, noch mehr Geld zu ver schwenden. Ich will jetzt nichts mehr von Ihnen hren, Mr. Chao. Weit du, was er dir damit sagen will, Larry? sagte Son dra sich. Du bist nur ein Mister. Wutest du denn nicht, da man erst dann in der Lage ist, richtig zu denken, wenn man mindestens einen Doktortitel besitzt? Mit wildem Blick schaute Raphael in die Runde. Sofern nicht noch jemand mit einem derart fundierten Beitrag aufzuwarten hat, mssen wir uns nun mit den logistischen Vorbereitungen fr die Schlieung befas sen. Das Evakuierungsschiff wird sptestens in einem Monat starten. Ich schlage vor, da die Abteilungsleiter mir in drei Tagen Bericht erstatten und in der Zwi schenzeit die Prioritten fr die Arbeit setzen. Der Vor stand hat uns angewiesen, die Station, den Ring und die anderen Einrichtungen im Bereitschaftszustand zu belassen. Wir sollen die Station einmotten, wie es im Lasergramm heit, fr den Fall, da sie eines Tages wieder in Betrieb genommen wird. Weil wir sehr viel zu tun haben und unsere Zeit uerst knapp bemessen ist, sollten wir diese Besprechung nun beenden und die Arbeiten planen. Raphael zgerte fr einen Mo ment, als ob auch nur die geringste Wahrscheinlichkeit eines Widerspruchs bestanden htte. Nun gut. Die Abteilungsleiter treffen sich hier in drei Tagen um 09:00 und legen mir die vorlufigen Ablaufplne vor.
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Die Versammlung lste sich auf, doch Sondra Berg hoff blieb sitzen und beobachtete den Auszug der Leute, die sich in der niedrigen Schwerkraft vorsichtig bewegten. Niemand hatte sich zu Wort gemeldet. Das ganze Projekt stand kurz vor dem Scheitern, und sie hatten nicht einmal protestiert. Was hatten sie denn zu verlieren, wenn die Station ohnehin verloren war? Und wie konnte man nur so verrckt sein, die Einlassungen des jungen Chao zu ignorieren? Sicher, es war weit hergeholt, aber man htte ihm wenigstens einmal zuhren knnen. Wahrscheinlich htten Chaos Verbesserungsvor schlge die Situation auch nicht mehr gerettet. Es war ihm gelungen, die Strke des Schwerefelds geringfgig auf zwei oder drei Gravitten zu erhhen und das Feld etwas lnger als die bisherigen zehn Sekunden zu sta bilisieren. Nun, wenn das stimmte, dann war das eine schne persnliche Leistung und wrde ihm als An sporn dienen. Die Einstellung der Sponsoren htte sich dadurch zwar auch nicht gendert, aber weshalb hatte niemand fr ihn Partei ergriffen und verlangt, da er zumindest angehrt wurde? Sondra trommelte mit den Fingern auf der Tisch platte. Nur um ein Beispiel zu nennen, weshalb hatte sie sich nicht selbst zu Wort gemeldet?

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Kapitel Zwei

Offene Rechnungen

Verschwunden. Die helle Boje in der Dunkelheit war nach kurzer Zeit wieder verschwunden. Der Beobachter sphte nach dem Signal, doch es war nicht mehr da. Wie war das mglich? Er fhlte Trauer und Einsamkeit. Allein. Nach dieser langen Zeit wieder allein. Er zwang sich zur Ruhe und versuchte, wieder in den onenlangen Schlaf zurckzufallen. Doch ein Teil von ihm wollte nicht zur Ruhe kommen. Ein Teil von ihm beobachtete weiter. Und hoffte. Sondra stand vor dem Spiegel. Pummelige Figur, paus bckiges Gesicht und einen roten Lockenkopf. Sie war wie immer gekleidet: eine zerknitterte Bluse von unde finierbarer Farbe, eine ausgebeulte Hose und Slipper mit Velcro-Sohle. Doch sie stand nicht vorm Spiegel, um ihr Aussehen zu berprfen. Sie machte einen ur alten Test. Was die meisten Leute im bertragenen Sinn verstanden, hatte man in ihrer Familie wrtlich ge nommen. Sie versuchte, sich in die Augen zu sehen. Und scheiterte. Sie erinnerte sich an das erste Mal, als sie das ver sucht hatte. Damals war sie fnf gewesen und hatte ge leugnet, sich aus der Keksdose bedient zu haben. Ihr Vater hatte sie ins Bad geschleppt und sie gezwungen, die Lge vor dem Spiegel zu wiederholen. Weder da mals noch heute war sie dazu imstande. Natrlich hatte sie diesmal nicht gelogen. Aber sie hatte etwas un terlassen, das sie als notwendig erkannt hatte und das kam auf dasselbe heraus.
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Sie drehte sich um und verlie die Kabine, ent schlossen, das Versumnis wiedergutzumachen. Fnf Minuten spter klopfte Sondra an Larrys Tr; sie war mehr als nur leicht verlegen und wute nicht so recht, weshalb sie berhaupt hier war. Sie hatte ein schlechtes Gewissen, und sie war so erzogen worden, ihr Gewissen zu erleichtern. Jeder Versuch der Wieder gutmachung, und sei er auch noch so vergebens, war besser, als unter Schuldgefhlen zu leiden. Sie htte sich bei der Besprechung zu Wort melden sollen, und sie hatte es nicht getan. Sie mute das irgendwie wiedergutmachen, auch wenn sie nicht wute, wie sie das anstellen sollte. Herein, drang eine Stimme durch die dnne Tr. Sie stie die Tr auf und betrat den kleinen Raum. Larry sa auf dem Bett und hatte ein Notebook auf dem Scho. berrascht blickte er auf. h, hallo, Dr. Berghoff. Hallo, Larry. Er legte den Computer beiseite und stand auf, wobei er sich nicht sicher war, wie er seinen Gast begren sollte. Hm, ich beschaffe Ihnen eine Sitzgelegenheit, sagte er und klappte einen Sitz aus der Wand. Dann setzte Larry sich wieder auf das Bett, und Sondra nahm ihm gegenber Platz. Sie hatte ihn sich immer als Kind mit groen Augen vorgestellt. Vielleicht traf das auch zu; fair war es jedenfalls nicht. Sondra war selbst erst sechsundzwanzig, und Larry war hchstens ein, zwei Jahre jnger. Sondra hatte ihn fr siebzehn gehalten. Das war vllig unmglich, sagte sie sich nun. Die Station war eine Domne hochspezialisierter Forscher. Im Fachbereich der Hochenergie-Physik tum melten sich lauter Wunderkinder doch selbst hier mute ein Wunderkind mindestens vierundzwanzig sein. Und dann mute man immer noch ein wahres Genie sein, ein berflieger, um schon in diesem Alter
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hierher versetzt zu werden. Sondra war die jngste Nachwuchskraft in der Station gewesen, als sie vor zwei Jahren hier eintraf. Und nun erkannte sie, da Larry ungefhr genauso alt war wie sie, als sie hier an gefangen hatte. War sie damals auch noch so unschuldig gewe sen? Sie unterzog ihn einer eingehenden Betrachtung. Er wirkte jnger, als er eigentlich war. Die groen Augen, das im auf der Station blichen Schsselschnitt frisierte schwarze Haar, die glatte Haut und der zu weite Over all verstrkten diesen Eindruck noch. Sondra htte ge wettet, da er sich nur einmal pro Woche rasieren mute. Doch das war noch nicht alles. Das Leben hatte bis her keine Spuren in seinem Gesicht hinterlassen, und in seinen Augen spiegelten sich keine Anzeichen irgendwelcher Tragdien oder schmerzlicher Erfahrun gen wider. Seine Seele war noch rein. Sie hatte keine Ahnung, wo er herkam. Er sprach mit starkem amerikanischen Akzent, aber das mute nichts bedeuten. War er dort geboren oder hatte er le diglich bei einem amerikanischen Dozenten Englisch gelernt? Sie wute es nicht. Auerdem gehrte er zu den nur 120 Menschen in einem Umkreis von Milliarden Kilometern! Er war einer von nur zwanzig Wissenschaftlern, die bei diesen verdammten wchentlichen Besprechungen am Tisch saen. Wie war es mglich, da sie schon so lange in dieser kleinen Gemeinschaft lebte und so wenig von den anderen wute? Fr einen Moment rief Sondra sich ein paar andere Kollegen in der Station in Erinne rung und wurde sich bewut, da ihr zu einigen Ge sichtern die Namen fehlten. Dabei war sie frher ein so geselliger Mensch gewe sen. Pluto hatte sie in eine Eigenbrtlerin verwandelt, genauso wie er auch Raphael verkorkst hatte. Doch
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Larry Chao schien davon berhaupt nicht betroffen zu sein. Sie sah ihn an und suchte nach Worten. Ich versuche gerade, die Kosten fr die Benutzung des Rings zu ermitteln, sagte Larry, um das Schwei gen zu brechen. Er klang unglcklich. Es sieht so aus, als ob ich seit letzter Nacht genauso hoch verschuldet wre wie die ganze Erde. Ich wei nicht, was ich tun soll. Das kann ich mir vorstellen. Darf ich mir die Zah len einmal ansehen? fragte Sondra. Sie war dankbar fr die Vorlage, die Larry ihr geliefert hatte. , Larry zuckte die Achseln. Sicher. Schlimmer kann es gar nicht kommen. Sondra hob eine Braue und sah ihn fragend an. Wie meinen Sie das? Nun, der Direktor hat Sie doch geschickt, oder? Um mich zu kontrollieren. berrascht ffnete Sondra den Mund und schlo ihn wieder. Erst dann war sie imstande, etwas zu sagen. Er soll mich geschickt haben? Raphael soll mich ge schickt haben? Wenn er mich irgendwohin schicken wrde, dann nach drauen, und zwar ohne Schutzan zug. Nun war es an Larry, berrascht dreinzuschauen. Ich dachte, Sie seien seine Favoritin. Schlielich sitzen Sie bei den Besprechungen immer neben ihm. Sondra grinste schelmisch. Neben ihm sind so viele Pltze frei, da immer jemand neben ihm sitzt. Auerdem habe ich ihn so besser im Blick. Ich habe nmlich ein Hobby daraus gemacht, ihn dabei zu be obachten, wie er seinen Job erledigt. Mich hat er auch erledigt, sagte Larry deprimiert. Und nun wei ich nicht, was ich tun soll. Ich werde die Schulden nie zurckzahlen knnen. Soviel werde ich in meinem ganzen Leben nicht verdienen. Teufel, ich habe noch nicht einmal das Darlehen an das MIT zurckgezahlt.
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Lassen Sie mich mal sehen, wieviel es ist, sagte Sondra. Larry gab ihr den Computer. Sie warf einen Blick auf die Zahlen und schnappte nach Luft. Fnf Millionen Britische Pfund! Wie, zum Teufel, haben Sie das nur geschafft? Das bersteigt ja das Monatsbudget fr die ganze Station. Larry war ein Hufchen Elend. Ich wei. Es ist alles aufgefhrt. Nachdem Sondra die Aufstellung durchgegangen war, fhlte sie sich etwas besser. Dieser Junge mochte auf seinem Gebiet ein Genie sein, aber von Kostenrech nung hatte er keine Ahnung. Die einzelnen Posten waren astronomisch hoch angesetzt, selbst fr eine korrekte Abrechnung obwohl Sondra nicht vorhatte, Raphael eine korrekte Abrechnung vorzulegen. Das stimmt nicht. Nach dem, was hier steht, haben Sie den Ring fr volle sechs Stunden benutzt. So lange habe ich letzte Nacht daran gearbeitet. Die Ring-Zeit macht den grten Teil der Kosten aus. Ich habe die Tarife im Grorechner abgefragt. Eine Stunde Ring-Zeit schlgt mit siebenhunderttausend Pfund zu Buche. Zunchst einmal ist das der Stundensatz, den wir einem externen Benutzer in Rechnung stellen. Lassen Sie mich den Satz fr Mitarbeiter berechnen. Sondra schaltete eine drahtlose Fernbertragung vom Note book zum Hauptrechner und rief die Daten ab. Wute ich's doch. Der interne Tarif betrgt fnfhunderttau send. Auerdem handelt es sich um einen kalkulatori schen Verrechnungssatz, der mit den realen Kosten nichts zu tun hat. Super. Das vermindert die Zeche um eins komma zwei Millionen, sagte Larry. Er warf sich aufs Bett und seufzte. Und die anderen vier komma acht Mil lionen werde ich schon irgendwo auftreiben. Ha, ha. Was haben wir gelacht. Lchelnd schaute Sondra vom Computer auf. Der
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Witz war zwar nicht lustig, aber allein der Versuch war schon ein gutes Zeichen. Zweitens, sagte sie, haben Sie sich Strom und Material in Rechnung gestellt, die eigentlich schon im Stundensatz enthalten sind. Das macht zwar nicht viel aus, aber immerhin. Drittens be ziehen die sechs Stunden sich laut Logbucheintrag nicht auf die Betriebsdauer des Rings, sondern auf die Verweildauer im Leitstand. Zumal es unmglich gewe sen wre, den Ring ununterbrochen fr sechs Stunden zu betreiben. Das htte nmlich den Energiebedarf fr einen Monat erfordert. Ich wette, da fnfundneunzig Prozent der Zeit fr die Benutzung des Rechners und die Vorbereitung des Experiments in Anspruch genom men wurden, stimmt's? Ja, das glaube ich auch. Gut, wie lang war der Ring also effektiv in Betrieb und nicht nur im Bereitschaftsmodus? Larry berlegte kurz. Sieben, vielleicht auch acht Minuten. Ich mte das Protokoll einsehen. Das werden wir gleich tun, aber gehen wir zu nchst einmal von acht Minuten aus. Beim internen Stundensatz von fnfhunderttausend Pfund wren das 66 666 Britische Pfund. Das sind immer noch zwei Jahresgehlter! rief Larry. Dann reichen wir eben einen Ratenplan mit einer Laufzeit von zehn Jahren ein, sagte Sondra. Sie zah len brav die erste Monatsrate und im zweiten Monat wird das Institut ohnehin geschlossen. Wenn die Sta tion dichtmacht, wie soll sie dann noch Forderungen an Sie richten, zumal Sie von ihr auch kein Gehalt mehr bekommen. Und wo wir schon dabei sind, erfolgt die Rckzahlung in israelischen Schekel. Das ist momen tan die Whrung mit der hchsten Inflationsrate. Die Schuld wird in einem Jahr nur noch halb so hoch sein. Larry lie sich das durch den Kopf gehen und run zelte dann die Stirn. Das ist aber Betrug.
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Sondra fluchte leise. Es ist schon schlimm genug, da Raphael Sie dafr bestraft, da Sie Initiative ge zeigt und mitgedacht haben. Sie schulden ihm wirklich keine Loyalitt. Aber er hat recht. Ich habe den Test ohne Erlaubnis durchgefhrt. Ich habe ihn nicht angemeldet. Die Leute wollen eine gerechte Autoritt, sagte Sondra sich. Drei Viertel der Experimente werden nicht ange meldet. Diese Vorschrift soll lediglich verhindern, da die Leute Nebenttigkeiten fr kommerzielle Labors ausben. Wir sind eine ffentliche Einrichtung und stellen die Daten der Allgemeinheit zur Verfgung. Ohne eine entsprechende Vorschrift wrden Privatun ternehmen Forscher fr geheime Tests anheuern. Diese Bestimmung soll die Leute aber nicht frs Nachdenken bestrafen, und Raphael hat kein Recht, sie gegen Sie anzuwenden. Also mssen wir die Vorschrift irgendwie umgehen. Ich bin sicher, da ich die Belastung noch weiter vermindern kann, wenn Sie damit einver standen sind. Teufel, ich werde demnchst eh zahlungsunfhig sein, sagte Larry schlielich. In Ordnung. Tun wir es auf Ihre Art. Groartig. Schn zu hren. Sondra legte den Com puter beiseite. Eigentlich bin ich gekommen, weil ich mich dafr entschuldigen wollte, da ich Sie heute nicht untersttzt habe. Lassen Sie mich als Wiedergut machung die Zahlen schnen. Weshalb htten Sie mich heute denn untersttzen sollen? Sie kennen mich doch kaum. Ja, aber ich mte Sie kennen. Ich als alter Hase sollte mich um den Neuling kmmern. Auerdem htte jeder am Tisch sich zu Wort melden mssen, aber niemand hat sich geuert. Wir lassen uns alle von Ra phael einschchtern. Larry setzte sich auf. Das glaube ich Ihnen. Er erin nert mich an meinen Onkel Tal. Tal hat mir immer vor
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gehalten, wie undankbar ich gegenber meinen Eltern wre. Ich habe es ihm nie recht machen knnen. Ich wei nicht, wie oft ich ihm schon Kontra geben wollte, doch ich hatte mich nie getraut. Und Dr. Raphael ist noch viel schlimmer. Erneut sprte Sondra ein Schuldgefhl, nur da es diesmal berechtigt war. So sehr es ihr auch mifiel, ein Teil von ihr bewunderte Raphaels Chuzpe und hegte Sympathie fr ihn. Gehen Sie nicht so hart mit ihm ins Gericht. Er hat es auch nicht leicht. Er hat praktisch sein ganzes Leben damit verbracht, als alter Mann an einem Spiel teilzunehmen, das von jungen Leuten ge spielt wird. Aus irgendeinem Grund hatte die Promo tion bei ihm ein paar Jahre lnger gedauert. Er hat den Anschlu an die Entwicklung in der Forschung verlo ren und diesen Rckstand nie wieder aufgeholt. Das war vor fnfundzwanzig Jahren. Und seitdem mute er mitansehen, wie solche Wunderkinder wie wir Kar riere gemacht haben. Stellen Sie sich vor, was fr ein Leben das gewesen sein mu immer eine Lnge zurck und als fhiger Mann zur Arbeit in einer Branche verdammt, wo selbst der durchschnittliche Arbeiter ein Genie ist. Kein Wun der, da er frustriert ist. Sie verstummte und zuckte die Achseln. Dennoch sollte er seinen Frust nicht an uns auslassen. Und wir sollten ihm das auch nicht durchgehen las sen, sagte Larry mit erstaunlichem Nachdruck. Er wird uns immer herumschubsen, wenn wir uns nicht dagegen wehren. Das habe ich mir auch schon gesagt, pflichtete Sondra ihm bei. Doch wenn wir den Laden schon in einem Monat schlieen, ist es etwas zu spt fr eine Rebellion. Ein scheues Lcheln spielte um Larrys Lippen. Wir haben immer noch meine Ergebnisse. Damit mte sich doch etwas machen lassen.
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Sondra lchelte milde. Es bedurfte schon magischer Zahlen, um etwas zu bewirken. Bloe Kosmetik wrde da nicht helfen. Doch das wrde sie Larry nicht sagen. Welchen Sinn htte es, all seine Hoffnungen zunichte zu machen? Ja, Sie haben recht. Damit mte sich etwas machen lassen. Wollen Sie sie sehen? fragte Larry. Ohne Sondras Antwort abzuwarten, stie er sich vom Bett ab, scho zu ihrer Verblffung ber ihren Kopf hinweg und stie sich an der Decke ab. Vor dem Schreibtisch legte er eine perfekte Landung hin und schlang die Beine um die Stuhlbeine. Offensichtlich hatte er in der niedrigen Gravitation von Pluto intensiv trainiert. Er whlte in den am Schreibtisch befestigten Unterlagen und zog schlielich ein Blatt aus dem Stapel. Das ist der vor lufige Bericht, sagte er. Der Computer fhrt noch ein paar Berechnungen durch. Sondra nahm das Blatt, ohne einen Blick darauf zu werfen. Weshalb dauert die Berechnung so lange? fragte sie. Larry zuckte die Achseln. Ich bin erst nach der Be sprechung dazu gekommen, die Zahlen einzugeben, und es ist ein komplexes Problem, das viel Rechenzeit bentigt. Zu viel fr eine Nebenstelle. Zwischen der of fiziellen Arbeit fttere ich den Ring-Computer hpp chenweise mit meinen Daten; die Mengen sind so ge ring, da es nicht auffllt. Ich will nmlich nicht, da Raphael mich auch noch wegen der Inanspruchnahme von Rechenzeit drankriegt. Er grinste verstohlen. Sondra lachte. Sie lernen schnell, sagte sie und warf einen flchtigen Blick auf das Blatt. Sie mute zweimal hinsehen, ehe sie sicher war, da sie die Zah len auch richtig erfat hatte. Sie konnten nicht stim men. Sie konnten nicht stimmen. Das mu falsch sein, sagte sie. Es ist unmglich, da Sie ein derart starkes Schwerefeld erzeugt haben. Selbst wenn wir wten, wie es geht, htten wir gar nicht soviel Energie, um
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auch nur ein Zehntel dieser Feldstrke zu produzie ren. Die Zahlen sind richtig, sagte Larry. Und ich habe dieses Schwerefeld auch nicht erzeugt ich habe ein bereits existierendes Schwerefeld gebndelt und verstrkt. Das Schwerefeld von Charon. Sondra musterte ihn. Seine Stimme war ruhig und fest. Er erweckte nicht den Anschein, sich rechtfertigen zu mssen, sondern sah ihr offen ins Gesicht. Er glaubte an die Richtigkeit der Zahlen. Erneut berflog sie das Blatt und berprfte die Zeitsignatur des Expe riments. Stunden, bevor Raphael die Bombe hatte plat zen lassen. Nein, Larry konnte die Zahlen nicht frisiert haben, um die Schlieung mit einer spektakulren Ak tion zu verhindern. Auerdem waren diese Zahlen zu spektakulr. Sie waren zu gut, als da jemand versucht haben knnte, sie zu flschen. Niemand wrde das glauben. Sie muten authentisch sein. Schlielich wurde ihr bewut, da sie die ganze Zeit auf das Blatt gestarrt hatte. Sie legte es weg und un terzog Larry einer grndlichen Musterung. Er war kein guter Lgner. Wenn es sich um eine Flschung gehandelt htte, dann wre er errtet, htte herumge stottert und wre sicher nicht in der Lage gewesen, ihr in die Augen zu sehen. Entweder waren die Daten korrekt, oder Larry war ein gravierender Fehler unter laufen. Er glaubte an das Ergebnis. Aber damit stand er allein. Hat Raphael das schon gesehen? fragte sie und tippte auf das Blatt. Ich habe mich noch nicht getraut, die Daten an sei nen Rechner zu schicken. Ich wollte sie bei der Bespre chung prsentieren, aber dann habe ich es doch nicht getan, gestand Larry kleinlaut. Verdammt. Wenn Larry die Zahlen vor der Be sprechung vorgelegt htte, wrden sie nun glaubwr
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diger wirken. Schicken Sie sie sofort ab. Nicht nur an seinen Computer, sondern an alle Forscher in der Sta tion. Sofort. Aber... Kein aber, Larry. Wenn diese Zahlen erst verf fentlicht werden, nachdem die Schlieung der Station angekndigt wurde, wird jeder glauben, Sie htten sie fingiert, um die Schlieung zu verhindern. Wenn wir sie jetzt prsentieren, wird zumindest dieses Argument hinfllig. Je lnger Sie warten, desto grer wird die Gefahr, da man Ihnen eine Flschung unterstellt. Die Zahlen stimmen aber, wand Larry ein. Sie sind nicht fingiert. Ich wei das, und Sie wissen das aber wird es Ihnen sonst jemand abnehmen? Diese Zahlen bertref fen die Sollwerte um den Faktor fnfhunderttausend. Was wre wohl die plausibelste Erklrung Durch bruch in letzter Minute oder Betrug? Larry lie sich das durch den Kopf gehen; dann nahm er das Notebook und gab ein paar Befehle ein. Fr einen langen Moment hrte man nichts im Raum auer dem leisen Klicken der Tastatur. Sondra sah Larry an und sprte pltzlich, da sie Herzrasen hatte und der Schwei ihr auf der Stirn stand. Ich habe Angst, sagte sie sich, wobei sie sich gleich zeitig fragte, wovor, in aller Welt, sie sich berhaupt frchtete. Und dann wute sie die Antwort. Sie frchtete sich vor den Urgewalten, die Larry entfesselt hatte. Zwar nur in einem mikroskopisch kleinen Bereich und fr wenige Sekunden. Aber innerhalb dieser winzigen Raumzeit hatte er ein Schwerefeld erzeugt, das tau sendmal strker war als das der Sonne. Er hatte eine Kraft erschaffen, die imstande war, ganze Welten zu zertrmmern. Da mute wohl jeder Angst bekommen.
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Ich komme nach Hause, Jesse. Nach Hause. Simon Raphael griff zum altmodischen Fllfederhalter und sprte, wie die Augen fr einen Moment feucht wurden. Die Tr nen eines nrrischen alten Mannes. Er hatte aber kei nen Grund, sich zu schmen. Das war schlielich Sinn und Zweck eines Tagebuchs. Ihm konnte er seine Gefhle diskret anvertrauen und der einzigen Frau, die er je geliebt hatte, alles erzhlen. Mehr als einmal hatte er sich gefragt, ob es nicht ver rckt sei, ein Tagebuch in Form von Briefen an seine verstorbene Frau zu fhren. Doch auf Pluto lauerte der Wahnsinn eh an jeder Ecke. Da war es sinnvoller, den letzten Rest von Verstand nicht fr persnliche Pro bleme zu vergeuden, sondern ihn fr den Umgang mit den Mitarbeitern zu reservieren. Der Rumungsbefehl kam gestern abend per Laser gramm, schrieb er. Bald, sehr bald werde ich wieder unter einem blauen Himmel Spazierengehen. Bald, sehr bald werde ich dich besuchen. Ihr Grab befand sich an der Flanke eines stillen Hgels mit Blick auf die grnen Felder des Shenandoah-Tals und die Hochebenen der Blue Ridge Mountains. Ich werde diesen Ort verlassen und zu dir nach Hause kommen. Seufzend legte er den Fllfederhalter nieder und schlo die Augen. Er stellte sich vor, den Duft des Waldes zu riechen, der das Tal durchzog. Fr ihn war es unfabar, da es Leute gab, die hierbleiben wollten. Sie suchten allen Ernstes nach Grnden zu bleiben und konstruierten sogar welche. Vielleicht war dieser Chao wirklich der Ansicht, eine wichtige Entdeckung gemacht zu haben. Vielleicht lag gar keine vorstzliche Flschung vor. Zu dumm. Er hatte leider keine Zeit mehr, sich mit hanebchenen Theorien zu befassen. Raphael wute, da Chao sich irrte. Chao konnte nichts gefunden haben, weil es nmlich nichts zu fin den gab. Die Gravitationsforschung war eine Sack
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gasse. Simon Raphael gab auf, weil nun alles gesagt und getan war. Ein resigniertes Lcheln spielte um seine Lippen, und dann nahm er den Fllfederhalter wieder auf. Ich scheide ohne Bedauern von diesem Ort, schrieb er. Ich habe alles getan, was in meiner Macht stand. Nun gibt es nichts mehr zu tun, als des berhmten Ausspruchs von W. C. Fields zu gedenken. Jesse hatte die alten Komdien ge liebt, im Gegensatz zu Raphael. Wenn du beim ersten mal keinen Erfolg hast, versuch es ein zweitesmal. Und ein drittesmal. Dann gib auf. Es hat nmlich keinen Sinn, sich zum Narren zu machen.

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Kapitel Drei

Von der Reservebank zum Feldspieler

Der Jahrtausende whrende Schlaf des Beobachters wurde nun endgltig unterbrochen. Schlaf und Ruhe waren ihm nicht mehr vergnnt. Der Hoffnungsschimmer verblate. Der Beobachter bewegte sich rastlos. Er war nicht lnger in der Lage, die qulenden Energien zu ignorieren, die er sprte. Etwas ging in den Tiefen des Alls vor. Nun, da er durch das nicht-ganz-korrekte-Signal geweckt worden war, hatte seine Sensibilitt sich erhht. Er entdeckte viele schwache Signale und vernahm ein Wispern aus dem weit entfernten Sonnensystem, von einer Quelle, die sich langsam in einem weiten Orbit bewegte. Er formte eine erste Theorie, obwohl der zugrundeliegende Proze nicht unbedingt als Denken bezeichnet werden konnte. Vielmehr handelte es sich um eine Speicherabfrage, einen Versuch, neue Daten mit frheren Erfahrungswerten abzugleichen. Er berprfte die Speicherinhalte, wobei er nicht nur die eigenen umfangreichen, wenn auch ziemlich belanglosen Er fahrungswerte abfragte, sondern auch die Erinnerungen all seiner Vorfahren. Dann stie er im Leben eines seiner Ahnen auf einen Vorgang, der eine betrchtliche hnlichkeit mit dem aktuellen Ereignis aufwies. Vielleicht dienten die Para meter dieses alten Vorgangs als Erklrungsansatz fr die ge genwrtige unklare Lage. Mit einem Anflug von Enttuschung lie er das alte Ereignis ablaufen. Wenn es sich hierbei wirklich um einen Przedenzfall handelte, dann hatte dieser Strom von Gravi
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tations-Signalen keine grere Bedeutung als die Streu signale, die er selbst abstrahlte. Wenn man seine Schlufolgerungen in zwei mensch liche Analogien berfhren wollte, die zwar nicht vllig przise, dafr aber anschaulich waren, vermutete er, da ein identischer Phnotyp seines Genotyps entartet war. Oder da ein entferntes Subsystem, eine andere Kompo nente derselben Maschine, zu der auch er gehrte, einen Defekt hatte. Befand sich vielleicht einer seiner Art in diesem Raumsek tor? Er fhrte eine Abfrage bezglich dieses Raumabschnitts durch. Er hatte eigentlich erwartet, dort einen kleinen Krper von der Gre eines Asteroiden zu finden, einen weiteren im Orbit stationierten Subtyp seiner Art. Schockiert mute er feststellen, da er statt dessen auf Daten ber einen natrli chen Krper gestoen war, einen gefrorenen Planeten mit einem bergroen Mond. Ein planetarischer Krper, der modulierte Gravitations wellen aussandte? Das konnte nicht sein. Dieses Phnomen lag nicht nur auerhalb seiner eigenen Erfahrung, sondern es war auch noch nie in den Berichten seiner Artgenossen erwhnt worden. Seine Verdrngungskunst berstieg jede menschliche Fhigkeit, Fakten nicht zur Kenntnis zu neh men. Was im Universum des Beobachters bisher nicht statt gefunden hatte, wrde sich auch jetzt nicht ereignen. Das war physikalisch unmglich. Diese Anomalie mute untersucht werden. Er fokussierte die Sinne so przise wie mglich und berprfte den Ziel planeten. Der nchste Schock. Unglaublich. Der Satellit des Plane ten wurde nun von einem Ring umgeben, der im Speicher nicht enthalten war. Ein Ring, der in allen mglichen Ener giezustnden flimmerte. Ein Ring, der ein Zwilling des Beobachters htte sein kn nen.
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Larry wartete schweigebadet vor Raphaels Bro. Die Einladung zu einem Treffen mit dem Stationsleiter war bereits vor einer halben Stunde ergangen, doch an scheinend wollte Raphael seinem renitenten Unterge benen noch etwas Zeit zum Abregen geben, bevor er ihm eine Audienz gewhrte. Nervs knetete Larry die Finger. Er hatte durchaus gewut, was er tat, als er das Millionen-Gravo-Experi ment durchfhrte. Es handelte sich um eine Naturwis senschaft, um angewandte Physik in einem kontrollier ten und nachprfbaren Rahmen. Er mute nur auf die Inspiration warten, sich das Ergebnis vorstellen und den Versuchsaufbau korrekt arrangieren dann wrde es auf jeden Fall funktionieren. Daran fhrte kein Weg vorbei. Das Experiment mute mit der glei chen Zwangslufigkeit glcken, wie allmorgendlich die Sonne aufging. Was er indes berhaupt nicht verstand, war der emotionale Aufruhr, den sein Experiment bei den Menschen verursacht hatte. Vier Stunden, nachdem er den Bericht ins Datennetz eingespeist hatte, stand die ganze Station Kopf. Er hatte den Ring benutzt, um gigantische Krfte zu entfesseln, doch diese Krfte waren unter Kontrolle. Er brauchte nur den Stecker zu ziehen, und der Spuk htte ein Ende. Nicht so dieser Aufruhr. Er glich einem Geist, den er nicht wieder in die Flasche zwngen konnte. Jeder in der Station war aufgeregt oder erzrnt oder beides. Jeder bezog Stellung, und niemand hatte Be denken, Larry seine oder ihre Gefhle direkt mitzutei len. Er war ein Held. Er war ein Schwindler. Er war ein Genie. Er war ein Narr. Der Nobelpreis war nicht gut genug fr ihn. Man sollte das Gefngnis auf Tycho wiedererffnen, denn lebenslnglich in einem anderen Knast wre eine zu milde Strafe gewesen. Sowohl die Lobhudelei als auch die Verunglimpfungen empfand Larry als beraus irritierend.
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Die ganze Station befand sich in Aufruhr und ver nachlssigte vor lauter Aufregung das Tagesgeschft. Larrys komplette Analyse des Experiments lief noch immer, doch sie wurde nun von anderen Forschern aus der Warteschlange des Hauptrechners verdrngt, die unter Berufung auf ihren bergangsstatus eigene Si mulationen durchfhrten. Raphael genehmigte persnlich eine von zwei altge dienten Forschern beantragte Computer-Simulation. Larry war nicht im geringsten berrascht, als er erfuhr, da Raphaels Simulation bewiesen hatte, da Larrys Ergebnisse falsch waren. Eine parallel durchgefhrte Simulation jngerer Wissenschaftler (wobei Sondra durch Abwesenheit glnzte) dokumentierte hingegen die Echtheit des Chao-Effekts. (Larry wute zwar nicht genau, wer diesen Begriff geprgt hatte, aber er hatte Sondra in Verdacht.) Larry enthielt sich jeglichen Kommentars, erkannte aber, da beide Simulationen auf falschen Annahmen beruhten. Doch die Frage, wessen Daten richtig waren, war lange nicht ausschlaggebend. Fronten wurden abge steckt. Die Leute wurden aufgefordert, Stellung zu be ziehen und nicht nur mit Blick auf die objektive Frage, ob Larry recht hatte oder nicht. Andere Fragen wurden aufgeworfen. Bist du fr oder gegen Raphael? Bist du fr oder gegen die Schlieung der Station? Bist du auf unserer Seite oder auf ihrer? Binnen weniger Stunden waren die Ergebnisse eines wissenschaftlichen Experiments zu einer politischen Angelegenheit ge worden, und all die komplexen Antagonismen und persnlichen Konflikte, all die moralischen Probleme der Station hatten sich zu einer einzigen Frage verdich tet: Glaubst du? Ein wissenschaftliches Problem war auf eine Glaubensfrage reduziert worden, wobei man nur noch die Wahl zwischen Orthodoxie und Hresie hatte. Womit auch der wissenschaftliche Aspekt hinfllig
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geworden war, sagte Larry sich. Das alles hatte nur noch sehr wenig mit Erkenntnisgewinnung zu tun. Der Interkom klickte. Reinkommen, sagte Raphael mit berheblicher Attitde. Larry erhob sich unsicher. Der Mann hatte nicht einmal nachgesehen, ob er ber haupt da war. Larry schaute nach oben und suchte nach einer Kamera. Wenn es eine gab, dann war sie versteckt. Oder wollte Raphael mit dieser bung die berzeugung demonstrieren, da seine Befehle unbe dingt befolgt wrden? Raphaels Wort war Gesetz, und deshalb war Larry hier. Auch wenn er nicht gekommen wre, sagte Larry sich, htte Raphael dieses Machtspielchen nicht ver loren, weil es nmlich keine Zeugen gab. Fast war er versucht, sitzen zu bleiben und zu sehen, was Raphael dann tun wrde. Doch das wre keine gute Strate gie. Also stand er auf, ffnete die Tr und betrat Ra phaels Bro. Raphael sa am Schreibtisch und war scheinbar in einen Bericht auf dem Computerbildschirm vertieft. Er schaute nicht auf und nahm auch sonst nicht die ge ringste Notiz von Larry. Larry blieb vor dem Schreib tisch stehen und zgerte fr einen Moment. Doch nun hatte Larry genug. Wenn Raphael ein Spiel mit ihm trieb, dann wrde er lieber aktiv eingrei fen, als nur zu reagieren. Mit einem theatralischen Seufzer setzte er sich und packte sein Notebook aus. Er hatte auch noch Arbeit zu erledigen. Oder zumindest wrde er so tun. Er klappte das Notebook auf, schaltete es ein und rief eine Datei auf. uerlich wirkte er ruhig, aber das Herz schlug ihm bis zum Hals. Sein Verhalten war an Dreistigkeit kaum zu berbieten. Noch nie in seinem Leben hatte Larry einen Vorgesetzten derart miachtet. Sein Vater htte wohl gesagt, da nun einer der selte nen Anlsse war, wo das irische Temperament seiner
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Mutter durchbrach, und vielleicht htte er damit gar nicht so falsch gelegen. Es gab einen Augenblick, wo Raphael das Spiel zu seinen Gunsten htte entscheiden knnen, wenn er von der Arbeit aufgesehen und den Besucher mit einer t zenden Bemerkung zur Schnecke gemacht htte. Doch dieser Augenblick verstrich, und der Direktor erweckte weiterhin den Anschein, sich mit seinen Da teien zu beschftigen, whrend Larry auf dem Besu cherstuhl sa und seinerseits den Anschein erweckte, in seine Arbeit vertieft zu sein. Mit jeder Sekunde, die verstrich, wurde es schwieri ger fr Raphael, das Spiel in der ursprnglich geplan ten Version weiterzufhren. Larry glaubte wahrzunehmen, wie Raphael ihn aus dem Augenwinkel musterte, doch er wagte es nicht, vom Notebook aufzuschauen, um sich davon zu ber zeugen. Er fragte sich, welche Vergeltung der alte Mann wohl ben wrde. Schlielich erhob Raphael sich, ergriff ein Buch und ging damit zum Bcherre gal hinber. Er stellte das Buch ins Regal. Zweifellos gehrte das Buch gar nicht dorthin, aber zumindest wurde durch diese Geste die Pattsituation durchbro chen. Dann ging er zum Schreibtisch zurck und setzte sich auf die Ecke, was eine hchst informelle Pose fr Raphael war. Larry war sich durchaus bewut, da Ra phael sich damit in eine Position gebracht hatte, in der er auf ihn herabblickte. Mr. Chao? sagte er mit ruhi ger, wenn auch metallischer Stimme. Larry klappte das Notebook zu und schaute zu Ra phael auf, der ihn mit finsterem Blick musterte. Der ltere Mann nickte, erhob sich und setzte sich wieder auf seinen alten Platz. Nachdem er nun Larrys Aufmerksamkeit errungen hatte, war es egal, wo er sa. Ich wte nicht, weshalb wir mit irgendwelchen Hflichkeitsfloskeln Zeit vergeuden sollten, sagte Ra phael. Seit vierundzwanzig Stunden legen Sie diese
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Station lahm. Ich kann keine weitere Unterbrechung mehr zulassen. Anhand einer Computersimulation ha ben wir Ihr sogenanntes Experiment als Betrug ent larvt, womit wir unserer Verpflichtung, Ihre absurden Behauptungen zu berprfen, in vollem Umfang nach gekommen sind. Ich habe keine Veranlassung, weitere Arbeitszeit in die Jagd nach dieser Schimre zu investieren, ganz zu schweigen von der Genehmigung von Ring-Zeit oder Zugang zu experimentellen Einrichtungen. Ich habe angeordnet, alle Arbeiten, die dem Nachweis Ihrer Be hauptungen dienen, unverzglich einzustellen, damit diese Station wieder zur Tagesordnung bergeht. Ich mchte hinzufgen, da ich noch nicht wei, welche Behrden fr die Verfolgung solcher Betrugsflle zu stndig sind, aber ich beabsichtige es herauszufinden und die zustndigen Stellen von Ihrer Handlungsweise in Kenntnis zu setzen. Larry wollte etwas sagen. Doch ihm fehlten die Worte. Sein Chef, sein eigener Chef, bezichtigte ihn der Lge und drohte damit, ihn wegen des Kapitalverbre chens eines wissenschaftlichen Durchbruchs ins Ge fngnis zu bringen. Sie wollen also, da diese Station wieder zur Tages ordnung bergeht? fragte Larry. Und was heit das konkret? Da die Schlieung vorbereitet wird? Kon sterniert schttelte Larry den Kopf. Weshalb fllt Ihnen die Vorstellung leichter, da ein Mitarbeiter, den Sie selbst eingestellt haben, ein Lgner und Betrger ist, als zu akzeptieren, da ich wirklich etwas entdeckt habe? Haben Sie sich die Daten berhaupt schon ein mal angesehen, und zwar die Originaldaten und nicht die Ergebnisse Ihrer Simulationen? Raphael lchelte verchtlich. Die einzige Ent deckung, die Sie gemacht haben, Mr. Chao, ist das Ende Ihrer Karriere. Unsere Simulationen haben be sttigt, da Ihre Ergebnisse vllig unmglich sind.
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Zumal die Energiequelle des Rings berhaupt nicht in der Lage gewesen wre, die bentigte Leistung zu er zeugen. Ich habe Ihre Simulations-Gleichungen gesehen, erwiderte Larry in scharfem Ton. Er stand auf und beugte sich ber Raphaels Schreibtisch. Sie berck sichtigen nicht einmal ansatzweise den Effekt der Ver strkung und Bndelung externer Schwerefelder. Na trlich stammte diese Energie nicht von der internen Energiequelle des Rings ich hatte nmlich das Gravi tationsfeld von Charon angezapft! Ich habe einen Aus schnitt des Schwerefelds von Charon komprimiert. Die Gravitationsgleichungen stimmen nach wie vor. Das war doch der Witz bei dem Test. Da knnte man genauso gut ein Funkgert simulieren, ohne das Funk signal zu bercksichtigen. Zu einem Test gehrt offen sichtlich auch ein Testgegenstand. Die Ergebnisse mei nes Tests werden jeder Prfung standhalten. Sie haben schlampig gearbeitet, Doktor. Larry sah in die vor Zorn flammenden Augen des alten Manns. Dann drehte er sich um und verlie wort los das Bro des Direktors, ohne Raphaels Reaktion ab zuwarten. Zum erstenmal in seinem Leben hatte ihn Zorn gepackt, wirklicher Zorn, der kalte Zorn eines Er wachsenen. Ihm wurde bewut, da er sich nicht ber Raphaels grundlose Anschuldigungen rgerte, sondern ber die Borniertheit des Manns. Es war die Miachtung der Wahrheit und der Ent deckungen, deretwegen sie alle hier waren, die Larry so erzrnte. Larry hatte die Daten und Prfprotokolle, die seine Angaben belegten. Doch davon wrde er auf der Milliarden Kilometer vom Ring entfernten Erde nichts mehr haben. Es wre alles umsonst gewesen, wenn der Ring fr eine Generation eingemottet wrde, zumal es keine andere Einrichtung gab, wo er auf den Ergebnissen htte aufbauen knnen.
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Das war es, was Larry rgerte die sinnlose Ver schwendung, die vertane Chance. Wenn Larrys Testergebnisse besttigt wrden, wre es unmglich, den Ring zu deaktivieren. Selbst ange sichts der irdischen Rezession mte das Komitee ein Budget bereitstellen. Vielleicht wrden auch die Sied lungen auf dem Mars und den ueren Satelliten etwas beisteuern. Teufel, wie kleinmtig. Jeder wrde fr den Ring spenden, in der Hoffnung, ein Stck vom Kuchen abzubekommen. Ungeahnte Mglichkei ten wrden sich ergeben, wenn man die Knstliche Schwerkraft zur Anwendungsreife brachte. Wo nun die Initialzndung erfolgt war, wrden Larry sich vl lig neue Forschungsgebiete und Perspektiven erffnen. Und alles, was zwischen ihm und dieser ver heiungsvollen Zukunft stand, war das gekrnkte Ego eines alten Sonderlings. Er hatte das Bedrfnis, Sondra zu suchen und sie um Rat zu fragen. Doch wenn er sie vorschickte, wre das genauso schlecht, als wenn er sich von Raphael ber rollen lie. Er mute die Entscheidung selbst treffen. Erst nachdem er diese Entscheidung getroffen hatte, wrde er sie um Untersttzung bitten. Doch Larry wute, da er selbstndig handeln mute, wenn er die Selbstachtung nicht verlieren wollte. Ohne den Weg bewut eingeschlagen zu haben, stand er pltzlich vor seiner Kabinentr. Er stie die Tr auf, ging hinein und schlo die Tr ab. Er brauchte jetzt etwas Ruhe. Zeit zum Nachdenken. Zeit, um das weitere Vorgehen zu planen. Larry brauchte ein weiteres Experiment, ein Blitz experiment, und zwar nicht nur aus akademischen Grnden, sondern um sich Publizitt zu verschaffen und seiner Karriere auf die Sprnge zu helfen. Eine spektakulre Aktion, welche die Schlieung der Sta tion verhinderte. Und wenn sich das doch nicht verhindern lie,
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mute er an seine eigene Karriere denken. So spekta kulr der Millionen-Gravo-Ring auch war, die Astro physikalische Stiftung der UN wrde ihn auch nicht mehr zu schtzen wissen als Raphael. Auf der Erde htte Raphael mehr Einflu als Larry. Wenn die Dinge sich zu seinen Ungunsten ent wickelten, wenn Raphael ihm wirklich Schwierigkeiten machte, mute Larry mehr als ein einmaliges Experi ment vorweisen. Er bentigte etwas, das er zur Erde mitnehmen und worauf zuknftige Forschung auf bauen konnte. Teufel, er mute ein Experiment durch fhren, das ihm einen Job verschaffte. Er schaute mimutig drein. Politik. Wenn er sich als naiver kleiner Wissenschaftler pr sentierte, der nur an der Wahrheitsfindung interessiert war, wrde seine Entdeckung mit Sicherheit im Mll landen. Nur in der Politik konnte er seine Interessen durchsetzen. In dieser Situation war Raffinesse gefragt, kein Idealismus. Irgendwann gelangt jeder zu der Erkenntnis, da der Zweck die Mittel heiligt, sagte Larry sich mit leichtem Unbehagen. Nun gut. Er hatte ein taktisches und ein strategi sches Ziel: die Rettung der Station und/oder seiner Karriere. Nun mute er diese Ziele nur noch verwirkli chen. Zunchst mute er sich eine Lagebersicht verschaf fen. War der Test vollstndig gelscht worden? Er glaubte nicht, da alle Forscher der Aufforderung ge folgt waren, die Arbeit einzustellen. Andererseits rech nete Raphael zweifellos damit, da einige seiner Mitar beiter gegen die Anordnung verstieen. Um den Test zu wiederholen, mute man ihn also unter einer Tarn bezeichnung laufen lassen. Mit Hilfe des Notebooks fragte Larry den Zeitplan fr die Experimente ab. Es fanden rund um die Uhr Versuche statt, was die Lage erschwerte. Wahrschein
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lich lag es daran, da die Leute angesichts der bevor stehenden Schlieung noch schnell ihre Versuche durchfhren wollten doch vielleicht war ein Teil der Zeit wirklich dafr vorgesehen, Larrys Theorie zu berprfen. Die mit dem Chao-Effekt beschftigten Leute wrden wohl darauf achten, da Raphael nichts davon erfuhr. Und es waren sicher viele Leute damit beschftigt. Aber wer? Es gab nur eine Person, von der er das mit Sicherheit wute. Einer von diesen konspirativen Forschern mute Sondra Berghoff sein. Vielleicht gab es noch an dere Unzufriedene, die sich nicht nur mit stummem Protest begngten, sondern auch zu Regelversten bereit waren. Doch Sondra war die einzige, von der Larry wute, da sie die damit verbundenen Chancen nutzen wrde. Larry berflog den Dienstplan und suchte nach Experimenten, an denen Sondra teilnahm. Sie war an drei Versuchen beteiligt, an einem davon als Primrforscher. Dieses Experiment war gleichzeitig das einzige, das angesetzt worden war, nachdem Larry ihr die Testergebnisse gezeigt hatte. Er verwarf das als zu offensichtlich. Raphael wrde sicher ein Auge auf dieses Experiment haben. Auerdem wrde es erst in einer Woche stattfinden. So viel Zeit hatte er nicht. Dafr erschien ihm ein anderes fr seine Zwecke ge eignet. Es war schon vor Wochen angemeldet worden und sollte whrend der Friedhofs-Schicht stattfinden, morgen frh um 02:00 GMT. Sondra war als Operator aufgefhrt und wrde nicht selbst am Versuch teilneh men. Und was noch besser war, Larry stellte fest, da Dr. Jane Webling als Schichtfhrerin eingeteilt war. Webling, die nominell Wissenschaftliche Leiterin der Station war, befand sich bereits im fortgeschrittenen Alter, um es wohlwollend auszudrcken. Vielleicht
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wrde sie noch vor dem Experiment zu Bett gehen und sich am nchsten Morgen nur mit ihrer Assisten tin besprechen. Deshalb wrde aller Wahrscheinlich keit nach doch Sondra das Experiment durchfhren. Wenn sie also etwas deichseln wollte, wre das ihre groe Chance. Gut, aber unter welcher Rubrik fir mierte der Versuch? Versuch einer Revidierten Proze dur fr Gravitations-Kollimation, las Larry. Eine dieser hochtrabenden Bezeichnungen, mit denen die Leute die Experimente immer titulieren, wenn Raphael involviert ist, sagte Larry sich. Gravitations-Kollimation. Er hatte bereits eine Ab handlung von Webling zu diesem Thema gesehen und sogar einige Anregungen daraus bezogen. Webling ar beitete schon seit einiger Zeit an der Entwicklung eines Strahls von gerichteten Gravitationswellen einem Graser. Wie Licht war auch die Schwerkraft im Nor malzustand ungerichtet. Doch wie Licht konnte sie auch manipuliert und zu einem Strahl gebndelt wer den. Larrys Methode der Schwerkraft-Bndelung ba sierte auf hnlichen Techniken. Ein Laser war ein fast mathematisch genau gebn delter Lichtstrahl. Bei Weblings Graser-Projekt ging es um die Erzeugung eines gebndelten Gravitations strahls (wenn auch mit extrem geringer Leistung), der zu Detektoren auf anderen Planeten abgestrahlt wer den sollte. Merkwrdige Vorstellung, sagte Larry sich, denn Gravitation wurde eigentlich als eine Kurve im Raum definiert. Ein Strahl gekrmmten Raums. Streng genommen wurden zwei Strahlen mit einem Winkel von hundertachtzig Grad erzeugt, wobei der eine aufs Ziel gerichtet und der andere exakt in Gegen richtung abgestrahlt wurde. Weblings grter Erfolg bestand in der Erzeugung eines Zug-Druck-Strahls. Hierzu wurde eine Phasenumkehr vorgenommen, so da die Fortpflanzungsrichtung sich nderte und der rckwrtsgerichtete Strahl eine abstoende Wirkung
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entwickelte. Die Resultierende hatte eine Anziehungs kraft von Null, weil die beiden Strahlen sich gegensei tig aufhoben. Der Strahl konnte zwar aufgefangen wer den, hatte aber keine Leistung. Angenommen, sagte Larry sich, man erhhte die Energie ein wenig? Zum Beispiel um den Faktor eine Million? Der Strahl wrde sich nach wie vor selbst auf heben und folglich keine Auswirkungen auf die Ziel welten haben aber er wre ein Beweis dafr, da Larry etwas entdeckt hatte. Teufel, er wrde die Anzei gen der Gravitations-Detektoren zum Schmelzen brin gen. Das mte ihm die gewnschte Publizitt verschaf fen.

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Kapitel Vier

Den Finger am Abzug

Dem Beobachter war der fremde Ring am Rand des Sonnen systems ein Rtsel. Der Ring und seine Aktionen htten ihm so vertraut sein mssen wie er selbst. Und doch schien der Fremde alle Gesetze zu brechen und jeden Kontrollmechanis mus zu berwinden, der elementarer Bestandteil seiner Exi stenz war. Weshalb verhielt er sich so seltsam? Weshalb umkreiste er eine gefrorene, nutzlose Welt am Rande dieses Systems? Weshalb versteckte er sich nicht? Weshalb verriet er sich auch noch durch die Abstrahlung von Energie? Der Fremde strahlte stndlich mehr Energie ab, als der Beobach ter sich in den letzten Millionen Jahren gestattet hatte. Und dabei handelte es sich trotz der hohen Streustrahlung blo um verschwindend geringe Betrge von Gravitations energie. Was bezweckte er nur mit diesem stmperhaften Vorgehen? Er hatte kaum etwas mit einem richtigen Ring gemein sam. Nur hinsichtlich der Form, der Gre und des Ver suchs, Schwerkraft nutzbar zu machen, hnelte er dem Be obachter. Doch zu dem offensichtlichen Schlu, da es sich hierbei um ein neues Objekt handelte, das nicht in seinem Speicher enthalten war, kam der Beobachter nicht. Der Beobachter war von Natur aus nicht imstande, die entscheidende Frage zu stellen: Woher kam er? Fr ihn exi stierte nur eine mgliche Quelle fr einen Gravitationsring. Der Beobachter wute, da der mysterise Ring in einem gewissen Verwandtschaftsverhltnis zu ihm stand. Das war der Irrtum, der sein ganzes Gedankengebude zum Einsturz brachte.
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Er nahm an, diese fremdartige Struktur sei von seiner Art. Doch weshalb war dieser geheimnisvolle Ring dann so fremdartig? Weshalb wich sein Verhalten derart vom be kannten Schema ab? Pltzlich wute er die Antwort, die ihm von der Erinne rung eines Urahnen zugespielt worden war. Der Fremde war ein modifiziertes Derivat, ein Mutant. Er war vor Urzeiten von einem verwandten Sphrensystem oder von einem Vorgnger gebaut worden. Das war der nchste Irrtum des Beobachters. Und darauf basierte auch der dritte Irrtum, der irgendwann ein ganzes Universum in Aufruhr versetzen und eine Millionen Jahre alte Lebensform bedrohen wrde. Doch noch war die Katastrophe in weiter Ferne. Die Erde indes hatte nicht so viel Glck. Nun, Dr. Berghoff, leider mu das Experiment mitten in der Nacht stattfinden, aber ich glaube, da Sie die Sache im Griff haben, sagte Dr. Webling. Es handelt sich um ein reines Routineexperiment. Da kann ich wohl zu Bett gehen. Ich werde mir die Er gebnisse morgen frh ansehen. Die letzten Antwort signale von der Erde werden sicher erst gegen Mittag eingehen. Ja, Ma'am, sagte Sondra abwesend. Sie war mit den Gedanken woanders. Genehmigen Sie sich eine Extratasse Kaffee, sagte Webling launig. Sie werden sie brauchen. Gute Nacht dann, Dr. Berghoff. Gute Nacht, Dr. Webling. Vorsichtig verlie Dr. Webling das Labor, als ob sie Angst htte, zu strzen. Viele der lteren Wissenschaft ler kannten nicht die Tricks, sich in der niedrigen Schwerkraft zu bewegen. Webling schlo die Tr hinter sich, und Sondra seufzte erleichtert. Sie hatte schon befrchtet, das alte Mdchen wrde nie verschwinden. Sie stand auf und
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verschlo die Tr, weil sie nun auf keinen Fall gestrt werden wollte. Dann warf sie einen Blick auf die Anzeigetafel. Noch vier Stunden bis zum Start von Weblings Experiment. Verdammt! Kaum genug Zeit, die Einstellungen fr Weblings Experiment vorzunehmen und die Leitstand kontrollen zurckzusetzen, um Larry Chaos Versuch zu wiederholen. Zumal das System in dieser Nacht ausgelastet war. Die anderen drei Leitstnde waren voll besetzt. Leitstand Eins fhrte gerade einen Ver such durch, und Zwei und Drei warteten darauf, ihrer seits Zugang zum Ring zu bekommen. Leitstand Vier, der von Sondra besetzt war, kam nach Drei an die Reihe und fr 03:00 Uhr hatte sich schon wieder Leit stand Eins angemeldet. Ihr stand also nur eine Stunde zur Verfgung. Wenn sie einen Fehler machte, wre eine Wiederholung aus geschlossen. Natrlich wrde Webling die Manipulation ent decken und dafr sorgen, da Raphael Sondra am nchsten Morgen zur Minna machte, aber das war nun auch nicht mehr zu ndern. berhaupt kam es nicht darauf an. Die Station wurde sowieso geschlossen. Was sollten sie wohl tun? Sie feuern? Dieses Experiment war ihre einzige Chance, Larrys Ergebnisse zu rekonstruieren. Nur das zhlte. Vielleicht wrden auch andere noch versuchen, sein Experiment nachzuvollziehen, aber dennoch mute sie es versuchen. Sie glaubte nmlich nicht, da die feigen Wissenschaftler in dieser Station das Risiko eingingen, in dieser Richtung weiterzuforschen. Selbst wenn sie mit Sicherheit gewut htte, da noch andere Versuche stattfanden, htte sie sich selbst davon berzeugen mssen, ob es wirklich mglich war, ein Millionen-Gravo-Feld zu erzeugen. Das wrde sie nur erfahren, wenn sie den Versuch selbst durch fhrte.
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Sie nahm vor den Kontrollen Platz und program mierte das System nach Larrys Angaben um. Larrys Anweisungen waren przise und vollstndig, doch es handelte sich um eine hchst komplexe Einstellung. Bald ging sie vllig in der Arbeit auf, und vor den Kontrollen, Megerten und Skalen entwickelte sie ein Verstndnis fr Larrys Denkweise. Theorie war nie ihre Strke gewesen, doch mit der praktischen Anwendung hatte sie keine Probleme. Sie war derart in die Arbeit versunken, da sie fast an die Decke sprang, als der Trsummer ertnte. Irdi sche Reflexe waren in dieser niedrigen Schwerkraft ge fhrlich. Sie schlug auf den Interkom-Schalter. Wer... wer spricht? fragte sie, wobei sie sich bemhte, mit fester Stimme zu sprechen. Sie warf einen Blick auf die Schalttafel. Nur ein Experte wrde erkennen, da sie das System neu programmierte. Es war alles in Ord nung. Kein Grund zur Sorge. Ich bin's, Larry, ertnte eine gedmpfte Stimme. Er sprach durch die Tr, anstatt den Interkom zu be nutzen. Befrchtete er etwa, da Raphael Wanzen im Bro hatte anbringen lassen? Sondra stie die Luft aus; sie hatte nicht einmal bemerkt, da sie den Atem angehalten hatte. Sondra wurde sich bewut, da die ganze Aufregung vllig unntig gewesen war. Sie stand auf und schlo die Tr auf. Im Grunde wunderte Sondra sich auch nicht ber Larrys Erscheinen. Schlielich war er nicht dumm. Er hatte nur den Dienstplan studieren mssen, um zu wissen, da sie hier war. Zumal sie sich ihm als Ver bndete angedient hatte auch wenn er das Angebot nicht sofort angenommen hatte. Larry betrat den Raum und schaute sich nachdenk lich um. Irritiert wich Sondra vor ihm zurck. Larry verstrmte eine Entschlossenheit, Hrte und Selbstbe
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wutsein, das sie vor wenigen Stunden an ihm noch nicht wahrgenommen hatte. Larry ging zur Schalttafel und berflog die Einstel lungen. Sie haben die Hlfte von Weblings Einstellun gen gelscht, stellte er fest. h ... nun ja, sagte Sondra und knetete nervs die Hnde. Hier hatte sie ihren Experten. Wir mssen sie wiederherstellen, sagte Larry. Aber ich mu Ihre Ergebnisse besttigen, wandte Sondra ein. Das ist im Moment viel wichtiger als der Graser. Wo sind die Gravitationswellen-Detektoren, die Sie ansteuern? fragte Larry. Es schwang etwas in seiner Stimme mit, das sie veranlate, ihm direkt zu antworten. h... Titan, Ganymed, VISOR das ist die groe Venus-Orbitalsta tion und der Teilchenbeschleuniger auf der Erde. bertragungsdauer jeweils zehn Minuten. Ein Milli sekunden-Puls pro Sekunde. Mit welcher Leistung? fragte Larry. Nun, die Leistung versuchen wir gerade zu ermit teln. Ausgangspunkt ist ein sphrisches Ein-Gravo-Feld mit einem Durchmesser von einem Kilometer, das wir fr ungefhr eine Millisekunde stabilisieren. Wenn wir es verdichtet und gebndelt haben und den Puls ab schicken, haben wir den grten Teil der Leistung schon verloren. Durch die Ausbreitung der Wellenfront nimmt die Feldstrke weiter ab. Wir wren schon zufrieden, wenn an der Gegenstelle vielleicht ein zehnmillionstel Gravo ankme, aber bisher wissen wir berhaupt nichts. Das Experiment heute nacht soll Aufschlu darber geben, welche Leistung berhaupt an der Gegenstelle ankommt. Der Strahl ist von vornherein nicht sehr scharf gebndelt, zumal enorme Streuverluste auftre ten. Theoretisch mten wir ein Bndel aus exakt par allel verlaufenden Gravitationswellen abschicken. Statt dessen senden wir einen konischen Strahl, der sich mit
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zunehmender Entfernung auffchert. Und die Gravi tationswellen verlaufen auch nicht parallel. Wir scht zen, da wir eine Leistung von einem zehnmillionstel Gravo erzielen, aber wir wrden uns auch schon mit einem Zehntel dessen begngen. Knnen so schwache Gravitationspulse berhaupt registriert werden? Wir schicken sie an diese Stationen, weil sie die be sten Detektoren haben; die gleichen, die auch wir be nutzen. Die Stationen auf Titan und Ganymed erfor schen die Wechselwirkungen der Schwerefelder der Saturn- und Jupitermonde. Die Venus-Station vermit das dortige Gravitationsfeld und versucht, aus dem Gezeiteneffekt der Sonne Aufschlu ber die innere Struktur des Planeten zu erhalten. Und im Teilchenbe schleuniger auf der Erde sind die Sensoren entwickelt worden. Die Ausrstung ist gut und verfgt ber drei Empfindlichkeitsstufen: niedrig, mittel und hoch, be endete Sondra ihre Ausfhrungen. Bisher haben wir ihnen Zug-Druck-Gravitations ste mit einer Dauer von einer Millisekunde und einer Leistung von einem Zehntel Gravo geschickt. Knnten sie auch einen Puls empfangen, der eine Mil lion mal strker ist? Pltzlich begriff Sondra. Sie wollen das Gravita tionsfeld verstrken und dann abschicken! Larry grinste spitzbbisch. Das wird ihre Aufmerk samkeit erregen, was? Je lnger Sondra darber nachdachte, desto besser gefiel ihr dieser Vorschlag. Das Experiment an sich wrde die Aufmerksamkeit schon auf Larrys Verstr kungseffekt lenken. Ach was, Aufmerksamkeit! Es wrde smtliche Schwerkraft-Detektoren im Sonnen system zerlegen. Binnen weniger Stunden wrde jeder Gravitationsforscher zwischen hier und der Sonne davon erfahren haben und nach mehr Informationen und Beweisen verlangen.
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Larry war offensichtlich daran gelegen, die Nach richt vom Chao-Effekt so weit wie mglich zu verbrei ten. Es mte funktionieren, Larry, sagte sie. Keine Frage, es mte funktionieren. Wenn es uns gelingt, das Gravitationsfeld durch den Ring zu verstrken, zu modulieren und die Gravitationswellen zu bndeln. Das ist kein Problem. Ich frage mich nur, ob die Ge genstellen berhaupt in der Lage sind, das Signal zu empfangen und zu messen. Machen Sie sich deshalb keine Sorgen. In den La bors sind die Detektoren rund um die Uhr aktiv und zeichnen alle Daten auf. Die Detektoren sind auf Auto matikbetrieb ausgelegt, um zu vermeiden, da ein unachtsamer Operator etwas verpat. Wenn wir im stande sind, das Signal zu senden, werden sie es auch empfangen. Dann wollen wir sie einmal berraschen, sagte Larry und setzte sich an die Konsole. Lange bevor der Ring von Charon in Betrieb genommen wurde, hatte die Astrophysik den Status einer nur be obachtenden Wissenschaft berwunden und Hoch energie-Experimente durchgefhrt. Nicht nur im Ring, sondern in ber das System verteilten Anlagen aller Grenordnungen wurden mchtige Energiequellen angezapft. Allerdings gab es auch viele irdische und weltraum gesttzte Observatorien, die den Auftrag hatten, extrem schwache Signale aus den Tiefen des Alls auf zuspren. Sie liefen Gefahr, durch zu starke Signale zerstrt zu werden. Man hatte den Hochenergie-For schern eingebleut, ihre Vorhaben rechtzeitig bekannt zugeben, damit die empfindlichen Gerte deaktiviert werden konnten. Andernfalls bestand das Risiko, da die Kollegen in der Hlfte der Stationen im Sonnensy stem nur noch vor Schrotthaufen standen.
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Auerdem gab es noch einen komplexeren Grund fr ein solches Warnsystem. Damals, als es nur auf der Erde und in der Mondumlaufbahn Observatorien gab, bestand die Mglichkeit, telefonisch eine zweite Beob achtung des fraglichen Phnomens zu veranlassen. Die Koordinierung von zwei oder mehr Observatorien war durchaus sinnvoll. Selbst Flle, wo die Beobachtungen bis auf die Nanosekunde synchronisiert werden muten, waren so lange unproblematisch, wie die Beobach tungspunkte Bruchteile von Lichtsekunden voneinan der entfernt waren. Mit zunehmender Entfernung nderten die Modalitten sich jedoch: nun war es mit Telefonaten nicht mehr getan, und die Synchronisie rung wurde ebenfalls deutlich erschwert, wo die Ob servatorien im Orbit der Planeten Merkur bis Saturn standen. Ein von Saturn ausgesandter Lichtstrahl wrde die Erde erst in vier Stunden erreichen. Ein Zwei-Wege-Kontakt, bestehend aus Frage und Ant wort, wrde folglich acht Stunden dauern. Kommunikationswissenschaftler schufen den Termi nus Ereignisradius, um dieses Problem zu lsen, und die Astronomen griffen ihn begierig auf. Ein paar Worte zur Ausbreitung elektromagnetischer Signale: Sie pflanzen sich mit Lichtgeschwindigkeit fort, und solange sie nicht gebndelt werden, breiten alle Arten der elektromagnetischen Strahlung (zum Beispiel Lichtwellen oder Radiosignale) sich von einem gegebenen Punkt auf der Oberflche einer mit Lichtge schwindigkeit expandierenden Kugel aus. Man stelle sich einen Punkt auf der Oberflche eines Ballons vor, der gerade aufgeblasen wird. Der Punkt, die Analogie zum Signal, bewegt sich auf der Haut des Ballons nach auen. Die Entfernung zwischen diesem Punkt und dem Mittelpunkt des Ballons, respektive zwischen der Oberflche der strahlenden Sphre und dem Strah lungszentrum, wird als Ereignisradius bezeichnet.
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Es liegen so lange keine Informationen ber ein ge gebenes Ereignis vor, bis der Punkt beziehungsweise die Information der sich mit Lichtgeschwindigkeit aus dehnenden Informationssphre den Beobachter durch dringt. Ereignisradien knnen zwar auch mit konven tionellen Lngenmaen gemessen werden, aber im allgemeinen ist es bequemer, sie in Licht-Zeit zu mes sen. Also entspricht die Entfernung von der Erde zur Sonne mit hundertfnfzig Millionen Kilometern einem Ereignisradius von ungefhr acht Lichtminuten. Wenn die Sonne explodierte, wrde die Erde es erst nach acht Minuten wissen. Doch die Kenntnis der Lichtzeit-Entfernung war nicht das einzige Problem. Manchmal wurde die Lage noch unbersichtlicher, wenn die Bewegung und Gra vitationsquellen der Planeten nmlich zu einer leichten Rotverschiebung und mikroskopischen ZeitdilatationsEffekten fhrten. Mehr als nur eine Karriere hing von der Entdeckung eines durch solche Effekte verursach ten Fehlers ab. Webling hatte ihr Experiment schon vor Stunden be kanntgegeben. Larry und Sondra wuten, da sie auch eine Warnung bezglich der Modifikationen des Expe riments herausgeben muten, aber sie hatten Be denken. Ohne eine solche Warnung wrden sie jedoch ungezhlte Wissenschaftler schdigen. Das wre kein guter Auftakt eines Experiments gewesen, das zur Hlfte PR-Zwecken dienen sollte. Also verfate Sondra eine Nachricht an den Teil chenbeschleuniger auf der Erde:
MITTEILUNG AN DAS JPL-SCHWERKRAFT-LABOR: DURCHFHRUNGSANKNDIGUNG EINER MODIFIZIERTEN GEBNDELTEN GRAVITATIONSWELLEN-PROZEDUR. SENDEZEITEN AN SIE UND DIE ANDEREN SENSOR-LA BORS UNVERNDERT, DOCH WEGEN NEUARTIGER TECHNIK IST MIT ZEHN HOCH SECHSFACHER SENDE

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LEISTUNG ZU RECHNEN. BITTE UM ENTSPRECHENDE SICHERHEITSMASSNAHMEN UND BENACHRICHTIGUNG DER BETROFFENEN LABORS.

hnliche Nachrichten gingen an die anderen betei ligten Labors. Sie wurden auf den bevorstehenden Empfang eines Hochenergie-Pulses hingewiesen und gebeten, die anderen Einrichtungen zu informieren, die vielleicht davon betroffen waren. Es erschien reichlich absurd, ein geheimes Experi ment durchzufhren und gleichzeitig mit einer allge meinen Warnung darauf hinzuweisen. Allerdings hat ten sie die Lichtgeschwindigkeit auf ihrer Seite. Sondra achtete darauf, da die Warnungen ohne menschlichen Eingriff vom automatischen Signalsystem der Station abgesetzt wurden. Viele Leute auf vielen Welten wr den die Botschaft erhalten, doch auf Pluto wrde man erst dann davon erfahren, wenn Anfragen und Bestti gungen von den jeweiligen Labors eingingen. Und dann wre es natrlich viel zu spt, um das Experi ment noch zu stoppen. Wenn man die Laufzeiten der Signale bercksich tigte, wrden zwischen dem Eintreffen der Warnung im nchsten Labor auf Saturn und dem frhestmgli chen Eintreffen der Antwort auf Pluto fast acht Stun den liegen. Das mte als Sicherheitsmarge gengen, solange ihnen niemand in der Station in Echtzeit auf die Schliche kam. Um dieses Risiko zu vermeiden, be schlossen Sondra und Larry, so wenig wie mglich von Weblings ursprnglichen experimentellen Para metern abzuweichen, damit sie nicht vorzeitig ent tarnt wurden. Angesichts der Schwierigkeiten, das bisher ungete stete Graser-System auszurichten, hatte Webling den Originalversuch so konzipiert, da das am nchsten gelegene Ziel zuerst angepeilt wurde. Dann wollte sie
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sich etappenweise vorarbeiten. Die Planetenkonstella tion verlangte, Saturn zuerst anzupeilen. Sondra be diente sich dazu der originalen Zieldaten. Es war eine komplizierte Aufgabe. Nach der Hlf te der Arbeit sah sie wieder auf das Chronome ter. Noch drei Stunden, bis ihr Leitstand Zugriff zum Ring bekam. Sie seufzte und widmete sich wie der der komplexen Aufgabe, die Einstellungen zu verndern. Mit einem Piepston und einem grnen Blinklicht wies die Steuerkonsole sie darauf hin, da der Ring fr das Graser-Experiment bereit war. Mit einem Vorlauf von zehn Minuten wurden die Myriaden Magneten, Khlpumpen, Massetreiber, Teil chenbeschleuniger und anderen Komponenten des Rings so konfiguriert, da sie eine nach dem Chao-Ef fekt verstrkte Gravitationsquelle simulierten, die ent stehenden Gravitationswellen modulierten und bn delten und dann Pulse gebndelter Schwerkraft nach Titan schickten. Zumindest nahm Sondra an, da es so ablaufen wrde. Erneut warf sie einen Blick auf das Kontrollsy stem. Das war definitiv eine verwegene Einstellung. Kein Wunder, da die alten Scke in der Station es nicht fr mglich gehalten hatten. Der Countdown begann. Noch acht Minuten. Larry seufzte und rieb sich die mden Augen. Nun mute noch ein letzter Abgleich erfolgen und ein letz ter Knopf gedrckt werden. Ein letzter Knopf. Sie htten diese letzten berprfungen auch der Automatik berlassen und sogar den Computer mit der Zndung beauftragen knnen. Wenn es beim Experiment auf Sekundenbruchteile angekommen wre, htten sie das auch getan. Aber Zeit war nicht das Problem. Zumal es nicht
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richtig gewesen wre, den Computer die Arbeit tun zu lassen. Dies war die Stunde der Menschen, wobei menschliche Intelligenz ber ein technisch-wissen schaftliches Problem und menschlicher Einfallsreich tum ber bornierte Vorschriften triumphierten. Es war ein Durchbruch fr die ganze Menschheit und, was fr Larry genauso wichtig war, er hatte sich gegen Ra phael behauptet. Kein Computer wre dazu imstande gewesen. Noch sieben Minuten. Dennoch hatte dieser Moment eine Bedeutung, die sogar Larrys dringendes Bedrfnis transzendierte, dem Direktor eins auszuwischen. Es dmmerte Larry, da es sich hier nicht nur um ein simples Experiment und ein ffentlichkeitswirksames Instrument zur Ret tung ihrer Karriere handelte. Sie schrieben Geschichte. Noch nie zuvor hatte jemand etwas Vergleichbares un ternommen. Sie betrieben Gravitationskontrolle im groen Mastab. Sicher, sie standen erst am Anfang. Aber dieser Moment wrde das Leben der Menschen verndern. Sechs Minuten. Stellte sich nur die Frage, ob er auch bereit war, die Geschichte zu verndern. Larry leckte sich die Lippen und warf Sondra einen nervsen Blick zu. Sie nickte, ohne von den Anzeigen aufzuschauen. Die letzten Mi nuten verrannen in nervsem Schweigen. Und dann war der Augenblick gekommen. Streiflichtartig wurde Larry von einer ngstlichen in neren Stimme aufgefordert, es nicht zu tun. Er ver drngte die Bedenken und drckte energisch auf den Knopf. Tausende von Kilometern ber ihm setzte der Ring die Gravitationsenergie frei und schickte die erste Schwerkraft-Welle zum Saturn. Larry zog die Hand vom Knopf zurck und sah sich mit leerem Blick um. Der Moment war nicht so erhebend gewesen, wie er
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geglaubt hatte. Es htte irgendein dramatischer Effekt im Labor eintreten mssen, um sie darauf hinzuwei sen, da es geschehen war. Vielleicht htte ich den Computer so programmieren sollen, da gleichzeitig das Licht gedmpft wurde oder etwas in der Art, sagte er sich sarkastisch. Im Leitstand tat sich natrlich berhaupt nichts. Das eigentliche Geschehen fand weit ber ihnen statt, an der Achse, im Brennpunkt des Rings von Charon. Der erste Puls war inzwischen Millionen von Kilo metern entfernt und raste auf Saturn zu. Nun bernahm die Automatik die Regie. Der Ring feuerte erneut und stie den zweiten MillisekundenPuls aus. Der dritte und vierte folgten. Fr eine Um kehr war es zu spt. Sie muten nun die Flucht nach vorn antreten. Sie hatten die Pforten der Hlle geffnet und konnten sie nicht mehr schlieen. Dem Beobachter war das Konzept der Wahlfreiheit unbe kannt. All seine Handlungen, Gedanken und Entschei dungen waren konditioniert und unterlagen dem Prinzip von Reiz und Reaktion. Es gab keine unvorhergesehene Situation, konnte sie nicht geben. In der weit vor seine eigene Erschaffung zurckreichenden Erinnerung und Er fahrung war alles katalogisiert und verzeichnet. Es htte nichts Neues geben drfen, unter diesem oder einem ande ren Stern. Er empfand keine Furcht vor dem Unbekannten, denn auch ein solches Konzept war ihm fremd. Fr ihn war das Unbekannte unvorstellbar. Deshalb versuchte er, neue Phnomene in alte Schablonen zu pressen so betrachtete er zum Beispiel den fremden Ring als Mutation, als Modifikation seiner eigenen Gestalt. Nachdem diese fehlerhafte Identifikation erfolgt war, fragte er die im Speicher enthaltenen Begriffe Vernderung und Mutation ab. Er untersuchte die mglichen Auspr gungen und die Resultate dieser Vernderungen und kam
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zu dem Schlu, da das Alien mit den Standardparametern kompatibel war. Das gengte, um den Beobachter zufrieden zustellen. Nun mute er nur noch ermitteln, womit sein entfernter Verwandter sich beschftigte. Doch pltzlich gab der Erinne rungs-Speicher die Antwort preis. Es war ein Relais. Er bermittelte eine Botschaft aus der Heimat und verkndete, da es an der Zeit sei. Vielleicht hatte die Kontaktaufnahme auf normale Weise nicht funktio niert, und dieser neue Ring war durch das Universum geflo gen, um ihm die Nachricht zu berbringen. Natrlich. Was sollte es sonst sein? Der Beobachter durchforstete den Speicher, ohne eine alternative Antwort zu finden. Fr jemanden von der Art des Beobachters war die Erin nerung alles. Wenn die Erinnerung keine andere Antwort parat hatte, bedeutete das, da es keine andere Antwort gab. So war es immer schon gewesen. Nun war Jupiter beziehungsweise Ganymed an der Reihe. Larry sagte sich, da er die bewohnten Monde nicht als bloe Anhngsel der Planeten betrachten drfe. Die Siedler auf den Monden des Gasriesen rea gierten darauf immer verrgert. Schlielich betrachtete auch niemand den Mond als Teil der Erde. Titan, Gany med und die anderen besiedelten Monde waren auto nome Welten. Larry wute, da er das besser nicht ver gessen sollte wenn die Dinge sich so entwickelten, wie er es hoffte, wrde er nmlich fter mit den Gravita tions-Experten auf Titan und Ganymed zu tun haben. Ja, das sind wichtige Aspekte, sagte Larry sich sarka stisch. Er suchte nmlich nach anderen Dingen, mit denen er sich befassen konnte, damit er nicht stndig an das eigentliche Problem denken mute. Dabei hatte er sich schon die ganze Nacht ertappt. Er war unfhig, die Bedeutung und die Folgen seiner Handlungen ab zuschtzen. Er wollte nicht die Welt verndern. Zum
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Teufel damit! Erneut drckte Larry den Knopf. Der Strahl regenerierte sich und scho auf den Jupiter mond zu. Zumindest hofften sie, da er Ganymed erreichte. Sondra hatte zwar zuvor schon Graser-Experimente durchgefhrt, jedoch nur mit einem Zehnmillionstel der aktuellen Leistung. Trotz der Untersttzung durch den Computer und Larrys Hilfe hatte sie Schwierigkei ten, den gebndelten Gravitationsstrahl zu kontrollie ren. Zumal, wie sie sich selbst eingestand, der Umgang mit solchen Energien sie in nicht unbetrchtlicher Weise beunruhigte. Trotz der Streuverluste des primi tiven Richtsystems sandten sie noch immer Pulse mit einer Strke von dreihunderttausend Gravitten von einer Punktquelle aus wenn diese Punktquelle auch mikroskopisch klein war und bereits nach wenigen Se kunden instabil wurde. Eine Million Kilometer vom Pluto-Charon-System entfernt hatte der Puls schon die Hlfte der Leistung verloren und nach einer weiteren Million wiederum die Hlfte. Schon beim Erreichen des nchstgelegenen Ziels hatte der Strahl praktisch keinen Energiegehalt mehr und war zu einem Wispern mit einer Dauer von einer Millisekunde und einem Zehntel Gravo reduziert. Und weil er die gleiche Frequenz hatte wie der ZugStrahl, war der ins Ziel gehende Netto-Energiebetrag exakt Null. Die Zug- und Druckkrfte des Strahls hoben sich gegenseitig auf, so da keine Gefahr von ihm ausging. Zudem hatte jeder Schu nur eine Dauer von einer Millisekunde und wirkte auf den ge samten Krper. Es handelte sich um einen Zug-DruckStrahl, sagte sie sich erneut. Deshalb mute die Resul tierende Null sein, es sei denn, das ganze System war fehlerhaft. Es war ausgeschlossen, da von diesem Strahl eine Gefhrdung fr Mensch oder Technik aus ging.
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Dennoch wurde sie von Nervositt ergriffen. Wie luft's, Larry? fragte sie wohl schon zum hundertsten Mal. Alles klar, erwiderte Larry abwesend. Die ver strkte Gravitationsquelle kollabierte alle dreiig Se kunden, und Larry mute die Punktquelle jedesmal regenerieren. Er stand sichtlich unter Stress. Er hatte gehofft, den Proze automatisch zu steuern, aber er merkte schnell, da er kaum Zeit hatte, von den Hauptkontrollen aufzuschauen, bevor die Quelle er neut instabil wurde. Erst nachdem die Laufzeit zum Jupiter zur Hlfte verstrichen war, fand er die Zeit, die Automatik zu programmieren. Er wies den Computer an, ihm bild lich gesprochen ber die Schulter zu blicken und die Regenerations-Prozedur zu berwachen. Bald hatte der Computer die meisten Permutationen der Regenerations-Prozedur erlernt und war nun im stande, selbstndig zu handeln. Mit einem Seufzer der Erleichterung lehnte Larry sich zurck. Alles lief nach Plan. Er fragte sich, wie die Stationen reagieren wrden vor allem der irdische Teilchenbeschleuniger. Nun wurden ihnen nur noch durch die Geschwin digkeit des Lichts Grenzen gesetzt. Wie alle anderen Strahlungsarten breiteten sich auch Gravitationswellen mit Lichtgeschwindigkeit aus. Im Moment standen Pluto, Saturn und Jupiter in 180-Grad-Opposition zur Erde und Venus in Konjunktion, wobei die Erde sich nur ein paar Grad von der Sonne entfernt befand. Von den fraglichen Planeten stand Saturn zur Zeit am nchsten zu Pluto, und die Erde war am weitesten ent fernt. Stirnrunzelnd kritzelte Larry eine Tabelle auf einen Notizblock, um die bersicht zu behalten. Nach eini gen kurzen Berechnungen addierte er die Laufzeiten des Signals in Stunden fr jeden Planeten.
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Planetenposition Station Laufzeit des Signals in Stunden von und zum Pluto

Erde JPL* 11,2

Venus VISOR 11,1

Sonne

Jupiter Ganymed 9,4

Saturn Titan 8,27

Pluto GRS 0

Hierbei handelte es sich um die Laufzeiten fr den Hin- und Rckweg. Also wrde die im Saturn-Orbit befindliche Titan-Station ihre Dosis an Gravitations wellen in etwas ber vier Stunden erhalten. Selbst wenn Titan sofort nach Ankunft der Gravitationswel len eine Meldung an Pluto absetzte, wrde Pluto die Nachricht erst vier Stunden spter erhalten. Die entsprechende Frist zwischen dem Eintreffen des Strahls auf der Erde und einer Antwort vom JPL betrug sogar ber elf Stunden. JPL war der Schlssel. Vor 450 Jahren hatte JPL die erste Raumsonde losgeschickt und hatte sich seitdem seine Vorrangstellung auf dem Gebiet der Weltraum forschung bewahrt. Als das magebliche irdische For schungsinstitut war JPL in der Lage, Einflu auf die Astrophysikalische Stiftung der UN zu nehmen. Denn die hatte das Scheckbuch. Sechs Milliarden Kilometer bis zur Erde. Zwlf Mil liarden hin und zurck. Ein verdammt weiter Weg, um Geld aufzutreiben, sagte Larry sich. Ein Piepen verkndete das Ende der an Ganymed gerichteten Strahlensequenz. Nun mute der Strahl auf die Venus justiert werden. Larry beobachtete seine Konsole, whrend Sondra die neuen Zieldaten eingab. Fertig, Larry, sagte sie. Larry nickte und drckte auf den Knopf. Venus. Die Menschen trumten davon, den Planeten einem
* Jet Propulsion Laboratory, Pasadena

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Terraformen zu unterziehen das war auch der Grund, weshalb VISOR berhaupt eingerichtet wor den war. Es gab also ein Projekt, das von der gromastb lichen Anwendung knstlicher Schwerkraft profitiert htte. Man positionierte ein Virtuelles Schwarzes Loch im Orbit des Planeten und sorgte dafr, da neunzig Prozent der Atmosphre abgesaugt wurden. Mit Hilfe der Lateral-Zug-Gravitationskontrolle wurde die Rota tion des Planeten erhht. Luftschlsser. Wunderschne Luftschlsser. Das war noch Zukunftsmusik. Im Moment war schon ein Puls mit einer Dauer von einer Millisekunde und einer Strke von einem Zehntel Gravo ein groer Erfolg. Inzwischen hatte der Computer die GraserKontrolle bernommen und war anscheinend auch in der Lage, die Punktquellen-Regeneration eigenstndig zu handhaben. Die zehn Minuten fr die Venus ver strichen schnell. Dann kam die Erde an die Reihe. Nicht nur das JPL, sondern die Hlfte der greren Wissenschaftlichen Zentren des Systems war hier prsent. Aufgeregt sah Larry zu, wie Sondra die neuen Ziel daten eingab. Dreiig Sekunden vor der Zeit, bedeu tete sie ihm mit einem Kopfnicken. Die neuen Koordi naten wurden abgespeichert. Der Ring justierte sich von selbst, wobei er eine Linse ausbildete, um die Punktquelle auf die Erde, den Heimatplaneten, zu fo kussieren. Larry grinste freudig und drckte auf den Knopf. Elf Stunden, sagte er sich. Fnfeinhalb, bis der Strahl dort eintrifft und weitere fnfeinhalb, bis wir das Ergebnis haben. Dann werden wir wissen, wie die Erde diese kleine berraschung aufgenommen hat. Elf Stunden. Statt mit einem Tusch endete der Lauf mit einem Wimmern; Larry fhlte sich so matt, wie es morgens
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um drei die Regel ist. Es war vorbei; dabei hatte es noch nicht einmal angefangen. Lchelnd drehte er sich zu Sondra um. Es drfte Ihnen wohl klar sein, da es nachher ordentlich Terz geben wird. Sie schttelte den Kopf und streckte sich ghnend. Darber habe ich noch gar nicht nachgedacht. Wenn Raphael sieht, was wir getan haben, ist der Teufel los. Larry zuckte zusammen. Ja. Das wird hart werden. Er hat mich doch jetzt schon; dann wird er mich nach her ohne Schutzanzug aus der nchsten Schleuse wer fen wollen. Sondra schaute Larry ins Gesicht und erkannte dort ein Wechselspiel von Angst, Besorgnis und Schuldge fhlen. Wie ein Sohn, der wei, da er seinen Vater schon wieder enttuscht hat. Es ist wohl am besten, wenn ich mit Raphael rede, sagte sie schlielich mit sanfter Stimme. berrascht schaute Larry zu ihr auf. Nein, sagte er. Das ist eine Sache zwischen ihm und mir. Das stimmt eben nicht, sagte Sondra. Sie klopfte auf die Kontrollkonsole und machte eine ausladende Geste. Es geht hier um Wissenschaft und Politik. Und nicht nur um eine Auseinandersetzung zwischen zwei Leuten. Wenn wir die Angelegenheit nur unter diesem Aspekt betrachten und so tun, als ob ihr blo einen persnlichen Streit httet, verlieren wir die eigentliche Sache aus dem Blick. Wir verwssern das, was Sie und ich heute nacht getan haben. Er schlo die Augen und lehnte sich zurck. Ein Junge, nein, ein Mann, der versuchte, trotz seiner Er schpfung einen klaren Gedanken zu fassen. Na schn. Ich wei, was Sie sagen wollen. Aber das wirft eine weitere Frage auf. Es geht nicht nur darum, welche Knpfe wir gedrckt haben, sondern um die Konsequenzen unseres Handelns. Es hat nmlich den Anschein, als ob wir die Kontrolle ber die Schwerkraft erlangt htten. Larry ffnete die Augen und beugte
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sich nach vorn. Trotz der schlaflosen Nacht sprte Son dra, wie die Spannung, von der er gepackt war, auf sie bersprang. Denken Sie an die Zukunft, sagte er. Und daran, was wir entfesselt haben.

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Kapitel Fnf

Ergebnisse

Gewiheit. Dieses seltsame Signal kam von einem Relais, einem mutierten oder modifizierten Relais, das eine entfernte hnlichkeit mit der Konstruktion des Beobachters aufwies. Eine Kontaktaufnahme auf normalem Wege war unmglich gewesen. Das Relais war auf der Suche nach einem Beobach ter durch die Tiefen des Normalraums gereist, um ihm mit zuteilen, da die Zeit zur Verknpfung gekommen sei. Gewiheit. Es war eine bloe Hypothese, und obendrein stand sie noch auf wackligen Beinen. Alle bisherigen Beob achtungen widersprachen der Erklrung des Beobachters. Doch der Beobachter war sicher, da er die Antwort, die L sung gefunden hatte. Im Grunde war es auch unerheblich, da der Beobachter sich irrte. Er mute nmlich auf jeden Stimulus reagieren, egal von welcher Quelle er kam. Zu welchem Schlu auch immer er gelangte, er wrde auf den Stimulus aus kraftvoll modulierten Gravitationswellen reagieren mssen. Und nun strahlte der fremde Ring, das falsche Relais, starke Energien ab, die offensichtlich auf die anderen Welten dieses Sternsystems gerichtet waren, wobei der Ring eine Welt nach der anderen abarbeitete. Obwohl der Strahl nicht auf den Beobachter gerichtet war, streute er frchterlich. Auerdem wurde der Strahl durch die Gravitationsmuster der Zielwelten unmerklich gebrochen. Deshalb war es fr den Beobachter ein leichtes, die Strahlen und ihre Ziele zu orten. Nach einer Extrapolation des Zielmusters erkannte der Beobachter, da der Fremde sich ins Innere System vorarbei tete, wobei er von einem Planeten zum andern sprang. Der fremde Ring suchte nach etwas.
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Und dieses Etwas konnte nur der Beobachter sein. Er wrde den Beobachter finden und stimulieren ihn zwin gen, zu reagieren, sich zu enttarnen und den Auftrag aus zufhren, auf dessen Ausfhrung er seit Millionen von Jah ren wartete. Der Beobachter wute, da er keine andere Wahl hatte als zu reagieren, auf diesen Strahl zu reagieren, wenn er von ihm getroffen wurde. So etwas wie Aufregung und Angst durchstrmten ihn. Die ber den Mond verteilten Seismographen registrier ten diese Gefhlsaufwallung. Doch er wollte es glauben. Er wollte antworten. Er war einsam und wollte den Kontakt mit dem ueren Universum erneuern und in eine neue Phase seiner Existenz eintreten. Er bereitete sich auf den Strahl vor und aktivierte lang schlummernde Subsysteme. Er zapfte die Energiereserven an und wartete auf das Eintreffen des Strahls. Wolf Bernhardt sog die khle kalifornische Luft ein und sagte sich, da zu Recht ein Berliner involviert war. Schlielich war Berlin die Wiege der Physik. Diese groartige Arbeit wre nie gelungen, htte es nicht die groen Geister gegeben, die vor langer Zeit in dieser Stadt gewirkt hatten. Und es war zumindest ein agiler Verstand erforder lich, um angemessen auf diese Situation zu reagieren. Er hatte die Experimental-Botschaft von Pluto aufge fangen, und das hatte ihm schon gengt. Andere ht ten in dieser Lage gezgert, sagte er sich. Aber nicht Herr Doktor Bernhardt. Die erste Besttigung, da der Effekt real war, da man eine starke knstliche Schwerkraft entdeckt hatte und beherrschte, war erst vor einer Viertelstunde von Titan eingetroffen. Wolf sah auf die Uhr. In fnf Minu ten mute er auf Sendung gehen. Er hatte also noch reichlich Zeit. Zum Glck lag sein Quartier in der Nhe des zentralen Leitstands.
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Er strich das Hemd glatt und begutachtete sich im Badspiegel. Herr Doktor Wolf Bernhardt, Alter Dreiig, ambitioniert und zielstrebig, schaute ihn mit strah lenden blauen Augen an; das blonde Haar war zu rckgekmmt, so da die hohe Stirn freilag, und der massive Kiefer war leicht nach vorne geschoben. Der makellose Anzug bestand aus einem pastellblauen Stoff, der leicht mit seinem rtlichen Teint kontra stierte. Die glatte Haut war rosig von der Dusche, aus der er gerade gestiegen war. Er strich sich bers Kinn. Ja, eine perfekte Rasur. Niemand wrde ahnen, da er noch vor einer Viertelstunde in zerknitterter Kleidung im Bereitschaftsraum geschlafen hatte. Nun war er be reit fr die Welt. Erneut schaute er in den Spiegel. Ja, sein ueres war der historischen Bedeutung angemessen. Es war 01:25 nachts, Ortszeit, doch er war frisch und ausge ruht. Und das war wichtig. Er wrde gleich mit den Wissenschaftlern auf Pluto sprechen und vielleicht noch eine Konferenzschaltung zu den anderen Raum stationen herstellen. Doch morgen und bermorgen wrde die Erde die Aufzeichnungen in den Nachrich tennetzen sehen. Und dann wrden die Reporter einen Sprecher brauchen, jemanden, der ihre Fragen direkt vor Ort beantwortete und nicht von der entgegenge setzten Seite eines nach Lichtstunden messenden Er eignisradius. Und er, Wolf Bernhardt, wrde zur Verfgung ste hen, um ihnen alle verfgbaren Informationen, Zahlen und Fakten aus erster Hand zu prsentieren. Das war wrtlich zu verstehen, denn er wrde die aktuellen Daten zur Gravitations-Forschung direkt vom Computer abrufen. Er wrde die Datenbanken schnell abfragen mssen, um auf dem laufenden zu bleiben. Doch er wrde es schaffen. Auf diesen Moment hatte er gewartet. Seine Sternstunde.
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Er drehte sich um und verlie seine Unterkunft mit einer gewissen Hast, um den Ruhm und den histori schen Augenblick nicht zu verpassen. Sondra wankte am nchsten Morgen durch die Cafete ria. Nachdem sie gerade einmal vier Stunden geschla fen hatte, war sie mental nicht so prsent, wie es htte sein sollen. Sie lie den Blick durch den Raum schwei fen und machte schlielich Webling aus, die sich pene trant wach und gutgelaunt an ihrem Fruchtsalat delek tierte. Webling, sagte Sondra sich. Wo der Schaden nun ange richtet war, empfahl es sich vielleicht, einen potentiellen Feind umzudrehen. Es war an der Zeit, ein Schuldbekennt nis abzulegen. Webling war eine Frau, die leicht zu be geistern war. Falls es Sondra gelang, sie fr den ver strkten Graser zu interessieren, bevor die Sache publik wurde, wrde sie sie vielleicht vor Raphael in Schutz nehmen. Sondra beschlo, da der nchste Schritt darin bestehen mute, Webling in das Spiel zu inte grieren. Sie holte sich Frhstck und eine groe Tasse Kaffee und schlurfte dann zum Tisch der Wissenschaftlerin hinber, wobei sie mit Mhe einen Zeitplan berech nete. Die Besttigung von Titan mte in etwa zwan zig Minuten auf Pluto eintreffen. Larry befand sich wahrscheinlich schon in der Beobachtungskuppel, in der Nachrichten vom Inneren System normalerweise entgegengenommen wurden. Der Zentral-Interkom war so geschaltet, da alle in der Station eingehenden Nachrichten, sofern sie nicht privat waren, in die Hauptkuppel durchgestellt wur den. Die Frhschicht im Rechenzentrum hatte die Pro tokolle der nachts durchgefhrten Forschungsarbeiten und Experimente sicher schon eingesehen. Diese Pro tokolle galten zwar als vertraulich, aber die Mitglieder des Rechenzentrums waren als Plappermuler ver
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schrien, als Meister der Anspielung. Die Gerch tekche war womglich schon am Kochen, zumindest beim Fuvolk der Station, wenn auch noch nicht in den Kreisen, in denen Webling und Raphael verkehr ten. Sondra glaubte, ein paar Gesichter gesehen zu haben, die sich ihr zuwandten, und sie fragte sich, ob es nur Einbildung gewesen war. In dem Moment, wo die Nachricht von Titan eintraf, wrden die Gerchte sich natrlich zu Tatsachen ver dichten, und dann wre der Teufel los. Jeder wrde er fahren, was sie und Larry angestellt hatten. Und dann wre es zu spt, Webling auf ihre Seite zu ziehen. Sie mute Webling also von dem modifizierten Experiment erzhlen und sie fr die mutmalichen Er gebnisse begeistern, bevor die Nachricht eintraf und bevor Raphael davon erfuhr. Auf jeden Fall war es einen Versuch wert. Sondra ging zum Tisch, an dem die Frau sa. Guten Morgen, Dr. Webling! sagte sie mit gespielter Freude. Guten Morgen, Sondra. Ich htte nicht erwartet, Sie so frh wieder zu sehen, erwiderte Webling mit schnarrender Stimme. Wie ist das Experiment heute nacht verlaufen? Sehr gut. Wirklich sehr gut, sagte Sondra. Aber ich befrchte, ich mu Ihnen etwas gestehen. Webling verga die Scheibe Grapefruit, auf die sie sich bis eben konzentriert hatte und sah Sondra scharf an. Reden Sie, sagte sie prononciert. Sondra bi sich auf die Lippe und erstattete ihr Be richt, wobei sie hoffte, Larry wrde Verstndnis dafr haben, da sie seine Beteiligung am Experiment fr den Augenblick herunterspielte. Die Wahrheit mute etwas entstellt werden. Heute nacht hatte ich eine Idee. Ich habe die Graser-Einstellungen verndert. Natrlich nicht so, da das Primr-Experiment gefhr det worden wre. Trotzdem htte ich Sie vorher wohl davon unterrichten mssen. Aber die Idee kam so
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pltzlich, da ich kaum Zeit hatte, die Einstellungen vorzunehmen. Und wegen der kurzen Ring-Zeit wollte ich es nicht riskieren, das Experiment abzubrechen. Und es scheint, als ob Ihr Experiment ein Riesenerfolg geworden sei. Ostentativ sah sie auf die Uhr. Bald mte die Besttigung vom Titan eintreffen. Weshalb ein Riesenerfolg? fragte Webling. Es handelte sich doch nur um einen Routine-Versuch. Nun schaute sie ihrerseits auf die Uhr. Wenn wir jetzt eine Nachricht erhalten, dann htten sie sie gleich nach dem Empfang unseres Graser-Strahls abschicken ms sen. Weshalb htten sie das tun sollen? Weil Titan, wenn unsere meine Zahlen stimmen, eine Folge von Zug-Druck-Gravitationspulsen mit einer Dauer von einer Millisekunde und einer Sende leistung von einem Zehntel Gravo erhalten haben mu. Webling machte groe Augen. Ein Zehntel Gra vo... Sondra stand vom Tisch auf, und Webling erhob sich auch; automatisch berlie sie der jngeren Frau die Fhrung. In der Beobachtungskuppel befindet sich ein Protokoll mit den Leistungsdaten Ihres Experi ments, Dr. Webling. Vielleicht mchten Sie einen Blick darauf werfen, whrend wir auf die Nachricht von Titan warten? Der Strahl wanderte wieder. Zuerst war er auf den sechsten Planeten gerichtet, dann verlagerte er sich zum fnften, und nun griff er nach dem zweiten Planeten. Bald wrde er sich in diese Richtung be wegen und auf die dritte Welt und den Beobachter in seinem Versteck zuhalten. Der Augenblick stand kurz bevor. Nach all den endlosen Jahrtausenden wrde das Warten in wenigen Minuten, wenn nicht Sekunden, ein Ende haben. Der Beobachter zitterte vor Erregung.
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Als Larry die Kuppel betrat, fielen ihm sofort zwei Dinge auf: zum einen hatte die Anzahl der Leute, die hier anstatt in der Cafeteria frhstckten, sich pltzlich deutlich erhht, wobei viele sich nur an einem Kaffee festhielten. Zum zweiten hob ein Gemurmel an, als er den Raum betrat wobei indes niemand den Mut hatte, ihn direkt anzusprechen. Als Sondra und Web ling wenig spter die Kuppel betraten, verstrkte das Gemurmel sich zu einem aufgeregten Raunen. Offen bar verbreiteten Neuigkeiten sich schnell in der Sta tion, und Gerchte noch schneller. Erwartungsgem war das Rechenzentrum mit den Ergebnissen des Web ling-Experiments berall hausieren gegangen. Irgend jemand dort unten hatte die Bedeutung der Resultate erkannt und die Tatsache, da jemand ein loses Mundwerk hatte. Sondra durchquerte den Raum und setzte sich an den Tisch neben Larry. Webling nahm neben ihr Platz. Larry, sagte sie mit forcierter Lssigkeit, erzhlen Sie Dr. Webling von diesen Modifikationen, die wir am Experiment vorgenommen haben. Webling starrte Larry an. Sie! rief sie. Sie sind derjenige, der die Schwerefeld-Ergebnisse geflscht hat! Sondra zuckte zusammen. Autsch. So war das nicht geplant gewesen. Nein, Dr. Webling, sagte sie sanft. Er ist derjenige, der bezichtigt wird, die Ergebnisse ge flscht zu haben. Aber das ndert nichts daran, da die Zahlen stimmen. Reden Sie, Larry. Sagen Sie der Frau Doktor, wie Sie es gemacht haben. berzeugen Sie sie davon, da die Daten echt sind. Larry schluckte schwer und brachte sein Notebook zum Vorschein. Nun, sagte er skeptisch, die eigent liche Idee war die, mit Hilfe der Schwerkraft des Rings ein bereits existierendes Schwerefeld zu bndeln und zu verstrken. Webling machte groe Augen. Die Verstrkung
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eines bestehenden Felds. Wie in aller Welt haben Sie... Als sie die auf Larrys Monitor erscheinenden Berechnungen sah, verschlug es ihr die Sprache. Binnen einer halben Minute waren die alte Frau und der junge Mann in eine mathematische Diskussion ver tieft und sprachen komplizierte Formeln ins Mikrofon des Computers. Sondra versuchte, ihr Gesprch auf dem Monitor des Rechners nachzuvollziehen; Gravitationsrechnung und die entsprechende Notation waren ihr an sich auch vertraut, aber die beiden waren einfach zu schnell fr sie. Immer, wenn sie glaubte, etwas verstanden zu haben, waren sie schon beim nchsten Punkt, ohne da sie den vorigen Aspekt verdaut htte. Ihre Aufmerksamkeit schweifte ab, und sie schaute auf. Jemand mute eine ganze Reihe von Interkom-Ge sprchen gettigt haben. Nicht nur alle Wissenschaft ler, sondern praktisch die gesamte Belegschaft der Sta tion war hier versammelt. Auch die Techniker sowie das Verwaltung- und Wartungspersonal hatten sich eingefunden. Die Leute machten sich nicht einmal die Mhe, ihre Anwesenheit zu begrnden. Sie waren Zu schauer eines Schauspiels, das gleich erffnet werden wrde. Wenn sie auf Raphael als Hauptperson warteten, so wurde ihre Geduld nicht auf eine schwere Probe ge stellt. Zehn Minuten, nachdem Sondra und Webling eingetroffen waren, platzte Raphael herein. Er pirschte zu Larry hinber, beugte sich ber ihn und sah ihn bsartig an. Ich mchte wissen, was das zu bedeuten hat, sagte er, wobei er sich offensichtlich bemhte, nicht die Contenance zu verlieren. Larry und Webling schauten berrascht auf. Was was zu bedeuten hat? fragte Larry nervs und ver schchtert. Halten Sie mich nicht zum Narren, entgegnete der Direktor schroff und fuchtelte mit einem Versuchspro
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tokoll vor Larrys Gesicht herum. Dies ist ein Stan dard-Protokoll, das der Rechner nach jedem Experi ment erstellt und in dem der Versuchsaufbau sowie der Zweck des Experiments festgehalten werden. Es dokumentiert die Arbeit, die diese beiden ... echauf fiert wies er auf Webling und Sondra vergangene Nacht gemacht haben. Diese absurde Modifikation von Weblings ursprnglichem Experiment ist doch nur ein Vorwand. Das ist Ihr Werk. Sie haben in bewu ter Miachtung meiner Anweisungen gehandelt! er eiferte er sich. Sie haben sich der Befehlsverweige rung schuldig gemacht. Jeder Dollar und jeder Cent, den dieses lcherliche Experiment gekostet hat, wird Ihnen vom Gehalt abgezogen. Bis auf den letzten Cent. Larry warf Sondra einen verstohlenen Blick zu. Nun war es an der Zeit, ihren vergangene Nacht entwickel ten Plan umzusetzen. Die Vorstellung, sich hinter Son dra zu verstecken, hatte ihm nicht behagt, so sinnvoll sie auch war. Nun kam es ihm durchaus gelegen, da Sondra fr ihn sprach. Raphael kochte frmlich vor Wut. Larry freute sich ber jeden, der ihm die Kon frontation mit Raphael abnahm. Larry schaute auf Webling und erkannte, da auch ihr der Angstschwei auf der Stirn stand. Sie wrde ihm keine groe Hilfe sein. Nein, wenn berhaupt jemand dem Direktor Kontra geben wrde, dann war es Sondra. Befehlsverweigerung? Aber das stimmt doch ber haupt nicht, Dr. Raphael, wandte Sondra ein, wobei sie sich des sinnlichen Akzents einer Sdstaaten-Lady bediente, den sie irgendwo aufgeschnappt hatte. Larry erinnerte sich zwar vage, da sie aus dem amerikani schen Sden stammte, doch diesen Ton hatte er mit Si cherheit noch nie von ihr gehrt. Ich bin sicher, da hier ein kleines Miverstndnis vorliegen mu. Larry schaute sich um. Sondra versuchte offensichtlich, die Sympathie der Menge zu gewinnen und die Versamm
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lung als Wellenbrecher gegen Raphaels Zorn einzuset zen. Mr. Chao hat Dr. Webling und mich bei den Tests des Graser-Systems nur untersttzt. Es ist durchaus mglich, da er die Leistung der Signale verstrkt hat, aber ich vermag hier keine Zuwiderhandlung gegen irgendwelche Anweisungen zu erkennen. Zumal ich auch nicht wte, welche Anweisungen Sie ihm ber haupt htten erteilen wollen. Sie sind wohl der Verwal tungsdirektor, aber deshalb haben Sie noch lange keine Weisungsbefugnis, was die Forschungsoperationen be trifft. Und Mr. Chao ist ein vollwertiger Wissenschaft ler. Den Stationsvorschriften ist zu entnehmen, da Wis senschaftler unbeschrnkten Zutritt zu allen Einrich tungen der Station haben. berdies steht es gem den Stationsvorschriften nicht einmal im Ermessen des Ver waltungsdirektors, Versuche zu genehmigen. Das ist der Chef-Wissenschaftlerin Dr. Webling vorbehalten. Weblings Gesichtsausdruck nach zu urteilen hatte sogar sie vergessen, da sie Chef-Wissenschaftlerin war. Raphael hatte sich eine solche Machtposition an gemat, da niemand sich mehr an die offiziellen Bestimmungen erinnerte. Sondra sah, da Raphael Webling flchtig musterte. Dieser kurze, nervse Blick sagte ihr, da sie gewonnen hatte. Sie hatte Raphaels Achillesferse gefunden. Sobald ein Regelverletzer des Verstoes berfhrt ist, hat er ausgespielt. Ich kann mich natrlich auch irren. Auf der Grundlage welcher Bestimmungen kontrollieren Sie Mr. Chaos Arbeit? Hat Dr. Webling Ihnen vielleicht ihre Dienstvollmacht bertragen? Raphael ffnete den Mund und schlo ihn wieder, ohne etwas gesagt zu haben. Bevor er mit substantiel leren Einlassungen aufwarten konnte, meldete Web ling sich zu Wort. Ich habe meine Dienstvollmacht durchaus nicht abgetreten, fltete sie. Weder an Dr.
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Raphael noch an sonst jemanden. Aber das ist auch keine Entschuldigung fr Ihre Impertinenz, Dr. Berg hoff. Webling drehte sich zu Raphael um. Egal was das Protokoll sagt, Simon, die Zahlen von Mr. Chao scheinen zu stimmen. Es wre geradezu kriminell, solch ein vielversprechendes Ergebnis nur deshalb zu verwerfen, weil es einen Bruch der wissenschaftlichen Etikette darstellt. Die Antwort von Titan mte jeden Moment eintreffen. Entweder erhalten wir eine Bestti gung oder Widerlegung der Theorie. Sollte nicht das die Basis fr unsere Reaktion auf Mr. Chaos Arbeit darstellen? Volltreffer, sagte Sandra sich erfreut. Die alte Ziege hat gerade vor versammelter Mannschaft ihrem engsten Verbndeten den Wind aus den Segeln genommen. Larry wollte anscheinend etwas sagen, aber sie trat ihm unter dem Tisch gegen das Bein. Jetzt war nicht der Zeitpunkt, Raphael vom Haken zu lassen. Sollte er ruhig noch etwas zappeln. Doch Sondra bekam Ra phaels Reaktion nicht mehr mit. Ein leises Piepen er tnte scheinbar aus allen Richtungen. Erst nach einem Moment begriff Sondra, da ihr Notebook sie auf den Empfang einer Nachricht hinwies. Larrys Computer piepste auch genauso wie die Gerte von Webling und Raphael. Titan! Sie zog den Computer aus der Grteltasche und aktivierte ihn. Die Nachricht erschien auf dem Bildschirm. Webling erhob sich und las sie laut vor:
VON: TISTAT COMMCENT PERSNLICH UND DRINGEND. AN: RAPHAEL, WEBLING, BERGHOFF, CHAO. TEXT: PHYSIKALISCHES INSTITUT SACHAROV DER TITAN-STATION AN DIE SCHWERKRAFT-FORSCHUNGSSTA TION AUF PLUTO. DIE BESTEN GLCKWNSCHE AN RAPHAEL UND DAS GESAMTE TEAM. UNGLAUBLICH! GRAVITATIONSMESSER HABEN GEPULSTE UND MODU

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LIERTE GRAVITATIONSWELLEN MIT EXTREMER LEISTUNG REGISTRIERT, WIE ZUVOR VON IHNEN ANGEKNDIGT. WIR FREUEN UNS, IHNEN ALS ERSTE ZU DIESEM GROSS ARTIGEN ERFOLG ZU GRATULIEREN. WIR FHREN ZUR ZEIT EINE DETAILANALYSE DURCH UND WERDEN IHNEN DIE ERGEBNISSE SO BALD WIE MGLICH BERMITTELN. DIES IST EIN DURCHBRUCH VON EMINENTER BEDEU TUNG. WIR STOSSEN HIER MIT DEM BESTEN WODKA AUF SIE AN. GUT GEMACHT, SIMON. BESTE GRSSE, M. K. POPOLOV, DIREKTOR. ENDE DER NACHRICHT.

Tobender Applaus folgte, und ein Dutzend Leute schttelte Larry die Hand. Sondra konnte ein ironi sches Grinsen nicht unterdrcken. Gut gemacht, Simon. Das hatte er wirklich. Direktor Popolov war der An sicht gewesen, da Dr. Raphael fr die Durchfhrung des Experiments verantwortlich gewesen wre, anstatt es nach Krften zu sabotieren. Sei's drum. Sie sah die Menschen, die Larry umlagerten. Sie wuten, wem das Lob wirklich gebhrte. Und die Wahrheit wrde sich durchsetzen. Gut gemacht, Simon. Sondra hielt Ausschau nach Ra phael und sah, wie er gerade den Raum verlie. Er hatte die Gelegenheit genutzt, sich der Erniedrigung zu entziehen. Fr einen kurzen Moment versprte sie Mitleid mit dem Mann. Doch dann wurde auch sie von einer Men schenmenge umringt. Errtend und mit einem verlegenen Lcheln nahm Larry die Glckwnsche der Kollegen entgegen, selbst von denen, die ihn noch vor wenigen Stunden als Lg ner bezeichnet hatten. Er wurde von allen Seiten mit Fragen bestrmt. Alle holten ihre Computer heraus und versuchten, Larrys Dateien aus dem Zentralrech ner zu kopieren. Allerdings waren die fraglichen Da teien pawortgeschtzt, und der Server schaltete sich aufgrund der berlastung fr eine Minute ab. Dann
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hob Larry mit seinem Computer die Pawortsperre auf. Die ganze Sache wurde ihm zuviel. Stolz, Aufre gung, seine Scheu, sich ffentlich zu exponieren und die Angst vor Raphaels Vergeltungsmanahmen sowie ein Wust anderer Gefhle wurden durch die pausen lose Befragung durch Webling und die anderen fh renden Wissenschaftler verdrngt. Nun zhlte nur der Augenblick. Jemand Larry glaubte, es war Hernandez, der Mi krogravitations-Experte hielt ihm ein Notebook vors Gesicht und bat ihn, ein Fludiagramm zu erklren. Mit einem Achselzucken nahm Larry den Computer und versuchte, die Grafik zu interpretieren. Wenn er kooperierte, wrde die ganze Aufregung sich vielleicht um so eher wieder legen. Doch seine Antwort zog nur eine weitere Frage von jemand anderem nach sich und lste eine erneute Dis kussion aus. Es gab zu viele Mglichkeiten, zu viele Theorien. Die Kuppel war ungeeignet, um alle Fragen zu beantworten. Weil die Beobachtungskuppel schlicht berfllt war und weil Larry die Dinge vor einer Schalttafel besser erklren konnte, wanderte die Menge von der Kuppel in den zentralen Ring-Leitstand. Angesichts der Instrumente im Leitstand erinnerten die Leute sich wieder an ihre Funktion als Wissen schaftler. Die Stimmen wurden leiser und verstumm ten schlielich ganz. Der kleine Raum war berfllt. Die Luftumwl zungsanlage war berlastet, und bald wurde die Luft stickig. Doch schien das niemanden zu kmmern. Eher gewann der Augenblick durch den engen Raum noch an Bedeutung. Die Leute konzentrierten sich und ver hielten sich wieder wie Wissenschaftler. Larry hockte sich auf eine Stuhllehne und improvisierte ein Seminar. Gerade als die Lage sich anscheinend wieder norma
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lisiert hatte, traf die nchste Meldung von der Station auf Ganymed ein. Sie war nchterner formuliert als die Botschaft von Titan. Doch dann ging eine erneute Be sttigung von Titan ein, wobei die Begeisterung sich noch einmal verdoppelt zu haben schien, falls eine sol che Steigerung berhaupt mglich war. Nachdem Ganymed einen vollstndigen Bericht vor gelegt hatte, verfgte die Pluto-Station zum erstenmal ber eine Arbeitsgrundlage. Man kannte die Aus gangsleistung des Gravitations-Strahls und verfgte nun von zwei Stationen ber Daten bezglich Lei stung, Modulation und Frequenz damit wuten die Wissenschaftler, wie der Strahl sich bei der Fortpflan zung durchs All verndert hatte. Die Daten besttigten nicht nur die Authentizitt von Larrys Gravitationsstrahl, sondern gaben auch Aufschlu ber das Wesen der Schwerkraft selbst ber die Wechselwirkung mit der Struktur der Raum zeit, ber die Beschaffenheit der Gravitationsfelder, die der Strahl durchdrungen hatte und wie er die auf sei nem Weg liegenden Objekte beeinflut hatte und durch sie beeinflut worden war. Hernandez erbrachte den Nachweis, da die Schwerkraft dem DoppierEffekt unterlag. Das war keine groe berraschung, denn die Theorie hatte das bereits postuliert. Doch nun hatte man die Besttigung und war nicht mehr auf bloe Vermutungen angewiesen. Inmitten des Tumults, der an diesem Tag herrschte, lernte Larry eine grundlegende Lektion: bevor man eine Naturkraft vllig verstand, mute man zuerst in der Lage sein, sie zu manipulieren. Nie zuvor war es einem Wissenschaftler gelungen, mit der Schwerkraft zu spielen und sie nach Belieben ein- und auszuschal ten. Nun hatten sie es geschafft und die Schleusen geffnet. In diesen vier Stunden lernten sie mehr ber die Gravitation, als die Menschheit bisher in Erfahrung gebracht hatte.
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Zumal ihnen reichlich Energie zur Verfgung stand. Das war gnstig, denn die Wissenschaft fragte mit immer mehr Energie nach, als die Natur bereitstellte. Wie weit htte das Studium des Magnetismus sich wohl entwickelt, wenn die Menschen nur mit dem natrlichen Magnetfeld der Erde und zuweilen mit Magnetit gearbeitet htten? Im Grunde genommen hatten die Generatoren der Naturkrfte keinen sehr hohen Wirkungsgrad. Es be darf eines Gewitters, um einen Blitz zu erzeugen, eines Krpers von der Masse der Erde, um ein natrliches Ein-Gravo-Feld zu erschaffen und einer Masse wie der Sonne, um die Kernfusion einzuleiten. Nun waren die Menschen in der Lage, eine vergleichbare Leistung mit viel kleineren Gerten zu erzeugen. Aber fr solche Betrachtungen war jetzt keine Zeit. Von Ganymed und Titan gingen weitere Meldungen mit dem Inhalt ein, da VISOR und JPL bereits infor miert worden wren. Die Ereignisse entwickelten eine bedenkliche Eigendynamik. Larry stellte sich das Chaos aus Funk- und Laser signalen vor, das nun im Inneren System herrschen mute. Die beim Senden noch aktuellen Informationen waren beim Empfang bereits veraltet. Whrend Pluto nun von Titan die Meldung erhielt, da Titan die Erde informiert habe, hatte die Erde den Gravitations-Strahl schon empfangen. Ehe man sich versah, wrde JPL eine Nachricht schicken. Auf dieses Signal muten sie achten. Larry fhrte einen Uhrenvergleich durch und berechnete immer wieder die Signalverzgerung. Zwanzig Minu ten vor der voraussichtlichen Ankunft des Signals von der Erde stand er auf und streckte sich. Es gbe zwar noch viel mehr zu besprechen, aber wir mten bald von JPL hren, und ich mchte in der Kuppel sein, wenn die Nachricht eingeht. Mit lautem Palaver brach die Gruppe wieder zur
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Kuppel auf. Schlielich wollte jeder beim Eintreffen der Nachricht dabei sein. Diese Entdeckung wrde nmlich auch ihre Arbeitspltze sichern. Larry setzte sich zu seiner Unterkunft ab und machte sich ein wenig frisch. Dies war der zweite Tag ohne nennens werten Schlaf. Wenn er schon nicht ruhen konnte, wollte er wenigstens duschen und sich rasieren. Als er in der Kuppel eintraf, wenige Minuten vor der Meldung von der Erde, hatte die Show bereits ange fangen. Das Licht in der Kuppel war gedmpft wor den, so da das Funkeln der Sterne zu sehen war. Cha ron und das mchtige Rad des Rings beherrschten den Himmel. Beim Blick nach oben wurde Larry von einer seltsa men Stimmung ergriffen. Dort hing einer der grten Generatoren aller Zeiten, und er hatte ihn nutzbar ge macht und einen Durchbruch geschafft. Langsam ging Larry durch den abgedunkelten Raum. Er wartete, bis die Augen sich an die Dun kelheit gewhnt hatten, und dann schaute er sich um. Die Kommunikationstechniker hatten eine Reihe von Grobildschirmen an einer Seite der Kuppel installiert und die Sthle in Reihen vor den Monitoren angeord net. Auf einem Bildschirm war eine Uhr abgebildet, welche die restliche Zeit bis zum Eintreffen des Signals von der Erde anzeigte. Auf dem zweiten Monitor er schien eine Abfolge von Resultaten und Berichten zum Experiment, die auf den von Titan, Ganymed und VISOR gelieferten Daten basierten. Larry erkannte, da das Signal von der Venus einge troffen sein mute, als er gerade unter der Dusche stand. Der dritte Bildschirm zeigte eine Ansicht des Erde-Mond-Systems aus der Perspektive des KuppelTeleskops, wobei die beiden Planeten wie groe Sterne am Firmament glhten. Der vierte Bildschirm indes er staunte Larry. Er zeigte einen stattlichen und schick gekleideten jungen Mann, der in die Kamera sprach.
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Ausweislich des eingeblendeten Namens handelte es sich um eine Live-Schaltung mit Wolf Bernhardt, den Sprecher des JPL. Angesichts der Kosten und Schwie rigkeiten einer Fernsehbertragung zum Pluto ge langte Larry zu dem Schlu, da die Leute zu Hause ihn ernst nahmen. Larry schlich durch die Reihen und nahm neben Sondra Platz. Sie haben nicht viel verpat, sagte sie ihm mit dem Flstern einer Souffleuse, das durch den halben Raum trug. Der Kollege trgt gerade die Er gebnisse von der Venus vor. Larry nickte knapp und sah auf die Countdown-Uhr. Noch drei Minuten. Auf der anderen Seite der Kuppel kam leichte Unruhe auf. Larry schaute hinber und sah, da Dr. Simon Raphael eintrat. Raphael blieb im Eingang stehen und lie den Blick in die Runde schweifen. Ihre Blicke trafen sich kurz. Larrys Mut sank, wie damals in der Schule, wenn die Falkenaugen des Rektors sich auf ihn gerichtet hat ten. Ob zu Recht oder zu Unrecht, Larry das Kind und Larry der Erwachsene wuten, was dieser Blick bedeu tete. Er hatte rger. Wieder einmal. Immer noch. Fr immer. Raphael wrde einen Weg finden, ihn zu be strafen. Erneut rief Larry sich Raphaels Drohung in Erinne rung, ihn bis auf den letzten Cent fr das Experiment regrepflichtig zu machen. Und sein Blick sagte Larry, da diese Drohung nach wie vor Gltigkeit hatte. Ra phael wrde einen Weg finden, sie wahrzumachen. Wenn nicht zur Strafe, dann aus Rache. Raphael brach den Blickkontakt ab und betrat den Raum, wobei er an der Wand entlangging, um die Vor gnge aus grtmglicher Distanz zu beobachten. Larry stie einen Seufzer der Erleichterung aus. Ra phael wrde ihm keine Szene machen. Jetzt nicht. Die ser Augenblick gehrte voll und ganz Larry. Das war doch was.
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Der Strahl wanderte vom zweiten Planeten weg und richtete sich auf den dritten. Der Beobachter wurde in Streustrah lung gebadet. Der Gravitations-Strahl bohrte sich durch die Masse des Monds, als ob Licht durch eine Glasscheibe ge drungen wre. Der Mond mochte durchlssig sein fr Gra vitationswellen, der Beobachter indes nicht. Der Beobachter, der in Gestalt eines den Kern des Trabanten umspannenden Torus tief unter der Mondoberflche verharrte, schauderte, als der Strahl ihn bestrich. Und dann kam das Signal, der Befehl, fr dessen Emp fang er gebaut worden war und gelebt hatte. Er reagierte mit der Schnelligkeit, mit der ein Mensch vor einer elektrischen Spannungsquelle zurckzuckt. Es bestand keine Mglichkeit, die Reaktion zu kontrollieren. Der Strahl lste eine Ereigniskette aus, die sich der Kontrolle dessen, was als ber-Ich des Beobachters fungierte, entzog. Lange gespeicherte Energien wurden angezapft, kanali siert und gebndelt. Doch die Energie gengte nicht, um den Auftrag auszufhren, sondern sie reichte gerade aus, um die Verbindung hochzufahren. Mit einem Gefhl der Lust verfolgte der Beobachter, wie die fast vergessenen Ener gien durch das neu geschaffene Loch ins All strmten. Die lange schlummernde Verbindung erwachte wieder zum Leben. Macht. Nun hatte er die Macht. Ein berwltigendes Be wutsein der Strke, der Mission und des Ziels durchdrang seine ganze Existenz. Jetzt. Jetzt wrde sein Schicksal sich erfllen. Nun konnte er die Aufmerksamkeit auf die Erde richten. Der Beobachter saugte pulsierende Energie durch die Ver bindung an und griff zu. Larry richtete die Aufmerksamkeit wieder auf die Countdown-Uhr und erkannte, da die Nachricht in wenigen Sekunden eingehen wrde. Wir haben eine weitere Besttigung eines starken Signals von der Venus erhalten, ertnte die Ansage. Der Strahl ist vor
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neunzig Sekunden Echtzeit an der Venus vorbeigelau fen, und wir warten nun auf sein Eintreffen auf der Erde. Ein Raunen ging durch den Raum. Wenn JPL zufrieden war, wrde auch die Astrophy sikalische Stiftung der UN zufrieden sein. Und in die sem Fall wrden sie die Schwerkraft-Forschungssta tion weiterbetreiben mssen. Zumindest hoffte Larry das. Der Sprecher wandte den Blick von der Kamera ab und sah auf eine auf dem Schreibtisch stehende Uhr. Noch zwanzig Sekunden, sagte er mit offensichtli chem Wohlbehagen. Larry schluckte schwer und beugte sich vor. Es be stand berhaupt kein Grund zur Aufregung. Er wute, da es funktioniert hatte. Die Sekunden verrannen. T minus fnf, vier, drei, zwei, eins, null. Wir erhal ten das erste... Die Verbindung zur Erde wurde unterbrochen. Die Erde verschwand von Bildschirm Drei. Der Mond war noch durch das Teleskop zu sehen. Allein. Vor Schreck erstarrt betrachtete Larry den Monitor. Die Kommunikationstechniker berprften bereits die Ausrstung. Alle Verbindungen zur Erde sind unter brochen, sagte jemand. Das gibt's doch gar nicht. Fragt bei der Zentrale nach. Alle Verbindungen. Larry sa reglos da. Das Herz schlug ihm bis zum Hals. Die Ausrstung wurde auf eine Fehlfunktion berprft. Aber Larry wute es besser. Er wute es, ohne da ihm ein Beweis oder eine Erklrung vorgelegen htten. Irgendwie hatte der Strahl, der harmlose Gravitations wellen-Strahl, der sich ber diese Distanz so abge schwcht hatte, da er nicht einmal imstande gewesen wre, einer Fliege etwas zuleide zu tun ... Irgendwie hatte er die Erde verdampft.
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Blicke richteten sich auf Larry. Und diese Blicke waren nun nicht mehr freundlich oder aufgeregt. Ja, sagte er sich, nun wird jeder sagen, es sei mein Experiment gewesen. Die Blicke bohrten sich in seinen Kopf. Insbesondere ein Augenpaar. Der zu Tode erschrockene Raphael kochte vor Wut. Larry sprte nachgerade, wie die bs artigen Blicke des Direktors ihn durchbohrten. Zwei berlegungen manifestierten sich in seinem Bewutsein. Die eine war schier unglaublich, die an dere schlichtweg verrckt. Larry Chao hatte die Erde zerstrt. Und irgendwie wrde Simon Raphael schon dafr sorgen, da Larry auch diese Kosten vom Gehalt abge zogen wurden.

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Kapitel Sechs

Der Bernstein der Zeit

Gerald MacDougal streckte den Arm aus und stellte den Wecker ab. Zwei Uhr nachts. Vancouver, British Columbia, war eine reizvolle Stadt, aber sie hatte einen Schnheitsfehler: sie lag in der falschen Zeitzone. Wie der Mond, die Raumkolonien und praktisch alle raum gesttzten Einrichtungen arbeitete auch VISOR mit UT, Universal Time. Oder mit GMT, Greenwich Mean Time, wie man hier zu sagen pflegte. 02:00. Das entsprach zehn Uhr vormittags bei VISOR, wenn man die relativistische Abweichung un bercksichtigt lie. Jeden Dienstag und Samstag um zehn Uhr vormittags bertrug Marcia eine Bildnach richt nach Hause. Falls sie die Gelegenheit dazu hatte. Erst in der Nacht, bevor die Warnung vor einem Gra vitationsexperiment auf Pluto herausgegeben wurde, hatte sie ihm einen aus zwanzig Worten bestehenden Text geschickt. Das war kurz nach 10:00 UT gewesen. Gerald streckte sich ghnend. Die Venus stand zur Zeit in Neunzig-Grad-Konjunktion, was eine zehn mintige Laufzeit fr ein Funksignal bedeutete, zuzg lich der wenigen Sekunden, die der in der Erdumlauf bahn stehende Kommunikationssatellit fr den Emp fang und die Verstrkung bentigte. Er hatte noch etwas Zeit, bis Marcias wchentliche Nachricht eintraf. Er htte sie natrlich auch aufzeichnen lassen und sp ter abhren knnen, doch er zog es vor, die Botschaft sofort zu empfangen. Dann wute er nmlich, was Marcia noch vor zehn Minuten gesagt und getan hatte. Das war die einzige Gelegenheit. Er vermite sie sehr. Er stand auf, ging zum Fenster und schaute auf die
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zu seinen Fen liegende Stadt hinab. Seine Heimat stadt. Von der Zeitzone abgesehen war das der schn ste Platz auf Erden fr ihn. Was seine Arbeit betraf, sollte er sich jedoch berhaupt nicht auf der Erde auf halten. Gerald war ein groer und muskulser Mann, mit braunem, lockigem Haar und einem krftigen Kinn. Er verlor schnell die Geduld und mute sich nur zu oft in Erinnerung rufen, da Geduld eine Tugend war. Bald bin ich wieder im Raum, sagte er sich, wobei er indes selbst nicht so recht daran glaubte. Aber es be stand durchaus noch Hoffnung, wieder zur Venus und VISOR zurckzukehren. Zu seiner Frau und seiner Ar beit. Streng genommen existierte der Hauptgegenstand von Gerald MacDougals Arbeit berhaupt nicht. Eines seiner Ziele bestand nmlich darin, alles zu vernichten, was diesem auch nur entfernt hnelte. Gerald war ein Exobiologe, der auerirdische Le bensformen studierte. Nur da es keine auerirdische Lebensform gab, von solchem Leben abgesehen, das auf der Erde entstanden war und sich im Weltraum weiterentwickelt hatte. Jeder Mensch, jede Pflanze und jedes Tier, das die Kolonien bevlkerte, war Trger von Milliarden mikroskopisch kleiner Lebensformen. berall, wo Menschen hingingen, folgten ihnen Viren, Bakterien und andere Mikroorganismen, Krankheitser reger und harmlose Mikroben. In der Regel beschrnkte die Medizin sich darauf, die schlimmsten Erreger in den hermetisch abgedichteten Kolonien zu isolieren, doch manch eine Mikrobe entkam aus den Kuppeln, Tunneln, Schiffen und Habitaten in die Auenwelt. Das bedeutete fast immer ihr sofortiges Ende. Doch einige wenige berlebten. Und von diesen berlebenden gelang es einer geringen Anzahl, sich zu reproduzieren, oftmals in einem erschreckenden Tempo. Derivate irdischer Mikroben tummelten sich im Bo
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den an der Peripherie der Mars-Stdte. Sie lebten vom Sauerstoff, der aus den Kuppeln entwich, von Feuch tigkeit und organischen Stoffen. Sie existierten im Ge stein von Bergbau-Asteroiden und nhrten sich von einem Hexengebru aus komplexen Kohlenwasser stoffen, und sie lebten im ganzen Sonnensystem als Mehltau-Flecken in Luftschleusen. Wenn die Schleu sen unter Druck standen, absorbierten sie Sauerstoff, Feuchtigkeit und Fragmente organischer Materie, und wenn ein Vakuum herrschte, kapselten sie sich ein. Selbst fr Gerald, fr den das inzwischen kein Ge heimnis mehr htte sein drfen, war es noch immer rtselhaft, wie Leben sich unter solchen Bedingungen behaupten konnte. Das war fr Gerald ein Beweis fr die Existenz Gottes. Keine zufllige Ereigniskette htte Lebewesen hervorgebracht, die zu solchen An passungsleistungen fhig waren. Nicht da Gerald die Evolution in Frage stellte; er war kein Kreationist. Aber es gab eine gttliche Hand, welche die Evolution lenkte. Eine gttliche Hand, die auf geheimnisvolle und manchmal erschreckende Art und Weise ttig wurde. Denn eine verschwindend geringe Anzahl dieser Orga nismen kehrte wieder in die Kuppeln und Schiffe zurck. Die meisten dieser Rckkehrer gingen zwar in der fr sie lebensfeindlichen Umwelt zugrunde, doch einige paten sich erneut an das Leben im Innern an. Das machte sie so gefhrlich. Die durch die extremen Lebensbedingungen gehrteten Organismen vermehr ten sich auf Teufel komm raus und trugen in ihren Genen die Fhigkeit, die unmglichsten Substanzen zu verzehren. Kunststoffe, Metalle, Gummi, halborgani sche Supraleiter. Und manche von ihnen, die Nachfah ren von Krankheitserregern, hatten sich die Fhigkeit bewahrt, den menschlichen Krper zu infizieren. Es gab auch Mikroorganismen, die Krankheiten bei Menschen verursachten und sich gleichzeitig von
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innen nach auen durch Schutzanzge und Sauerstoff kuppeln fraen. Oder die supraleitenden Drhte von Stromnetzen zerfraen. Oder die Ventile in Fusions reaktoren verstopften. Aus menschlicher Sicht waren die Rckkehrer ein Alptraum. Doch wie Gerald schon lange wute, sah Gott die Dinge eben nicht aus menschlicher Sicht. Der Gtige Gott wollte ein Lebensrecht fr alle. Menschen und Mikroben waren gleichermaen Seine Kinder, gleichermaen wertvoll. Er wollte das Lebensrecht fr alle Seine Kinder, vom geringsten bis zum hchsten. Und wenn einige Individuen einer Spezies sterben muten, um einer anderen Spezies das berleben zu ermglichen, dann war das nur natrlich. Weshalb sollte die Menschheit bevorzugt werden? Es stellte indes keinen Widerspruch fr ihn dar, die berlebensfhigkeit der Rckkehrer zu bewundern und sie gleichzeitig kaltbltig zu vernichten. Der Wolf reit das Reh, und der Rehbock ttet den Wolf, um seine Nachkommen zu verteidigen. Moralische Kate gorien griffen hier nicht. Selbst das Lamm lebt auf Kosten der Pflanzen, die es frit und wenn ein Lamm so unvorsichtig ist, sich an die falsche Pflanze heranzuwagen, wird es eben von Dornen gestochen. Das Leben ist untrennbar mit dem Tod verbunden, und jede Spezies mu sich gegen die Angriffe anderer Arten verteidigen. Und der Mensch ist Teil dieses Schemas. Geralds Ziel bestand darin, alle fremden Mikro ben aus den menschlichen Habitaten zu vertreiben. Er wute aber auch, da er dieses Ziel nie erreichen wrde, und dieses Wissen war irgendwie trstlich. Doch das gengte ihm nicht. Die Vernichtung von Leben, und war sie auch noch so notwendig, fllte Gerald nicht aus. Er wollte Leben schaffen und sich Gott als Werkzeug bei der Erschaffung einer neuen Welt voller Leben zur
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Verfgung stellen doch nun verblate dieser Traum angesichts der widrigen Umstnde. Da es technisch mglich war, auf der Venus ein Ter raformen durchzufhren, stand mittlerweile auer Frage. Gerald htte mit seiner Arbeit ein Stck dazu beitra gen knnen. Die Isolierte Exobiologische Einrichtung wre eine ideale Brutsttte fr Terraformungs-Mikro ben gewesen. Mit dem Einsatz der Gentechnik htte man Mikroben produziert, um die Atmosphre aufzu brechen, den Boden mit Stickstoff anzureichern, aus Kohlendioxid Wasser zu erzeugen und den sauren Boden in fruchtbares Land zu verwandeln. Doch die groen Projekte waren schon gescheitert, bevor man sie berhaupt in Angriff genommen hatte. Das Terra Nova-Projekt war bereits gestrichen worden, und nun sollte auch der Ring von Charon deaktiviert werden. Wie wre es dann erst um das Vorhaben be stellt, eine ganze Welt neu zu erschaffen? Mit grter Wahrscheinlichkeit wrden die in Geralds Institut ge speicherten Mikroben nie eine Chance bekommen, Leben auf die Venus zu tragen. Er richtete den Blick vom Tal zum nchtlichen Him mel. Die Venus wrde erst in einigen Stunden zu sehen sein, doch er wute auch so, da sie existierte. Und Marcia war an Bord der VISOR, die diese Hllenwelt umkreiste. Den grten Teil des vergangenen Jahres hatte er Vorbereitungen getroffen, sich ihr dort oben anzuschlieen, doch nun hielten die beiden es fr mglich, da Marcia wieder auf die Erde zurck kehrte, nachdem die Menschheit vor der Venus kapitu liert hatte. Der Interkom piepte, und Gerald lief zu ihm hin ber, setzte sich und schaltete den Bildschirm ein. Nach wenigen Sekunden erschien Marcias schnes Ge sicht auf dem Monitor. Hallo, Gerald, sagte sie mit warmer und liebevol
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ler Stimme. Zum Glck bin ich durchgekommen. Wir haben nmlich gerade von einem groen Experiment erfahren, fr das wir alle Kanle brauchen. Ab zehn Uhr sollten zwar keine privaten Nachrichten mehr ge sendet werden, aber Lonny wute, da ich dran war und hat eine Ausnahme gemacht. Er wird die Verbin dung so lange wie mglich aufrechterhalten, aber es kann durchaus sein, da sie abrupt unterbrochen wird. Kein Grund zur Sorge sie brauchen nur diesen Vi deokanal. Lonny sendet gerade auf einem Seitenband einen Text von mir. Daraus ersiehst du, worum es bei diesem Experiment geht; also verschwende ich jetzt keine Zeit damit, darber zu sprechen. Der Text ist nicht sehr informativ nur ein paar Daten, die wir er halten haben. Ich hatte bisher noch keine Zeit, einen richtigen Brief zu schreiben. Aber ich arbeite daran. Du mtest ihn heute abend bekommen. Der Drucker summte und stie einen dnnen Stapel Papier aus. Gerald ignorierte das Dokument und legte die Hand auf den Monitor. Dieser kurze Moment mit ihrem Bild war alles, was er hatte, und nun wurde sogar dieser Kontakt noch eingeschrnkt. Nie wieder, sagte er sich. Entweder er ging zu ihr, oder sie kam zu ihm; auf jeden Fall wrden sie nie wieder getrennt sein. Auer diesem Experiment ist nicht viel los, sagte Marcia. McGillicutty treibt uns noch zum Wahnsinn, aber ich mte das eigentlich schon gewhnt sein. Die Arbeiten machen gute Fortschritte, obwohl wir alle die Nachrichten sehen und hoffen, da wir nichts damit zu tun haben. Eine gedmpfte Stimme ertnte hinter der Kamera, und Marcia drehte sich um. Verdammt! sagte sie mit einer Ernsthaftigkeit, der man anmerkte, da sie nicht oft fluchte. Lonny sagt, ich htte noch zehn Sekunden. Ich liebe dich, Gerald. Ich kann es kaum erwarten, deine nchste Nachricht zu bekom men. Erledige deinen Kram und sieh zu, da du her kommst. Ich liebe dich. Auf Wiedersehen ...
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Der Bildschirm wurde dunkel, und Gerald hatte einen Klo im Hals. Die Trennung war schier unertrg lich. Gott sei Dank wrde sie bald vorbei sein, so oder so. An Bord der VISOR bedankte Marcia MacDougal sich mit einem gezwungenen Lcheln bei Lonny und huschte auf den Korridor. Doch sie fragte sich, wohin sie gehen sollte. Sie fhlte sich leer und einsam. Sie war von Gerald getrennt, und das Projekt stand auch vor dem Aus. Es war eh alles egal. Spontan beschlo sie, in die Offiziersmesse zu gehen. Vielleicht waren dort ein paar Leute, mit denen sie sich unterhalten konnte und die sie auf andere Gedanken bringen wr den. Sie ging das kurze Stck. Doch die Messe war leer. McGillicutty mute das gesamte Personal zur Beob achtung des Gravitations-Experiments abgezogen ha ben. Zweifellos wrde sie selbst frher oder spter auch noch drankommen. Also machte Marcia MacDougal das Beste aus der Lage. Sie ging zum Panoramafenster der Messe und schaute auf die dichte Wolkendecke des Planeten hin unter. Sie war eine beeindruckende Frau und wirkte auf grund ihres entschlossenen Wesens grer, als sie eigentlich war. Sie hatte eine makellose, mahagonifar bene Haut und ein rundes, ausdrucksvolles Gesicht, in dem klare, braune Augen standen, Augen, die alles zu sehen schienen. Doch beim Blick aus dem Fenster sah sie berhaupt nichts. Fr das bloe Auge war die Tagseite der Venus eine grelle, konturenlose Wolkenwand. Sie htte sich techni scher Hilfsmittel bedienen und Kontrast und Helligkeit verndern sowie eine Falschfarbendarstellung whlen knnen. Mit den richtigen Einstellungen wiesen die Wolken durchaus eine Struktur auf.
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Doch im Moment schien Marcia eine nichtssagende Kugel gerade angemessen. Sie wurde vom gleien den Licht geblendet. Der Informationsflu war ber wltigend. Diese Feststellung htte auch auf die ra des Wissens-Crashs angewandt werden knnen. Und VISOR war wohl das nchste Opfer. Die Venus-Initial-Station fr Operationale Forschung VISOR sollte der Stoff sein, aus dem die Trume sind. Das Hauptquartier fr die Erschaffung einer schnen neuen Welt einer neuen Venus, auf der irdi sche Temperaturen herrschten, auf der es Wasser gab und auf der Leben sich entwickeln wrde. Niemand wute genau, wie so etwas zu bewerkstel ligen war, wie man eine Welt zum Leben erweckte. Es war Aufgabe von VISOR, die Antworten zu finden. Es kursierten bizarre Ideen: es wurde vorgeschlagen, da VISOR riesige Sonden und Saat-Schiffe auf dem Plane ten landete und bemannte Eis-Asteroiden sowie giganti sche Maschinen zum Abschpfen der Atmosphre ein setzte. Andere meinten, man solle den Planeten von der Sonne abschirmen und fliegende Chemiewerke in der oberen Atmosphre stationieren, um sie aufzulsen. Manche Bergleute im Asteroidengrtel hatten eigene Ideen. Sie hatten allen Ernstes angeboten, den Planeten Merkur mit einer Vorrichtung namens Kern-Knacker zu sprengen. Wenn dann ein zweiter Asteroidengrtel in geringer Entfernung um die Sonne kreiste, wrden sie wenigstens die Solarenergie nutzen knnen. Die Venus war im Grunde der falsche Ansprechpartner fr dieses Vorhaben, aber die Grtel-Gemeinschaft ging mit die sem Plan bei VISOR hausieren und wies darauf hin, da der Merkur-Grtel ein idealer Standort fr den Bau dieser groen Sonnenschirme beziehungsweise Rotationsbeschleuniger sei. Es gab auch noch andere Optionen, die nicht ganz so verrckt erschienen, und VISOR htte sie alle oder zu mindest einen Teil davon auch ausprobiert, nur da im
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Augenblick niemand den blassesten Schimmer hatte, wie man diese Konzepte in die Praxis umsetzen sollte. Und das war das eigentliche Problem. VISOR war auf grund einer Langfristplanung erbaut worden und sollte im Lauf der Jahrhunderte expandieren und sich entwickeln. Die Konstrukteure hatten unterstellt, da die Station mit Techniken operieren wrde, deren Er finder noch nicht einmal geboren waren. VISOR. Die letzten beiden Wrter des Akronyms waren der Schlssel. Operationale Forschung. Bevor auf der Venus ein Terraformen durchgefhrt wurde, mu ten die Wissenschaftler und Techniker erst einmal ein entsprechendes Konzept entwickeln. Computer modelle und Simulationen waren zwar ganz hilfreich, aber fr die Umformung eines ganzen Planeten be durfte es doch etwas mehr. Die Ingenieure und For scher brauchten einen ganzen Planeten als Versuchsob jekt, bei dem sie auch einmal einen Fehler machen durften. Terraformen erforderte sozusagen Training on the job. Begriffen die Vereinten Nationen das denn nicht? Er kannten sie nicht die Bedeutung der Station? Wuten sie nicht, da eine Schlieung oder auch nur ein Ein motten der Station eine Katastrophe wre? Die Venus war eine Aufgabe fr ganze Generationen. Man durfte dieses Projekt nicht von irgendwelchen Launen abhn gig machen. Pltzlich qukte der Interkom, und eine hohe, quengelnde Stimme, die Marcia zu frchten ge lernt hatte, ertnte. MacDougal! Kommen Sie in die Zentrale! sagte McGillicutty. Sie sollen einige Funk frequenzen fr mich berwachen. Marcia schlo die Augen und zhlte bis zehn. Dann drehte sie sich um und machte sich auf den Weg zum Labor. Sie htte gewettet, da Hiram McGillicutty selbst ihrem Mann den letzten Nerv geraubt htte. Sie mute das Experiment durchfhren, sobald Gerald hier war.
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Hiram McGillicutty war der Chef-Physiker der VenusInitial-Station fr Operationale Forschung. Deshalb war McGillicutty die meiste Zeit so berflssig wie ein Kropf. Niemand bezweifelte, da VISOR einen Physiker brauchte, aber nur in dem Sinne, wie ein Dorf eine Feuerwehr brauchte. Man leistete sich eben eine, nur fr den Fall, da etwas passierte. McGillicutty hatte keine hohe Meinung von seinen Kollegen in der Station. Es handelte sich in seinen Augen um simple Ingenieure, die schon zufrieden waren, wenn sie irgendwelche Zahlen bekamen, um Gleichungen aufzustellen. Wobei es auch nicht darauf ankam, was diese Zahlen besagten oder woher sie stammten. In neunundneunzig Prozent der Flle war es ihnen egal, wie diese Zahlen zustande kamen, und sie strubten sich beharrlich, ihre Zeit mit solchen Mar ginalien zu vertrdeln. Hiram McGillicutty hingegen hielt sich zugute, da er sein Schicksal mit philosophischer Gelassenheit ak zeptierte obwohl niemand in der Station ihm eine solche geistige Gre bescheinigt htte. Statt dessen kursierten Charakterisierungen wie arrogant und ego zentrisch. Doch heute war das anders. Heute gehrte die Sta tion ihm, und das verdankten sie den bsen Buben auf Pluto. McGillicutty lachte glucksend, schttelte den Lockenkopf und grinste spitzbbisch, wobei er die schlechten Zhne bleckte. Er hatte die vorlufigen Daten von Ganymed und Titan gesehen. Da hatten die Schwerkraft-Jungs vielleicht ein Ding abgezogen! Er nahm einen Uhrenvergleich vor und ermittelte die relativistische Verzgerung. Nach dem von Pluto bermittelten Zeitplan war der Gravitations-Strahl vor gut fnfeinhalb Stunden zur Venus abgeschickt wor den. Wenn das Experiment planmig ablief, mte der Gravitations-Strahl also jede...
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Herrgottsakra, schaut euch das mal an! rief er. Hiram McGillicutty war ein leicht erregbarer Zeitge nosse, aber in diesem Fall war seine Aufregung an scheinend berechtigt. Die Nadel des Schwerkraft-De tektors, eines extrem empfindlichen Gerts, die bisher kaum einmal gezuckt hatte, schlug nun bis zum An schlag aus. McGillicutty vergrberte den Mebereich um einen Faktor Hundert. Verblfft schttelte Marcia MacDougal den Kopf. Kein Zweifel. Nachdem sie hundert Jahre lang ein Schattendasein in der Welt der Hochenergie-Physik ge fhrt hatte, erwachte die Gravitationsforschung pltz lich vor ihren Augen zum Leben. Das ist ein Gravitations-Strahl, sagte jemand. Mten wir uns nun nicht schwerer oder leichter fh len oder was? Ich spre jedenfalls nichts. Welche Leistung hat dieser Strahl? fragte einer der Biologen nervs. Er wird uns doch nicht in Richtung Pluto ziehen, oder? Das funktioniert anders, sagte McGillicutty schnippisch. Es ist uns gelungen Gott allein wei, wie wir das geschafft haben , eine Phasenumkehr vor zunehmen, so da die Hlfte der Welle nun eine Ab stoungs- statt einer Anziehungskraft ausbt. Die Krfte heben sich berall auf. Und der Strahl ist ver dammt schwach. McGillicutty leckte sich die Lippen. Ich wte zu gern, wie sie das machen. Und wenn sie schon so er folgreich bei der Manipulation von Schwerefeldern sind, ist es sicher nur noch ein kurzer Weg bis zur Schwerkraft-Kontrolle. Wenn es ihnen gelnge, ein Feld zu harmonisieren und eine stehende Wellenfront zu schaffen, knnten sie nach Belieben Schwerefelder erzeugen. Das ist noch Zukunftsmusik, sagte Marcia. Ich wette, Gravitationswellen werden noch fr sehr lange Zeit nicht mehr als ein Taschenspielertrick sein.
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Vielleicht, sagte McGillicutty. Dann ist das aber ein neuer Trick. Gravitationswellen wrden das Bild des Universums revolutionieren. Sie durchdringen Materie praktisch ungehindert! Man mte die Gra vitationswellen nur richtig modulieren, und wir wr den durch die Sonne und die Planeten in die Tiefe des Raums schauen. Um in Echtzeit die innere Struktur der Venus zu untersuchen, mte man nur einen G-Wellen-Sender auf der einen und einen Detektor auf der anderen Seite des Planeten positionieren. Wie bei einem Rntgengert. Es stehen groe Zeiten bevor. Groe Zeiten. Aber nur fr die Schwerkraft-Forscher, sagte Chenlaw betrbt. Die Ausgaben fr die Forschung werden stndig gekrzt. Wie wird unser Budget wohl aussehen, wenn alle Mittel in den Ring flieen? Wir mssen uns irgendwie an die Gravitationsforschung anhngen, wenn wir noch einen Stich machen wollen. Marcia warf einen Blick auf die Uhr. Wir haben noch acht Minuten. Dann wird der Strahl zur Erde um gelenkt. Sie studierte die Anzeigen und fragte sich, wie die neue Welt wohl aussehen wrde. McGillicutty war froh, als der Strahl schlielich von der Venus umgelenkt wurde. Es waren phantastische zehn Minuten, in denen der Strahl auf VISOR gerichtet war. Doch war es auch fast schon zuviel des Guten gewesen. Das Signal war so stark, da er befrchtete, die Instrumente wrden berlastet werden. Nun richtete er die Gerte auf ein entferntes Ziel aus, auf die Erde. Eine solche Messung war noch nie zuvor durchgefhrt worden. Es war eine Herausforderung, eine nie dagewesene Gelegenheit. Man mute eine neue Entwicklung aus einem gewis sen Abstand betrachten. Zumal man die ganzen Sekun dreffekte ohnehin nur aus grerer Distanz erkannte. Wie beeinfluten zum Beispiel Gravitationswellen
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Radio- und Lichtwellen? In der Theorie mten modu lierte Gravitationswellen abwechselnd eine Rot- und Blauverschiebung bei elektromagnetischer Strahlung hervorrufen. Was wrde aber wirklich geschehen? Und welche Auswirkungen wrde der Strahl auf bereits existierende, wechselwirkende Gravitations quellen haben? Wrden Resonanzschwingungen in den Gravitationsmustern des Erde-Mond-Systems auf treten? McGillicutty wollte es wissen. Sein Wissensdurst an sich war nichts Neues sein ganzes Leben war er auf der Jagd nach Antworten gewesen. Nur da sich ihm nun die Chance bot, auch welche zu bekommen. Dennoch wrde er sich beeilen mssen. Der Gravita tionswellen-Strahl war bereits vor einigen Minuten von der Venus abgelenkt worden. Es blieben ihm noch etwa fnf Minuten, die Sensoren der Station auf die Erde auszurichten und sie fr Langstreckenbetrieb zu konfigurieren. Zum Glck wrde das Personal ihn un tersttzen. Erneut berprfte er die Hauptschalttafel. Einige Instrumente waren noch immer nicht in Position. Marcia, richten Sie die verdammte Verstrker-An tenne aus. Wir brauchen die Einundzwanzig-Zentime ter-Frequenz. Ich will sehen, ob im neutralen Wasser stoff-Band Strungen auftreten. Jawohl, Chef. Wird sofort erledigt, Chef. Knnen sich drauf verlassen, Chef. Grummelnd aktivierte Marcia das Antennen-System. Sie persnlich konnte sich keine sinnlosere Aufgabe vorstellen als die Be obachtung des Einundzwanzig-Zentimeter-Bandes. Sie hatte den Eindruck, da das Einundzwanzig-Zentime ter-Band vllig tot sei. McGillicutty wollte berprfen, ob die Gravitation die Raumzeit so stark verzerrte, da die Trgerfre quenz gestrt wurde. Sei's drum. Sie sah, wie die An tenne sich auf die Erde ausrichtete. Dann schaltete sie
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den Monitor in den Oszilloskop-Modus. Ja, da war es. Das Einundzwanzig-Zentimeter-Band wurde wie immer als flache Trgerwelle abgebildet. Sie bettigte den Lautstrkeregler und wurde mit einem leisen Zi schen belohnt. Bin soweit, Chef, meldete sie. Ich bin wirklich gespannt. Gut, sagte McGillicutty, ohne den Sarkasmus in ihrer Stimme zu hren. Chenlaw, was ist mit dem Mikrowellen-Empfnger? Ich brauche ihn sofort und nicht erst nchste Woche! Meine Gte, Hiram, geben Sie mir noch ein paar Minuten. Wieso? fragte McGillicutty. So lange wird es doch nicht dauern, ihn um zwanzig Grad zu drehen. Ich mu ihn in Gegenrichtung drehen, um dreihun dertvierzig Grad; sonst wrde er direkt auf die Gene ratoren zeigen, erwiderte Chenlaw mit zusammenge bissenen Zhnen. Wollen Sie vielleicht einen Defekt riskieren? Aber McGillicutty hrte schon gar nicht mehr zu. Er konferierte bereits per Interkom mit einem der anderen Labors und lie sich ber Neutrino-Rckstrahlung aus. Chenlaw drehte sich um und sah Marcia kopfscht telnd an. Marcia zuckte ihrerseits die Achseln. Da fiel einem nichts mehr ein. Der Mann war einfach unmg lich. In Ordnung, Jungens und Mdels, sagte McGilli cutty mit lauter, frhlicher Stimme und ignorierte dabei souvern, da viele seiner Mitarbeiter ihn am liebsten erwrgt htten. Er berprfte die Chronome ter. Die Erde wird schon seit sieben Minuten vom Strahl bestrichen. Der Ereignisradius bewegt sich auf uns zu. Bereiten Sie sich darauf vor, da in drei Minu ten die ersten Ergebnisse eingehen werden ab jetzt! Alle Instrumente und Aufzeichnungsgerte mten nun im Bereitschaftsstatus sein. Dann berprfte McGillicutty seine Schalttafel,
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wobei er whrend dieser Zeit sogar den Mund hielt. Zwei Minuten, verkndete er schlielich. Seit sieben Minuten im Erfassungsbereich des Strahls. Marcia dachte pltzlich an ihren Mann, Gerald MacDougal, der auf der Erde im Labor in Vancouver weilte. Selbst mit Lichtgeschwindigkeit war er noch zehn Minuten entfernt. Doch hier ging es nicht um Zahlen und Sekunden. Gerald befand sich in der Ver gangenheit, wobei die Wand der Zeit zwischen seiner und ihrer Realitt stand. Was auch immer er tat, was auch immer mit ihm geschah, sie wrde es erst dann erfahren, nachdem die langsamen Lichtstrahlen die Leere zwischen den Welten durchkreuzt hatten. Und wenn er mitten in einer bertragung starb, wrde sie es auch erst nach zehn Minuten wissen. Wenn Gerald aus Marcias Sicht in der Vergangen heit gefangen war, dann galt das auch umgekehrt. Jeder war in der Vergangenheit des andern gefangen. Diese Vorstellung hatte etwas Beunruhigendes, als ob sie beide erstarrt wren, wie ein Insekt, das am Harz eines urweltlichen Baums festklebte und darin gefan gen wurde, whrend das Harz kristallisierte und das Opfer im Bernstein der Zeit eingeschlossen und kon serviert wurde. Zwanzig Sekunden, verkndete McGillicutty. Diese seltsame Pulsation und Manipulation der Schwerkraft berstieg ihren Horizont. Die Vorstellung machte ihr sogar angst. Irgendwie kam ihr die ganze Sache wie Magie vor. Wie konnte man einen Strahl aus Gravitationswellen erschaffen? Das erschien ihr vllig widersinnig. Sie blinzelte und konzentrierte sich auf den Bild schirm. Zehn Sekunden. Vor neun Minuten und fnfzig Sekunden hatte der Strahl die Welt ihres Man nes getroffen, doch erst in zehn, neun, acht Sekunden wrde das Zeitfenster sich ffnen sie fummelte am Kontrastregler herum vier, drei, zwei, eins, null...
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Die Darstellung auf dem Monitor explodierte, und aus dem Lautsprecher drang ein infernalischer Lrm. Sie stellte den Ton ab und starrte verblfft auf das Oszilloskop. Etwas dort drauen erzeugte ein starkes und komplexes Signal. Sie glaubte ein Muster zu er kennen, als ob das Signal laufend wiederholt wrde. Nach einem Moment schaute sie auf und erkannte, da die brige Besatzung des Labors noch konsternier ter war als sie. Sogar McGillicutty wirkte schockiert. Erst nach geraumer Zeit begriff sie, da das Rauschen im Einundzwanzig-Zentimeter-Band alles schien, was von der Erde noch brig war. Rumpelnd legte die Pack Rat vom Frachthafen des Ha bitats der Nackten Purpurnen ab. Dianne Steiger schaute auf das Chronometer: 10:01 GMT, kurz nach zehn Uhr vormittags. Der Abflug erfolgte rechtzeitig, obwohl es ihr noch zu spt vorkam. Wenn es einen Ort im Son nensystem gab, der noch bizarrer war als NaPurHab, dann wollte sie ihn gar nicht erst kennenlernen. Mit stotternden Triebwerken legte die Rat ab, aktivierte die Kreiselstabilisatoren und ging auf Kurs. Die groe, helle Erdkugel wanderte ins Steuerbordfenster. Mit gefalteten Hnden sa Dianne Steiger an der Steuerkonsole und lie die Dinge auf sich zukommen. Die irgendwie improvisiert wirkende Masse von NaPurHab drute vor dem Bugfenster. NaPurHab um kreiste Erde und Mond in einer Acht. Im Augenblick befand das Habitat sich im Erdorbit. Von diesem Punkt hatte auch die Rat abgelegt. Die Triebwerke feuerten, um sie in den Orbit und dann auf Kurs zum nch sten Hafen zu bringen, zu dem sie bestellt worden war. Dianne ging zum Funkgert und rief die Leitstelle von NaPurHab. NaPurHab, hier ist Foxtrott Tango Vierund dreiig, Rufzeichen Pack Rat, mit Kurs auf High New York Habitat. Bin auf Autopilot und sende nun Daten fr Abflugvektoren auf Seitenband. Bitte besttigen.
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Wir kopieren Sie, Pack Rat. Flugplan erhalten, auf gezeichnet und genehmigt. Guten Flug nach HNY. Melkt die Fettkatzen, bis sie muhen oder miauen. Bis zum nchstenmal. Chelated Extremer Verzerrer, auch bekannt als Frank Barlow, war ein guter Kerl, selbst wenn er hin und wieder in das gestelzte Idiom der Nackten Purpurnen verfiel. Danke, Frank, erwiderte Dianne. Ich freue mich drauf. Das entsprach zwar nicht ganz der Wahrheit, aber egal. Gem der Stellenbeschreibung trug Dianne Steiger die Berufsbezeichnung Pilot-Astronaut. Aber sie wute es besser. Dianne war nur ein Sicherheitssystem. Die Roboter, der Autopilot, die KI-Routinen sie waren die eigentlichen Astronauten. Sie erledigten die ganze Arbeit. Sie war nur hier, weil dieser Frachter in die Nhe bewohnter Abschnitte des berfllten Erdorbits flog und weil die Astronauten-Gewerkschaft trotz rcklufi ger Mitgliederzahlen noch immer viel Einflu hatte. Die Statuten der Gewerkschaft und die Sicherheits bestimmungen verlangten die Anwesenheit eines Pilo ten an Bord, fr den hchst unwahrscheinlichen Fall, da die Automatik ausfiel und das Schiff manuell gesteuert werden mute. Die Sache hatte nur einen Haken: wenn die Automatik ausfiel, war das Schiff lngst ein Wrack, und dann wren auch alle Versuche, es manuell zu steuern, erfolglos. Sogar die wenigen Aufgaben, die Dianne noch aus zufhren hatte, htte man ebensogut einer Maschine bertragen knnen. Doch man hielt Arbeitsbeschaf fungsmanahmen fr die Piloten fr angezeigt, auch wenn die Arbeit durchaus vom Bordcomputer und der automatischen Hydraulik htte erledigt werden kn nen. Ein Pilot in der Rolle eines Statisten, dessen Re flexe durch Langeweile abgestumpft waren, wre im Notfall nutzlos gewesen. Das war zumindest die herr schende Meinung. Dianne hatte aber auch so schon mit der Mdigkeit zu kmpfen.
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Das Fliegen von Raumschiffen galt als romantisch, aufregend und gefhrlich. Dianne hatte eine acht jhrige Ausbildung absolviert und war dann als Pilotin bei einer Frachtfluggesellschaft gelandet. Sie war dreiunddreiig Jahre, wirkte jedoch lter. Sie hatte langes braunes Haar, das bereits grau wurde. Zur Zeit hatte sie es hochgesteckt. Wenn sie es offen trug, wirkte es wie ein Mop. Sie hatte ein schmales, faltiges Gesicht und groe, klare Augen. Leute, die sie nicht kannten, hielten sie auf den ersten Blick fr mager schtig. Ihr Gesichtsausdruck deckte alle Extreme ab. Schon das kleinste Lcheln erhellte den Raum, und das leichteste Stirnrunzeln war furchterregend. Sie litt unter dem Rauchverbot an Bord. Eines Tages wrde man Schiffe mit einem Belftungssystem bauen, das auch mit Tabakrauch fertig wurde. Den Entzug glich sie am Boden jedoch wieder aus. Zwischen den Flgen war sie Kettenraucherin, und das Nikotin hatte die Finger schon gelb gefrbt. Sie war klein und von schlanker Statur, dafr aber erstaunlich krftig. Sie hatte einen herzhaften Hndedruck und einen mus kulsen Krper. Ihr ueres hatte ihr bei der Stellen suche geholfen. Die Fluggesellschaften bevorzugen kleine und gelenkige Piloten. Sie hatte im wahrsten Sinne des Wortes hher hin ausgewollt, als nur einen Orbital-Gleiter zu fliegen und hatte sich fr das Sternenschiff-Projekt beworben, bis es dann gestrichen wurde. Ihr hatte nur noch ein Test gefehlt, um in die Einstellungsreserve als Pilot der Terra Nova aufgenommen zu werden. Sie htte Pilotin der dritten Generation werden sollen, nachdem die Pi loten der ersten Generation in den Ruhestand gegan gen waren und die Piloten der zweiten Generation das Ruder bernommen hatten. Und wenn ein Pilot der zweiten Generation gestorben oder pensioniert wor den wre dann wre sie Kommandantin eines Raum schiffs geworden.
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Dann war das gesamte Sternenschiff-Projekt einge stellt worden; es war der durch den Wissens-Crash be dingten Rezession zum Opfer gefallen, von der die Erde und der Rest des Sonnensystems betroffen waren. Es war eine ra des Rckzugs in sichere Stellungen gewesen. Also driftete die eingemottete Terra Nova nun im niedrigen Erdorbit. Whrend der Rezession hatte man als ehemaliger Raumschiff-Pilot einen schweren Stand. Die Passagier gesellschaften stellten keine neuen Leute ein, und nicht einmal die Frachtgesellschaften, welche die greren Planeten bedienten. Also mute Dianne sich damit be scheiden, Fracht zwischen NaPurHab, dem niedrigen Erdorbit und den schmuddeligen Raumhfen hin und her zu schippern. Und dabei durfte sie sich noch glcklich schtzen, diesen Job bekommen zu haben. Alle anderen Piloten der Terra Nova waren schon lange ausgewandert und versuchten ihr Glck auf den Sied lungswelten. Doch dort waren die Stellen fr Piloten auch nicht dichter gest. Aber das war ihr nun auch egal. Sie spielte mit dem Gedanken, sich ganz von der Raumfahrt zu verab schieden und auf einer der Siedlungswelten oder Ha bitate ansssig zu werden. Sie wrde zwar keine neuen Sternsysteme erforschen, aber zumindest wre das auch eine Art von Pionierarbeit. Sie verstand die Menschen auf der Erde und dem Mond nicht mehr. Der Irrsinn feierte frhliche Urstnd. Den Beweis hatte sie direkt vor Augen. Sie musterte das in der Dunkelheit treibende Habitat. Die Purps waren von der Erde gekommen und hatten diesen Ort und die alte Tycho-Strafkolonie bernommen und die Vereinten Nationen hatten die Purps tatschlich als legitime Regierung anerkannt. Dianne hatte einen Entschlu gefat. Wenn sie schon nicht nach den Sternen greifen konnte, dann wrde sie wenigstens an einen Ort oder zu einer Welt gehen, die
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ihr neu war. Aber war sie berhaupt in der Lage, in einem Habitat leben, in einer Blechbchse mitten im All? Dann also zu einer der Siedlungswelten. Mars oder Titan. Vielleicht auch zum Asteroidengrtel. Falls sie mitten in der Rezession berhaupt so weit kam. Seufzend berprfte Dianne Steiger die Steuerkon sole der Pack Rat. Alles lief gut. Es gab nichts fr sie zu tun. Transorbitaler Nachbrenner in zehn Minuten. Die Rat wute das viel besser als sie. Mit unnachahmlicher Przision zndete das Schiff die Nachbrenner und schaltete die Triebwerke wieder ab, whrenddessen Dianne im eigenen Saft schmorte. Nicht mehr lange, sagte sie sich. Nicht mehr lange. Chelated Extremer Verzerrer schaute auf den Auen monitor. Und tschss, Pack Rat. Dort flog sie, ein klei ner Lichtpunkt, der zehn Grad neben der leuchtenden Masse des fast vollen Mondes stand. Am Himmel da zwischen leuchteten die vertrauten, alten Sterne in warmem, hellem Licht. Er blickte nach unten und berprfte den Kommunikationscomputer. Alles grn. Alle Kanle zum Mond waren frei. Er wrde etwas da gegen unternehmen mssen oder Zoff mit seinem Chef bekommen. Aber nicht gerade jetzt. Die Aussicht war einfach zu schn. Die blinkenden Positionslampen der Pack Rat ermglichten Frank eine optische Erkennung. Gut fr Dianne. Viele Astros machten sich nmlich nicht mehr die Mhe, Positionslichter zu setzen, vor allem dann nicht, wenn sie sich im Raumsektor der Purpurnen be fanden. Seufzend schttelte er den Kopf. Etwas stimmte nicht mit einer Welt, wo die Menschen mit maximaler Anstrengung einen minimalen Ertrag er wirtschafteten. Nicht da die Purps eine groe Hilfe gewesen wren. Chelated arbeitete zwar viel als Raumflug-Lotse, doch hauptberuflich war er Funktechniker und als sol
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cher damit beauftragt, den Kontakt des Habitats der Nackten Purpurnen mit der Auenwelt mehr oder weni ger aufrechtzuerhalten. Dieses mehr oder weniger war ein Merkmal seiner Stellenbeschreibung. Wenn die Verbindung zu schlecht war, mute er den Sollwert wiederherstellen. Wenn die Kommunikation indes zu gut funktionierte, war es seine Aufgabe, die Verbin dung zu verschlechtern. Und natrlich wurde von ihm erwartet, die Qualitt der Verbindungen zuweilen nach dem Zufallsprinzip zu gestalten. Die Bewahrung einer gewissen Entropie war ein substantieller Aspekt der Philosophie der Purpurnen. Auch wenn das Anforderungsprofil etwas seltsam war, so war Chelated der in seinem Leben als PrPurpurner den Namen Frank Barlow getragen hatte doch ein Meister seines Fachs. Deshalb war er auch ein extremer Verzerrer, was ihn in den Augen der Funda mentalisten unter den Purpurnen verdchtig machte, denen ohnehin jedes Talent verdchtig war. Doch darauf kam es nicht an. Chelated (oder Frank, wie er sich insgeheim noch nannte) verband eine zweckfreie Liebe mit der Funktechnik, Elektronik und Kommunikationsanlagen. In der Welt nach dem Wis sens-Crash gab es nur wenige Positionen fr einen Mann mit seinen Fhigkeiten. Er mute schon allein deshalb zum Habitat der Nackten Purpurnen kommen, weil es keinen anderen Ort gab, an dem er sich seinem Handwerk htte widmen knnen. Er betrachtete es als Vergnstigung, da man ihm gestattete und ihn sogar darum bat , all die verrckten Dinge zu tun, die in keinem anderen Kommunikationszentrum toleriert wurden. Dennoch fhlte er sich hier etwas unwohl. Aber er htte sich auch ernsthafte Sorgen um sich machen mssen, wenn er sich jemals an diese Leute gewhnt htte. Er versprte das Bedrfnis zu kommunizieren und
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schaltete wieder eine Verbindung. He, Dianne, bist du noch dran? Bin noch dran, Frank, ertnte ihre Stimme im Kopfhrer. Was gibt's? Chelated wollte schon ant worten, doch dann wurde er vom Bildschirm abge lenkt. Ein Blitz wurde von der Kamera bertragen, und dann normalisierte das Bild sich wieder. Die Sonne mute sich in einer polierten Oberflche gespiegelt haben, kein Zweifel. Das Bild war sofort wieder da. Doch etwas stimmte nicht. Chelated runzelte die Stirn und schaute genauer hin. Nein, es war alles in Ordnung. Diannes Schiff war noch immer da und hob sich gegen den Sternenhimmel ab. Sterne? So ein Quatsch. Der Mond mute hinter der Pack Rat stehen. Ein Alarmsignal ertnte, und er berprfte das System. Die Verbindungen zur Erde standen noch, doch alle Verbindungen zum Mond waren unterbrochen. Erneut betrachtete Frank die Auenaufnahmen. Lh mendes Entsetzen machte sich in ihm breit. Der Himmel hatte sich verndert. Der Mond war nicht mehr da. Und die Sterne waren auch nicht die richtigen.

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Kapitel Sieben

Schockwellen

Lucian Dreyfuss war einer der wenigen stndigen Be wohner des Mondes, die Zeuge des Verschwindens der Erde wurden. Beim Groteil der Beobachter handelte es sich um Touristen. In jedem Augenblick befanden sich Tau sende von Touristen in Schutzanzgen oder Aussichts kuppeln auf der Oberflche und betrachteten die Se henswrdigkeiten des Mondes, so es denn welche gab. Die Einheimischen gingen nie nach oben. Lucian arbeitete hauptberuflich als Raumflug-Lotse und nebenberuflich als Fremdenfhrer, wenn das Geld knapp wurde was bei Lucian die Regel war. Wenig stens handelte es sich heute um eine Fhrung durch die Kuppeln. Der Umgang mit einem Rudel hemds rmliger Touristen, die vom Innern einer Kuppel aus die graue Landschaft bewunderten, war unvergleich lich angenehmer als eine Horde Grnschnbel, die ber die Oberflche hopsten und sich nach Krften bemhten, sich durch das Auffinden von Schwachstel len in den als narrensicher geltenden Druckanzgen umzubringen. Nicht einmal die Sonne stellte hier eine Gefahr dar. Auerhalb der Kuppel folgte eine groe, auf einem speziellen Ausleger montierte Scheibe dem Lauf der Sonne am Himmel und beschirmte die Kuppel. Wo diese in ewigem Schatten lag, war die Mondlandschaft hell beleuchtet. Am Rand des Kuppelbodens glhende Lichter hielten die turistas davon ab, bereinander zu stolpern. Aber ob Kuppel oder Oberflche, mit den Morgen
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veranstaltungen war Lucian immer etwas berfordert. Er war eine Nachteule und an die Nachtschicht in der Orbitalen Flugsicherung gewhnt und an das Nacht leben in den Kasinos. Er schaute auf die Uhr. Kurz vor 10:00, Universalzeit. Natrlich kam diese Horde frisch vom Schiff. Die innere Uhr vieler dieser Erdlinge war wohl noch auf ihre Zeitzone eingestellt. Gott mochte wissen, welche Tageszeit gerade fr sie herrschte. Lucian war von kleinem Wuchs und hatte ei nen drahtigen, athletischen Krper. Im Bestreben, die Neigung der Conners zum Fettansatz zu bekmp fen, verbrachte er viel Zeit im Fitnessraum. Er hatte ein schmales, blasses Gesicht und einen rotbraunen Brstenhaarschnitt. Die schiefergrauen Augen waren durchdringend und drckten Ernsthaftigkeit und Lei denschaft aus. Er berflog die Landschaft. Im Moment indes verrie ten seine Augen nichts Leidenschaftlicheres als Lange weile. Vielleicht war die Landschaft grandios, doch die Einheimischen die Conners, wie sie sich selbst nannten , kannten das alles schon. Keiner von ihnen machte sich die Mhe, ohne einen guten Grund an die Oberflche zu gehen. Schlielich vernderte die Mond oberflche sich kaum beziehungsweise berhaupt nicht. Aber die Touristen verstanden das anscheinend nicht. Lucian machte eine dickliche Matrone aus, die jeden Anwesenden in der Kuppel einer Musterung unterzog und die Leute nach Akzent und Kleidung einordnete. Sie runzelte die Stirn, ortete ihrerseits Lucian und kam zu ihm herber. Eine Mrs. Chester, erinnerte er sich. Er wute schon, was sie von ihm wollte, bevor sie noch den Mund geffnet hatte. Sagen Sie, Mr. Dreyfuss, sagte sie, weshalb sehen so wenige Einheimische sich die Sehenswrdigkeiten an? Ich bin nun schon seit einer Woche hier, und die einzigen Einheimischen, die ich hier oben gesehen
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habe, waren die Reisefhrer. Die Sehenswrdigkeiten sind so wundervoll. Weshalb kommen Sie nicht alle her auf und sehen sie sich an? Es gengt, wenn man die Felsen einmal gesehen hat, erwiderte Lucian mit mder Stimme. Er ersparte sich indes den Hinweis, da diese Weisheit bei den Conners den Stellenwert eines Sprichworts hatte. Man brachte damit zum Ausdruck, da etwas seinen Reiz verlor, langweilig wurde und nicht mehr gebraucht wurde. Im Augenblick sprte Lucian all diese Empfindun gen. Er mute die Felsen gewi nicht noch einmal sehen. In Gedanken war er woanders. Er fragte sich, wann er die Fhrung endlich beenden konnte, wie lange er das Spiel noch mitmachen mute und wie viele Rudel von Erdlingen er noch herumfhren mute, bis er die Spielschulden beglichen hatte. Er sah auf die Uhr. Nun waren sie lange genug in der Kuppel umhergewandert und hatten genug ge gafft. Lucian klatschte in die Hnde und trat auf ein niedriges Podest, das in den Kuppelboden integriert war. In Ordnung, Leute, in Ordnung. Wenn Sie bitte herkommen wrden. Ich werde einige der von hier aus sichtbaren Landmarken erklren. An erster Stelle steht natrlich die Erde direkt ber meinem Kopf. Als ob sie alle ferngesteuert wren, legten die um Lucian versammelten Leute synchron den Kopf in den Nacken. Ein Wald aus Armen erhob sich, als die Erd linge sich gegenseitig den Weg nach Hause wiesen. Lu cian hatte es aufgegeben, sich nach dem Grund fr die ses Verhalten zu fragen. Glaubten sie denn wirklich, ihre Nachbarn wren nicht in der Lage, die Erde am Himmel zu identifizieren? Nun schaute Lucian selbst nach oben, weil er wissen wollte, welcher Kontinent gerade zu sehen war und wie das Wetter war. Die Erde war abnehmend, die Tagund Nachtgrenze wrde gleich die Kste von Nord
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amerika erreichen, und es herrschte gutes Wetter ber dem vom Sonnenlicht beschienenen Quadranten. Gut. Das rckte Afrika in den Mittelpunkt. Ein markanter Kontinent, der auch von keiner Wolkendecke verhllt wurde. Das war viel besser, als wenn der Pazifik im Blickpunkt lag und er den Leuten erzhlen mute, wo Hawaii lag, wenn die Inseln gro genug wren, um sie zu sehen und wenn die Wolken nicht wren. Er ver suchte, seiner Stimme etwas Enthusiasmus zu verlei hen, nur der Form halber. Wie Sie sehen, geht die Sonne gerade ber der Kste von Nord- und Sdamerika auf, und es herrscht klares Wetter ber dem grten Teil des Atlantik. Sieht jemand die Kste von Afrika? Das Gemurmel schwoll zu einem Crescendo an, als die Erdlinge sich gegenseitig auf das Offensichtliche aufmerksam machten. Nchster Schritt. Er knnte er klren, da die sdamerikanische Kste das Gegen stck zur afrikanischen war. Er schaute auf die Erde und legte los. Sehr gut. Und wenn Sie nun die Nachtseite des Pla neten betrachten, sehen Sie ... Er sah es. Er sah, wie es geschah. Im einen Moment war die Erde noch da, und im nchsten nicht mehr. Sie verging in einem bizarren blauen Blitz. Er blinzelte un glubig. Die Erde war verschwunden. Um ihn herum erhob sich wieder das Stimmenge wirr der Touristen. Ist das eine Erdfinsternis? fragte jemand. He, Mann, soll das ein Witz sein? Ist das Licht falsch polarisiert? Nee, du Hirni, diese Kuppel ist gar nicht polari siert. Sie hat doch diesen Sonnenblocker-Gimmick auf dem Ausleger. Es mu sich um einen Stromausfall handeln. Auf der Erde sind die Lichter ausgegangen.
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Ja, natrlich, und die Sonne ist wohl auch ausge gangen? He, Mister, haben Sie so was schon mal gesehen? Junger Mann, was, um Gottes willen, geht hier vor? fragte Mrs. Chester in strengem Tonfall, als ob Lucian fr den Katastrophenschutz zustndig wre. Lucian ignorierte das Stimmengewirr und starrte auf den Himmel, wobei die Gedanken sich auf der Suche nach einer Erklrung berschlugen. Womit, in aller Welt, erzeugte man die Illusion, da ein Planet verschwand? Er ersann ein halbes Dutzend Theorien. Eine schwarze Staubwolke, die durch das Sonnen system zog, ein bser Streich von ein paar Studenten auf einem der Raum-Habitate, die eine gigantische Scheibe vor die Erde geschoben hatten, ein Defekt im Glas der Kuppel, durch den die irdischen Spektralfar ben ausgefiltert wurden. Doch keine dieser Erklrun gen war plausibel, geschweige denn physikalisch fun diert. Wenn es nicht mglich war, das Verschwinden der Erde vorzutuschen, dann mute sie also ... Lucian hatte keine Gelegenheit mehr, den schreckli chen Gedanken zu Ende zu spinnen. Das erste Mond beben schlug zu. Die Existenz des Mondes hatte bisher auf der Gezei tenwirkung beruht, die durch die massive Gravita tionsquelle der Erde verursacht wurde. Spannungen in der Mondkruste, Spannungen, die schon bestanden hatten, bevor die ersten Organismen die Urmeere der Erde bevlkerten, existierten pltzlich nicht mehr. Wo die Millionen Jahre alten Spannungsmuster pltzlich fehlten, schnellte die Mondkruste zurck, wie ein Gum miband, das zuerst gedehnt und dann losgelassen wird. Die Schockwellen, die durch die Oberflche lie fen, waren so stark, da die Menschen in der Kuppel hinfielen. Der auf dem Podest stehende Lucian wurde in die
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Luft geschleudert und driftete kopfber in der niedri gen Schwerkraft des Mondes. Das Beben berzeugte Lucian von der unglaublichen Wahrheit. Da ihm pltzlich der Boden unter den Fen weggezogen wurde, machte die Katastrophe erst real. Er prallte auf den Kuppelboden und grub die Finger in die Gummimatte. Pltzlich stand es klar vor seinem geistigen Auge. Eine Legende sprach zu ihm und sagte ihm, was er tun solle. Nimm die Situation zur Kenntnis, denke nach und handle, flsterte die Stimme seines Vaters ihm zu. Sein Vater, Bernard Dreyfuss, Held der Katastrophe der SonnenBlase Drei. Es htte tausend nein, zehntau send weiterer Opfer gegeben, wenn Bernard Dreyfuss nicht khlen Kopf bewahrt htte. Die meisten Men schen geraten in Panik, wenn sie in Gefahr sind. Nicht aber unsere Familie. Das war der Familiengrundsatz, das Familiengesetz, sagte Lucian sich. Wir denken in einer Krise, Junge, hatte sein Vater immer wieder zu ihm gesagt. Das ist unsere berlebensstrategie. Wenn das Schreckliche, das Unglaubliche eintritt, nimm es zur Kenntnis und handle, whrend die anderen noch vor Schreck wie gelhmt sind. Das liegt dir im Blut. Vertraue darauf und handle. Er schaute zum Himmel empor. Sein ganzes Leben lang, all die Jahrhunderte, whrend derer Menschen auf dem Mond gelebt hatten, all die Millionen Jahre zuvor, hatte die Erde unverrckbar am lunaren Him mel gehangen, umkreist von der Sonne und den Ster nen. Sie hatte immer dort gehangen. Und nun war sie nicht mehr da. Nimm das zur Kenntnis, verdammt. Auch wenn niemand es glauben wird, nimm es zur Kenntnis. Es ist geschehen. Aber wie? Wie war sie vernichtet worden? War sie explodiert? Hr auf damit. Akzeptiere das Unglaubliche. Das wie war im Moment unerheblich. Der Boden unter seinen
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Fen bebte erneut, und er hrte das ngstliche Wim mern eines kleinen Mdchens. Das brachte ihn wieder zur Besinnung. Fr die Menschen auf der Erde konnte er nichts tun, doch der Verlust des Planeten wirkte sich auch hier aus. Und er trug Verantwortung. Zunchst einmal fr die Leute in der Kuppel. Ihm wurde gar nicht bewut, da er sie nicht mehr als Touristen oder Erdlinge bezeich nete. Sie brauchten Hilfe. Wenn die Kuppel beim nchsten Beben einen Ri bekam... Er mute sie sicher nach unten bringen, in den hektischen Ameisenhaufen, dem die Stadt inzwischen sicher glich. Er sagte sich, da man unten noch nichts vom Schicksal der Erde wissen wrde. Die Erde. Gtiger Gott, die Erde. Erneut schaute er auf die verngstigten Menschen. Menschen von der Erde. Sie brauchten Hilfe. Er mute sie nach unten in Sicherheit bringen und dafr sorgen, da sie nicht in Panik gerieten. Sie muten davon abgelenkt werden, was gerade mit ihrer Welt geschehen war. Ihnen durfte er keine Zeit zum Nachdenken lassen. Lucian stand auf und stellte sich breitbeinig hin, wie jemand, der damit rechnet, da der Boden unter ihm nachgibt. Hren Sie bitte gut zu. Ein Unterton von Autoritt mute in seiner Stimme mitschwingen, denn die Leute verstummten und sahen ihn an. Beruhige sie. Bagatellisiere die Lage. Sie sind nicht unmittelbar ge fhrdet, aber die Sicherheitsbestimmungen verlangen, da die Kuppeln auch nach einem leichten Beben gerumt werden. Das Beben, das sie gerade erlebt hatten, war zwar alles andere als leicht gewesen, doch Lucian war entschlossen, die Gefahr zu verharm losen, wenn er die Leute dadurch beruhigte und sie si cher von hier wegbrachte. Bitte formieren Sie sich zu einer Reihe und gehen Sie geordnet die Eingangsrampe hinunter. Weise sie
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auf das Chaos unten hin. Bitte bedenken Sie, da die Be wohner der Stadt unter uns das Beben auch gesprt haben und da die Verhltnisse deshalb vielleicht etwas chaotisch sind. Gut, auf diese Art werden sie keinen Schock erleiden aber werden sie nicht vllig durchdrehen, wenn sie die ver dammten Einheimischen in Aufruhr sehen? Panik ist an steckend. Wie soll ich verhindern, da sie auch davon ergrif fen werden oder sie verursachen? Natrlich. Appelliere an ihren Stolz. Die Leute dort unten werden Angst haben, und wir haben Angst aber lassen wir uns nicht von der Angst anderer Leute anstecken. Zeigen wir ihnen, da wir eine Krise genauso gut meistern wie die Con ners. Und nun mssen wir uns beeilen. Er sprang vom Podest und bahnte sich durch die Menge einen Weg zur Ausgangsrampe. Er schleuste die Leute durch und war angenehm berrascht, wie kooperativ alle waren. Er machte eine junge Frau aus, die besonnen die Schlange berblickte und fate sie am Arm. Wie war noch ihr Name? Deborah. Hren Sie, Deborah, sagte er. Wir mssen die Leute zusam menhalten, bis wir wieder im Hotel sind. bernehmen Sie die Fhrung bis zum Hauptkorridor, und ich ber nehme die Nachhut. Falls wir berhaupt so weit kommen. Lucian wute sehr gut, welche Auswirkungen ein Beben auf das unter irdische System aus Tunnels und Kuppeln hatte, aus denen Central City bestand. Ein Einsturz, ein Druckab fall, eine blockierte Schleuse, und sie saen in der Falle. Er verdrngte den Gedanken. Bring sie einfach nach unten. Ihm wurde berhaupt nicht bewut, da er das eigentliche Problem auch verdrngt hatte: Die Erde war verschwunden. Dianne Steiger kmpfte gegen den Wahnsinn an. Der Himmel verwandelte sich in eine grelle weie Flche,
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die sie einhllte, gleich wieder verschwand und den Himmel mitnahm. Das Schiff schlingerte, gierte und rollte. Die Instrumente spielten verrckt, doch schlie lich gelang es ihr, die Rat wieder zu stabilisieren. Schockiert betrachtete sie die Auenaufnahmen. Die Sterne und der Halbmond waren von diesem Wei verschluckt worden. Sterne, jedoch nicht die Sterne der Erde, standen wieder am Himmel. Nur die Erde und der hliche Klotz von NaPurHab, der nun einige Kilo meter entfernt stand, waren vom vertrauten Univer sum geblieben. Bis die blauweie Flche wieder erschien und sie er neut einhllte. Aber nein, das Phnomen war nicht wei, sondern ein Nichts. Fr einen Sekundenbruchteil definierten ihre Augen es als pechschwarz, doch das stimmte auch nicht. Es war nicht einmal schwarz. Es sei denn, es handelte sich um ein blendendes Wei oder um Nebel, der durch das Bullauge in ihr Bewutsein kroch. Was auch immer es war, es waberte erneut um das Schiff. Diesmal blieb das Schiff jedoch stabil. Das Universum, oder zumindest ein Universum, entfaltete sich vor ihr. Aber es war wieder ein fremder Himmel. Kein Mond, kein High New York, keines der bekann ten Sternenbilder. Immerhin gab es Sterne und einen richtigen Him mel. Sie berprfte die Bugkameras. Wo zuvor unter und hinter ihr die Tagseite der Erde gestanden hatte, war auf einmal Nacht, die nur durch das Sternenlicht aufgehellt wurde. War die Sonne verschwunden? Bevor sie noch Zeit fand, sich zu fragen, wie so etwas wohl mglich war, verschwand der neue Himmel und wich wieder dem schwarz-weien Nichts. Eine unsichtbare Faust hmmerte gegen das Schiff, worauf die Pack Rat erneut durch den Raum taumelte. Als sie das Schiff wieder stabilisiert hatte, erschien ein neuer Himmel. Und wieder das Wei. Das Schiff schlingerte. Dann
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wieder ein richtiger Himmel. Der alptraumhafte Kreis lauf nahm kein Ende. Wieder. Und wieder. Und immer wieder. Der Himmel vor dem Schiff donnerte lautlos, ex plodierte, verschwand, zerstrte sich selbst und er neuerte sich ein ums andere Mal. Aus der hintersten Ecke des Bewutseins kam Dianne die Erkenntnis, da solche Gewalten eigentlich einen ohrenbetuben den Lrm htten verursachen mssen, bei dem das Schiff auseinandergebrochen wre doch das Va kuum des Raums leitete den Schall nicht, und deshalb spielte der Alptraum auerhalb des Schiffs sich in vlliger Stille ab. Nein, nicht in vlliger Stille. Bei jedem Wechsel zwi schen Nichts und Himmel, bei jedem Eintauchen in ein reales Universum glaubte sie, einen leisen Schlag zu hren und zu spren, dessen Frequenz fast unterhalb der Hrschwelle lag. Daraus zog sie den Schlu, da sie wahnsinnig ge worden war. Denn im Weltraum gab es keine Geru sche. Wirklich nicht? Doch befand sie sich berhaupt noch in einem normalen Universum? Mit Versptung erkannte sie, da alle roten Lam pen auf der Steuerkonsole der Pack Rat leuchteten und smtliche Alarmsirenen qukten. Dianne wagte es nicht, die Hnde vom Steuerknppel zu nehmen, um den Alarm abzustellen. Hinter dem Bullauge rotierte ein groteskes Kaleidoskop aus weien, roten und blau weien Sternen. Nein, das waren keine Sterne: Sonnen, die so nahe standen, da sie sich als Scheiben von blen dender Helligkeit abzeichneten. Bei der berprfung des Heckmonitors sah sie eine Falschfarbendarstellung der von fremden Sternen beschienenen Erde. Mehr vom Instinkt als vom Verstand getrieben, lie Dianne die Bugdsen der Pack Rat feuern und zog sich
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vom irrsinnigen Treiben am Himmel ein paar hundert Meter in die imaginre Sicherheit der Erde zurck. Verdammt! Die Bugdsen funktionierten nicht mehr richtig. Anscheinend waren sie gleich am An fang beschdigt worden und drckten das Schiff nun nach Backbord. Dianne korrigierte den Kurs mit Sten aus den Backborddsen und zog sich in einer mehr oder weniger geraden Linie zurck. Die Rat gierte leicht, doch diesmal fhrte sie keine Korrektur durch. Sie wrde den Brennstoff vielleicht noch brau chen. Die weie Wand tauchte wieder auf. Aufgrund des Gierens der Rat erkannte sie diesmal die Kante des Nichts, eine messerscharfe Grenze zwischen dem Nichts und dem Normalraum. Pltzlich kam ihr in den Sinn, da das Nichts womglich stationr war und da sie es war, die sich bewegte und in eine Reihe von Lchern fiel, die sich im Raum vor ihr ff neten. Sie, NaPurHab und die Erde strzten in Lcher. Gti ger Gott. Die Erde. Ein neues Loch klaffte vor ihr. Neue Sterne manife stierten sich am Himmel. Und dann erschien wieder ein Loch. Auf der anderen Seite dieses Lochs schweb ten die Erde, das Habitat und die Pack Rat unter einer unwirklichen roten Ebene, einer zuckenden scharlach roten Landschaft, die sich in alle Richtungen in die Unendlichkeit erstreckte. Regelmige Markierungen, die Breiten- und Lngengraden glichen, berzogen die Oberflche. Diane sprte die Wrme des Sterns im Ge sicht. Aber das konnte kein Stern sein. Seine Ober flche war nicht gasfrmig und turbulent, sondern strukturiert und fest. Doch dann tat sich ein weiteres Loch auf, und auch diese Vision verschwand wieder. Dianne umklammerte den Steuerknppel und be tete, da nur sie wahnsinnig geworden war. Wenn nur sie verrckt war, wre das bei weitem nicht so
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schlimm, als wenn ein ganzes Universum dem Wahn sinn verfiel. Der Himmel strzte herab. Gerald MacDougal lag rcklings auf dem Boden, hatte die Hnde in die Erde gegraben und sah, wie der Himmel ihm auf den Kopf fiel. Der Himmel war strahlend blau, und das mitten in der Nacht. Und dabei handelte es sich gar nicht um richtiges Tageslicht, sondern um eine tiefblaue Fr bung des Himmels, wie er sie noch nie gesehen hatte. Wie war das mglich? Eine weie/nicht-weie Scheibe erschien am Him mel, verdeckte den blauen Himmel ber Vancouver und breitete sich in alle Richtungen aus, bis die ganze Welt ausgeblendet war. Sie wurde immer grer und kam auf ihn zu und dann ging sie durch ihn hindurch, und wo zuvor Tageslicht gewesen war, herrschte nun Dunkelheit. Sterne, die noch nie von der Erde aus zu sehen gewesen waren, leuchteten in einer Nacht, die nicht htte sein drfen und verstrmten ein kaltes Licht, bei dem Gerald schier verzagen wollte. Der Boden erzitterte erneut. Erdbeben. Gerald schlo die Augen und betete. Er hatte einige Zeit in Mexiko verbracht und dort ein gutes Gespr fr Erdbeben ent wickelt. Es war die erste Erschtterung und nicht die merkwrdige Vernderung der Lichtverhltnisse ge wesen, die ihn geweckt und nach drauen getrieben hatte. Erneut strzte der Himmel herab, und die Wolke aus Nichts blhte sich auf. Das Loch im Himmel ver schluckte Gerald, verschluckte das Land, auf dem er stand und hinterlie einen anderen Himmel. Von einem Horizont zum andern stand der Himmel in hell roten Flammen, im Norden am intensivsten. Die p pige Vegetation von Vancouver vermittelte den Ein druck, als ob sie mit Blut bergossen worden wre.
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In diesem Moment erkannte Gerald, da der Tag des Jngsten Gerichts angebrochen war. Gott hatte in Sei ner Unendlichen Weisheit das seit Jahrtausenden an gekndigte Ende der Welt beschlossen. Die Trompeten von Jericho ertnten. Erneut schlo er die Augen und betete mit Inbrunst. Denn wer konnte sich der Erl sung sicher sein? Er dachte an seine Frau Marcia, die sich weit entfernt auf dieser Station im Venus-Orbit befand, und sprte einen Anflug von Zuversicht. Im Himmel wrden lange getrennte Familien wieder ver eint. Er betete auch fr sie, was ihm einen gewissen Trost spendete. Sie war zwar nicht glubig, aber eine gute Frau, eine liebe und frsorgliche Frau, die der Stimme ihres Herzens folgte und das ihr von Gott ge gebene Talent nutzte. Wie sollte Gott ihr da die Auf nahme ins Paradies verweigern? Falls berhaupt jemand den Tag des Jngsten Ge richts berlebte. Unter dem Ansturm der Furcht schwankte er im Glauben. Mit schierer Willenskraft zwang er sich dazu, die Augen zu ffnen. Er betete noch immer und pries den Herrn aus vollem Herzen. Er war entschlossen, das Ende aller Dinge sehenden Auges mitzuerleben. Nur wenigen wre ein solcher Anblick vergnnt. Er wrde ein Zeuge des Weltuntergangs sein. Er wollte Gott nicht verrgern, indem er die Augen vor diesem An blick verschlo. Dennoch htte er gern auf die Ehre verzichtet, Zeuge solcher Ereignisse zu sein. Wolf Bernhardt, Astronom, sa im dunklen Korridor, ohne einen Gedanken an den Himmel zu verschwen den. Dann erhob er sich und ging vorsichtig durch die Dunkelheit. Die Lichter waren schon whrend des ersten Bebens erloschen. Er wute bereits, da ein Zu sammenhang zwischen dem Beben und der Gravita tionswelle bestehen mute. Er verfgte zwar ber kei
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nerlei Beweise aber er wute es. Irgendwie hatte der Gravitationsstrahl die San-Andreas-Spalte angeregt und die San-Andreas-Spalte verlief praktisch mitten durch den Parkplatz des Teilchenbeschleunigers. Kein Wunder, da das Beben so heftig gewesen war. Doch wie war es mglich, da die mikroskopisch geringe Energie einer Gravitationswelle eine planeta rische Bruchstelle aktivierte? Das ergab keinen Sinn. Zumal die Seismologen auch kein Beben vorherge sagt hatten. Die Kalifornier am Teilchenbeschleuniger pflegten sich gegenber Gastwissenschaftlern damit zu brsten, da die Erdbebenvorhersagen in den letzten fnfzig Jahren immer richtig gewesen waren. Bis heute. Doch war ein Gravitationsstrahl berhaupt im stande, so etwas auszulsen? Es mute mehr dahinter stecken. Die Schwerkraftforscher auf Pluto hatten etwas viel Greres entdeckt, als sie ahnten. Die Lichter gingen wieder an, und Wolf setzte sich auf seinen Stuhl. Die Kamera richtete sich auf ihn. Hallo, da bin ich wieder, begrte er die Pluto-Sta tion. Ihr habt uns hier unten vielleicht eine Besche rung angerichtet, sagte er. In Kalifornien hat es ein Erdbeben gegeben, obwohl wir nicht wissen, wodurch es verursacht wurde. Die Notstromanlage erhhte die Leistung. Beim Blick auf die Statusanzeige des Kommunikationsan schlusses sah er, da die Verbindung zu Pluto unter brochen war. Verdammt! Alle Verbindungen waren unterbrochen, und die Reserveleitungen ebenfalls. Pluto, der Empfang ist unterbrochen. Ich werde aber weitersenden, in der Hoffnung, da ihr mich hrt. Er warf einen Blick auf ein paar andere Instrumente, wel che die Daten anzeigten, die von den Gravitationswel len-Sensoren bermittelt wurden. Und dann starrte er regelrecht auf die Anzeigen. Un mglich. Vllig unmglich. Der Ring von Charon sollte
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eigentlich ein gerichtetes, stetig pulsierendes Signal sen den. Die Meinstrumente zeigten jedoch einen Schwall ungerichteter Gravitationssignale aller Leistungsklassen an. Pltzlich fielen die Anzeigen alle auf einmal aus. Eine Warnung erschien auf dem Bildschirm:
SYSTEMBERLASTUNG, SICHERHEITSSCHALTUNG UNTERBRICHT SYSTEM.

Er sprte eine leichte Erschtterung unter den Fen, die das ganze Gebude erzittern lie. Ein Nach beben? Diesen Eindruck hatte er nicht. Dazu war es zu abrupt gewesen. Es schien vielmehr aus der Richtung des Schwerkraftsensoren-Labors zu kommen, das in einem mehrere hundert Meter entfernten Gebude un tergebracht war. Eine neue Warnung erschien:
SYSTEMAUSFALL.
TOTALAUSFALL ALLER GRAVITATIONSSENSOREN.

Gott im Himmel, schlimmer konnte es wirklich nicht kommen. Pluto, wir erhalten ziemlich bizarre Daten. Ich glaube, das Beben hat die Ausrstung beschdigt. Bleibt dran. Der Trgerstrahl bleibt aktiviert, whrend ich die Lage klre. Wolf stand auf und schttelte den Kopf. Soviel zu den Trumen von Ruhm und Ehre. Die Pflicht erfor derte eine berprfung des Systems. Doch das Experi ment war irgendwie fehlgeschlagen. Damit war kein Blumentopf zu gewinnen. Er machte sich auf den Weg zum Gravitations-Labor, whrend der Sender beharrlich versuchte, einen Tr gerstrahl zu einem Planeten zu schicken, der nicht mehr vorhanden war. An der Stelle, wo das Gravitations-Labor sich htte befinden sollen, stie Wolf auf einen Krater von be achtlicher Gre, in dem noch Flammen zngelten.
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Lucian stie einen Seufzer der Erleichterung aus, als die Luftschleuse aufschwang. Er hatte sich nmlich schon gefragt, ob es wirklich eine so gute Idee war, whrend eines Bebens nach unten zu gehen doch nun sah er sich besttigt. Das gelbe Blinklicht an der Schleusen-Schalttafel signalisierte, da irgendwo im Bereich der Beobachtungskuppel ein Leck aufgetreten war; allerdings behielt er das fr sich. Wren sie oben geblieben, wre ihnen ber kurz oder lang die Luft ausgegangen. Und wenn das Beben den Schliemecha nismus des Schleusenschotts blockiert htte, wren sie bereits alle tot. Die Tr wurde in geffnetem Zustand arretiert. Er bemerkte, da einige seiner Schtzlinge zurck blieben; sie strubten sich, die enge Luftschleuse zu be treten. Bei einem Erdbeben war Klaustrophobie eine ganz normale Reaktion. Kommt schon, Leute, sagte er, wobei er versuchte, die Attitde eines gelangweil ten Reisefhrers anzunehmen, der es leid war, seine Schfchen zusammenzuhalten. Wenn er sie wie Schafe behandelte, wrden sie vielleicht auch wie Schafe rea gieren. Kommt rein! Je frher wir die Schleuse betre ten, desto frher kommen wir auf der anderen Seite wieder raus. Gehen wir in die Schleuse. Sie blieben noch immer zurck. Schlielich straffte Deborah, die resolute junge Frau, sich und marschierte zielstrebig in die Schleuse. Das gengte, damit der grte Teil der anderen sich auch in Bewegung setzte. Lucian pferchte sie alle in die Schleusenkammer. Er hatte achtundzwanzig Leute zu betreuen. Normaler weise htte er die Fhrung in zwei Etappen absolviert, doch bei einem weiteren Beben wrde die Schleuse vielleicht blockieren. Also wrde er sie alle auf einmal durchbringen, solange es noch mglich war. Nachdem der letzte Tourist die Kammer betreten hatte, zwngte Lucian sich auch noch hinein und bahnte sich einen Weg zur Schalttafel. Er brach das Siegel ber dem Not
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schalter und hieb auf den Knopf. Eine Sirene ertnte, und die Beleuchtung wurde durch eine rote Notbe leuchtung ersetzt. Das zur Kuppel fhrende Schott schwang mit doppelter Geschwindigkeit zu und ver riegelte sich selbstttig. Die Touristen wichen zurck. Die Hydraulik gab knarrende Gerusche von sich, die Lucians geschultem Ohr verdchtig vorkamen. Hatte das Beben die Mechanik der Schleuse in Mitlei denschaft gezogen? Was, wenn sie nun blockierte? Wie gro war der Luftvorrat? Durch die vielen Leute, die in diesem engen Raum zusammengedrngt waren, er hhte die Temperatur sich bereits. Dann vernahm er das erlsende Zischen der Pumpen, die den Druckaus gleich mit der Stadt herstellten. Das Schott zur Stadt ffnete sich. Mit einem kollekti ven Seufzer der Erleichterung strmte die Schar in den Korridor. Central City war vllig unter der Oberflche ange legt und bestand aus einer Anzahl linsenfrmiger Ka vernen mit einem Durchmesser von jeweils mehreren Kilometern, die als Sub-Blasen bezeichnet wurden. Die Touristen-Kuppel befand sich an der Oberflche, fnf zig Meter ber einer Linse, und wurde ber eine lange Rampe, die von der Oberflche zur Luftschleuse ver lief, mit dieser Linse verbunden. Bei der Konzeption der der Stadt zugewandten Seite des Schleusenkom plexes hatte man die Belange der Touristen bereits bercksichtigt. Eine Wand bestand aus schrgen Pan oramascheiben, durch die man eine schne Aussicht auf die Stadt und die SubBlase Amundsen hatte. Nur da die Scheiben nun als Scherbenhaufen auf dem Boden lagen und nur noch gezackte Splitter aus den Rahmen ragten. Ein ruiger Wind wehte durch die Kammer. Die unter ihnen liegende Stadt hatte hnlichkeit mit einem Kriegsgebiet. Rauch von mindestens drei Brnden stieg auf und wurde von einem strmischen
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Wind an der himmelblauen Decke der Blase verweht. Wind. Vor nichts hatte ein Conner mehr Angst als vor einem Leck. Lucian verdrngte die Befrchtungen. Entweder bekamen die Reparaturtrupps es in den Griff oder nicht. Lucian wandte den Blick von der Decke ab und betrachtete die Stadt. Die ppige Vegetation, auf die die Stadt so stolz war, existierte zwar noch, doch ganze Abschnitte waren umgepflgt worden. Erdrut sche hatten die Bume mitgerissen. Menschenmassen wuselten umher, wobei Lucian nicht zu sagen vermochte, ob sie nun in Panik durch einanderliefen oder versuchten, die Brnde zu be kmpfen. Die Beleuchtung der Stadt war ungewhn lich dster. Stellenweise war die Beleuchtung ausgefal len und die Notbeleuchtung aktiviert worden. Viele der groen, eleganten Trme, die das Wahrzeichen der Stadt darstellten, waren entweder umgestrzt oder schwer beschdigt worden. Nach dem, was Lucian er kannte, waren die teuren, weil beliebten, Wohnbezirke an den Kuppelhngen besonders stark in Mitleiden schaft gezogen worden. Perfekt, sagte Lucian sich und drehte sich zu seinen Schtzlingen um. Genau der richtige Anblick fr diese Leute. Kommt schon, Leute. Nach links und dann die Rampe hinunter in die Stadt. Gehen wir zurck zum Hotel. Gib ihnen keine Zeit zum Nachdenken, flsterte die Stimme seines Vaters. Nicht wenn die Gefahr besteht, da sie dadurch in Panik geraten. Bring sie nach Hause. Er zhlte die Kpfe. Es waren noch immer achtundzwan zig. Gut. Wenigstens mute er nicht noch einmal durch die Schleuse gehen, um Nachzgler aufzusammeln. Lucian fhrte die Gruppe die Rampe hinunter, die sich spiralfrmig von der Aussichtskammer nach unten zog. Wie die Kammer bestand auch die Trenn wand zur Stadt vollstndig aus Glas. Das war von doppeltem Vorteil, denn zum einen erfreute es die Tou
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risten und zum anderen war Glas auf dem silikatrei chen Mond der billigste Werkstoff. Wie dem auch sei, Lucian fhrte nun achtundzwanzig Leute, von denen die meisten in der niedrigen Schwerkraft kaum richtig gehen konnten, eine mit rasiermesserscharfen Glas splittern berste Piste hinunter, wobei er versuchte, einem heulenden Wind auszuweichen, der dort blies, wo ursprnglich die Glaswand verlaufen war. Irgendwie brachte er sie alle nach unten, ohne da jemand sich verletzt htte. Der Weg zum Aldrin Inn war dann nur noch ein Katzensprung. Vom Bus, der sie eigentlich abholen sollte, war indes nichts zu sehen. Die Erklrung lag auf der Hand. Die Peripherie der Stadt war mit Fels brocken und Schutt von den Gebuden berst, die der Erdrutsch mitgerissen hatte. Die Straen waren mit Trmmern bedeckt. Er forderte die Leute auf, das Tempo zu erhhen. Selbst auf dieser kurzen Distanz sah Lucian genug, um sich ernsthaft Sorgen zu machen. Zumindest die SubBlase Amundsen war schwer angeschlagen. Es gab kein Gebude, das unbeschdigt war. Alle paar hun dert Meter war die Strae blockiert. berall waren ver lassene Fahrzeuge, Trmmer und umgestrzte Bume verstreut. Schlielich erreichten sie das Aldrin Inn. Das groe Gebude wirkte unbeschdigt. Eine kleine, vor dem Eingang versammelte Menschenmenge war das ein zige Indiz fr die vernderte Lage. Allem Anschein nach war das Hotel evakuiert worden, und die Gste durften nun zurckkehren. Lucian, der mitten auf der mit Schutt bersten Strae stand und das Treiben vor dem Hotel beobach tete, sprte, wie etwas in seine Hand geschoben wurde. Er sah nach und stellte fest, da es sich um einen britischen Zwanzig-Pfund-Schein handelte. Dann erkannte er Mrs. Chester neben sich.
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Danke vielmals, junger Mann, sagte sie. Ich bin so froh, da wir wieder in Sicherheit sind. Lucian schaute sie ausdruckslos an. Ein Trinkgeld. Er hatte der Frau das Leben gerettet, und sie hono rierte das mit einem Trinkgeld. Ohne ihn wrden sie noch immer kopflos in einer undichten Kuppel her umirren. Immerhin wute er nun, da er seine Pflicht und Schuldigkeit getan hatte. Ein Trinkgeld gab es nmlich erst dann, wenn die Arbeit erledigt war. Er lie den Zwanzig-Pfund-Schein fallen und wandte sich wortlos ab. Und er hatte Touristen doch wirklich fr Menschen gehalten. Zum Teufel mit dem Job als Reisefhrer, sagte er sich. Zum Glck hatte er noch die andere Stelle. Er fiel in einen Trott. Er mute zur Flugsicherung. Vom Aldrin Inn zum Gebude der Flugsicherung wre es normalerweise ein Spaziergang von fnf Minuten gewesen. Doch bei dem Chaos, das durch das Beben verursacht worden war, brauchte Lucian selbst im Laufschritt fast eine halbe Stunde, bis er sich ber die blockierten Kreuzungen, abgeschalteten Laufbnder und Luftschleusen gekmpft hatte. Groer Gott, die Erde. Lucian stoppte abrupt. Sein Blick war leer. Die Erde. Angesichts der durch das Beben hervorgerufenen Panik hatte er den Planeten ganz vergessen. Hier unten wute man es noch nicht. Selbst wenn jemand zufllig auf einen Monitor sah, wrde er es nicht glauben. Niemand wei es. Niemand in der Flugsicherung wird begreifen, was geschehen ist. Die Flugsicherung war ein Tollhaus. Soviel erkannte er schon beim ersten Blick durch die Rauchglasfenster, die den eigentlichen Leitstand vom Verwaltungsbe reich abtrennten. Ungewhnlich viele Menschen stan den gestikulierend herum und sprachen hinter schall
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dichten Scheiben in Mikrofone. Die meisten Kon trollampen zeigten Rot. Lucian identifizierte sich am Eingang des Leitstands. Als er vom automatischen berwachungssystem die Freigabe bekam, hatte Vespasian ihn bereits ausge macht und kam winkend auf ihn zu. Lucian ignorierte ihn, holte einen Kopfhrer aus dem Regal und suchte eine freie Konsole. Dort, in der Ecke. Zunchst mute er einige Dinge berprfen. Doch Vespasian fing ihn ab, bevor er den Raum noch zur Hlfte durchquert hatte. Gottverdammte Hlle, Lucian, kam er direkt zum Thema. Wir sitzen in der Scheie. Alle Navigationssysteme sind ausgefallen. Einschlielich der beiden Redundanzsysteme. Alle. Jedes verdammte Schiff dort drauen hat die Orientie rung verloren sofern es nicht vom Radar verschwun den ist. Unsere Kurskorrekturen sind ausgefallen. Wir wissen nicht, was ... Das System funktioniert, Vespy, fiel Lucian ihm ins Wort. Es versucht nur, eine Gravitationsquelle ein zurechnen, die nicht mehr existiert. Die Erde ist ver schwunden. Tyrone Vespasian war ein untersetzter Mann mittel europischer Abstammung und pflegte eine klare Sprache. Wovon, zum Teufel, redest du berhaupt? fragte er barsch. Das ist doch lcherlich! Ich will damit sagen, da der Planet nicht mehr da ist! Lucian ging zur Konsole, dicht gefolgt von Vespasian. Er ignorierte den lteren Mann, setzte sich an die Konsole und aktivierte sie. Er starrte geradeaus und konzentrierte sich auf die vor ihm liegende Auf gabe, wobei er alle anderen Gedanken verbannte. Er mute unbedingt eine Verbindung herstellen. Die Erde kann nicht einfach verschwinden, wandte Vespasian ein. Ich meine, manchmal wnschte ich mir schon, die verdammten Erdschweine wrden verschwinden, aber...
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Lucian sprang vom Stuhl auf, packte seinen Chef an den Schultern und schaute ihm halb wahnsinnig vor Angst in die Augen. Die Erde ist verschwunden, ver dammt. Ich habe es mit eigenen Augen gesehen. Ich war an der Oberflche, in der Beobachtungskuppel und habe gesehen, wie es passierte. Dadurch ist auch das Beben ausgelst worden. Durch den Wegfall der Gezei tenkrfte verzog sich die Oberflche. Es wird wahr scheinlich noch starke Nachbeben geben. Vespasian sah ihn an und schluckte. Schweiperlen standen auf seinem Gesicht, und nun sah Lucian auch in seinen Augen den Ausdruck von Angst. Planeten verschwinden nicht so ohne weiteres, Lucian, sagte er in bemht ruhigem Ton. Dieser ist aber verschwunden! schrie Lucian. Er verstrkte den Griff um die Schultern des lteren Man nes, und dann lie er ihn pltzlich los und sackte auf dem Stuhl zusammen. Er schlo die Augen und zwang sich zur Ruhe. Ein Planet. Ja, ein Planet. Und alles, was zu ihm gehrte. Acht Milliarden Menschen. Die Ozeane, die Eiskappen und Wlder und Tiere, die Vulkane und Wsten und Bume. Der Kern, der Meeresboden, die Prrien und Berge. Alles fort. Nein. Nein. Er verdrngte diese Gedanken und kmpfte die Panik nieder. Denk nicht an die Erde. ber leg dir lieber, wie wir die Situation in den Griff bekommen. Er ffnete die Augen und aktivierte die Auenka mera, die stndig auf die Erde gerichtet war. Schau, sagte er, wobei er nicht annahm, da man ihm glaubte. Das ist die Erdbeobachtungs-Kamera. Nichts zu sehen auer Sternen. Dann hat die Kamera durch das Beben eben die Po sition verndert, sagte Vespasian in beruhigendem Tonfall. Dreyfuss, hr zu, ich brauche jetzt jeden Mann, den ich bekommen kann. Ich wei zwar, da du gerade ein Beben erlebt hast, aber ich habe keine Zeit fr solche...
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Sieh dir doch die Sterne an! rief Lucian ungehal ten. Dort sind die Zwillinge. Die Erde mte jetzt in diesem Sternbild stehen. Sieh in den Ephemeriden nach, wenn du es nicht mehr auswendig weit. Vespasian runzelte die Stirn und warf einen zweiten Blick auf die Auenaufnahme. Lucian ignorierte ihn und lie die Kameraaufzeichnung laufen. Da haben wir's. Das ist ein Schnelldurchlauf der Aufnahmen, die diese Kamera whrend der letzten Stunde ge macht hat. Die Erde beziehungsweise die Aufnahme der Erde tauchte wieder auf dem Bildschirm auf. Wolken jagten ber die Oberflche, und der Terminator rckte im Schnellgang ber den Globus vor und dann ver schwand der Planet in einem weiblauen Blitz. Heilige Mutter Gottes, flsterte Vespasian. Das ist nicht wahr. Die Kamera mu einen Defekt haben. Verdammt, Tyrone, ich habe es mit eigenen Augen gesehen, und achtundzwanzig Leute mit mir. Das gibt's nicht. Das gibt's nicht. Das mu eine optische Tuschung sein. Beweise es. Ich wrde mich freuen, wenn du mir das Gegenteil beweist, sagte Lucian. Das werde ich, versprach Vespasian. Verbinde diese Konsole mit dem Hauptradar. Er aktivierte sein Funkgert. Radar, hier spricht Vespasian. Janie, stellen Sie Ihre Arbeit fr einen Augenblick ein und feuern Sie einen Hochenergie-Puls in Richtung Erde. Ja, sofort. Es ist mir scheiegal, womit Sie sonst noch beschftigt sind. Tun Sie es einfach. Lucian hatte nun Zugriff zu den akustischen und optischen Daten der Radar-Ope ratorin. ...gut, um Himmels willen, hier haben Sie Ihren verdammten Puls, Vespasian, sagte die Operatorin verrgert. Die Darstellung von Dutzenden im Orbit be findlicher Schiffe, die bisher auf dem Bildschirm zu sehen war, wich folgender Nachricht aus der Radar
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zentrale: MESSPULS ABGESCHICKT. Medaten wur den indes nicht bermittelt. Und daran nderte sich auch nichts. Nach zehn Se kunden erschien eine neue Nachricht auf dem Monitor. KEIN RCKLAUF. Mein Gott, liegt hier ein Defekt vor? fragte die Radar-Operatorin. Das Echo htte nach zwei komma sechs Sekunden eintreffen mssen, sagte die Frau mit einem ngstlichen Unterton. Aber wir haben kein Signal empfangen. Wir wissen es nicht, Janie, sagte Vespasian mit rauher Stimme. Lucian sagt, die Erde wrde nicht mehr existieren. Tun Sie mir einen Gefallen: berpr fen Sie Ihre Instrumente und beweisen Sie, da er ver rckt ist. Er beendete die Verbindung und aktivierte einen anderen Kanal. Hier ist Vespasian. Welchen Status haben die Verbindungen zur Erde? Tot, jede einzelne von ihnen, drang eine andere krperlose Stimme aus dem Lautsprecher. Mu am Beben liegen. Wir lassen bereits Diagnoseprogramme laufen. Vespasian schob Lucian vom Stuhl und schaltete eine optische Verbindung. Die Kamera bertrug die Oberflchendarstellung auf das eine Bildschirmfenster, whrend Vespasian im anderen Fenster die Jahrbcher durchging. Er fragte beim Computer die aktuelle Him melsposition der Erde ab und gab die Daten an die Ka mera weiter. Die Kamera wurde nachgefhrt, wobei die Soll- und Ist-Werte im unteren Bildschirmrand ein geblendet wurden. Als die beiden Werte miteinander bereinstimmten, stoppte die Kamera und zeigte das gleiche leere Sternenfeld, das Lucian vor drei Minuten von einer anderen Auenkamera berspielt worden war. Lucian beugte sich zu Vespasian hinber und sagte mit harter Stimme: Ich glaube es selbst nicht. Ich wei nur, da ich es gesehen habe. Weshalb und wie es pas
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siert ist oder wer oder was es getan hat, wei ich auch nicht. Was ich wei, ist, da ohne die Verankerung in der irdischen Schwerkraft jeder Orbit und jede Flug bahn in einem Umkreis von einer Million Kilometern stark verzerrt wird. Wir mssen den Orbit jedes Schiffs, Satelliten und Habitats neu berechnen, bevor es zu einer Massenkarambolage kommt. Gehen Sie wieder an Ihre Konsole und berzeugen Sie sich selbst. Ich werde derweil daran arbeiten, was wir tun, wenn Sie berzeugt sind. Vespasian schien beim Aufstehen explodieren zu wollen aber dann hielt er inne. Er wute, da er ein Tyrann war und seine Leute manchmal hart anfate doch hielt er sich auch zugute, da er in der Lage war, die Wahrheit zu erkennen, wenn er sie hrte und da er selbst einen Tritt in den Hintern vertrug, wenn es er forderlich war. Die Erde war verschwunden. Vespasian wre voll damit ausgelastet, den Leuten diesen Sachverhalt bei zubringen. Zumal es ihm schon schwer genug fiel, ihn selbst zur Kenntnis zu nehmen.

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Kapitel Acht

Trnen fr die Erde

Im Zeitlupentempo verschwand die Erde wieder. Die blauweie Wolke erschien, blhte sich auf und ver schluckte die Erde. Immer wieder lie Hiram die Auf zeichnungen ablaufen. Es war bei dieser Auflsung und bei diesem Winkel schwer zu sagen, doch es hatte nicht den Anschein, da diese Wolke die Erde einhllte, sondern es schien sich um einen scheibenfrmigen Krper zu handeln, der hinter dem Planeten entstand, zwischen Erde und Mond. Hiram verfolgte auf dem Monitor, wie die Wolke sich in Richtung der Kamera bewegte, sich vom Mond entfernte, ber die Erde hin wegzog und schlielich mitsamt der Erde verschwand. Was, zum Teufel, war diese Wolke? Hiram sa allein im Hauptleitstand am Computer und geno die Ruhe und den Frieden. Er wute nicht, was mit dem Rest der Besatzung los war, und es inter essierte ihn auch nicht. Fr einen begabten Wissen schaftler wie Hiram McGillicutty gab es viele Dinge, die er nicht zur Kenntnis nahm oder verstand. Andere Menschen zum Beispiel. Das lag gewissermaen in der Familie. Er war in eine der alten Pionierfamilien auf dem Mars hineinge boren worden, und sein Urgrovater war damals einer der ersten und eigensinnigsten Fhrer der Sied lungswelt gewesen. Hiram hatte zwar weder das poli tische Talent seines Vorfahren noch dessen rudi mentre Menschenkenntnis geerbt, aber die Sturheit hatte der Alte ihm gewi vermacht. Auerdem hatte er die volle Dosis eines anderen unerfreulichen Familien charakteristikums abbekommen die Unfhigkeit,
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eine Sache vom Standpunkt einer anderen Person aus zu betrachten. Die Besatzung der Station war schockiert und ver suchte, sich irgendwie mit dem Verlust der Erde zu ar rangieren. Doch Hiram stammte vom Mars. Er war nie auf der Erde gewesen. Wo der Rest der Menschheit vor Schreck wie gelhmt war, war Hiram McGillicutty blo fasziniert. Mit keinem der bekannten Mechanismen konnte man einen Planeten verschwinden lassen. Offensichtlich war hier ein neues Prinzip am Werk. Und er wrde derjenige sein, der es entrtselte. Dazu war er fest ent schlossen. Der einzige Schlu, den er aus der in der Station herrschenden Stille zog, war, da er einen Wettbe werbsvorteil besa. Es galt, das grte wissenschaftli che Rtsel aller Zeiten zu lsen, und er war der Masse eine Nasenlnge voraus. Schlielich war er der einzige in der Station, der arbeitete. Er sa also im Hauptleitstand und freute sich, da jedes Instrument und jedes Aufzeichnungsgert zu mindest fr den Augenblick ihm allein gehrte. Erneut lie er die Aufzeichnungen im rechten Bildschirmfen ster ablaufen und bearbeitete im linken einen neuen Datensatz. Er sah, wie das Infrarot-Bild mit dem normalopti schen Bild der Erde abgeglichen wurde. Im Normal spektrum erschien die Wolke wie aus dem Nichts, doch im Infrarotbereich war berhaupt nichts zu sehen. Dort existierte die Wolke nicht. Es wurden keine IR-Aktivitten registriert auer dem Infrarotabdruck der verschwundenen Erde natrlich. Vielleicht lag es aber auch nur an den mangelhaften Daten, da er die IR-Abbildung von hier aus nicht sah. Er rief die Ultraviolett-Darstellung im Nahbereich auf und fhrte erneut einen Abgleich mit der normalopti schen Darstellung durch. Zu hell. Das Ereignis, worum
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auch immer es sich handelte, war ein UV-Strahler. Doch VISOR verfgte ber sehr empfindliche UV-De tektoren, die viel besser waren als die IR-Gerte. Viel leicht handelte es sich bei den Signalen, die er empfing, um Echos seiner eigenen Instrumente. Er wrde das neutralisieren mssen. Aber nicht jetzt. Spter. Im Mo ment mute er sich mit den Rohdaten befassen. Er betrachtete die normaloptische Darstellung. VISOR war natrlich nicht als Observatorium konzi piert, und die Teleskope mit der groen Brennweite, mit denen die letzten Bilder von der Erde aufgefangen worden waren, hatten keine sehr hohe Auflsung. Das war zwar rgerlich, tat der Sache aber keinen Abbruch. Auf dem Mond muten auch irgendwelche Kameras gelaufen sein. Frher oder spter wrde er einen Blick auf diese Bilder werfen. Dann rief er die Fernbereichs-UV auf und erhielt ein helles, verschwommenes Bild, auf dem nichts zu er kennen war. Verdammt, er brauchte bessere Bilder von der Erde! Frs erste wrde er sich jedoch damit zufrie dengeben mssen, von VISOR aus eine leicht verwa schene, eine Armlnge entfernte Erde von der Gre eines Golfballs zu betrachten. Immer wieder sah er sich die Aufzeichnungen an und fhrte einen Abgleich der gespeicherten Daten durch. Er hatte den gesamten Da tensatz bereits zum drittenmal abgearbeitet. Rechts wanderten die Amplituden und UV-Falsch farbendarstellungen, Daten zum Normalspektrum, In frarotbereich, Magnetismus und Radiowellen ber den Bildschirm zuerst sequentiell, dann in diversen Kom binationen , whrend im linken Bildschirmfenster die normaloptisch abgebildete Erde im Wechsel auftauchte und wieder verschwand. Es war eine primitive Vor gehensweise, und ohne Zweifel wre der Rechner imstande gewesen, in wenigen Millisekunden alle Ver knpfungen zwischen den Datenstzen herzustellen. Spter wrde er dem Computer auch eine entspre
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chende Anweisung erteilen. Doch Schnelligkeit war hier nicht das einzige Kriterium. Hiram wollte gleich sam in die Daten eintauchen und alles bis ins kleinste Detail verstehen. Und wenn er die Daten dann durch den Computer laufen lie, wrde er vielleicht verste hen, was die Ergebnisse besagten. Sogar ohne Computer hatte er bereits ein paar faszi nierende Dinge in Erfahrung gebracht, die auf den er sten Blick nicht ersichtlich waren. Zum einen war die Erde nicht in dem Augenblick verschwunden, in dem sie vom Gravitationsstrahl ge troffen wurde, sondern 2,6 Sekunden spter was in teressanterweise der Zeit entsprach, die das Licht bentigte, um von der Erde zum Mond und zurck zu reisen. Zum zweiten erfolgte simultan mit dem Verschwin den der Erde der erste Sto einer Reihe starker Gra vitationswellen-Pulse, die viel strker waren als der Pluto-Strahl und noch lange nach dem Verschwinden der Erde anhielten. Und wirklich registrierten die Gerte von VISOR noch immer Gravitationswellen in der Nhe des ehemaligen Erdorbits. Diese Wellen muten einen Ursprung haben vermutlich einen Ge nerator von der Gre des Rings von Charon. Zum dritten hatte dieses Quieken auf dem Einund zwanzig-Zentimeter-Band gleichzeitig mit dem Ver schwinden der Erde eingesetzt und hielt auch lange danach noch an. Nach dem, was die Ortungsgerte meldeten, kam dieses Signal vom Mond, obwohl ihm kein lunarer Sender bekannt war, der auf dieser Fre quenz arbeitete. All das deutete darauf hin, da der Mond irgend etwas mit den Ereignissen zu tun hatte. Zum vierten war er imstande, eine ziemlich offen sichtliche Vorhersage zu machen. Die Orbits aller Pla neten im Sonnensystem wrden sich minimal vern dern. Nichts Dramatisches. Die Orbits von Venus und
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Mars wrden sich leicht verndern, mit der Folge, da die Navigation etwas erschwert wurde. Das war aber auch schon alles. Was vielleicht mehr war, als man auf dem Mond bis her erkannt hatte, sagte McGillicutty sich stolz. McGillicutty stie ein leises keckerndes Lachen aus. Schn, der Masse voraus zu sein. Doch in der Wissen schaft gengte es nicht, blo einen Vorsprung zu haben, sondern man mute es der Welt auch beweisen. Er befahl dem Computer, die Ergebnisse zusammen zufassen und den Text und die Bilder in alle ffentli chen Kanle auf dem Mond, Pluto, Mars und den gr eren Satelliten einzuspeisen. Das wrde ihnen zu denken geben. Er las sich das vom Computer erstellte Resmee durch, nahm ein paar nderungen vor, korrigierte einige Graphiken und wies den Rechner schlielich an, das Dokument abzuschicken. Grinsend widmete er sich wieder den Aufzeichnungen. Er fhlte sich wie im siebten Him mel. Die Flugsicherung war ber ein eigenes System aus Tunneln und Schleusen mit der Mondoberflche ver bunden. Sie hatten viele Instrumente auf der Ober flche, und deshalb war es sinnvoll, direkten Zugang zu ihnen zu haben und nicht erst die stdtischen Schleusen durchlaufen zu mssen. Doch Tyrone Vespasian hatte nicht vor, seine Instru mente zu berprfen, hchstens im bertragenen Sinn. Schlielich handelte es sich bei allen wissenschaft lichen Instrumenten blo um Verlngerungen der menschlichen Sinne. Die Instrumente, die Vespasian berprfen mute, waren seine Augen. Er mute es mit eigenen Augen sehen. Es bestand immer die vage Mglichkeit, die schwa che Hoffnung, da eine Kamera, eine Linse oder ein elektronisches Aufzeichnungsgert einen Defekt hat
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ten. Er mute diese Mglichkeit ausschlieen. Er mute sich vergewissern, da nichts auer dem bloen Auge zwischen ihm und dem Objekt stand. Er mute sich an die Oberflche begeben, den Himmel betrach ten und sich selbst davon berzeugen. Er wute, da die Erde verschwunden war. Doch hier ging es nicht um Wissen. Er mute es auch glau ben. Das uere Schleusenschott ffnete sich, und der in einem unfrmigen Schutzanzug steckende Vespasian trat unbeholfen auf die Mondoberflche. Betrachte den Himmel! sagte er sich, doch irgendwie blieb der Blick auf den Boden geheftet. Seltsame Ge danken gingen ihm durch den Kopf. Welche Folgen wrde das Verschwinden der Erde fr den Mond haben? Vespasian wurde sich bewut, da er den Ho rizont absuchte und nicht den Zenit. Es gelang ihm nicht, den Blick gen Himmel zu richten. Aus Lucians Computermodellen ging hervor, da der Mond sich nach anfnglichen Abweichungen wieder im frheren Baryzentrum, dem alten Gravitationszentrum des Erde-Mond-Systems stabilisieren wrde. Betrachte den Himmel! Wie wrde die Rotation des Mondes beeinflut werden? Wrde sie den alten Mo natstakt beibehalten? Noch immer gelang es ihm nicht, den Blick nach oben zum Sternbild der Zwillinge zu richten, wo die Erde htte stehen sollen. Wrde die Umdrehung des Mondes sich beschleunigen? Ver langsamen? Betrachte den Himmel! Schlielich schaute er doch nach oben und sah nichts. Eine leere Stelle, wo die Erde sich befunden hatte. Er sprte, da er weiche Knie bekam und beugte sich gerade rechtzeitig zurck, so da er auf dem breiten Hinterteil landete anstatt auf die Nase zu fallen. Da sa er nun mit gespreizten Beinen, den Kopf in den Nacken gelegt, und starrte in den Himmel, fr
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Stunden, fr Tage, oder auch nur fr Sekunden. Die toten Hgel des Monds und die graue kraterberste Landschaft wurden nicht mehr von der blauweien Kugel am Himmel verziert. Er sprte eine Trne im Auge und war aus unerfindlichen Grnden froh, da er nicht durch den Helm fassen und sie wegwischen konnte. Dann flossen weitere Trnen. Es waren Trnen fr die Erde. Dr. Simon Raphael ging im Bro auf und ab, ohne Notiz von seinen Besuchern zu nehmen. Keiner der im Raum Anwesenden hatte ein Wort gesprochen, seit Ra phael sie vor fnf Minuten hereingeholt hatte. Schlielich schien Raphael genug Dampf abgelassen zu haben. Er wurde langsamer, drehte sich um, ging an seinen Schreibtisch und setzte sich. Na schn. Sie ist verschwunden. Vor achteinhalb Stunden Echtzeit und drei Stunden Relativzeit ist der Planet verschwunden. Smtliche Instrumente besttigen das, genauso wie die Kontakte mit anderen Stationen. Und es geschah, als Mr. Chaos Zauberstrahl den Pla neten berhrte. Soweit richtig? fragte er mit bengsti gend ruhiger Stimme. Sondra, Larry und Webling sagten nichts. Raphael erhob sich erneut, ging um den Schreibtisch und baute sich vor Larry auf. Dann hob er den Arm, als ob er den jungen Mann schlagen wollte und trat wieder zurck. Schwer atmend und mit erhobenem Arm verharrte er fr eine Weile in dieser Haltung. Ich mu mich wirklich zurckhalten, wissen Sie, um Sie nicht des Mordes zu bezichtigen und insbesondere Mr. Chao fr diese Katastrophe verantwortlich zu ma chen. Ich vermute, da jeder in dieser Station ein schlielich Ihnen hnliche Gefhle hegt. Wenn schon nicht Zorn, dann zumindest Angst und Entsetzen. Doch meine rationale Seite, meine wissenschaftliche Seite, hlt mich zurck. Raphael beugte sich ber
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Larry, umklammerte die Armlehnen von Larrys Stuhl und brachte sein Gesicht so nahe an das von Larry heran, da der Raphaels warmen Atem im Gesicht sprte. Ich mchte Ihnen die Schuld geben, Chao. Sie ahnen gar nicht, wie sehr. Ich kann Sie nicht leiden. Ich wrde sogar so weit gehen, zu sagen, da ich Sie hasse. Meine Heimat ist verschwunden, Chao. Meine Familie, meine Enkelkinder, das Grab meiner Frau. Acht Milliarden Seelen sind weg, verschwunden, ver nichtet. Wegen dieses saublden Gravitations-Strahls, den Sie zur Erde schicken muten. Larry zwang sich, dem Direktor in die Augen zu sehen. Das Gesicht des Patriarchen war kreidebleich vor Angst und unter drckter Wut. Raphael richtete sich auf und ging wieder im Bro umher. Er war anscheinend nicht in der Lage, stillzu sitzen, sondern er brauchte Bewegung. Alle waren ent setzt. Niemand wute, wie er reagieren sollte. Raphael war es, der schlielich reagierte und nach vorne anstatt gen Himmel blickte. Ich mchte Ihnen die Schuld geben, wiederholte er. Allerdings kenne ich mich mit der Schwerkraft und Gravitationswellen aus. Nichts hiervon ergibt einen Sinn. Aber ich erkenne eine offensichtliche Tatsache: da Ihr Strahl das nicht verursacht hat. Ich kenne die Leistung oder vielmehr die nicht vorhandene Leistung , die der Strahl auf diese Entfernung hat. Da haben vorbeifliegende Aste roiden und Kometen weit strkere Schwerefelder. berhaupt kann die Gravitation so etwas nicht bewirkt haben. Ein hinreichend starker und richtig vektorierter Strahl htte die Erde mglicherweise leicht versetzt, aber nicht mehr. Weshalb hat Ihr Strahl dann einen Pla neten zerstrt, wenn viele andere, strkere Gravita tionsquellen das nicht vermochten? Raphael drehte sich zu den dreien um. Wir wissen es nicht und mssen es herausfinden. Die Ironie dabei ist nur, da ich mich dazu an die Leute wenden mu,
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die den Schaden verursacht haben. Ihr drei werdet die Antwort am ehesten finden, aus dem einfachen Grund, weil Sie so viel von Gravitationswellen verstehen wie niemand sonst. Ich will, da Sie herausfinden, was ge schehen ist. Wurde die Erde zerstrt? Weshalb gibt es dann keine Trmmer? Wurde der Planet bewegt? Aber wie und wohin? Wurde nur die Illusion erzeugt, die Erde sei verschwunden? Auch das mu geklrt wer den. Raphael unterbrach die Wanderung und setzte sich mit einem tiefen Seufzer auf die Schreibtischkante. Finden Sie es heraus. Ich bitte um Verzeihung, da ich gegen die Vorschriften verstoe, Dr. Berghoff, aber ich befehle Ihnen, diese Dinge herauszufinden. Er strich sich ber den Bart und sank in sich zusammen, ein mder alter Mann, der nicht mehr imstande war, etwas zu empfinden. Pltzlich war aus dem zornigen Direk tor ein einsamer, ngstlicher und mder alter Mann ge worden. Die ganze Station und ihre Einrichtungen stehen zu Ihrer Verfgung, sagte er mit schwacher Stimme. Die Fassade aus Strke und Kontrolle strzte vor ihren Augen ein. Dieser Mann hatte einen genauso groen Verlust wie sie alle erlitten. Er hatte sich lange genug beherrscht, um seine Arbeit zu erledigen doch nun war er, wie Sondra erkannte, am Ende seiner Krfte. Wenn Sie mich nun entschuldigen wollen, sagte Simon Raphael, ich werde mich etwas hinle gen. Ohne ein weiteres Wort stand Raphael auf, straffte sich demonstrativ und verlie den Raum. Sondra sah ihm nach und wurde sich bewut, da sie den Mann stark unterschtzt hatte. Hinter dem brsigen Auftre ten verbargen sich ungeahnter Mut, Selbstbeherr schung und khler Verstand. Ihr bisheriges Bild von Raphael war eine bloe Karikatur des eigentlichen Menschen gewesen allerdings sagte sie sich auch,
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da Raphael sich wie eine Karikatur seiner selbst ver halten hatte. Sie hatte einen affektierten Egozentriker gesehen, weil Raphael sich der Welt so prsentieren wollte. Sie schlo die Augen und strich sich ber die Stirn. Als ob es nun noch darauf ankme. Sie drehte sich zu Larry um. Noch jemand, den sie kaum kannte. Hier war noch jemand, der in Entsetzen und Trauer gefangen war. Raphael war es gelungen, seinen Schock mit Rationalitt und Logik zu kaschie ren. Wie wrde Larry reagieren? Nun, Larry, sagte sie sanft. Die Erde ist verschwunden. Was sollen wir jetzt tun? Es ist nicht geschehen, sagte Larry und starrte Lcher in den Teppich. Es ist nicht geschehen? Verdrngung, sagte Sondra sich. Larry, ich wnsch te, es wre so, aber das ist es nicht. Die Erde gibt es nicht mehr. Larry schaute sie mit blitzenden Augen an. Das wei ich, sagte er schroff. Aber die Erde wurde nicht zerstrt. Hilflos blickte Sondra auf Dr. Webling. Doch sie war berhaupt nicht ansprechbar. Mit ihr war bestimmt fr lange Zeit nichts anzufangen. Sie hatte mit der ganzen Sache so gut wie nichts zu tun. Man hatte ihr unschul diges Experiment mibraucht und damit die Heimat welt vernichtet. Den beiden hatte sie es zu verdanken, da der Name Webling als der einer Irren, die die Erde zerstrt hatte, in die Geschichte einging. Sondras Gedanken berschlugen sich. Geschichte? Weshalb machte sie sich ausgerechnet jetzt Gedanken ber Ge schichte? Sofern es nach diesem Vorfall noch eine Geschichte gab. Waren die berlebenden menschlichen Siedlun gen auf dem Mars, dem Mond und andernorts ber haupt lebensfhig ohne die Erde? Und was, wenn das, was der Erde zugestoen war, auch ihnen widerfuhr? Bingo. Das wollte die innere Stimme ihr sagen. Das
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verlieh der Krise Dringlichkeit, und deshalb hatte Ra phael sie an die Arbeit geschickt. Es war noch nicht vorbei. Sie muten dieses Problem schnell lsen, um die Reste der menschlichen Zivilisation zu schtzen. Deshalb mute Larry sich jetzt der Wahrheit stellen. Wenn jemand die Antwort fand, dann er. Sie konnten nicht abwarten, bis er sich wieder erholt hatte. Larry, die Erde ist verschwunden. Verloren. Vernichtet. Wir mssen die Ursache herausfinden, bevor der Rest des Sonnensystems auch noch ausgelscht wird. Die Erde ist weg. Nimm das zur Kenntnis. Ohne Trmmer? Ohne Restwrme? sagte er. Man kann keine Welt zerstren, ohne da etwas zurck bliebe. Materie und Energie sind unzerstrbar. Wenn die Erde sofort in Energie umgewandelt worden wre, dann wre durch den berschlagsblitz zumindest der Mond geschmolzen worden. Von hier htte es wie eine zweite Sonne ausgesehen. Die harte Strahlung wrde uns wahrscheinlich umbringen. Und wenn die Erde einfach zertrmmert worden wre, wrde es Trmmer geben. Die Masse der Erde war ist grer als die von hundert Asteroidengrteln, und wir sind sicher imstande, den Grtel zu orten. Wo sind also die Trm mer der Erde? Es mte Brocken von der Gre des Mondes ber asteroidengroe Stcke bis zu Fragmen ten von der Gre eines Molekls geben. Es ist un mglich, eine ganze Welt zu zerstren, ohne Spuren zu hinterlassen. Selbst wenn der Planet in eine aus einzel nen Moleklen bestehende Gaswolke verwandelt wor den wre, wrden wir sie entdecken. Sie wrde die Sonne ausblenden und den Himmel verdstern. Nichts von alledem ist geschehen. Folglich wurde die Erde nicht zerstrt. Sondra erhob sich und durchquerte den Raum. Es klang vllig logisch, aber sie sah sich auerstande, das zu beurteilen. Genausowenig wie Larry in der Lage war, sich stringent zu artikulieren. Sondra wute, da
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sie momentan nicht in der Verfassung war, die Plausi bilitt von anderer Leute Aussagen zu beurteilen. Im merhin hatte sie den Eindruck, da Larry ihr Hoffnung machen wollte, und die konnte sie gewi gebrauchen. Was ist dann passiert? fragte sie. Wir haben sie nirgends gesehen. Sie... ist einfach verschwunden. Wurmloch, sagte Webling. Erschrocken drehte Sondra sich um. Sie hatte fast ganz vergessen, da Webling auch noch da war. Die alte Frau schaute mit dsterem Blick auf und wiederholte das Wort: Wurmloch. Larry nickte abwesend, und Sondra runzelte die Stirn. H? Wie zum Teufel kommen Sie auf die Idee, da hier Wurmlcher im Spiel seien? fragte sie. Das ist doch nur Theorie. Ihre Existenz ist bisher von nie mandem nachgewiesen worden. Larry rieb sich die Augen und legte die Hnde in den Scho. Dann knetete er mit starrem Blick die Fin ger. Ich habe an der Gravitation als Vorstufe zu etwas anderem gearbeitet, sagte er gleichmtig. Als Vor stufe zur Einrichtung einer Wurmloch-Transitstrecke. Ich wollte ein stabiles Virtuelles Schwarzes Loch erzeu gen, ein knstliches Schwerefeld, das so stark war, da die Raumzeit sich in sich selbst krmmte. Die Theorie besagt folgendes: Wenn man zwei auf einander abgestimmte VSL mit identischer Masse, La dung, Drehrichtung und Geschwindigkeit erzeugt, wre es mglich, sie miteinander zu verbinden und somit ein Schwarzes Loch zu erschaffen, das an zwei verschiedenen Orten gleichzeitig existiert. Wenn das Schwarze Loch so manipuliert wird, da es an beiden Enden vom normalen Raum abgeschlossen wird, be rhren diese beiden Normalraum-Begrenzungsflchen einander und man hat eine Wurmloch-Verbindung. Die beiden Virtuellen Schwarzen Lcher knnen zehn Meter voneinander entfernt sein oder tausend Licht jahre. Das ist egal. Die beiden Normalraum-Ebenen
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berhren sich immer. Man kann sich von einer Ebene zur anderen bewegen, ohne durch den dazwischen lie genden Normalraum zu reisen. Eine Wurmloch-Tran sitstrecke. Vielleicht habe ich ein natrliches Wurmloch stimuliert. Gott wei, wie. Webling regte sich wieder. Sie schien sich aus ihrer Erstarrung zu lsen. Aber das ist doch unmglich, oder? Ich habe es zwar gesagt aber deshalb ergibt es noch keinen Sinn. Ich erinnere mich an eine Berech nung, welche die Wahrscheinlichkeit fr die Existenz natrlicher Wurmlcher genauso hoch ansetzte wie fr das Eintreten des Ereignisses, da jedes Luftmolekl in einem gegebenen Raum gleichzeitig aus dem Fenster flge und im Raum ein Vakuum zurckliee. In der Quantentheorie wre beides mglich. Die Wahrschein lichkeit beider Ereignisse ist genauso gro und die beiden Bedingungen wren genauso stabil. Aber wie wre die Entstehung eines Wurmlochs mit der Gre eines Planeten zu erklren? Ich vermag nicht zu glau ben, da die Erde einem derart unwahrscheinlichen Ereignis zum Opfer gefallen sein soll. Larry nickte, wobei er nun etwas zugnglicher wirkte. Ich wei, Sie haben recht. Doch meine innere Stimme sagt Wurmloch zu mir. Schlielich wurde das alles durch eine Gravitationswelle ausgelst. Sondra blinzelte und sah Larry an. Eine Sekunde. Gravitationswelle. Die Schwerkraft steht seit vier Milli arden Jahren mit der Erde in Wechselwirkung doch dies war das erste Mal, da eine starke, modulierte Gravitationswelle auf den Planeten gerichtet wurde. Vielleicht ist die Tatsache, da es sich um eine modu lierte Gravitationswelle handelte, entscheidend. Wre es mglich, da eine Gravitationswelle diese Verbin dung zwischen den Schwarzen Lchern irgendwie sti muliert hat? Larry zuckte die Achseln. Ich glaube schon. Fragen Sie mich noch einmal, wenn ich ein paar Schwarze
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Lcher zum Spielen habe. Man braucht zwei davon. Eins hier und eins dort. Wo auch immer dort ist. Sondra gestikulierte verwirrt. Dann ist vielleicht seit vier Milliarden Jahren ein Schwarzes Loch im Erd kern verborgen, und unsere Gravitationswelle hat es irgendwie aktiviert. Larry runzelte die Stirn. Zumindest wre die Be dingung erfllt, da ein Schwarzes Loch existiert, wel ches fr die Induktion eines Wurmlochs erforderlich ist. Vielleicht. Solange der Hauptkrper der Erde weit genug vom Loch entfernt ist, damit es keine Masse an saugt. Ein Schwarzes Loch ist Masse wie jede andere auch. Wenn die Erde eine Schale mit einem Schwarzen Loch im Mittelpunkt wre, wrde an der Erdober flche noch immer eine Schwerkraft von einem Gravo herrschen. Obwohl jedem Geologen der Hut hochge hen wrde, wenn man ihm eine solche Geschichte pr sentierte. Um ein Schwarzes Loch im Erdkern unterzu bringen, bruchte man im Erdinnern eine VakuumSchicht. Sondra war zwar keine Koryphe in Geologie, aber das kam ihr dann doch spanisch vor. Wre das ber haupt mglich? Nein! sagte Webling dezidiert. Es sei denn, jede geologische Theorie der letzten vierhundert Jahre wre falsch. Bei jedem Erdbeben analysieren die Geologen die Schockwellen und erstellen damit eine Karte des Erdinnern. Als ob man Radarsignale auswertete. Mei nen Sie denn nicht, sie htten whrend dieser Zeit etwas so Offensichtliches wie eine hohle Erde und ein Schwarzes Loch entdeckt? berhaupt haben Sie nicht mehr getan, als Ihre erste unglaubliche Hypothese mit einer zweiten zu krnen. Ein Schwarzes Loch in der Erde und ein natrliches Wurmloch. Anstatt etwas zu erklren, werfen Sie stndig neue lcherliche Fragen auf. Woher kommt das Schwarze Loch? Weshalb hat es die Erde nicht verschluckt? Wie hat unser Gravitations
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strahl es zur Bildung eines Wurmlochs angeregt? Das ist doch alles Unfug. Sondra durchquerte den Raum und nahm neben der lteren Frau Platz. Das Problem, Dr. Webling, ist, da wir es mit einer konkreten Frage zu tun haben, die noch lcherlicher ist wie schafft man es, einen Plane ten verschwinden zu lassen? Beantworten Sie mir diese Frage, und ich werde Sie nicht mehr belstigen.

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Kapitel Neun

Der Fall von Luzifer

Der Beobachter fhlte sich gut. Nach den endlosen Jahren des Wartens wurde er nun sei ner Bestimmung gerecht. Das trug ihm auch das Recht ein, einen erhabeneren Namen als Beobachter zu fhren. Wo die Arbeit nun begonnen hatte, war er ein wahrer Rufer. Dieser neue Name gefiel ihm. Ein Gefhl des Stolzes erfllte seine mchtige Gestalt. Doch Stolz hin oder her, das Rufen und Verbinden war eine gefhrliche und anstrengende Angelegenheit gewesen. Ob wohl der Rufer gewaltige Energien durch die Verbindung ansaugte, hatte die bloe Einrichtung dieser Verbindung seine eigenen Energiereserven erschpft. Die Energie, die zur Erzeugung der masselosen Gravitationsquelle erforder lich gewesen war, hatte seinen Energiepegel auf ein paar Prozent des Ausgangsniveaus reduziert. Zudem waren die Beben hchst unangenehm, sogar schmerzhaft. Sie wrden erst dann aufhren, wenn das alte gravitationale Gleichge wicht wiederhergestellt war. Masselose Schwerefelder waren inhrent instabil. Der Rufer brauchte einen Anker, eine wirkliche Gravitationsquelle, um die Verbindung zu stabili sieren. Wenn Hilfe kam, dann mute sie durch die Verbindung kommen. Es mute eine betrchtliche Anzahl seiner Ver wandten geben, die in den Randzonen dieses Systems ber lebt hatten, und sie wrden ihn nach Krften untersttzen; doch der Rufer wute, da die Erfolgsaussichten viel grer waren, wenn Hilfe und Verstrkung durch die Verbin dung kamen. Zunchst bentigte er eine richtige Gravitationsquelle, deren Energien er anzapfen konnte. Wenn er keine fand,
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wre alles vergebens gewesen. Er htte seinen Wirtsplaneten unwiderruflich und vllig umsonst aufgegeben. Ein Schei tern wrde den Rufer zu einem langsamen, elenden Tod ver urteilen; er wrde hilflos mit ansehen, wie seine Energie reserven sich verflchtigten. Hilfe mute kommen, sagte der Rufer sich. Und er wurde erhrt. KOLLISIONSALARM KOLLISIONSALARM KOLLI SIONSALARM KOLLISIONS... Vespasian wre fast aus der Haut gefahren. Dann beugte er sich nach vorn und schaltete den Alarm aus. Bei Gott, nicht schon wieder. In Anbetracht des berfllten erdnahen Raums hatte es bisher nicht allzu viele Zusammenste gegeben. Doch jede Kollision war eine Katastrophe. Wer, zum Teufel, verursachte diesmal einen Zusam mensto? Die Daten wurden eingeblendet. O nein. Groer Gott. Nicht schon wieder. Luzifer. Der Asteroid Luzifer, der frher im Erd orbit gestanden hatte, war wieder auf Kollisionskurs. Erst vor wenigen Stunden war Luzifer in das High Dublin-Habitat gekracht. Es hatte Tausende von Toten gegeben, und die berlebenden beneideten die Toten. An jedem anderen Tag wre das ein Super-GAU ge wesen. An dem Tag, als die Erde verschwand, war es jedoch eine bloe Randerscheinung. Die Trmmer der Station und des Asteroiden drifteten spiralfrmig durch den Raum und verursachten Dutzende von Se kundrkollisionen. Auch nach dem Zusammensto mit Dublin stellte Luzifer die grte Bedrohung fr den Mond und die im Orbit befindlichen Habitate dar. Der Krper, der vor ber hundert Jahren von den Menschen gezhmt und in eine stabile Bahn um die Erde gebracht worden war, war nun wieder frei, raste unkontrolliert durch den Raum und bedrohte andere
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Habitate. Was wrde Luzifer als nchstes zertrm mern? Der Computer entwarf eine Simulation, und Vespasian wurde leichenbla, als ob er ein Gespenst gesehen htte. Was in gewisser Weise auch zutraf. Die Computer hatten ermittelt, da Luzifer sich auf Kollisionskurs mit der Erde befand. Luzifers spiralfrmiger Kurs wurde in die blauweie Computeranimation des ver schwundenen Planeten eingeblendet. Niemand hatte bisher die Zeit gehabt, das Warnsystem umzuprogram mieren und ihm mitzuteilen, da die Erde verschwun den war. Der Computer meldete, da Luzifer mit der Erde zusammenstoen wrde wenn die Erde noch da gewesen wre. Wenn es nur so wre, sagte Vespasian sich. Er wrde auch einen Asteroidenaufprall in Kauf nehmen, wenn er den Planeten dadurch nur zurckbekam. Er wollte die Warnung schon deaktivieren und hielt dann inne. Vespasian runzelte die Stirn. Dieses spezielle Kolli sionswarnungs-Programm war ein TrendprojektionsSystem fr Systeme mit konstanter Beschleunigung. Es setzte voraus, da die Beschleunigungswerte konstant blieben und ermittelte auf dieser Grundlage zeitliche Trends. Dieses Programm bercksichtigte indes weder die Erdgravitation noch sonstige Schwerefelder als Konstanten. Es verfolgte lediglich Radarechos, berech nete die Krfte, die fr die Bahnkrmmung verant wortlich waren und unterstellte im brigen eine kon stante Wirkung dieser Krfte. Weshalb hatte es diesen Zusammensto dann nicht schon viel frher gemeldet? Dazu htte das Programm in der Lage sein mssen, wenn Luzifers Orbit sich nicht verndert hatte. Vespasian hatte Luzifers Kurs vor einer Stunde zum letztenmal berprft. Auch wenn der Pfad des Felsens noch nicht przise ermittelt worden war, so hatte er
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sich zu diesem Zeitpunkt zumindest nicht in der Nhe der alten Position der Erde befunden. Was, zum Teufel, war geschehen? Er rief die bisherige Flugbahn von Lu zifer auf. Hundesohn. Das Ding hatte einen scharfen Links schwenk vollzogen, in Richtung der alten Koordinaten der Erde. Doch das war unmglich. Er berprfte die Flugbahn grndlicher und ermittelte diesmal nicht nur die Richtung, sondern auch die Geschwindigkeit. Das Teufelsding beschleunigte schnell in Richtung der Stelle, an der die Erde htte stehen sollen. Nein, beschleunigte stimmte nicht ganz. Beschleunigung implizierte Aktivitt, und Luzifer verhielt sich passiv. Der Felsen verfgte schlielich nicht ber Raketen. Er wurde von einer fremden Kraft beschleunigt. Er ver hielt sich wie ein Krper, der einer Gravitationsquelle entgegenstrzte. Vespasian aktivierte die Erd-Kamera und sah, da die Hoffnung getrogen hatte. Die Erde war nicht da. Vespasian lehnte sich zurck und versuchte nachzu denken. Und wurde vom Stuhl geschleudert, als der Mond erneut von einem heftigen Beben erschttert wurde. Die zweite Bebenwelle war genauso wuchtig wie die erste und wirkte sich genauso zerstrerisch aus. Es hatte den Anschein, als ob jede Struktur, die durch das erste Beben schon angeschlagen war, nun zusam menstrzte. berall splitterte Glas, und Feuer brach aus. Irgendwie berstanden alle SubBlasen auch die zweite Bebenwelle, ohne zu platzen. Die meisten Leute hatten mit Nachbeben gerechnet, so da die fol genden Ste zumindest das berraschungselement verloren. Zumal die Mondbevlkerung mit dem weitaus schrecklicheren Verlust der Erde beschftigt war. Erst jetzt, Stunden spter, wurde ihnen das ganze Ausma
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der Katastrophe bewut. Wo die Heimatwelt ver schwunden war, hatte ein triviales Erdbeben seinen Schrecken verloren. Die zweite Bebenwelle htte nicht prziser geplant sein knnen, um Lucians Arbeit zu nichte zu machen. Er hatte das Problem der orbitalen berwachung gerade in den Griff bekommen, als bei der Flugsicherung der Strom ausfiel. Das batteriebe triebene Notstromsystem htte den Betrieb der Flug verkehrskontrolle zwar aufrechterhalten mssen, war aber durch die ersten Beben schon stark beansprucht worden und zeigte nun einen Leistungsabfall. Das Energie-Management-System griff sofort ein und ging in den Stromspar-Modus, wobei es alle unwichtigen Verbraucher abschaltete. Leider ordnete die Energie-Management-Software auch die Erstellung hypothetischer orbitaler Projektio nen in die Kategorie unwichtiger Verbraucher ein. Lucians Konsole wurde abgeschaltet und blieb in die sem Zustand. Er konnte nicht einmal eine ber rangroutine fr das Energie-Management-System pro grammieren, solange die Konsole tot war. Im ganzen mondnahen Raum waren Raumschiffe und stationre Einrichtungen gleichermaen auer Kontrolle und bewegten sich auf erratischen Bahnen durch das All. Seit vor Jahrhunderten die ersten bemannten Statio nen eingerichtet worden waren, hatten die Ingenieure mit Hilfe der Computer fr jede neue Einrichtung, die im berfllten Erde-Mond-System stationiert wurde, in mhsamer und langwieriger Arbeit einen sicheren Pfad gesucht, um sie von den Orbits der vielen tau send anderen Schiffe und Stationen fernzuhalten. Doch dieses ganze fragile Gerst aus zeitlicher und rumlicher Koordinierung war mit dem pltzlichen Verschwinden der Erde eingestrzt. Der Reigen der Orbits war von der Erde choreographiert worden und wo der Choreograph nun verschwunden war,
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waren die Tnzer sich selbst berlassen und wirbelten unkoordiniert herum. Lucian versuchte herauszufinden, wie schlimm die Lage war ein schwieriges Unterfangen ohne Compu ter. Da sa er nun vor dem dunklen Bildschirm und dachte nach. Er hatte das Problem zumindest schon so weit durchdrungen, da seine anfnglichen Befrchtungen besttigt wurden. Das Verschwinden der Erde war keine Illusion. Er hatte von Hand die voraussichtlichen orbitalen Flugbahnen fr einige grere Habitate be rechnet und das Verschwinden der Erde in die im Computer gespeicherten Jahrbcher eingestellt. An schlieend hatte er die Ergebnisse an die Radarbesat zung weitergeleitet, und diese hatte die Bahn fr das jeweilige Habitat gemeldet. Die Botschaft war klar: ohne die als Anker dienende Erde taumelten die Erdsatelliten haltlos umher. Um die Mondsatelliten war es nicht viel besser bestellt die Gravitation der Erde hatte auch ihre Orbits mageblich beeinflut. Mehrere Satelliten und Habitate waren be reits auf dem Mond eingeschlagen, einschlielich aller an den Lagrange-Punkten stationierten Satelliten. Die durch die gleich starke terrestrische und lunare Gravi tation im stationren Orbit gehaltenen Lagrange-Sta tionen waren zum Teil in den Raum abgedriftet, und andere waren nach dem Wegfall der irdischen Schwer kraft einfach abgestrzt. Andere Einrichtungen waren noch nicht abgestrzt aber das war nur noch eine Frage der Zeit, wobei die Aufschlagpunkte genauso eindeutig definiert waren wie die Schwerkraft selbst. Sie befanden sich bereits im freien Fall, und nichts konnte sie aufhalten. Die paar stationren Einrichtungen mit autarker Energieversor gung wrden es vielleicht schaffen. Doch die meisten Stationen verfgten eben nicht ber interne Energie quellen oder bestenfalls ber schwache. Es bestand
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keine Mglichkeit einer Kurskorrektur, selbst wenn Lucian imstande gewesen wre, ihren aktuellen Kurs rechtzeitig zu bestimmen. All die von Lucian berwachten Objekte befanden sich natrlich noch im Orbit um die Sonne, doch die Geschwindigkeit und Richtung, die sie zum Zeitpunkt des Verschwindens der Erde gehabt hatten, wirkten sich als Strgren aus. Manche nahmen Orbits mit hherer Inklination ein, und andere verringerten bezie hungsweise erhhten den Abstand zur Sonne. Doch was Lucian am meisten beunruhigte, war der Umstand, da die Lage nicht so schlimm war, wie sie eigentlich htte sein mssen. Viele der prognostizier ten Katastrophen traten berhaupt nicht ein. Das Radar war von vornherein nicht imstande, viele der gefhrdeten Schiffe zu orten. Den Computermodel len zufolge htte es viel mehr Abstrze, Zusammen ste und Meldungen von Schiffen geben mssen, die vom Kurs abgekommen waren. Satelliten, Habi tate und Raumschiffe fehlten einfach, und zwar in groer Zahl. Pltzlich erwachte die Stromversorgung mit einem Aufflackern der Lichter und dem Summen der Ventila toren wieder zum Leben. Lucians Konsole wurde wie der aktiviert. Er hieb in die Tasten und fhrte ein paar schnelle berprfungen durch. Ja, die Programme waren noch intakt, wie er erleichtert feststellte. Doch was war mit den vermiten Satelliten? Lucian rief eine 3-D-Projektion der Koordinaten der vermiten Schiffe und Stationen zum Zeitpunkt des Verschwindens der Erde auf. Die 3-D-Projektion war klar und eindeutig. Es war nicht nur die Erde, die verschwunden war, sondern alles, was sich in einem gewissen Umkreis um die Erde befunden hatte. Irgendwie wurde die ganze Sache da durch erst real. Es war nmlich leichter, sich das Ver schwinden einer Raumstation als eines ganzen Plane
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ten vorzustellen. Es war pltzlich so real, da er Angst bekam. Der Interkom piepte, und Lucian hieb auf die Sende taste. Es war Janie von der Radarbesatzung. Lucian, htten Sie eine Sekunde Zeit? Lucian blickte ber die Schulter und erkannte Janie an der anderen Seite des groen Raums; sie schaute aber nicht ihn an, sondern den Radarschirm. Es war ein komisches Gefhl, den ganzen Tag zu krperlosen Stimmen zu sprechen, wenn man die dazugehrigen Krper auer Hrweite sah. Lucian richtete den Kopf hrer und sprach ins Kehlkopfmikrofon. Aber nicht lnger, Janie. Was liegt an? Ich lege es auf Ihren Bildschirm. Es ist irgendwie schwer zu erklren. Sie hatten eine berprfung von Mendar-4 in Auftrag gegeben, nicht? Richtig, sagte Lucian. Gut, sagte Janies Stimme. Hier ist es. So hat Men dars Orbit ausgesehen. Eine Standard-Orbitaldarstel lung erschien auf Lucians Monitor. Die Erde stand im Mittelpunkt des Monitors, und die Bahn von Men dar-4 zeichnete sich als weier Kreis darum ab. Dieser Orbit basiert auf den Radardaten, die wir seit dem ersten Beben erhalten haben. Das Symbol der Erde verschwand vom Schirm, und Mendar wanderte tan gential zum vorherigen Orbit aus. Ich markiere den voraussichtlichen Orbit blau. Lucian sah, wie die blaue Gerade sich ins Sonnen system erstreckte. Na und? fragte Lucian. Und nun kommt das, was vor wenigen Minuten nach dem zweiten Beben geschah. Dies ist Mendars tatschlicher Kurs, wie er vom Radar verfolgt wurde. Ich markiere ihn gelb. Eine dritte Linie erschien auf dem Bildschirm und zweigte von der blauen Linie des voraussichtlichen Kurses ab. Mein Gott, sagte Lucian. Auch ohne eine Analyse des Orbits wute er, was
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das bedeutete. Mendars Pfad wurde von einer groen Masse abgelenkt, einer groen Masse, wo die Erde sich befunden hatte. Eine planetengroe Masse. Ist das bei den anderen Orbitalbahnen auch pas siert? fragte Lucian, wobei er eifrig die Tastatur bear beitete. Ein Stein fiel ihm vom Herzen. Es mute so sein. Die Erde war von dem unglaublichen Ort, an dem sie sich befunden hatte, zurckgekehrt. Es mute so sein. Sicher ist das auch passiert, sagte Janie. hnliche Orbitalverschiebungen gleich zu Beginn des letzten Be bens. Das bedeutet, da die Erde wieder da ist, sagte er aufgeregt. Dadurch wurde die zweite Bebenwelle also verursacht. Das Schwerefeld der Erde hat am Mond gezerrt. Er rief das Bild der noch immer auf die Erd position ausgerichteten Oberflchenkamera ab. Aber dort war nichts. Rein gar nichts. Nur ein paar Trmmer. Das habe ich gleich als erstes berprft, Lucian. Janies Stimme war sanft und klang so, als ob sie sich entschuldigen wollte. Dort ist nichts. Geben Sie mir ein Echtzeit-Radarbild der Stelle, wo die Erde sein mte, sagte Lucian. Vielleicht war sie aufgrund eines seltsamen optischen Phnomens ir gendwie abgeschirmt. Janie richtete das Radar neu aus, und Lucian teilte den Bildschirm, um denselben Him melsausschnitt sowohl im normaloptischen Spektrum als auch auf den Radarfrequenzen zu sehen. Nichts, Lucian, sagte Janie. Absolut nichts ... Pltzlich erschien ein blauweier Blitz im Mittel punkt des normaloptischen Fensters und ein trbes Flackern auf dem Radar. Und dann erschien ein Ziel auf dem Radarschirm. Ein groes Ziel, wie Lucian er kannte. Es hatte einen Durchmesser von vielleicht zwei Kilometern und bewegte sich schnell. Es hatte un gefhr die Gre der anderen vom Radar erfaten
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Brocken. Nur da die Trmmer sich von der neuen Gravitationsquelle fortbewegten. Es hatte fast den An schein, als ob sie ber einen eigenen Antrieb verfg ten... Haben Sie davon eine Aufzeichnung? fragte Lucian. Logisch, sagte Janie. berspielen Sie mir die letzte Viertelstunde. Lu cian wandte sich von der normaloptischen Darstellung ab und lie die Aufzeichnung von dem Augenblick an laufen, als das Beben einsetzte. Ein neuer Blitz und ein neues Ziel, eine stndige Ab folge. Einige schlugen sofort einen direkten Kurs ein. Andere wirbelten erst in engen Parabeln herum, bevor sie davonstoben. Sie muten hllisch schnell sein, da die Bewegung auf diese Distanz zu sehen war, selbst im schnellen Vorlauf. Larry nahm eine berprfung vor und stellte fest, da die Ziele in regelmigen Ab stnden den blulichen Blitzen entsprangen, und zwar alle 128 Sekunden. Dieses Bild erinnerte ihn an etwas, und es dauerte einen Moment, bis er die Assoziation hergestellt hatte. Wie Rettungsboote, die von einem sinkenden Schiff ablegen, sagte Lucian sich. Fr einen Augenblick fragte er sich, ob das wirklich der Fall war da die Erdbevlkerung vom verwsteten Planeten floh. Aber in Schiffen mit einem Durchmesser von zwei Grad? Schiffe von einer solchen Gre existierten ber haupt nicht. Die Vorstellung war absurd. Dann galt das aber auch fr die Vorstellung, da asteroidengroe Krper an der Stelle im Leerraum ma terialisierten, wo sich vor kurzem noch die Erde befun den hatte. Lucian starrte auf den Bildschirm und betete, da die Erkenntnis ihm zuteil werden mge. Doch verge bens.
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Der Rufer sah, wie der Eindringling dem Anker entgegen strzte. Dies war keinesfalls eine berraschende Entwick lung. Natrlich zog die massive Gravitationsquelle des An kers Trmmer an. Der Rufer schickte unverzglich eine Nachricht durch die Verbindung und verlangte eine vor bergehende Einstellung der Operation. Natrlich wre nichts Materielles imstande, den Anker selbst zu beschdi gen, aber ein zerbrselnder Asteroid wre durchaus fhig, die durch das Wurmloch strmenden Ankmmlinge zu be schdigen. Aber das war unerheblich. Schlielich hatte der Rufer nun den Anker als Energiequelle. Nun standen ihm so viel Zeit und Energie zur Verfgung, wie er brauchte und dieser Asteroid wrde in wenigen Minuten aus dem Weg gerumt sein. Verwirrt registrierte Lucian, da die mysterisen blauen Blitze aufhrten, und seine Verwirrung stei gerte sich noch, als er sah, wie ein asteroidengroes Fragment sich anschickte, die Position der Erde einzu nehmen. Die neue Bahn, die nun vom Radar verfolgt wurde, trug eine Kennung. Sie konnte vom Computer identifiziert werden. Luzifer. Gtiger Gott, Luzifer! Lucian sprang auf, nahm den Kopfhrer ab und lief zu Vespasians Konsole hinber. Vespy, verfolgst du die Bahn von Luzifer? fragte er. Tyrone Vespasian wandte den Blick von der Konsole und rieb sich nervs das Kinn. Lucian stand hinter ihm und beobachtete stumm, wie das Radar die durch den Raum taumelnden Trmmer von Luzifer verfolgte. Der Kleinplanet war auer Kontrolle. Was ging dort vor? Die Erde war nicht mehr da. Aber Luzifer fiel auf etwas zu. Und er fiel schnell. Vespasian berprfte die Echt zeit-Bahn. Alle Teufel. Er bewegte sich mit zehn Grad pro Se kunde auf diese Gravitationsquelle zu, mit steigender Geschwindigkeit. Er forderte vom Computer eine Auf schlag-Projektion an. Zwanzig Minuten. Die Fallge
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schwindigkeit war zu hoch. Tyrone Vespasian arbeitete schon lange in der Flugsicherung und kannte den Raum um Erde und Mond wie seine Westentasche. Er wute instinktiv, welche Krfte von Erde und Mond auf einen Krper in einer gegebenen Position wirkten. Und Luzifer beschleunigte eine Idee zu schnell. Weil Luzifers Beschleunigung in Richtung dieser Gravitation bekannt war, war es ein leichtes, die Masse der Gravitationsquelle zu bestimmen beziehungs weise die Gesamtmasse der Gravitationsquelle und Luzifer, von der dann die bekannte Masse von Luzifer subtrahiert wurde. Wahrscheinlich hatte er durch den Zusammenprall mit Dublin etwas an Masse verloren, aber das Ergebnis wre auch so exakt genug. Das Resultat der Berechnung: 1,053 Erdmassen. Es konnte aber nicht die Erde sein. Es sei denn, der Planet wre in den letzten Stunden ein paar Gigatonnen schwerer geworden. Auerdem war diese Gravita tionsquelle unsichtbar. Gtiger Gott. Eine unsichtbare Gravitationsquelle. Pltzlich wute Vespasian, was dort drauen war. Aber er glaubte es nicht. Er wollte es nicht glauben. Er sah auf die Uhr, welche die bis zum Aufschlag verbleibende Zeit anzeigte. Die nchsten achtzehn Mi nuten wrde er es auch nicht glauben mssen. Er akti vierte die Hochleistungs-Teleskopkamera und richtete sie auf den Lichtpunkt, der Luzifer darstellte. Die elek tronischen Verstrker der Kamera vergrerten das Bild, bis die typische Kartoffelform eines Asteroiden im Mittelpunkt des Bildschirms stand und Informatio nen zu Kurs und Geschwindigkeit in einem Datenfen ster in der rechten unteren Ecke des Bildschirms einge blendet wurden. Vespasian beobachtete den Sturz von Luzifer, wobei er sich dazu zwang, seinen Augen nicht zu trauen. Der ramponierte Asteroid lag im Todeskampf. Durch die Fliehkrfte wurden groe Brocken und Schutz
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kuppeln vom Krper des Asteroiden abgeschert. Bald war die Hauptmasse des Asteroiden in eine Wolke aus schnell auseinanderstrebenden Fragmenten jeder Gre gehllt, die in den Raumsektor strzten, in dem die Erde sich htte befinden mssen. Die Trmmer nherten sich nicht in einer geraden Linie der Position der Erde, sondern in einer engen Pa rabel, die sich schlielich in eine Spirale verwandelte. Die Beschleunigung nahm stndig zu. An dem Punkt, wo die Erdoberflche sich htte be finden mssen, machten sich trotz der relativ geringen Entfernung die Gezeitenkrfte bemerkbar. Der Gravi tationsgradient zerbrselte nun grere Brocken des Asteroiden. Luzifers Taumeln verstrkte sich, was in Verbindung mit den Gezeitenkrften die Auflsung nur noch beschleunigte. Die Zusammenste zwischen den einzelnen Fragmenten wurden immer hufiger und trugen ihrerseits zur Zertrmmerung des Aste roiden bei. Schlielich hatte Luzifer sich vllig aufge lst, wobei keiner der Brocken mehr Aufschlu ber die ursprngliche Form des Asteroiden gab. Die Trmmerwolke, die einst Luzifer gewesen war, driftete spiralfrmig in die Gravitationsquelle und be schleunigte in einer immer enger werdenden Abwrts spirale, bis sie schlielich einen signifikanten Bruchteil der Lichtgeschwindigkeit erreichte. Grelle Blitze erup tierten in den Tiefen der Gravitationsquelle, whrend massive Trmmer mit unglaublicher Geschwindigkeit zusammenstieen. Die Blitze steigerten sich zu einem Crescendo und verliehen dem Begriff Naturgewalten eine vllig neue Dimension. Das ganze elektromagnetische Spektrum war in Aufruhr. Gammastrahlen, ultraviolette, sicht bare und infrarote Strahlung sowie Radiowellen wur den von der Gravitationsquelle emittiert. Und dann, so pltzlich, wie es angefangen hatte, war es auch wieder zu Ende. Ein Blitz, eine Flamme und zuletzt ein rotes
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Flackern, das wie eine Kerze im Wind ausgeblasen wurde. Und dann war nichts mehr zu sehen. Radar, gebt mir eine Abtastung des irdischen Raumsektors, sagte Vespasian. Luft schon, erwiderte Janies Stimme. Kein Echo. Ich wiederhole, kein wie auch immer geartetes Signal. Lucian beugte sich nher zum Bildschirm. Mein Gott, Vespy, wie war das mglich? Was, zum Teufel, ist mit dem Asteroiden geschehen? Mte es nicht wenig stens Trmmer geben? Er ist verschwunden, sagte Vespasian. Denk dr ber nach. Erinnere dich an deine Astronomie-Vorlesun gen. Welche Art von Gravitationsquelle ist imstande, einen ganzen Asteroiden zu verschlucken, ohne etwas zu hinterlassen? Keine Trmmer, kein Signal, keine Strahlung, nichts. Luzifer ist soeben in einem Schwar zen Loch verschwunden. Und nun wute Vespasian auch, wie die Erdmasse um fnf Prozent zugenommen hatte. Er hatte die Vorfhrung gerade miterlebt. Wo auch immer die Erde sich in den letzten Stunden be funden hatte, sie war ebenso grndlich zerstrt wor den wie Luzifer. Vielleicht war die Erde von einem Schwarzen Loch mit fnf Prozent der Erdmasse einge fangen worden. Wie dem auch sei, es war unerheblich. Es bestand kein Zweifel mehr. Er wute, was mit der Erde geschehen war. Nicht wie oder wo, aber was. Ein Schwarzes Loch mit der Masse des Planeten Erde, flsterte er. Ein Schwarzes Loch, das die Erde war.

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Kapitel Zehn

Die Logik der Nackten Purpurnen

In Sondras Augen war die Besprechung ein Mierfolg. Larry weigerte sich beharrlich, die Vernichtung der Erde zur Kenntnis zu nehmen, Webling schien zu nichts anderem imstande, als irgendwelche Theorien herunterzuleiern wobei sie nicht einmal mit einer eigenen aufzuwarten hatte , und Sondra lieferte auch keinen konstruktiven Beitrag. Wenn wir drei glorrei chen Gravitationsexperten die Erde retten sollen, dann befinden wir uns in groen Schwierigkeiten, sagte Son dra sich. Larry gebrdete sich noch immer als Trotzkopf, und Webling wollte gerade wieder eine ihrer Theorien zum besten geben, als pltzlich die Tr aufgerissen wurde. Der mit einem Datenblock und einem Stapel Aus drucke bewaffnete Dr. Raphael strmte in den Raum. Der Funkoffizier hat mich geweckt, erffnete er ihnen ohne weitere Einleitung. Das ist gerade von der VISOR-Station im Venus-Orbit eingetroffen, sagte er atemlos und mit brchiger Stimme. Der Funkoffizier hatte allen Grund, mich zu wecken. Sondra war berrascht. Normalerweise war Raphael sein Schlaf nmlich heilig. Sie sah in Raphaels leichen blasses Gesicht. Irgend etwas hatte ihm eine Heiden angst eingejagt. Doch was htte es noch Schlimmeres geben knnen als das Verschwinden der Erde? Ein gewisser McGillicutty auf VISOR hat ein paar Zahlen ber... ber die Erde bermittelt. Kennen Sie ihn? Ist er zuverlssig? fragte Raphael mit einem Un
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terton, dem man anmerkte, da er ein Nein hren wollte. Ich habe schon von ihm gehrt, erwiderte Web ling. Er gehrt zu der Sorte, die sich jahrelang im Labor verkriecht. Er hat keine Menschenkenntnis und neigt dazu, sich in Details zu verlieren. Er schweift oft vom Thema ab aber seine Beobachtungen und Mes sungen sind immer erstklassig. Nun, in diesem Fall scheint er das Thema vllig verfehlt zu haben, sagte Raphael dster. Wo er zuvor zornig gewesen war, hatte er jetzt nur noch Angst. Er legte die Unterlagen auf den Schreibtisch. Schauen Sie sich das mal an, whrend ich eine Computerabfrage laufen lasse. Auf Papier kann ich mich nicht so gut konzentrieren, murmelte er. Sondra und Larry wech selten Blicke. Murmeln? Bei Raphael bedeutete das den vlligen Verlust an Selbstbeherrschung. Der Mann frchtete sich. Sie sollen mir sagen, wie Sie diesen Bericht beurtei len, fuhr Raphael fort. Ich will nicht glauben, was ich ihm entnommen habe. Larry und Sondra vertieften sich in den Ausdruck von McGillicuttys Bericht, whrend Webling dem am Rechner sitzenden Raphael ber die Schulter blickte. Larry hatte als erster den berblick. Die Gravita tionswellen pflanzen sich weiter fort, doch nach dem Verschwinden der Erde existiert keine Quelle mehr. Und diese Einundzwanzig-Zentimeter-Radioquelle strahlt in einem komplexen und regelmigen Muster, das stndig wiederkehrt. McGillicutty geht jedoch mit keinem Wort auf das Muster ein. Er erwhnt nur die Signalstrke und die von den Gravitationswellen ver ursachten Verzerrungen. Er hat die Tatsache unter schlagen, da das Signal komplex und repetitiv ist. Aber das ist unmglich. Natrliche Signale knnen nicht... Er schaute fr einen Moment nach drauen in den
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Weltraum, bis die Erkenntnis ihn berkam. Aber das bedeutet doch, da diese Signale nicht natrlich sind, sagte Larry im Flsterton. So interpretiere ich jeden falls die Daten. Raphael nickte. Zu diesem Schlu bin ich auch ge kommen, sagte er. Wobei ich aber gehofft hatte, da ich mich irre. Die Signale sind nicht natrlichen Ur sprungs. Hat vielleicht eine der radikalen Gruppen auf dem Mond... Sondra bekam eine Gnsehaut. Sie sind also nicht natrlich. Wartet mal eine Sekunde ... Doch Larry hrte gar nicht mehr hin. Er kannte die Technik, die fr die Erzeugung von Gravitationswellen erforderlich war. Der Ring von Charon war ein, wenn auch schwacher, Generator fr Gravitationswellen. Es war ausgeschlossen, da eine andere Gruppe auch nur etwas annhernd Vergleichbares gebaut hatte, zumal es unmglich gewesen wre, ein solches Projekt ge heimzuhalten. Zumindest galt das fr Menschen. Die Signale und die Gravitationswellen sind knst lich, Sondra. Das heit, da die Erde nicht einfach ver schwunden ist, sagte er. Jemand hat sie entfhrt. Wir wissen, da noch immer gepulste Gravitations wellen und dieses Radiosignal gesendet werden. Ty rone Vespasian sa in seinem Bro am Schreibtisch und zwang sich zur Ruhe. Er wute, da er irgendwie verkrampft wirkte. Versuchte er, rational zu wirken, wo der Verstand an seine Grenzen stie? Das Signal ist der Beweis. Es handelt sich um ein Signal mit einer Botschaft und nicht nur um natrliches Rauschen. Auch wenn wir den Sinn nicht verstehen. Und woher kommt dieses Signal? fragte Lucian. Vespasian rutschte unbehaglich auf dem Stuhl herum. Von hier. Irgendwo vom Mond. Es hat fast den Anschein, als ob es gleichzeitig aus allen Richtun
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gen kme und von einer Reihe berall verstreuter Sen der abgestrahlt wrde. Es gelingt uns nicht, die Quelle zu orten. Meinst du nicht auch, da das eine berlegung wert ist? fragte Lucian. Die Erde ist zwei komma sechs Sekunden nach dem Kontakt mit dem Strahl ver schwunden das ist genau die Zeit, die ein mit Licht geschwindigkeit laufendes Signal fr den Weg vom Mond zur Erde und zurck bentigt. Wenn der Mars und die Grtel-Gemeinschaft auf die Idee kommen, uns dafr verantwortlich zu machen, dann knnen wir uns vielleicht auf etwas gefat machen. Vespasian nickte, lehnte sich zu Lucian hinber und senkte die Stimme: Daran habe ich auch schon ge dacht. Erinnerst du dich noch an den Vorschlag, den sie vor zehn Jahren gemacht hatten? Sie wollten den Merkur sprengen, um an das Kernmetall zu gelangen, und einen zweiten Asteroidengrtel in der Nhe der Sonne erschaffen, um sich die Sonnenenergie zunutze zu machen. Offiziell hat die Gemeinschaft die Kern knacker-Bombe nie gebaut aber angenommen, sie haben es heimlich getan? Der Mond ist ungefhr ge nauso gro wie Merkur, nur da er eine geringere Masse hat. Die Grtel-Gemeinschaft kommt womg lich noch auf die Idee, da es nun sie oder wir heit. Aber wir sind es doch gar nicht gewesen, prote stierte Lucian. Erst vor fnf Minuten haben nicht weniger als sechs Gruppen die Verantwortung fr die Beben, das Ver schwinden der Erde beziehungsweise fr beides ber nommen. Drei auf dem Mond, zwei auf den berle benden Habitaten und eine auf dem Mars. Radikale Gruppierungen, Irre, von denen die meisten nicht ein mal in der Lage sind, einen Schraubendreher richtig in die Hand zu nehmen. Keine dieser Gruppen wre dazu imstande gewesen. Sie lassen nur Dampf ab und versuchen, die Katastrophe fr ihre Ideologie zu ver
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werten. Das Letzte-Clan-Habitat hat berlebt, und ich habe den Unsinn gelesen, den diese Deppen verzapft haben. Sie behaupten, sie htten die Erde vernichtet, den Hort der Degeneration und des Untermenschen tums. Nun knnen sie ungestrt ihre bermenschen zchten. Niemand hat diese Gruppierungen bisher ernst genommen. Sie haben die Verantwortung fr alle Katastrophen bernommen. Doch angenommen, die Leute sind so durcheinander, da sie ihnen nun glau ben und wir in die Schulinie geraten? sagte Vespasian. Dank der ffentlichen Nachricht, die dieser ver dammte Narr McGillicutty von der Venus abgeschickt hat, wei nun jeder einschlielich dieser Wirrkpfe vom Signal im Einundzwanzig-Zentimeter-Band, der Lichtgeschwindigkeits-Verzgerung und den Gravita tionswellen. Sie werden sich nun damit wichtig ma chen und sich als Urheber ausgeben. Aber niemand wei etwas ber das Schwarze Loch es sei denn, sie ht ten es selbst erschaffen. Wenn wir also den Mund halten, kommen wir viel leicht dem wahren Schuldigen auf die Spur, sagte Vespasian. Oder zumindest beweisen wir, da keiner von un seren Verrckten darin verwickelt ist, sagte Lucian. Aber wer hat es dann getan? fragte Vespasian. Lucian runzelte die Stirn. Mein Gott, Vespy. Du sprichst vom schrecklichsten Verbrechen der Ge schichte. Ich kann mir nicht vorstellen, da ein Mensch dazu imstande gewesen wre. Weder emotional noch mental. Ich wte auch gar keinen Grund. Lucian legte eine kurze Pause ein. Diese Wissenschaftler auf Pluto haben den Gravitationsstrahl abgefeuert. Aber wenn sie die Erde zerstren wollten, weshalb hatten sie dann noch eine Warnung vor dem Experiment her ausgegeben? Die meisten von ihnen stammen von der Erde, und die Erde war ihr Geldgeber. Auerdem hat
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der Strahl auch die Venus und die ueren Planeten berhrt nicht zu vergessen den Mond , und wir leben immer noch. Woraus folgt, da der Strahl mit einem anderen Strahl zusammenfiel oder ein verborge nes, fremdes System aktivierte. Oder die eigentlichen beltter haben den zeitlichen Ablauf so geplant, um die Sache Pluto anzuhngen. Pluto hatte aber kein Motiv. Wenn jemand ein Motiv hatte was ich aber nicht glaube , dann vielleicht der Mars oder die Grtel-Ge meinschaft. Sie haben merkwrdige Sachen im Leer raum stationiert, von denen niemand wei, worum es sich handelt. Wo die Erde nun verschwunden ist, sind der Mars und die G.G. pltzlich die dominierenden Krfte im Sonnensystem. Und sie werden uns fr die Katastrophe verantwortlich machen oder ein Rudel irrer Wissenschaftler auf Pluto. Aber die Erde ist doch ihr grter Markt! rief Vespasian. Jeder auf dem Mars und im Grtel hat irgendwelche Angehrigen auf der Erde! Und ver dammt, es sind doch Menschen. Kein Mensch wrde ein solches Verbrechen verben. Da gbe es noch eine andere Mglichkeit, sagte Lucian. O nein. Spar dir das. Vespasian erhob sich ruckar tig und ging hinter dem Schreibtisch auf und ab. Komm schon, Lucian. La die Aliens aus dem Spiel. Es gibt nichts dort drauen. Ansonsten htten wir lngst etwas gefunden. Die bloe Vorstellung verursachte Vespasian schon Beklemmungen. Lucian ignorierte das Unbehagen seines Freundes und schlug die Hnde vors Gesicht. Er war mde und fhlte sich ausgebrannt. Entweder Menschen oder Aliens, Vespy. Du hast die Wahl. Entweder Leute, die dazu eigentlich nicht imstande sind oder We sen von einem anderen Planeten, der nicht existiert. Glupschugige Aliens, durchgeknallte menschliche
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Terroristen, der Weihnachtsmann oder der Osterhase. Jemand mu es gewesen sein. Und wir werden den Schuldigen nicht ermitteln, wenn wir hier Dumchen drehen. Mach blo das Schwarze Loch an der Position der Erde nicht publik, sagte Lucian. Es wrde die Sache nur noch schlimmer machen und die Leute in Panik versetzen. Sende codierte Nachrichten an die wissenschaftlichen Arbeitsgruppen. Sollen sie sich da mit befassen. Vespasian grunzte. Wirst wohl recht haben. Er schttelte den Kopf und sah auf die Wanduhr. O je, die armen Schweine auf Pluto. Was meinst du damit? fragte Lucian. Ich meine die Lichtgeschwindigkeit. berleg doch mal. Die Erde ist vor zehn Stunden verpufft. Sie haben den Gravitationsstrahl mit einer Laufzeit von fnf Stunden abgeschickt und sind dann zu Bett gegangen. Was sie angerichtet haben, erfahren sie fnfeinhalb Stunden spter als wir. Und wenn wir die Nachricht vom Schwarzen Loch jetzt abschicken, werden sie es erst am spten Abend wissen. Das alles mu ihnen doch wie ein Traum auf der anderen Seite des Univer sums vorkommen. Vespasian starrte in den Weltraum. Man verursacht aus Versehen einen schrecklichen Unfall und erfhrt erst nach elf Stunden davon. Und man hat keine Mg lichkeit, etwas dagegen zu unternehmen. Wenn du das arme Schwein wrst, das auf den Knopf gedrckt hat, wie wrdest du dich nun fhlen? So gut wie an dem Tag, als die Feuerwehr des Purpur nen Straflagers Tycho ihr Elternhaus niederbrannte, hatte Marcia sich noch nie gefhlt. Pltzlich stand das Bild wieder vor ihrem geistigen Auge, ohne da sie eine Erklrung dafr gehabt htte. Dann begriff sie. Das Unterbewutsein erinnerte sie daran, was sie schon alles berstanden hatte.
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Erinnere dich, sagte Marcia sich. Erinnere dich an den Aufruhr und das Chaos, das du verursacht hast, um hierher zu kommen. Du wirst auch das berleben. Erinnere dich an die Flucht und die Freude, die du an jenem Tag empfunden hattest. Das Ereignis spielte sich vor ihrem geistigen Auge ab. Die dunkle Wolke, die das Innere der Kuppel durchzog, die Asche, die lachenden Feuerwehrmnner, die die Flammenwerfer weglegten. Und Marcia hatte alles beobachtet, mit Freudentrnen in den Augen. Es war wenige Tage vor ihrem achtzehnten Geburts tag gewesen, und das Feuer hatte sie nach den Statuten der Mond-Republik zu einem minderjhrigen heimat losen Flchtling gemacht. Dieses Schicksal verdankte sie einem Verwaltungsakt, fr den sie eindeutig nicht verantwortlich war. Die Feuerwehr hatte ihr auch eine entsprechende Bescheinigung ausgestellt. Das Feuer war ihre Fahrkarte aus der Purpurnen Strafstation Tycho, denn legale Flchtlinge gehrten zu den wenigen Personen, die berechtigt waren, die Kon trollpunkte der Mond-Republik zu passieren und in der weniger verrckten Auenwelt ins Asyl zu gehen. Nicht da das Leben danach einfacher geworden wre. Es gab nur zwei Nationen auf dem Mond: Die Purpurne Strafstation Tycho und die Mond-Republik. Das berleben in der Republik, in der man allenthal ben mit der legendren Mischung aus Frohsinn und Verdrielichkeit konfrontiert wurde, die charakteri stisch war fr die Bewohner des Monds, hatte eine Herausforderung fr sie dargestellt. Erstaunt wurde ihr bewut, da sie die Eltern vermite, die sie nie wie der von Angesicht zu Angesicht sehen wrde. Sie gab viel zu viel fr Videogesprche nach Tycho aus. Doch wenn das Leben unter den Nackten Purpurnen ber haupt einen Sinn hatte, dann den, da man sich hinter her in jeder Lage behauptete. Gerald. Gerald. Die Erde war verschwunden, und
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Gerald, ihr geliebter Ehemann war mit dem Planeten verschwunden. Wrde sie auch das verkraften? Es mute eine Erklrung geben. Sie muten etwas bersehen haben, das alles erklrte. Marcia wute das. Sie muten etwas bersehen haben. Obwohl sie wie ein Ftus zusammengerollt auf dem Bett lag und ver suchte, die Welt auszublenden, verlangte das Bewut sein, da sie die Antwort suchte und eine Erklrung fr den Wahnsinn fand. Der Drang, Erklrungen zu finden, um in einer ver rckten Umwelt zu berleben, war ein tief in Marcia verwurzelter Reflex, nachdem sie in der Szene der Nackten Purpurnen aufgewachsen war und sich bemht hatte, das normale Kind auergewhnlicher wenn nicht verrckter Eltern zu werden. Immer wenn sie als Kind und Jugendliche mit dem Irrsinn konfrontiert wurde, hatte sie sich an die Hoffnung, den berlebens notwendigen Glauben geklammert, da der Wahnsinn der Purpurnen nur eine Facette einer greren, norma len Welt war. Einer Welt der Vernunft und der Moral, die Gerald immer verkrpert hatte. Nein, denk jetzt nicht an ihn, sagte sie sich. Beruhige dich. Der Irrsinn war nicht berall. Sie glaubte das, mute es glauben, wie sie es immer getan hatte. Sie war in die Bewegung der Nackten Purpurnen ge boren worden, kurz nachdem sie aus dem Orbitalhabi tat in die frhere Tycho-Strafkolonie auf dem Mond umgesiedelt waren. Nachdem sie achtzehn Jahre lang durch die Ideologie der Purpurnen konditioniert wor den war, nahm die korrekte Version der Geschichte sich seltsam fr sie aus. Die Purpurne Strafkolonie Tycho war vor mehreren Jahrhunderten aus der sowjetischen Mondbasis her vorgegangen und war nach dem Zusammenbruch der Sowjetunion der Kontrolle der UN unterstellt worden. In den schlechten alten Zeiten, als die UNLAC der Mond-Verwaltungsrat der Vereinten Nationen Betrei
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ber des Monds gewesen war, war Tycho in eine Straf kolonie der UN umgewandelt worden und hatte sich bald zum Endlager fr den Menschenmll der Erde, des Monds und der Siedlungswelten entwickelt. Die Tycho-Strafkolonie war bewut nicht nur als ausbruchssichere Haftanstalt konzipiert worden, son dern auch als Endstation. Hier saen nur Lebenslng liche ohne Aussicht auf Begnadigung ein. Als acht Jahre vor Marcias Geburt die Mond-Re publik ausgerufen wurde, verzichteten die Mondko lonisten die Conners wohlweislich auf die TychoStrafkolonie und das Umland. Sie berlieen die Verwaltung des Alptraums, den sie selbst geschaffen hatten, lieber den Vereinten Nationen. Selbst nach Grndung der Republik betrieben die Vereinten Nationen die Tycho-Strafkolonie noch fr einige Zeit als Haftanstalt weiter, bis eine Resolution der Generalversammlung die Einweisung weiterer Hftlinge untersagte. UNLAC blieb nun auf den Ko sten fr ein Gefngnis sitzen, das mit alten Mnnern und Frauen belegt war, die sich vor lauter Bosheit wei gerten, zu sterben. Die Betriebskosten fr die Einrich tung explodierten bald bis UNLAC schlielich auf den Trichter kam, da es billiger sei, der Anlage den Status einer autonomen Republik zu verleihen und die Insassen zu Brgern dieser Republik zu erklren. Woraufhin die Mond-Republik unverzglich be kanntgab, da jeder Inhaber eines Tycho-Passes, der in der Republik aufgegriffen wurde, abgeschoben werden wrde mit oder ohne Druckanzug. Weder die Natio nen der Erde noch die Siedlungswelten erlaubten den Bewohnern von Tycho die Einreise. Also waren die Hftlinge und deren Nachkom men technisch frei, besaen aber keine Reisefreiheit. In dieser Hinsicht war Tycho ein Paria. Immerhin durf ten die Hftlinge sich eigene Gesetze geben und Besitz erwerben. Die Mond-Republik gestattete in geringem
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Umfang Handel, in dessen Dunstkreis sich eine rege Schmuggelttigkeit entwickelte. Das erffnete den Ge fangenen ein Fenster zur Auenwelt. Alles in allem war es ein bescheidener Anfang. Aber immerhin gengte es, denjenigen, die es richtig anstell ten, zu Reichtum zu verhelfen, whrend die weniger Glcklichen verhungerten. Bald geschah das Unver meidliche, und einem der schlauesten und gemeinsten Hftlinge gelang es, die Konkurrenten um die Macht zu verdrngen und sich als der Knig von Tycho zu etablieren: Rotauge Sid der Erste. Soweit die dokumentierte Geschichte. Der Rest war teils Legende, teils Lge. Marcia hatte das nie so recht auseinanderhalten knnen. Es wurde kolportiert, da Rotauge Sid den letzten offenen Trakt von Tycho beim Pokern gewonnen hatte. Man munkelte, er htte falsch gespielt. Aber sicher war sich niemand, weil auer Rotauge keiner der Spieler berlebt hatte. Sofern diese Geschichte nicht von Sid in Umlauf gebracht worden war, um seine Gegner einzuschchtern. Und dann, im zehnten Jahr seiner Regentschaft, ver schied Rotauge Sid (oder wurde vergiftet) und hin terlie alles seinem Idioten (vielleicht auch verrcktem Genie oder politischen Dissidenten) von Sohn, Jasper, der etwas zu oft auerplanetarische Radiosender hrte. Vor allem lauschte Rotauge Jasper der Purpurnen Stimme, die von NaPurHab ausgestrahlt wurde. Er wurde religis. Oder ein Philosoph. Oder er ent wickelte eine Paranoia. Niemand vermochte es mit letzter Gewiheit zu sagen. Was auch immer das Purpurne war, es hatte einen Spitzenplatz in der Geschichte des Irrationalen ver dient. Wofr die Purps standen, was sie ablehnten, wel che Ziele sie hatten all diese Aspekte waren bedeu tungslos fr die Purps. Abkehr von der Gesellschaft und Diffamierung der Welt, wobei sie sich dann dar ber entrsteten, da die Welt Ansto an diesen Dif
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famierungen nahm, war die Lebensart der Purpurnen Die Purpurnen kultivierten den Zorn des Zorns wegen und erhoben die Absurditt zur Kunstform und Poli tik, wobei sie sich der Eliminierung aller konventionel len Strukturen verschrieben hatten. Wenn die Purps berhaupt ein Ziel hatten, dann dieses; es war das Ideal der Nackten Purpurnen. Marcia erinnerte sich an die Allegorie, deren Namen die Bewegung trug: Zieht euch aus, malt euch purpurn an und geht so ber die Strae. Wenn die Leute ber rascht und schockiert reagierten oder Ansto an dieser Vorfhrung nahmen, mute man sie wegen ihrer eng stirnigen, kleinbrgerlichen Mentalitt schmhen. Und wenn man ihr Treiben akzeptierte, mute man sie we gen ihrer Scheuklappenmentalitt verachten und ihnen vorwerfen, da sie aufgrund ihrer Engstirnigkeit keinen Sinn fr die wunderbaren Details dieser Welt htten. Ob die Menschen nun reagierten oder nicht, ein Anla, sie mit Verachtung zu strafen, fand sich immer. Es war eine Strategie, die Gechteten anzulocken und den Rekruten das Gefhl zu vermitteln, da die ganze Welt sich gegen sie verschworen habe. Und es vermittelte den Purps ein Gefhl der berlegenheit gegenber der banalen Alltagswelt und strkte sie in dem Bewutsein, da sie nur von den anderen Purps akzeptiert wrden. Es war diese Art von diffusem Zorn, dessen Reiz der irrationale Thronfolger eines verrckten Knigreichs sich nicht zu entziehen vermochte. Wie Jasper. Wie alle Konvertiten der Bewegung der Nackten Pur purnen mute auch Rotauge Jasper seine weltlichen Besitztmer an die Bewegung abtreten. Solche Gter und Besitztmer umfaten auch das Knigreich Tycho. So gelangte die Bewegung der Nackten Purpurnen in den Besitz ihres eigenen Landes. Als die Purpurnen die Macht bernahmen, war Tycho seit Jahrzehnten kein offizielles Gefngnis mehr,
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doch die Regierung der Mond-Republik huldigte noch immer den politischen Prinzipen, an denen sie sich schon seit Generationen orientierte: Jeder durfte nach Tycho einreisen, doch niemand durfte ausreisen. Auch nach hundert Jahren hatte diese Doktrin noch uneinge schrnkt Bestand. Im Grunde war Tycho nach wie vor ein Gefngnis. Die Republik war nicht im mindesten gewillt, diese Politik zugunsten eines Habitats mit einer Horde Irrer aufzugeben. Dennoch erklrten die Nackten Purpurnen sich als Befreier. Nachdem sie die Herrschaft bernommen hat ten, benannten sie den Ort offiziell in Purpurne Strafsta tion Tycho um. Auf die Widersprche und Spannungen, von denen dieser Name und die Stadt selbst ge prgt waren, legten sie groen Wert. Weil die Nackten Purpurnen und ein Mob aus ehe maligen Hftlingen auf engstem Raum in einem ehe maligen Hochsicherheitsgefngnis zusammenlebten, waren Auseinandersetzungen vorprogrammiert. In diesem ersten Jahr schlug die Mordrate alle Rekorde, selbst nach den Mastben von Tycho. Doch erstaunli cherweise starben die meisten Gefangenen eines natr lichen Todes. Daraufhin demonstrierten die Purpurnen ihre berlebens- und Fhrungsqualitten, und die Lage entspannte sich ein wenig. Marcias Eltern hatten sich im Purpurnen Straflager Tycho kennengelernt, wobei ihr Vater ein Hftling der zweiten Generation und ihre Mutter eine militante An fhrerin des gewaltfreien Arms gewesen war. In Mar cias Erinnerung bestand die Ehe ihrer Eltern nur aus lautstarken Auseinandersetzungen, andauernden Ver dchtigungen und wilden Beschuldigungen. Solche Verhaltensweisen wurden von den Nackten Purpurnen zur Kunstform stilisiert. Und doch hatte sie wie jedes Kind ihre Lage fr normal gehalten. Ihre Jugend war zumindest abwechslungsreich, wobei ihre Eltern die Philosophie der Nackten Purpur
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nen befolgte, die da lautete: Erziehung durch Extreme. Wechselbder aus berdosen an Liebe und unbere chenbaren Wutanfllen, berwltigender Zuneigung und seelischer Grausamkeit. Weil sie gezwungen war, mit der Schock-Philosophie der Nackten Purpurnen zu leben, bekam die heranwachsende Marcia von allem etwas ab. Einen Sommer (oder was ein Sommer gewesen wre, wenn die Klimaingenieure die Jahreszeiten nicht als bourgeois abgetan und die Temperatur auf zwan zig Grad Celsius festgesetzt htten) verbrachte sie unter der grauen Steinkuppel des aufgelassenen Haupt-Straflagers und streute Samen, der, wie sie wute, tot war, in einen Boden, der, wie sie wute, ste ril war. Sie erinnerte sich nicht mehr an die Nuancen dieser speziellen nihilistisch-dialektischen Theorie, die diese Ttigkeit ihr vermitteln sollte, sondern nur noch an die Nutzlosigkeit allen Strebens, die ein zentrales Para digma der Ideologie der Nackten Purpurnen darstellte. Alles hatte mit dem Studium der Nutzlosigkeit zu tun. Die Purpurnen bemhten sich nach Krften, sich von der Nutzlosigkeit der Arbeit zu berzeugen. Das Wes halb interessierte sie dabei nicht. Es ging nur darum, da Arbeit bedeutungslos war. Alles, woran sie sich in jenem Sommer erinnerte, war das allgegenwrtige Grau und die Tatsache, da sie sich ergeben in ihr Schicksal gefgt hatte. Der triste, graue Steinhimmel der Kuppel. Das kalte, graue Licht der Glhlampen, die wie tote Quallen in der Luftstr mung ber ihr hingen. Der graue Mondboden, auf dem beim leisesten Lufthauch Staubwolken aufwall ten. Der graue, wrgende Durst, von dem die Schler gepeinigt wurden, whrend sie die schnurgeraden Fur chen abschritten und sorgfltig das leblose Saatgut ausbrachten. Und der graue, pulsierende Schmerz zwischen den
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Schultern, der nie weichen wollte und der das Resultat der langen Tage gebckter Arbeit gewesen war. Sie wuchs inmitten der angeblichen Vorzge der Le bensweise der Purpurnen auf. Angefangen mit der Wahrheitssuche mittels Lge, der Migung durch Extreme und der kreativen Spannung des permanen ten gewaltfreien Aufstands. Die stndige Konfronta tion mit den Hftlingen schien nur ein weiterer Aspekt des purpurnen Ideals der mrrischen Absurditt zu sein. Auf eine Phase verordneter hedonistischer Vlle rei folgte eine Periode des Hungerns. Jeder Knstler, der heute gefeiert wurde, mute damit rechnen, mor gen als abartig verteufelt zu werden. Die Polizei wurde angewiesen, zuweilen das Recht zu brechen, und die Standardstrafe fr die meisten Verbrechen bestand darin, im Polizeirevier Dienst zu schieben. Wer ohne Erlaubnis eine defekte Maschine reparierte, das Eigen tum des Nachbarn stahl, ohne dafr sein eigenes zu hinterlassen oder sich konventionell kleidete, mute bei der Truppe dienen. Als Marcia in die Pubertt kam, lebte sie stndig in der Angst, da wieder ein Orgien-Tag ausgerufen wurde und betete, da der Zlibat-Monat verlngert wurde. Und doch, trotz allem, was sie durchgemacht hatte, aus Grnden, die sie nicht zu erklren vermochte, hoffte Marcia MacDougal nicht nur auf eine Sinnhaf tigkeit in der Welt, sondern sie erwartete sie geradezu. Ohne Zweifel war das der Hauptgrund gewesen, weshalb sie sich in Gerald verliebt und ihn geheiratet hatte. Obwohl sie seinen Glauben nicht teilte, war der Umstand, da er berhaupt einen Glauben hatte, schon ein Trost. Doch Gerald war verschwunden, zusammen mit dem Rest der Erde. Mit einer Willensanstrengung ri sie sich von diesen Gedanken los und versuchte sich auf die aktuellen Probleme zu konzentrieren.
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Sie hatten etwas bersehen, sagte sie sich erneut. All die Leute, die nach einer Antwort suchten. Sie hatte etwas bersehen. Ihr Unterbewutsein hielt hartnckig daran fest, da es einen Schlsselfaktor gab, den sie alle bersehen hatten, etwas, das Licht ins Dunkel bringen wrde. Das war die Botschaft aus den Tiefen ihres Ich. Einen Moment. Botschaft. Das war es. Die Quelle im Einundzwanzig-Zentimeter-Band. McGillicutty hatte berhaupt nicht bercksichtigt, da sie knstlich war; es handelte sich nicht nur um eine Quelle, sondern um ein Signal, eine Botschaft. Sie gab die embryonale Kr perhaltung auf und setzte sich auf. Selbst wenn McGillicutty bersehen hatte, da es ein knstliches Signal war die meisten anderen hatten es vermutlich als solches erkannt. Doch hatte einer von ihnen auch daran gedacht, die Botschaft zu entschlsseln? Wren sie berhaupt dazu imstande? Kannten sie den Code? Sie erinnerte sich an ihre Zeit als Doktorandin am Lunaren Institut fr Tech nologie, wo sie auch Gerald kennengelernt hatte. Sie waren sich in einer Xeno-Bio-Vorlesung begegnet, in der gerade die Botschafts-Theorie behandelt wurde. Hierbei ging es um die Vermittlung von Techniken der Kontaktaufnahme mit Aliens. Auf diese Art war der Kurs in der Lage, selbst Schleimwesen ohne Aversion zu analysieren. Botschafts-Theorie. Sie beruhte auf der Annahme, da es bestimmte fundamentale Konzepte gab, die allen technischen Zivilisationen gemeinsam waren. Eine Form der Kommunikation, die auf diese Ideen Bezug nahm, mte fr jede Zivilisation verstndlich sein. Sie erhob sich, ging zur Konsole und rief Refe renzdateien auf. Vielleicht war es an der Zeit, diese alten unsinnigen Theorien einer Prfung zu unterzie hen. Marcia wute, da die vor ihr liegende Aufgabe so
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komplex war, da es schon ans Absurde grenzte. Wenn die Radioquelle wirklich ein Signal war, dann war die Botschaft vermutlich in einer fremden Sprache abge fat. Es sei denn, diese Botschaft stammte gar nicht von Auerirdischen, sondern von ein paar ganz norma len Menschen, die in den Besitz einer fremden Technik gelangt waren. Angenommen, die Oktal-Millenialisten hatten die Prognosen berprft, neu berechnet und dabei festgestellt, da ihre Voraussagen ber den Tag des Jngsten Gerichts fehlerhaft waren. Angenommen, dieser Tag war in ihren Augen gekommen und sie hat ten etwas nachhelfen wollen. Oder eine andere TechnoBande hatte eine Mglichkeit gefunden, die Erde als Geisel zu nehmen. Das erschien zwar unmglich aber das galt auch fr die Katastrophe an sich. Falls es sich um eine menschliche Verschwrung handelte, dann war dieses Signal im Einundzwanzig-Zentime ter-Band vermutlich codiert. Und wenn es ein nicht menschlicher Code war, wre er mindestens genauso kompliziert. Sich einfach an den Computer zu setzen und unvor bereitet an die Arbeit zu gehen wre genauso sinnlos gewesen, als wenn sie beschlossen htte, den Stein von Rosette an einem Nachmittag zu entziffern. Doch war sie gegenber Champollion und den an deren Gelehrten deutlich im Vorteil: sie verfgte ber Computer. Im Hauptrechner von VISOR hatte sie Zu griff auf leistungsfhige Suchprogramme. Das Signal im Einundzwanzig-Zentimeter-Band schien binrer Natur zu sein, eine Abfolge von Nullen und Einsen und bot somit ideale Voraussetzungen fr eine Bear beitung im Computer. Der Rechner wrde schon mit der schieren Zahlenflle genug zu tun haben. Und trotzdem htte die Aufgabe eine Bearbeitungszeit von Monaten, vielleicht Jahren erfordert. Wenn Marcia wirklich zu rationalen Erwgungen imstande gewesen
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wre und nicht nur versucht htte, ihre Panik und Ver zweiflung mit Rationalitt zu kaschieren, htte sie das vielleicht auch erkannt und den Versuch von vornher ein unterlassen. Schon der bloe Versuch war lcherlich. Und es war nachgerade absurd, da sie binnen einer Viertelstunde den ersten Teil der Botschaft entschls selt hatte.

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Kapitel Elf

Tanz der Teufel

Coyote Westland erwachte mit hmmernden Kopf schmerzen in einer Ecke ihrer Habitat-Htte. Was, zum Teufel, hatte sie am vergangenen Abend getrunken? Sie lag reglos da und lie den Abend Revue passieren. Einen Moment, sagte sie sich. Ich habe berhaupt nichts getrunken. Ich habe schon seit Wochen nichts mehr getrun ken. Und dafr gab es auch einen guten Grund: Weder in der Htte noch im Schiff gab es einen Tropfen Alko hol. Etwas stimmte nicht. Sie mute der Sache auf den Grund gehen. Doch die Reflexe einer routinierten Trin kerin hatten sie gelehrt, die Augen zu schlieen, wenn sie sich in einer solchen Position befand und reglos da zuliegen, whrend sie ihre Lage analysierte. Wenn sie aufgestanden wre und sich bewegt htte, wre ihr nur schwindlig geworden zumal unter den Bedingungen der Schwerelosigkeit. Also lag sie starr und mit ge schlossenen Augen da und versuchte sich zu erinnern. Wenn sie nichts getrunken hatte, dann hatte sie auch keinen Kater. Vor dem Schlafengehen war sie stock nchtern und obendrein noch guter Dinge gewesen. Was, zum Teufel, hatte sich dann ereignet? Sie brauchte mehr Daten. Vorsichtig ffnete sie erst ein Auge, dann das andere, und dann sah sie etwas, das anscheinend das vordere Schott der Habitats-Htte darstellte, das sich von ihrer Koje aus gesehen an der entgegengesetzten Seite der Htte befand. Sie lag mit dem Gesicht an der Wand der Htte. Sie sprte, da die Nase sowohl taub als auch wund war, und der Schmerz im Kopf zog sich ber die
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ganze Stirn. Sie mute irgendwie gegen die Wand ge prallt sein. Das wrde zumindest die Kopfschmerzen erklren aber, wie zum Teufel, hatte sie den Sprung durch die Htte geschafft? Selbst unter den Bedingun gen der Schwerelosigkeit war das ein hllischer Stunt. War sie whrend eines Alptraums aus dem Bett ge sprungen? Vorsichtig, damit ihr nicht bel wurde, streckte sie beide Arme aus und stie sich vom Schott ab. Sie ent fernte sich von der Wand und driftete zu ihrer Ver blffung wieder auf sie zu. Nein, sie driftete nicht sie fiel. Sie zappelte in der Luft, und mit etlicher Mhe gelang es ihr schlielich, auf dem Po anstatt auf der Nase zu landen. Fallen? In der Schwerelosigkeit? Es herrschte keine Schwerelosigkeit mehr. Sie schtzte die Gravitation auf ein zwanzigstel Gravo. Da sa sie nun und schaute sich verdutzt in der Htte um. Die Koje war an der Rckwand der Htte verschraubt, die nun die Decke war. Wenn das Bett laken nicht mit einer Klammer befestigt gewesen wre, wre es schon heruntergesegelt. Statt dessen baumelte es grotesk herab. Sie betrachtete das Vorderschott, auf dem sie sa und stellte fest, da es mit Ausrstungsge genstnden berst war, die zusammen mit ihr hinun tergefallen waren. Sie griff sich an den Kopf und erta stete eine Beule. Etwas mute sie getroffen haben. Sie stand vorsichtig auf und versuchte einen klaren Gedanken zu fassen. Whrend sie geschlafen hatte, war die Htte auf dem Asteroiden AC125DN1RA45 umgekippt. Nur da der kleine Brocken mit einem Durchmesser von nicht einmal einem halben Kilometer viel zu klein war, um ein nennenswertes Schwerefeld zu erzeugen. Bestenfalls ein zehntausendstel Gravo. Nun befand sie sich auf einmal in einem hundertmal strkeren Schwerefeld. Was ging hier vor? Hatte je mand ihre Hab-Htte aus irgendeinem Grund bewegt?
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Die Htte war ein Zylinder mit einer Lnge von etwa fnfzehn Metern respektive einer Hhe von fnf zehn Metern, wobei Coyote auf der Bodenflche stand und nach oben schaute. Auf halber Hhe befand sich ein Schleusensystem. Auerdem gab es dort zwei Bullaugen, von denen das eine in die Schleuse einge lassen war und das andere ins gegenberliegende Schott, so da man sowohl einen Blick auf die Ober flche des Asteroiden als auch in den Weltraum hatte. Und was sie durch die Bullaugen nicht sah, wurde ihr von der ferngesteuerten Auenkamera bermittelt. Die Bedienungselemente der Kamera waren in die Wand neben der Schleuse eingelassen. Nach ein paar Sprngen und ebenso vielen Zusam mensten mit der Wand gelang es ihr endlich, den an der Schleuse montierten Handlauf zu ergreifen und sich mit den dort angebrachten Gurten zu sichern, mit denen normalerweise Lasten befestigt wurden. Sie schaute zuerst durch das dem Asteroiden zugewandte Bullauge und stie einen erleichterten Seufzer aus. Die dunkle Masse von RA45 war noch da. Sie erkannte nicht nur die zerklftete Landschaft, sondern auch ihre Bergbauausrstung. Und da war auch das Bohrloch. Dann schaute sie durch das raumseitige Bullauge und stellte fest, da doch etwas fehlte. Nicht auf dem Felsen, sondern am Himmel. Schreckerfllt erkannte sie, was fehlte. Ihr Schiff. Die Vegas Girl war verschwunden. Nein, doch nicht. Weitab standen als winzige Licht punkte die Positionslampen der Girl. Wie, zum Teufel, war das mglich? Sie hatte die Vegas Girl in einem perfekt abgestimmten Orbit relativ zu RA45 geparkt. Es war ausgeschlossen, da sie so weit abgetrieben war, whrend Coyote schlief. Es sei denn, sie hatte eine halbe Ewigkeit geschlafen. Sie sah auf die Uhr und verglich sie mit der Anzeige des Htten-Chronometers. Sie verglich sogar das
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Datum, nur um sich zu vergewissern, da sie nicht rund um die Uhr geschlafen hatte. Aber nein, sie hatte nur ein paar Stunden geschlafen. Wie weit war das Schiff abgetrieben? Coyote nahm den Radar-Entfernungsmesser vom Regal und peilte durch das Bullauge die Girl an. Das tragbare Gert hatte nur eine geringe Leistung und war eigentlich nicht fr lange Distanzen ausgelegt. Normalerweise benutzte sie es, um die Entfernung und die Annherungsgeschwindigkeit zu einem Aste roiden zu ermitteln, doch sie konnte damit auch den Kurs ihres Schiffes bestimmen. Sie nahm die Positions lampen ins Visier und bettigte den Abzug. Mit zwei akustischen Signalen meldete das Gert, da es die Werte fr die Entfernung und Geschwindig keit erfat hatte. Coyote las die Daten auf dem Display ab. Und ihr blieb fast das Herz stehen. Die Vegas Girl war ber einhundert Kilometer entfernt, und das Schiff bewegte sich mit einer Geschwindigkeit von ber drei hundert Metern pro Sekunde von ihr weg. Einen Augenblick. Das Gert zeigte nur die Relativ geschwindigkeit an, gab aber keine Auskunft darber, von welchem Objekt die Bewegung verursacht wurde. Erneut schaute sie aus dem Bullauge und machte die Leuchtboje aus, die sie auf RA46, dem letzten von ihr bearbeiteten Felsen, stationiert hatte. Sie fluchte stumm. RA46 stand im falschen Himmelssektor. Sie feuerte einen Mepuls ab und erhielt praktisch den gleichen Wert fr die Geschwindigkeit. Die Girl war stationr relativ zu RA46. Das Schiff bewegte sich also nicht. Es war dieser Felsen. Er bewegte sich mit einer Geschwindigkeit von fast zwlfhundert Stundenkilo metern relativ zum Schiff! Aber wie, zum Teufel...? Gtiger Gott. Sie befand sich in keinem Schwerefeld sie unterlag einer Beschleunigung von einem zwanzig stel Gravo. Doch wie lange schon? Coyote wute, da
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die Geschwindigkeit selbst bei so geringer Beschleuni gung hllisch zunehmen konnte. Dennoch war das Er gebnis der Berechnungen erschtternd. Wenn sie ein zwanzigstel Gravo zugrunde legte, dann bedeutete das, da der Felsen erst seit zehn Minuten beschleunigt wurde. Die Zahlen jagten ihr irgendwie Angst ein. Doch wie war es berhaupt mglich, da ein Felsen beschleunigte? Coyote wre es sicher nicht entgangen, wenn jemand auf RA45 gelandet wre und den Aste roiden mit Triebwerken bestckt htte. Die dazu erfor derlichen Fusionstriebwerke htten nmlich die dop pelte Gre ihrer Htte haben mssen. Selbst wenn das hinter dem lokalen Horizont geschehen wre, der technische Aufwand wre enorm gewesen, und sie htte die dadurch verursachten Vibrationen gesprt. Doch selbst die Mineure, die ihre Felsen immer in gn stigere Orbits manvrierten, arbeiteten mit einem Schub von einem hundertstel, hchstens einem fnf zigstel Gravo. Bessere Werte waren mit den massiven Asteroiden nicht zu erzielen. Und selbst dann waren die Vibrationen so heftig, da der Felsen fast auseinan derbrach. Dieses Baby indes raste mit der dreihundertfachen Geschwindigkeit durchs All, ohne da die geringste Erschtterung zu spren war. Sie hing in den Gurten und starrte konsterniert auf die kleine Anzeige des Megerts. Und sie bekam es mit der Angst zu tun. Dies war eine Standard-Htte. Das Funkgert hatte nicht genug Leistung, um Hilfe anzufordern. Eine Rettungskapsel gab es auch nicht. Und ohne Schiff sa sie auf diesem Felsen fest. Wohin, zum Teufel, war dieser Felsen unterwegs? Und wer dirigierte ihn? Larry sa allein im Leitstand und starrte mit leerem Blick vor sich hin.
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Die Nachricht vom Mond war eindeutig: Die Erde war zurckgekehrt, und zwar in Gestalt eines Schwar zen Lochs. Ein Schwarzes Loch. Die Hiobsbotschaften nahmen kein Ende. Larry fhlte sich wie eine Zimperliese, die keine schlechten Nachrichten vertrug. Wie war es mglich, da die Erde ohne das Hinterlassen von Trmmern verschwunden war, hatte er gefragt. Nun, hier hatte er die Antwort. Sie war ganz einfach. Man mute den Planeten nur in ein Schwarzes Loch verwandeln. Und auf irgendeine Art und Weise hatte sein verfluchter Gravitationsstrahl genau das getan. Larry umklammerte die Armlehnen seines Stuhls. Er htte die Antwort wissen mssen, htte sie vorhersehen mssen. Statt dessen hatten er und Webling Sondra quasi niedergebrllt, als diese sie auf die Mglichkeit eines Schwarzen Lochs hingewiesen hatte. Weil sie der Wahrheit nicht ins Auge sehen wollten. Die Erde war nicht nur verschwunden, sondern ver nichtet worden. Und da hatte er sich die ganze Zeit an den Strohhalm geklammert, da der Planet vielleicht nur auf eine geheimnisvolle Art und Weise versetzt worden sei. Doch seine Argumente waren so logisch und strin gent erschienen. Hatte er sich wirklich so getuscht? Aber darauf kam es nun auch nicht mehr an. Wie gut oder wie schlecht seine Theorien auch immer ge wesen waren, sie stimmten nicht mit den Tatsachen berein sie waren falsch. Der Gravitationsstrahl hatte bewirkt, da die Erde in ein Schwarzes Loch strzte. Fertig. Der Heimatplanet war zerstrt. Wenn die De tails auch noch unbekannt waren, die Tatsache selbst war unzweifelhaft. Jeder in der Station schien unter Schock zu stehen. Larry war davon nicht ausgenommen er hockte wie erstarrt auf dem Stuhl. Aber was htten sie auch tun
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sollen? Bestand berhaupt eine Mglichkeit, etwas zu unternehmen? Alle waren vllig ratlos. Larry zuckte zusammen, als er die tiefere Wahrheit erkannte. Seine Situation unterschied sich etwas von Sondras oder Dr. Weblings Lage. Er hatte den Knopf gedrckt. Er hatte den Versuch konzipiert und initiiert. Wenn jemand dafr verantwortlich war, dann er. Ob es sich um Vorsatz oder einen Unfall gehandelt hatte, war unerheblich. Es waren seine Handlungen gewesen, die den Untergang der Erde herbeigefhrt, sie in eine bodenlose Schwerkraftgrube gestrzt und zu einem Punkt im Raum komprimiert hatten, der von einem Er eignishorizont umgeben wurde, der nicht grer war als ein Kieselstein. Aber wie, verdammt? Larry strubte sich gegen diese Vorstellung. Wie htte sein Gravitationsstrahl das be wirken sollen? Das war vllig ausgeschlossen. Er schlo die Augen und stellte sich das System des Gra vitationsstrahls vor, verfolgte seine Entstehung im Ring von Charon und berprfte jeden Schritt der Prozedur. Nein, das war unmglich. Der Strahl hatte keine Ver haltensaufflligkeiten gezeigt, und es hatten auch keine unerklrlichen Daten vorgelegen, die ein Indiz dafr gewesen wren, da der Strahl einen Gravitationskol laps in einem Schwarzen Loch auslsen wrde. Und weshalb war den anderen Planeten nichts ge schehen, als der Strahl sie berhrt hatte? Wie war es mglich, da sein Strahl die Erde vernichtete und der Venus kein Hrchen krmmte? Und wo hatte das Schwerefeld der Erde sich in den acht Stunden zwischen ihrem Verschwinden und Luzi fers Zerstrung befunden? Natrliche Gravitation war eine Funktion der Masse, ganz einfach. Auf die Aus prgung der Masse kam es dabei nicht an. Die Erde, ein Schwarzes Loch mit der Masse der Erde oder auch ein Schweizer Kse mit der Masse der Erde wrden alle das gleiche Schwerefeld erzeugen. Es
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wrde sich nicht einfach ein- und ausschalten, wh rend die Materie von einem Zustand in den anderen berging oder fr acht Stunden verschwand. Und wieso wurden noch immer Gravitationswellen und dieses verdammte Radiosignal im Einundzwan zig-Zentimeter-Band vom Mond abgestrahlt? Und wie, um alles in der Welt, hatte die Erdmasse sich in diesen acht Stunden um fnf Prozent erhht? Larry htte gewettet, da ein Schwarzes Loch mit der Masse der Erde nicht imstande gewesen wre, Materie mit einer solchen Geschwindigkeit anzusaugen. Die Masse wrde nmlich nicht einfach eintauchen. Sie wrde sich zuerst in eine Akkretionsscheibe verwan deln und dann spiralfrmig vom Schwarzen Loch an gesaugt werden. Luzifers Trmmer hatten sich schon vorher zu einer Scheibe angeordnet. Larry berprfte die Daten. Das Schwarze Loch hatte Luzifers Masse mit gleichbleibender Geschwindigkeit angezogen und zwar hundertmal langsamer, als es fr den Ver zehr von fnf Prozent der Erdmasse in acht Stunden gebraucht htte. Und was bedeuteten diese blauen Blitze und die gro en Massen, die von ihnen ausgestoen wurden? Diese Massen schienen aus dem Innern des Schwarzen Lochs zu kommen, doch das war unmglich. Nichts entwich aus einem Schwarzen Loch, nicht einmal Licht; hch stens die eigenen Zerfallsprodukte des Lochs. Was hat ten die Blitze also zu bedeuten? Larry erhob sich und verlie den Raum. Wodurch sollten die blauen Blitze sonst verursacht werden, wenn nicht durch das ffnen und Schlieen einer Wurmloch-Pforte? Der Ring war nicht nur ein Beschleuniger. Theore tisch konnte man ihn auch als Gravitations-Abbil dungs-System konfigurieren, als Gravitationsteleskop mit enormer Empfindlichkeit. Solch ein Teleskop lei stete mehr, als nur Gravitationswellen zu sammeln. Es
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formte sie zu Bildern. Allerdings hatte das bisher noch niemand versucht. Larry befand, es sei an der Zeit, die Theorie in die Praxis umzusetzen. Dazu brauchte er eine Bildsequenz des Monds und des ihn umgebenden Raums. Die Einrichtungen auf der Venus, Ganymed und Titan empfingen starke Gravitationswellen vom Mond, aber die Gerte waren weder leistungsfhig noch empfindlich genug, um diese Daten in ein deutliches Bild zu berfhren. Die Schwerkraftsensoren auf dem Mond waren wegen der mysterisen Gravitationswellen ohnehin blind. Kurz gesagt, keine der anderen mit Gravitationssensoren be stckten Stationen war in der Lage, ein brauchbares Bild zu erzeugen. Zumal sie keinen Larry hatten, der die entsprechen den Programme schrieb. Larry war nicht eitel zu mindest nicht bermig , aber er wute, was er konnte. Etwas mute diese starken Gravitationswellen er zeugen, die vom Mond ausgingen. Larry mute den Ursprung dieser Wellen und die Gravitationsfelder um dieses verfluchte Schwarze Loch ausfindig machen. Noch besser wre es, wenn er alle Merkmale des Lochs ermitteln wrde. Solcherart mte er in der Lage sein, den Nachweis zu fhren, da es sich bei diesem Loch eben nicht um die Erde handelte. Man wute bereits, da das Schwarze Loch nicht die richtige Masse hatte. Das gengte zwar, um Larry zu berzeugen, nicht aber den Rest der Welt. Wenn Larry den Nachweis erbrachte, da die restlichen Eigenschaf ten des Lochs Spin, elektrische Ladung, Winkelge schwindigkeit, Rotationsachse und Magnetfelder nicht der Charakteristik eines aus der Erde hervorge gangenen Schwarzen Lochs entsprachen, dann wrde er ber hinreichende Beweise verfgen, da die Erde nicht zerstrt worden war. Zumindest wrde er dann beweisen, da das
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Schwarze Loch, das der Mond nun umkreiste, nicht der Leichnam der Erde war. Er schickte sich an, den Ring zu rekonfigurieren. Erst nachdem er eine mehrstndige Simulation durchge fhrt hatte, hatte er die Besttigung, da sein Plan rea listisch war. Es war eine harte Arbeit, die Berechnun gen mit Dutzenden von Variablen umfate. Schockiert wurde Larry sich bewut, da er Spa bei der Lsung des Problems hatte. Aber Problemlsungen hatten ihm schon immer Freude bereitet. Vielleicht wrde es der menschlichen Rasse jetzt besser gehen, wenn er sich damit begngt htte, Puzzles zusammenzufgen. Die Simulationen besttigten, da die Sache durch fhrbar war doch dann beschlo Larry, diesmal lie ber um eine Genehmigung nachzusuchen. Der Direk tor hatte ihm zwar Zugang zu allen Einrichtungen ge whrt, aber trotzdem... Er whlte die Nummer des Bros des Direktors. Raphael hier, drhnte die Stimme des Chefs aus dem Lautsprecher. Sir, hier spricht Larry Chao aus Leitstand Vier. Ich mchte den Ring gern als Gravitationsdetektor nutzen. Vielleicht finden wir etwas. Zumal es den Anschein hat, als ob alle anderen Experimente abgesetzt wor den... Machen Sie, was Sie wollen, Chao. Tun Sie in Gottes Namen, was Sie wollen. Darauf kommt es nun auch nicht mehr an. Raphael unterbrach die Verbindung. Larry schau derte, als er die Resignation in der Stimme des alten Mannes gehrt hatte. Raphael hatte aufgegeben, die Zerstrung der Erde als gegeben akzeptiert und war in Selbstmitleid versunken. Aber vielleicht war er auch nur realistisch. Welchen Sinn hatte es noch, an diesem Tag zu arbeiten? Aber nein. Larry war aus einem anderen Holz ge
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schnitzt. Auch wenn es verrckt war, er mute es wei ter versuchen. Es war besser, man war verrckt und kmpfte, als bei klarem Verstand eine Niederlage zu erleiden. Er fhrte die Berechnungen durch. Der Autokrat von Ceres sa auf einem schlichten Sche mel in seinem schlichten Zimmer und sah die beiden Leute, die nervs vor ihm standen, bedauernd an. Er wrde sie tten lassen mssen. Es tut mir sehr leid, sagte er, aber ich habe in die ser Sache kaum einen Spielraum. Es wurde von euch erwartet, Grnde anzufhren, weshalb ich euch nicht vom Leben zum Tod befrdern sollte. Solche Grnde habe ich nicht gehrt. Statt dessen habe ich zwei Leute gesehen, die einen Streit ber Schrfrechte zum Anla genommen haben, einen neuen sinnlosen Felsenkrieg auszulsen. Es sind nicht die Bergbaubestimmungen, die verhindern, da in diesem Fall der Gerechtigkeit Genge getan wird, sondern es ist euer Ego. Und das Gesetz des Autokraten verlangt von mir, da ich alle Hindernisse beseitige, die der Gerechtigkeit im Wege stehen. Der Fall ist abgeschlossen. Mit einem Kopf nicken bedeutete der Autokrat den beiden Btteln, vor zutreten. Der Klger schrie auf, und der Beklagte fiel in Ohnmacht. Die Bttel beherrschten ihr Handwerk. Bin nen weniger Sekunden waren die Kontrahenten gefes selt und ruhiggestellt und wurden weggeschafft: zur schlichten, berhmten und tdlichen Schleuse des Autokraten. Dorthin, wo Druckanzge nicht erlaubt waren. Zu dem Ort, wo menschliche Hindernisse fr die Gerechtigkeit buchstblich entsorgt wurden. Gerechtigkeit war wie viele andere Dinge ein knap pes Gut im Grtel und im Falle ihrer Verfgbarkeit nicht von bester Qualitt. Fr die Mimosen des Inne ren Systems, die zuweilen zu Besuch kamen, war das
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Gesetz des Autokraten barbarisch, brutal und unnach sichtig. Doch fr die Bewohner des Grtels war das die einzige Form der Justiz, wobei das Gesetz des Autokra ten zugleich auch die Zivilisation an sich reprsen tierte. In den Weiten des unwirtlichen Asteroidengr tels gab es einen Ort, einen Namen, ein Gesetz, dem alle vertrauten. Nur das Gesetz des Autokraten schtzte sie vor sich selbst. Trotz seiner Hrte war es zumindest unparteiisch. Die Bewohner des Grtels wuten nmlich, da der Grtel zu weitlufig war, um regiert werden zu kn nen. Es konnte kein Gesetz geben, wenn keine Mg lichkeit bestand, dem Gesetz auch Geltung zu ver schaffen, was bei einer Bevlkerungsdichte von einem misanthropischen Sonderling pro einer Million Kubik kilometer wirklich ein Ding der Unmglichkeit war. Und es war nicht nur das Gesetz, das in diesen Weiten leicht abhanden kam. Zum Beispiel Dinge wie gesunder Menschenver stand, Ordnung, Vertrauen, Migung. Wenn ein Mann oder eine Frau die Gelegenheit hatte, eine wenn auch kleine Welt in Besitz zu nehmen, war Grenwahn eine logische Konsequenz. Wenn man schon eine eigene Welt hatte, weshalb dann nicht auch gleich ein eigenes Gesetz und ein eigenes Reich? Was sprach dagegen, sich die gttlichen Rechte eines K nigs zuzuerkennen, zu expandieren und die Nachbarn zu unterwerfen? Im Grtel hatten schon tausend Felsenkriege zwi schen unabhngigen Staaten stattgefunden, wobei in den meisten Fllen zwei Mineure sich beschossen, indem sie Felsbrocken auf Kollisionskurs brachten. Wenn ein paar Irre sich gegenseitig umbringen woll ten, dann war das grundstzlich ihre Sache. In der Pra xis durfte man das dennoch nicht tolerieren. Es war nmlich mglich, da andere Leute in die Auseinan dersetzung verwickelt wurden oder ins Kreuzfeuer ge
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rieten. Aller Wahrscheinlichkeit nach hatte der Autokrat durch die Eliminierung der Anfhrer dieser sinnlosen Fehde etliche Dutzend Menschenleben gerettet. Obwohl der Fall im Grunde klar war, hatte der Auto krat die Entscheidung dennoch nicht leichtfertig getrof fen. Der jetzige Autokrat von Ceres war nmlich ein bedchtiger Mann. Was indes auch auf seine Vorgn ger zugetroffen hatte. Personen mit anderen Charak tereigenschaften wrden gar nicht erst in diese Posi tion gelangen. Nicht nur Ceres, sondern die ganze Grtel-Gemein schaft war darauf angewiesen, da der Autokrat zu mindest auf Ceres und den umliegenden Satelliten und Stationen fr Recht und Ordnung sorgte. Wenn Ceres auch an allen Fronten von Anarchie bedroht war, so wuten selbst die berzeugtesten Anarchisten des Grtels, da sie ein stabiles und sicheres Ceres brauch ten, wo man in Ruhe Handel treiben konnte. Andernorts nderten die Regeln sich von Tag zu Tag, doch das Gesetz auf Ceres hatte Bestand. Die Verfgun gen des Autokraten wurden berall respektiert denn ihnen wurde nicht nur durch das Gesetz und die Recht sprechung des Autokraten Geltung verschafft, sondern auch durch seine Vergeltung. In den Warenhusern von Ceres wurden nur reelle Geschfte gettigt, und es wurden nur angemessene Preise verlangt. Niemand verklagte mutwillig einen andern. Denn der Autokrat wachte ber allem. Der Autokrat war per Gesetz gehalten, in allen Fllen, von verbotenem Glcksspiel bis hin zu Claim-Raub und Mord, nach mildernden Umstnden zu suchen und gegebenenfalls von der Verhngung der Todes strafe gegen eine oder beide Parteien abzusehen. Wenn der Autokrat jedoch keinen solchen Grund fand oder finden wollte , dann muten sowohl Klger als auch Beklagter sterben. Das Gesetz des Autokraten hatte einen langen Arm.
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Viele Beklagte, die es vorgezogen hatten, sich der Ver handlung durch die Flucht zu entziehen, wurden in ab sentia verurteilt. Doch wie der Volksmund sagte: Wenn der Autokrat jemanden fr schuldig befunden hat, wird er ihn berall finden. Seine Kopfgeldjger fanden den Schuldigen berall, und das hohe Kopfgeld bedeutete einen zustzlichen Anreiz. Es gab kaum einen Ort, an dem ein Flchtiger nicht ausgeliefert wurde, zumal es sich dabei um Orte handelte, an denen kein vernnfti ger Mensch Zuflucht suchen wrde. Und wirklich trug die Rechtsprechung des Autokraten dazu bei, da ihm nur Streitflle von besonderer Be deutung vorgelegt wurden. Der Ruf nach Gerechtig keit ertnte nur vereinzelt, wenn das Schwert so scharf wie zweischneidig war. Nun geriet der Autokrat indes in Bedrngnis. Aus dem ganzen Grtel gingen Funksprche mit Betrugs vorwrfen ein. Bojen, mit denen die Claims abgesteckt waren, wurden versetzt und sogar entwendet. Einge tragene Asteroiden, wobei auf manchen die Minen sogar noch in Betrieb waren, wurden hinter dem Rcken des Eigentmers entfhrt. Nachdem er den letzten Fall fr heute abgeschlossen hatte, verlie der Autokrat den Gerichtssaal und eilte zu seiner privaten Operationszentrale. Einige seiner primadonnenhaften Vorgnger htten an gesichts der Miachtung der vom Autokraten daselbst genehmigten Claims einen Wutausbruch bekommen. Vielleicht htten sie bereits die Bttel mobilisiert, An griffsbefehle erteilt und Kopfgelder ausgesetzt. Der Autokrat war versucht, das zu tun, doch dann zgerte er. Es war die Pflicht des Autokraten, erst zu denken und dann zu handeln. Wer wrde es wagen, solche Unruhe im Grtel zu stiften? Wer hatte die schiere Kraft, ganze Flotten von Asteroiden in Bewe gung zu setzen? Wer verfgte ber die dazu erforderli
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che Anzahl an Fusionstriebwerken? Wie hatte man die umfangreichen Vorbereitungen getroffen, ohne da je mand etwas bemerkt hatte? Nachdem er die Operationszentrale erreicht hatte, entspannte er sich etwas. Der Autokrat war ein einsa mer Mann. In Krisenzeiten zog er es vor, allein zu ar beiten, allein mit sich und seinen Gedanken. Er setzte sich an den Schreibtisch. Eine Warnleuchte blinkte auf dem Schreibtisch. Es lag eine wichtige Mitteilung vor. Der Autokrat drckte auf den Wiedergabeknopf. Ein Bildschirm erhellte sich, und mit zunehmendem Erstaunen las er den Text, der eingeblendet wurde. Die eingehenden Meldungen waren wirr, bizarr und widersprchlich. Das meiste davon kam ihm unglaubwrdig vor. Es bestand jedoch kein Zweifel daran, da im Erde-Mond-System etwas Gravierendes vorgefallen war. Der Autokrat hatte indes eigene Sorgen. Er aktivierte die holographische Darstellung und rief eine schemati sche Abbildung des gesamten Grtels auf, wobei er die verschiedenen Konfliktherde markierte. Er lehnte sich im Sessel zurck und studierte das Bild. Es gab Dutzende von Beschwerden, vielleicht zweioder dreihundert, und es leuchteten immer mehr Lmpchen auf. Das Muster erinnerte ihn an eine an dere Darstellung des Grtels. Instinktiv fragte er die Bevlkerungsdichte des Grtels ab. Das Muster war fast deckungsgleich mit der Abbildung der Beschwerden wegen Claim-Diebstahls. Je hher die Bevlke rungsdichte in einem gegebenen Raumabschnitt, desto grer war auch die Anzahl der Diebstahlsmeldungen. Wodurch erklrte sich aber die groe Zahl? Es war noch zu frh fr eine Erklrung; er mute warten, bis die ersten Vektoren vorlagen. Doch der Autokrat hatte einen Blick fr solche Dinge und erkannte sofort, da die Felsen nicht alle in dieselbe Richtung flogen. Einen Moment. Die Diebstahlsrate entsprach also
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der Bevlkerungsdichte. Weshalb sollte jemand sich die Mhe machen, nur eingetragene Felsen zu ent fhren, wo es doch Millionen nicht registrierter Aste roiden gab? Er hatte keinen berblick ber die Gesamtheit der bewegten Felsen, sondern nur ber diejenigen, die von Menschen in Besitz genommen waren. Was war mit den anderen Asteroiden? Er aktivierte den Interkom. Geben Sie mir ein Ra darbild des gesamten Ceres-Sektors, sagte er. Ich will eine Darstellung aller registrierten und nicht regi strierten Asteroiden, die sich ohne Genehmigung be wegen. berspielen Sie die Ergebnisse auf meinen Rechner. Er beugte sich nach vorn und betrachtete das Gebiet um den Punkt, der Ceres darstellte. Ein ganzer Lichter wald leuchtete auf. Korrelieren Sie diese Daten mit den Berichten ber nicht genehmigte Bewegungen, rechnen Sie diese Zahl auf die Gesamtheit der im Gr tel kreuzenden Asteroiden hoch, unter Bercksich tigung der Bevlkerungsdichte, der Verteilung der Asteroiden im Grtel und sonstiger Parameter und stellen Sie die Ergebnisse dar. Pltzlich erstrahlte der ganze Grtel im Lichter glanz. Mein Gott, sagte der Autokrat. So viele? Ist das Ihre Schtzung? Die Antwort erschien in fetten Ziffern auf dem Bild schirm: 10.462 Der Autokrat sank in sich zusammen. Zehntausend. ber zehntausend Asteroiden hatten ihre bliche Bahn verlassen und waren auf illegaler Wanderschaft. Niemand, niemand war dazu imstande. Und niemand, der dazu imstande war, mute die Rechtsprechung des Autokraten frchten.
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Wann habe ich zum letztenmal geschlafen? fragte Larry sich. Er mute nun schon seit zwanzig Stunden auf den Beinen sein, sagte er sich. Es war schwer, sich an diesem Ort mit dem knstlichen Tag-Nacht-Rhythmus das Zeitgefhl zu bewahren, auch wenn man einen ge regelten Tagesablauf hatte. Er rieb sich die mden Augen. Es hatte eine Ewig keit gedauert, die Detektor-Einstellungen manuell vor zunehmen. Wenn es funktionierte, wrde die Einstel lung beim nchstenmal jedoch automatisch erfolgen. Trotzdem wrde es noch eine Weile dauern, bis der Ring sich im neuen Modus etabliert hatte. Er verfolgte auf den Monitoren die Umstellung des Rings in den Teleskop-Modus, wobei die Gedanken vom spezifischen technischen Problem zum greren Bild abschweiften. Es war an der Zeit, den Tatsachen ins Auge zu sehen. Jahrhundertelange Forschung und jahrhunder telanges Schweigen hatten jedermann davon ber zeugt, da die Erde der einzige Ort war, der Leben hervorgebracht hatte. Das wurde als Tatsache angese hen. Doch wenn die Existenz auerirdischen Lebens auch noch so sehr in Frage gestellt wurde, so gab es doch nur eine plausible Erklrung dafr, was der Erde zugestoen war. Eine Invasion von Auerirdischen. Die Vorstellung erschien ihm selbst absurd. Er mute mit den Nerven schon ziemlich am Ende sein, wenn er auf solche Gedanken kam. Und wenn er doch recht hatte, wie hatte sein Experi ment diese verdammten Invasoren auf den Plan geru fen? Der Monitor zeigte an, da die Rekonfiguration ab geschlossen war. Larry aktivierte den Computer, wobei er sich mehr auf die mutmalichen Auerirdischen als auf seine Arbeit konzentrierte. Als ob Galilei mit den Gedanken woanders gewesen wre, als er zum erstenmal den Mond durch ein Tele
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skop betrachtet hatte. Larry wurde sich nie bewut, da er rein zufllig eine neue Betrachtungsweise des Universums entdeckt hatte. Dabei hatte er nur ver sucht, das Schicksal der Erde aufzuklren. Eine fremde Entitt materialisierte auf dem 3-DBildschirm. Ein gespenstischer, schemenhafter Reigen wurde vor seinen Augen erffnet, wobei schwarze Ranken und Bnder in einem weien Himmel flatter ten, wie schwarze Luftschlangen, die von einem schwarzen Zentrum ausgestoen wurden und durch einen milchigen Himmel wirbelten. Was, zum Teufel, sollte das darstellen? Larry blickte auf die Instrumente und vergewisserte sich, da das Gert auch auf den Mond ausgerichtet war. Es war alles in Ordnung aber was sah er da? Er kam sich vor wie der erste Mensch, der ein Rnt genbild betrachtete und nicht wute, da die Haut transparent geworden ist und er das Innenleben des Krpers vor Augen hat. Larry rief sich in Erinnerung, da er keine feste, krperliche Substanz sah, sondern die von der Grafikkarte des Computers dargestellten unsichtbaren Muster von Gravitationswellen. Er griff zum Regler und erhhte die Auflsung der Abbildung. Die Luftschlangen verschwanden, und der dunkle Fleck im Zentrum teilte sich: in einen pul sierenden dunklen Punkt und einen tiefschwarzen rotierenden Rand. Der Punkt war leicht zu identifizie ren es handelte sich um das Schwarze Loch, das durch das Gravitationspotential pulsierte. Vor seinen Augen zuckte ein schwarzer Blitz aus dem Loch und stie einen winzigen schwarzen Punkt aus. In Rich tung der Sonne. Jesus Christus. Das einzige, was das Gert abbildete, war ein Gravitationswellen-Genera tor. Ein Schwerefeld wrde berhaupt nicht abgebil det werden. Was bedeutete, da es sich bei diesem winzigen Punkt um eine Schwerkraftmaschine han delte.
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Doch was war mit dem wirbelnden Rad, das neben dem Schwarzen Loch im Raum hing? Was, zum Teufel, war das? Larry sprte, wie sich ihm die Nackenhaare strub ten. Der Mond, gtiger Gott, der Mond! Nein, etwas innerhalb des Mondes, das sich der Betrachtung ent zog! Pltzlich erkannte er, worum es sich bei dem merkwrdigen Gebilde handelte. Er berprfte den Mastab der Darstellung und die Koordinaten. Er wurde von Entsetzen gepackt. Der Ring von Cha ron hatte einen Zwilling, ein groes Rad, das tief unter der Mondoberflche verborgen war, unter den Kratern und Bergen des Mondes, und den Mondkern um spannte. Er justierte das Gert so, da der geisterhafte Sche men bis an die Auflsungsgrenze vergrert wurde und unterzog das Gebilde einer grndlichen Muste rung. Die tiefschwarze und etwas krnige Form vi brierte leicht, als der Ring von Charon sich selbst ju stierte, und korrigierte seine eigene Kreisbahn. Das im Innern des Mondes rotierende Ding hob sich gro und dunkel gegen den milchig weien Hintergrund der 3-D-Projektion ab. Das Objekt im Mond war kein perfektes Rad, son dern eine kantige, offene Struktur, die offenen Spann bndern glich. Es erinnerte Larry an ein Riesenrad ohne Nabe beziehungsweise an das Skelett einer der alten radfrmigen Raumstationen. Rad war die richtige Bezeichnung fr das Ding. Zumindest dadurch unter schied das Mond-Objekt sich vom Ring von Charon. Also das Mond-Rad. Irgendwie half es ihm, da er dem Ding einen Namen gegeben hatte. Doch dieses Rad war weder massiv noch real und auch keine Abbildung einer materiellen Struktur. Larry sah die Gravitationsenergie selbst, die im Innern des Monds umherwirbelte. Doch es mute sich auch noch eine physikalische,
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stationre radfrmige Struktur im Mond verbergen, eine Struktur, die diese Energien erzeugte. Kopfschttelnd verkleinerte Larry das Bild. Nun hing das Schwarze Loch im Raum neben dem Rad. Nach einer gewaltigen energetischen Eruption, der Larry nicht zu folgen vermochte, hpfte erneut ein winziger Punkt aus dem Loch. Verdammt, was war das? Er war bisher der einzige, dem diese Objekte auf gefallen waren. Sie waren selbst schon ein Mysterium: Objekte in der Gre von Bergen, die aus dem Innern eines Schwar zen Lochs sprangen. Wie? Weshalb? Woher? Wie viele von ihnen waren bereits aus dem Schwarzen Loch gehpft? Nach dem Verschwinden der Erde regierte das Chaos. Was hatten diese Ranken zu bedeuten, die vom Mond ausgestoen wurden? Nach kurzem Nachden ken verkleinerte er das Bild weiter. Er erhhte gering fgig die Detektorleistung, und die aus dem ErdeMond-System wachsenden Ranken erschienen wieder. Er stellte die Detektorleistung gerade so hoch ein, da die Strahlen aus Gravitationsenergie sichtbar blie ben. Je geringer die Leistung war, desto deutlicher war nmlich die Abbildung. Die Energiestrahlen gingen vom Mittelpunkt des Mondes aus, der natrlichen Nabe des Mond-Rads. Eine der Ranken verlngerte sich und dockte an dem schwarzen Punkt an, der soeben aus dem Schwarzen Loch gekommen war. Larry verklei nerte die Darstellung noch mehr und sah, da auch die anderen Ranken aus Gravitationsenergie sich mit den schwarzen Punkten verbanden, die sich noch in der Nhe des Mondes befanden. Er sah, wie die an der Po sition der Erde befindliche Gravitationsquelle pltzlich anschwoll und ein weiterer schwarzer Punkt aus dem Schwarzen Loch auftauchte und dann wurde das Mond-Rad von einem wuchtigen, vom Schwarzen Loch ausgeschickten Gravitationssto getroffen.
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Das Loch setzt die Gravitationsenergie in Intervallen von 128 Sekunden frei, sagte Larry sich. Das Rad absorbiert sie, speichert sie und strahlt sie dann an die vom Schwarzen Loch ausgestoenen Objekte ab. Also verwandelten diese Objekte sich ihrerseits in Gravitations-Punktquellen. Was theoretisch zwar un mglich war, aber sei's drum. Er bezeichnete sie als GPunkte. Welche Funktion erfllten sie? Wie viele gab es von ihnen? Er setzte das Gravitationsteleskop auf maximale Weitwinkeldarstellung zurck und wies es an, lediglich die Punktquellen-Schwerkraftgeneratoren abzubilden. Whrend das Programm lief, stellte er einige berle gungen an. Wie viele mochten es sein? Innerhalb der letzten vierzehn Stunden war alle zwei Minuten ein solches Objekt ausgestoen worden. Folglich muten mittlerweile ber vierhundert G-Punkte existieren. Wohin flogen die alle? Der Bildschirm wurde dunkel. Larry keuchte. Er sah ein Muster, das hnlichkeit mit dem aufwies, das der Autokrat gesehen hatte aber die zehntausend im Gr tel vagabundierenden Asteroiden waren erst der An fang. Der Ring von Charon war nach innen gerichtet, aufs Innere System und die Sonne. Doch er berschaute auch den Bereich hinter der Sonne und den Raumsek tor jenseits des Aphels von Pluto. Am entgegengesetz ten Rand des Sonnensystems, im Grenzbereich der Auflsung, berblickte er einen Ausschnitt der Oort' schen Wolke. Die Oort'sche Wolke, die hohle Sphre aus ungeborenen Kometen, die das Sonnensystem ein hllt und sich ber die Hlfte der Entfernung bis zum nchsten Stern erstreckt. In der Oort'schen Wolke wimmelte es von schwar zen Punkten, die in gewaltiger Zahl ins Innere System eintauchten.
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Dr. Simon Raphael sa allein in seinem Bro. Privatsphre. Ruhe. Er brauchte das jetzt. Er beugte sich ber das Tage buch und brachte in gestochener Schrift Worte zu Pa pier. Wenn die Hand vielleicht auch langsam war, der Verstand war noch immer rege. Er wute schon seit langem, da das Tagebuch ihm Trost spendete, wenn er sich in einer solchen Verfassung befand mde und doch wach, weil er sich um etwas sorgte. Er hatte gelernt, bei dieser Gelegenheit die rigide Selbst beherrschung etwas zu lockern und es dem Fllfe derhalter zu berlassen, die richtigen Worte zu fin den. Allerliebste Jesse, schrieb er. Es ist alles verloren. Die Erde ist verschwunden, und ich bin dafr verantwortlich. Die Worte flossen direkt aus der Seele aufs Papier. Er hielt inne, legte den Fllfeder halter nieder und betrachtete erstaunt die Worte. Ich bin dafr verantwortlich. Weshalb in aller Welt hatte er das geschrieben? Weshalb sollte er dafr verantwort lich sein? Er betrachtete das kleine, jahrzehntealte Hologramm von Jesse, das auf dem Schreibtisch stand. Als ob sie ihm die Antwort htte geben knnen. Doch er kannte sie ohnehin schon. Die Selbstbezich tigung war aus den Tiefen seines Herzens gekommen, dem Teil, der bei Jesses Tod fast auch gestorben wre. Es war der Teil, den er mit Zorn und Bitterkeit abge schirmt hatte. Es lag daran, da er die Verantwortung dafr trug, da Larrys erste Experimente nicht stattgefunden hat ten. Auf der intellektuellen Ebene war Simon sich durchaus bewut, da er genauso wenig wie Larry Chao fr das Verschwinden der Erde verantwortlich war. Die Brde, die Simon Raphael nun trug, bestand darin, da er Larry einen Schuldkomplex eingepflanzt
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hatte und die Sache durch sein rdes Verhalten nur noch verschlimmert hatte. Larry trug ebensowenig die Schuld am Verschwin den der Erde, wie man den ersten Hhlenmenschen, der mit Feuer hantiert hatte, dafr zur Rechenschaft ziehen konnte, da das erste aus Schilfhtten beste hende Dorf abgebrannt war. Die Entdeckung einer neuen Kraft bedeutete immer, da der Geist aus der Flasche gelassen wurde. Nach der Fertigstellung des Rings von Charon wre das ohnehin nur noch eine Frage der Zeit gewesen. Als der Junge schon am Boden war, hatte Raphael noch einmal nachgetreten. Wenn er ein fhiger Fh rer gewesen wre, ein guter Wissenschaftlicher Leiter, htte er Larrys Entdeckung zur Kenntnis genommen und darauf aufgebaut. Das ganze Team htte sich dar auf konzentrieren mssen. Selbst wenn am Ende nichts dabei herausgekommen wre, was htten sie schon zu verlieren gehabt? Wenn die gesamte Belegschaft in das Projekt in volviert gewesen wre und sich mit der Entwicklung eines Millionen-Gravo-Beschleunigers befat htte, wten sie nun vielleicht mehr. Vielleicht htten sie die Konsequenzen erkannt und das Experiment einge stellt. Es wre allerdings wahrscheinlicher gewesen, da sie einen Graser-Strahl abgeschickt htten und die Erde auch verschwunden wre immerhin wre die Schuld dann gleichmig verteilt gewesen, und die Beleg schaft wrde nach der Katastrophe die Bedeutung von Larrys Arbeit erkannt und auf dieser Basis die For schung vorangetrieben haben, um diese unglaubliche Situation zu verstehen. Ein Schwarzes Loch, das den Platz der Erde eingenommen hatte! Phantastisch. Fr einen Sekundenbruchteil reizte diese Vorstellung ihn, anstatt ihn zu erschrecken. In den alten Zeiten wre dieses Gefhl noch strker gewesen. Er htte wis
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sen wollen, was geschehen war, anstatt sich in seinem Bro zu verschanzen und den Kopf in den Sand zu stecken. Simon Raphael beugte sich ber das Blatt und fuhr fort. Dieser Ort hat mir arg zugesetzt, Jesse. Den verbitterten alten Mann, in den ich mich verwandelt habe, httest du nie geheiratet. Du warst immer meine bessere Hlfte, auch wenn das ein noch so abgedroschenes Klischee ist. Du hast die Jungen, die Schwachen, die Kleinen ermuntert und ihnen Raum zur Entfaltung gegeben. Mich hast du das auch gelehrt. Nur da ich es vergessen habe und erst wieder ler nen mu. Whrend er schrieb, ging eine Verwandlung mit ihm vor. Er sprte es selbst. Er sprte, wie die Bitterkeit und der Zorn von ihm abfielen und sanftere Wesens zge sich Bahn brachen. In dem Moment, wo er be schrieb, wie sie ihm abhanden gekommen waren, erin nerte er sich wieder an die verschtteten Gefhle. Er hatte eine Abneigung gegen Larry gehegt, weil dieser all das verkrperte, was Simon Raphael gern er reicht htte, aber nie erreicht hatte. Er hatte nicht die Intelligenz, den Mut und die Unbefangenheit besessen, sich zum Traum-Simon zu entwickeln. Aber wnschte denn nicht jeder gute Vater seinem Sohn, da er mehr erreichte als er selbst? Vater? Wieder so ein seltsamer Gedanke. Ja, Vater. So, wie er seine Kinder verloren hatte, hatte auch Larry Chao seine Familie verloren. Der junge Mann brauchte Anleitung und Gte. Einen Vater. Und die Menschheit brauchte Larry Chao. Sein Genie hatte sie in diese Lage gebracht. Und es war sehr gut mglich, da er als einziger imstande war, einen Ausweg zu finden. Wenn du den Jungen nicht mehr mit deinem Ha verfolgst, sagte Simon sich, wirst du ihm viel leicht dabei helfen knnen, uns alle zu retten. Zumal er berhaupt keinen Grund hatte, ihn zu hassen. Ich wnschte, du httest Larry kennengelernt, schrieb
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er an seine tote Frau. Ich glaube, er htte dir gefal len. Doch dann legte er den Fllfederhalter nieder. Er hatte Arbeit zu erledigen. Mit einem Knopfdruck aktivierte er den Interkom. Larry sa einsam im Leitstand und verfolgte die Flug bahnen der G-Punkte, wobei er versuchte, Prognosen bezglich der weiteren Entwicklung in dieser Sache zu erstellen. Aber das war zu viel fr ihn. Er war damit berfordert; kein Mensch wre dazu imstande gewe sen. Raphael mute ihn zweimal ber den Interkom an rufen, bevor Larry auch nur seinen Namen hrte. Er schreckte auf. h, ja, Dr. Raphael. Mr. Chao, ich wollte mich dafr entschuldigen, da ich Ihren Antrag auf Ring-Zeit abgelehnt hatte. Wir alle stehen... im Moment stark unter Stress. Das ist schon in Ordnung, Sir. Dann herrschte verlegenes Schweigen, als ob Ra phael eine ausfhrlichere Bemerkung von Larry erwar tet htte und nun nach Worten suchte, um das Schwei gen zu brechen. Ich... h... glaube, da es vielleicht noch zu frh ist, um danach zu fragen aber haben Sie schon etwas gefunden, das uns weiterhelfen wrde? Erneut blickte Larry auf die 3-D-Projektion. Dreiig tausend asteroidengroe Invasoren nherten sich vom Asteroidengrtel und der Oort'schen Wolke. Er hatte ein flaues Gefhl im Magen. Ja, ich habe etwas her ausgefunden, Sir, aber ich wei nicht, ob es uns weiter helfen wird. Sie sollten vielleicht herkommen und es sich selbst ansehen. Ich bin schon unterwegs. Danke. Der Interkom verstummte. Fr einen Moment stand Larry unschlssig da, bis ihm pltzlich bewut wurde, da er dem Direktor der Station gleich offiziell Bericht erstatten wrde. Was sollte er tun? Dokumente. Auf
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zeichnungen. Das wre immerhin etwas. Er wies den Computer an, die Ergebnisse auszudrucken und eine audiovisuelle Aufzeichnung zu erstellen. Das war Standard bei einer lngeren Prsentation. Er aktivierte den Recorder sowie die Mikros und Kameras. Auf einem Display auf der Konsole erschienen in ro ten Leuchtbuchstaben die Worte AUFZEICHNUNG LUFT. Der Computer hatte gerade die letzte Seite ausgedruckt, als die Tr aufging. Raphael betrat den Raum. Der Direktor machte einen niedergeschlagenen und in sich gekehrten Eindruck, als ob er etwas verloren htte, das er nie wiederfinden wrde. Was leider auch stimmte, sagte Larry sich. Die Menschheit war in Trauer. Doch da spiegelte sich noch mehr in Raphaels Gesicht. Larry hatte zwar keine berragende Men schenkenntnis, doch in diesem Fall gengte es. Mit einem Ausma an Einsicht, die, wie Larry wute, nur selten eintrat, sprte er, da eine Vernderung mit dem alten Mann vorgegangen war. Er strahlte einen Anflug von Hoffnung aus, als ob er auch etwas gefunden htte, das er fr lange Zeit vermit hatte. Raphael ging zielstrebig auf den 3-D-Projektor zu und blieb fr lngere Zeit vor dem Bild stehen. Er schaute auf die Mastabsangabe und sog geruschvoll die Luft ein, als er das Volumen des abgebildeten Raumsektors erkannte. Was ist das? fragte er. Eine Darstellung aller Gravitationsquellen des Son nensystems, Sir. Aus der Perspektive des Rings im Gra vitationsteleskop-Modus. Der Ring hat doch gar keinen..., sagte Raphael schroff und wechselte pltzlich die Tonart, als ob er sich dazu zwingen mute, sich einer verbindlicheren Ausdrucksweise zu befleiigen. Ach, ich verstehe. Nun hat er eben einen solchen Modus. Gute Arbeit, Mr. Chao. Larry errtete vor Verlegenheit. h... danke, Sir.
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Aber ich habe diese Quellen noch nicht identifiziert. Sie sind relativ schwach und klein. Ihr Durchmesser betrgt nicht mehr als ein paar Kilometer. Sie sind so klein, da ich nicht wei, wie die Gravitationswellen berhaupt erzeugt werden. Wir brauchen immerhin ein Objekt von der Gre des Rings, um das zu be werkstelligen. Nach kurzem Zgern ging Larry zu den Kontrollen und justierte sie. Ich habe auch eine Darstellung des Schwarzen Lochs. Und es ist... es ist etwas im Innern des Mondes. Im Innern? Ich habe die Daten ausdrucken lassen, Sir, sagte Larry und berreichte Raphael den Stapel Papier. Raphael nahm den Computerausdruck und bltterte ihn durch. Larry vergrerte die Darstellung des Mond-Rads. Er stellte eine Verbindung mit dem Tele skop der Beobachtungskuppel her und berlagerte die Abbildung des im Mond stationierten Rads mit einer transparenten Echtzeit-Darstellung des sichtba ren Mondes. Der Projektor lieferte eine rumliche Dar stellung des Mondes, so da das sich im Mond dre hende Rad perspektivisch abgebildet wurde. Raphael starrte auf den Projektor. Etwas im Mond, sagte er. Das ist es also, sagte er abwesend. Es hat eine groe hnlichkeit mit unserem Spielzeug. , Ja, Sir. Der Rotationseffekt wird durch die Gravita tionsenergie verursacht und nicht durch das physikali sche Objekt selbst. Das Rad an sich ist offensichtlich stationr. Offensichtlich, sagte Raphael im gleichen abwe senden Ton. Er nahm auf dem Stuhl vor der Kontroll konsole Platz und schaute zu Larry auf. Sie haben heute abend eine Reihe bemerkenswerter Entdeckun gen gemacht. Ich mte eigentlich erstaunt sein oder Angst haben aber ich verspre nur eine... vllige Leere in mir. Ich habe keine Kraft mehr. Gott ist mein
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Zeuge; ich wei nicht, worum es sich bei diesem Ding im Mond handelt oder was wir dagegen unternehmen knnen. Sie haben es gefunden. Was sagen Sie? Seine Stimme war unnatrlich ruhig, als ob Raphael selbst wute, da seine Ruhe nur vorgetuscht war. Larry betrachtete zuerst den alten Mann und dann die fremdartigen, erschreckenden Bilder im 3-D-Pro jektor. Er stellte sich vor, wie die Asteroiden vor den Augen der Grtel-Bewohner aus ihren Orbits aus scherten und blickte erneut auf das Rad aus Energie, das im Mond herumwirbelte. Ich glaube, da meine ganze Arbeit bedeutungslos ist. Sie wird uns kein bichen weiterhelfen, sagte er schlielich mit einem seltsam anmutenden Nachdruck. Er stand vor dem alten Mann und sprte Mdigkeit, Zorn und Trotz. Doch so schnell, wie diese Gefhlsre gung ihn berkommen hatte, verschwand sie auch wieder. Verdammt, wo Larry endlich das Gefhl hatte, Raphael Paroli bieten zu knnen, verhielt dieser sich pltzlich so vernnftig. Er nahm Raphael den nutzlosen Computerausdruck aus der Hand und bltterte ihn durch. Nutzlos. Vllig nutzlos. Achtlos warf er den Stapel weg, und lang sam sanken die Bltter im schwachen Schwerefeld von Pluto dem Boden entgegen. Raphael sah ihn nur feier lich an; entweder war er nicht in der Lage oder nicht gewillt, darauf zu reagieren. Diese Daten bedeuten berhaupt nichts, sagte Larry. In den letzten vier undzwanzig Stunden habe ich mehr ber die Gravita tion gelernt als jeder Mensch zuvor aber es ist noch nicht genug! Es ist alles irrelevant. Die Gravitation ist bestenfalls der Aufhnger fr die aktuellen Ereignisse. Hier geht es um wesentlich mehr als nur um ein verunglcktes Experiment oder eine seltsame Naturerscheinung. Nehmen wir es zur Kennt nis: auf die eine oder andere Art haben wir nein, ich eine Invasion von Auerirdischen provoziert.
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Larry verstummte, trat von der Konsole zurck und lie den Blick durch den Raum schweifen. Hab ich's doch gesagt. Es hrt sich wei Gott absurd und melo dramatisch an, aber sagen Sie mir: wie sollen wir es sonst bezeichnen? Wir haben lange genug die Augen vor die ser Wahrheit verschlossen. Irgendwie habe ich die ses ... dieses im Mond versteckte Ding aktiviert, wie der Zauberlehrling, der aus Versehen die Geister geru fen hat. Ich habe es geweckt. Ich wei weder, was es ist, noch wie es funktioniert oder wer es dort statio niert hat. Ich wei nur, da ein Zusammenhang mit der pltzlichen Wanderung der Asteroiden und den Objekten in der Oort'schen Wolke bestehen mu. Und ich glaube, sie bewegen sich auf uns zu, auf alle ber lebenden Planeten. Mindestens dreiigtausend asteroidengroe Objekte haben Kurs auf die berlebenden Planeten des Son nensystems genommen. Meinen Sie im Ernst, das be deutet keine Gefahr fr uns? Ich wei es nicht. Ich glaube, sie haben die Erde rechtzeitig aus der Schu linie geholt. Vielleicht ist es gar nicht die Erde, die sich in Gefahr befindet. Vielleicht ist die Erde sogar in Si cherheit gebracht worden. Er setzte sich und machte eine resignierende Geste, das Eingestndnis des Scheiterns. Oder vielleicht ist das auch nur Unsinn. Er zwang sich zur Ruhe. Wir haben Nachrichten aus dem ganzen Sonnensystem empfangen, von Wissenschaftlern aller Disziplinen, und wir haben unsererseits Nachrichten gesendet. Doch Gesprche mit Leuten, die Lichtstunden entfernt sind, haben auch keinen Zweck. Ich glaube, wir ms sen uns an einem Ort versammeln und die Krfte bn deln. Wollen Sie damit sagen, da die anderen Arbeits gruppen herkommen sollen? fragte Raphael. Wollen Sie, da sie zum Ring kommen und uns bei der Pla nung der Experimente helfen?
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Larry schttelte den Kopf. Nein, Sir, das wrde auch nichts ntzen. Wir wrden uns blo auf die Gra vitation konzentrieren. Aber es geht hier gar nicht um die Gravitation! Die Gravitation ist nur insofern rele vant, als da diese... diese Dinger sie nutzen wie un sereins die Elektrizitt. Wir haben es mit etwas zu tun, das tausendmal komplexer ist als ein Gravitationswel len-Experiment. Zumal wir uns hier nur an der Peripherie befinden. Das Erde-Mond-System ist Brennpunkt der Ereignisse. Wir mssen alle Experten von berallher auf dem Mond versammeln und das Mond-Rad unter die Lupe neh men. Und das Schwarze Loch. Jemand hat dieses Rad im Mond installiert. Wer? Wie? Wieso? Woher kam dieser Jemand? Von hier aus werden wir das nie herausfinden. Wir mssen in das Rad gelangen, falls das mglich ist. Wir mssen es un tersuchen und herausfinden, woher es seine Energie bezieht und welchen Zweck es erfllt. Larry erhob sich und betrachtete das unwirkliche Bild eines Rads im Mond. Und wir mssen es zerstren, flsterte er.

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Kapitel Zwlf

Nach dem Fall

Die Sphre mute intelligenter sein als die Rufer, die Anker, die Weltenfresser und die anderen Formen. Die Sphre trug eine weitaus grere Verantwortung und mute deshalb viel vorsichtiger sein als die anderen. Auerdem hatte die Sphre so viele Daten zu verarbei ten. Die Gravitationskontrolle eines Multi-Stern-Systems, die Betreuung der vielen Beobachter und Wartenden, die in ihren weit verstreuten Verstecken ausharrten, bauten und brteten und auf die nchste Generation von Saatschiffen hofften. Tausend, eine Million Details. Es bedurfte einer enormen Rechenleistung, bemerkenswerter Flexibilitt und Anpassungsfhigkeit, das alles zu handhaben. Doch die Sphre war nicht immun gegen Erschtterun gen oder gegen berraschungen gefeit und viele ihrer Re flexe waren genauso starr wie die eines Rufers. Wenn die Botschaft eines Rufers in ihrem Bewutsein explodierte und eine Verbindung angefordert wurde, dann hatte die Sphre keine andere Wahl, als dem Anliegen zu entsprechen. Im Normalfall signalisierte die Sphre, da sie bereit war fr eine neue Welt und wartete dann auf eine Antwort. Es geschah nur selten, da ein Rufer eine Verbindung initiierte, zumal entsprechende Vorkehrungen getroffen waren, um das zu verhindern, doch es war schon vorgekommen, wenn zum Beispiel ein Defekt aufgetreten oder ein Streusignal einge gangen war oder wenn die lebenstragende Welt einer unmit telbaren Bedrohung ausgesetzt war zum Beispiel durch einen Asteroideneinschlag. Wenn sie einmal initiiert war, wre durch eine unvoll stndige Verbindung nicht nur die im Transit befindliche wertvolle, lebenstragende Welt von der Vernichtung be
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droht, sondern die energetischen Instabilitten einer gestr ten Verbindung konnten sogar die Sphre und ihr Sternsy stem zerstren. Ein in der Transitstrecke blockierter Planet das galt auch fr jede beliebige Masse wrde seine Masse in Energie umwandeln. Es wrde ein unkontrollierter Ener gieausbruch stattfinden, der einer Supernova entsprach, und diese Energien wrden direkt in die Sphre geleitet werden. Und die Zerstrung der Sphre wrde gleichzei tig auch die Zerstrung des Sternsystems der Sphre be deuten, weil die Sterne und Planeten dann unkontrolliert durcheinanderwirbelten. Dann spielte es auch keine Rolle mehr, ob fr die Welt ein Platz bereitstand oder ob ausrei chend Energie fr die Abwicklung des Transfers zur Ver fgung stand. Die Sphre mute die Verbindung herstel len und die neue Welt aufnehmen oder ihren eigenen Untergang riskieren. So schlimm wie jetzt war die Lage wohl noch nie gewe sen. Die Sphre wurde von allen Seiten bedrngt, und die fr die Eingliederung einer neuen Welt erforderliche Energie konnte kaum bereitgestellt werden. Noch schlimmer, die Strahlung dieser gerichteten Energie vergrerte die Gefahr nur noch. Aber sie hatte keine Wahl. Nicht die geringste. Wenig stens hatte der Rufer die neue Welt mit einem Datensatz versehen. Mit uerster Anstrengung brachte die Sphre die neue Welt in eine Warteschleife und verschob sie von einem temporren Stabilittspunkt zum anderen, whrend die Sphre einen Platz fr sie vorbereitete. Aber die Gefahr. Nicht nur die Domne der Sphre war gefhrdet, sondern auch das Planetensystem des Rufers. Aber es bestand auch Hoffnung. Wenn der Rufer sich be eilte, wrde er vielleicht einen neuen Hafen, einen Zu fluchtsort in seiner Domne erschaffen. Aber dazu mute er schnell bauen und sich mglichst unauffllig verhalten. Der Rufer brauchte die Hilfe der Sphre. Je mehr Hilfe die Sphre schickte, desto grer waren die Erfolgsaussichten
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des Rufers. Das Risiko und der Ressourcenverbrauch waren den potentiellen Erfolg wert. Die Sphre bereitete einen Portal-Anker vor, mit dessen Hilfe auch ein Rufer die Verbindung herzustellen vermochte und veranlate, da frisch ausgebrtete Weltenfresser in die neue Domne geschickt wurden. Auerdem schickte die Sphre eine Botschaft. Einen drin genden Bericht, der im Grunde nur eins besagte: Gefahr. Dianne betrachtete den Himmel. Die Lage schien sich zumindest fr den Augenblick beruhigt zu haben, ob wohl das nicht der Himmel der Erde war. Ein halbes Dutzend weier, gelbweier und roter Sterne strahlten heller, als Sirius jemals geleuchtet hatte. Eine mon strse, dunkelrote Scheibe von der Gre des Mondes glhte hinter einem der Sterne. Doch war dieser Stern zu weit entfernt, um sich als Scheibe abzuzeichnen. War er ein Roter Riese? Dianne hatte von solchen Din gen gelesen von groen Sternen mit einer dnnen Atmosphre, die im Grunde nur ein rotglhendes Va kuum darstellten und deren Durchmesser der Erdbahn um die Sonne entsprach. Doch ein Roter Riese mte mit zunehmender Entfernung vom Mittelpunkt eigent lich dunkler werden. Dieser Stern hingegen hatte einen hellen, klar definierten Rand. Ein neuer Stern Dianne war sich sicher, da es nicht die Sonne war hing gro und hell am Himmel und badete die Erde in einem Licht, das nicht ganz dem Sonnenlicht entsprach. Der Terminator hingegen hatte die richtige Position. Das machte Dianne stutzig. Ein fremder Stern, wo die Sonne htte sein sollen. Sie wurde von einer Woge irrationalen Zorns bersplt. Die Sonne, die die Erde seit vier Milliarden Jahren genhrt hatte, war ver schwunden und durch einen anderen Stern ersetzt worden. Keine Imitation durfte den Namen der irdi
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schen Sonne tragen. Sie beschlo, den Stern Sonnen stern zu nennen, um ihn so von der richtigen Sonne und den anderen Sternen abzugrenzen. Sie berflog den Himmel und richtete die Aufmerk samkeit dann wieder auf die Erde. Wenn das Licht des Sonnensterns nicht ganz dem Licht der richtigen Sonne entsprach, dann war es auch nicht so dunkel auf der Erde, wie es sonst blich war nicht bei dem halben Dutzend Sterne und dieser massiven Scheibe, die ihr Licht verstrahlten. Auf der dem Sonnenstern entgegengesetzten Seite des Himmels, wo der Mond sich htte befinden ms sen, hing in unbestimmter Entfernung eine annhernd toroide Struktur unbestimmter Gre in der Dunkel heit. Aus ihrer Perspektive erschien sie etwas grer als ein Fingerring. Die Struktur hing im All und reflek tierte das Licht des Sonnensterns. Intuitiv schickte sie einen Radar-Mestrahl ab und erhielt nach 2,5 Sekun den ein Echo. Der Entfernungsmesser war zwar nicht fr solche Entfernungen ausgelegt, doch seine Berech nungen ergaben einen Wert von ungefhr 300 000 Kilo metern. Der Toroid war also genauso weit von der Erde entfernt wie der Mond. Gott im Himmel. Er war auch genauso gro wie der Mond. Von all den schrecklichen Wundern, die sie bisher gesehen hatte, war es ausgerechnet das unspektakulr ste, der Toroid, der ihr am meisten Angst machte. Die neuen Sterne, die Ersatz-Sonne und sogar dieses groe, weit entfernte rotglhende Ding am Himmel konnte sie akzeptieren. Es war zumindest mglich, wenn auch hchst unwahrscheinlich, da es sich bei ihnen um natrliche und begreifbare Objekte handelte. Doch der Toroid war offensichtlich knstlich. Jemand hatte ein Rad am Himmel gebaut, das so gro war wie der Erd mond. Genug der Sterndeutung. Wenn Dianne berleben wollte, dann mute sie etwas dafr tun. Sie schnallte
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sich auf dem Sitz an und kontrollierte die Systeme des Schiffs. Einen Augenblick. NaPurHab. Wo war ...? Dort war es. Das Habitat war nicht mehr als ein Punkt, der die Erde ansteuerte, bevor er auf seinem DoppelschleifenKurs wieder dem Mond entgegenstrebte. Das half ihr aber auch nicht weiter. Es bestand keine Mglichkeit, NaPurHab zu erreichen, und wo der Mond nun fehlte, war der Orbit der Purps ziemlich gestrt. Dort ging es sicherlich drunter und drber. Aber egal. Sie mute ihr berleben sichern. Zuerst mute sie das Schiff in Bewegung setzen, und dann konnte sie sich immer noch Gedanken um andere Leute machen. Sie ging die Checklisten durch. Doch die routinemigen Systemkontrollen verhin derten nicht, da ihre Gedanken abschweiften. Jemand hatte sie hergebracht. Die Erde war entfhrt worden. Das war kein Unfall. Sie hatten es mit Absicht getan. Wer auch immer sie waren. Wegen mangelnden Interesses wurde das Ende der Welt vertagt. Gerald wute nicht, welcher Ecke des Be wutseins dieser Gedanke entsprungen war, aber es stimmte. Er existierte noch immer, und das Universum auch. Er kam wieder zu sich und blieb erst einmal lie gen. Langsam hob er den Arm und sprte die Beule am Kopf. Blut klebte an der Hand. Was war gesche hen? Vielleicht war er durch einen umherfliegenden Stein bewutlos geschlagen worden. Aber das spielte keine Rolle. Die Welt existierte noch. Er hatte Boden unter den Fen, die nchtliche Brise wehte und die Sterne schickten ihr Licht durch die dnne Wolkendecke, die ber den Pazifik herange driftet war. Der Himmel war zuvor klar gewesen. Es mute einige Zeit verstrichen sein. Ihm war kalt. Die Sterne. Trotz des Dunsts kamen die Sterne Gerald etwas seltsam vor, obwohl er noch nie ein Faible fr
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Astronomie gehabt hatte. Es standen zu viele Sterne am Himmel. Und der Mond hatte sich entweder stark verndert, oder er war durch etwas ersetzt worden, das er im Dunst nicht klar erkannte. Was war geschehen? Das Experiment. Marcia hatte ein Experiment erwhnt, einen Strahl, der kurz nach zehn Uhr ihrer Zeit die Erde treffen sollte. Im Licht der gleienden Sterne sah Gerald auf die Uhr und berechnete die Zeit, wobei er die Zeitzonen und die Verzgerung durch die Lichtgeschwindigkeit bercksichtigte. Dieser Strahl htte genau in dem Moment eintreffen sollen, in dem die Erde verrckt spielte. Ein Zufall. Ein unglaublicher Zufall. Er stand auf und eilte zum Haus zurck. Dann ging er zum Drucker und grub das Dokument aus, das sie ihm geschickt hatte. Er wollte es sofort durchlesen aber der Gedanke, sich unmittelbar nach einem Erdbe ben im Haus aufzuhalten, behagte ihm nicht. Also ging er in die Kche, holte eine Taschenlampe aus der Schublade und nahm die Unterlagen mit nach drauen. Ring von Charon. Gravitationswellen. Hochenergie. Irdisches Ziel-Labor: Teilchenbeschleuniger. Aber wie htte ein Gravitationsstrahl das anrichten sollen? fragte Gerald sich. Doch dann stellte er sich eine grundstzlichere Frage. Was anrichten? Was genau war geschehen? Gerald rief sich zur Ordnung. Er mute sich den Tatsachen stellen und die Beweise auswerten. Dann mute er daraus Schlsse ziehen und nicht auf der Grundlage seiner Wunschvorstellungen. Seine atheistischen Freunde wunderten sich, da ein Mann des Glaubens auf diese Art und Weise handelte. Doch sein Glauben resultierte paradoxerweise daraus, da er sich den Tatsachen stellte. Im Grunde war Gott nmlich die einzig mgli che Erklrung fr die Schpfung.
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Doch das war im Moment unerheblich. Neue Sterne standen am Himmel. Einige davon waren unglaublich hell. Sie strahlten so hell, da er die Unterlagen fast ohne Kunstlicht lesen konnte. Die groe Sphre, die er zuvor gesehen hatte, mute nun auf der anderen Seite der Erde stehen. Erneut schaute er zu dem Ding auf, das die Stelle des Mondes einge nommen hatte. Es hatte aufgeklart, und nun sah er deutlich das ringfrmige Gebilde. Stell dich den Tatsachen und akzeptiere die offen sichtliche Antwort auf diese Frage. Die Erde, der ganze Planet, war an einen anderen Ort gebracht worden. Durch einen Gravitationsstrahl? Das schien ab surd. Vielleicht war das Gravitations-Experiment nur gleichzeitig mit der Entfhrung der Erde erfolgt. Wenn nicht... Er schaute wieder auf die Unterlagen. JPL. Falls doch ein Zusammenhang zwischen dem Experiment und dem Verschwinden der Erde bestand, dann war der Teilchenbeschleuniger der Ort, an dem er mit der Fehlersuche beginnen mute. Und JPL war auch der Ort, an dem man die Sache wieder rckgngig machen mute. Bewegung ist in beiden Richtungen mglich. Gerald l chelte mit einem Anflug von Galgenhumor. Wenn der Glaube Berge versetzt, dann versetzten Glaube und Ent schlossenheit vielleicht einen ganzen Planeten. Gerald wute, wohin er sich wenden mute. Er stand auf und blickte ins Tal hinab. Alles war ruhig und still. In einigen Husern brannte noch Licht, und er hrte eine Stimme in der Entfernung. Nur we nige Leute waren aufgewacht, vielleicht solche, die fr her in Erdbebengebieten gelebt hatten. Ihm wurde bewut, da die meisten Leute die ganze Sache verschlafen hatten und erst morgen in den Nachrichten davon hren wrden. Es wrde noch Tage dauern, bis sie erkannten, da das Universum sich ver
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ndert hatte. Schaudernd sah er zum fremden Himmel empor. Er beneidete die anderen Menschen. Allmhlich begriffen die Bewohner des irdischen Raum sektors, was geschehen war oder zumindest, da etwas geschehen war. Regierungen, Nachrichtenagenturen, private Kommunikationsgesellschaften und die Gerch tekche berall kursierten Spekulationen, wilde Ge rchte, sachliche Diskussionen und panische Tiraden. Einige der instabileren Regierungen brachen zusam men. Rattenfnger erschienen auf Dorfpltzen, auf obskuren Video-Kanlen und in den wenigen greren Nachrichtenagenturen, die nach dem Verschwinden der Satelliten noch existierten. Die Finalen Clanners, die Nackten Purpurnen und anderen Kultur-Radikalen gin gen auf die Strae. Generle mobilisierten ihre Armeen, Kriegsschiffe liefen aus und die Reste der Luft- und Raumflotten, die im Orbit berlebt hatten, wurden in Alarmbereitschaft versetzt. Doch das alles war sinnlos. Was htte eine Armee gegen eine Macht ausrichten wollen, die ganze Welten versetzte? Binnen weniger Stunden fanden berall auf der Erde Aufstnde, Demonstrationen und Notsitzungen der globalen Krperschaften statt. Das war genauso sinn los. Nichts von alledem ergab einen Sinn, solange die Menschen nicht wuten, was berhaupt vorgefallen war. Die Welt nach dem Wissens-Crash brauchte Informa tionen und wandte sich an die Leute, die in der Lage waren, sie zu beschaffen. Doch diese Leute hatten im Moment selbst mehr als genug zu tun. Zeit war vergangen. Soviel wute Wolf immerhin. Wie viel Zeit vergangen war, vermochte er jedoch nicht zu
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sagen, ohne sich zu konzentrieren. Er befand sich in einem traumgleichen Zustand, in dem die Stunden wie Sekunden verstrichen. Wolf Bernhardt schaute mit ver quollenen Augen von der Konsole auf und sah auf die Wanduhr. Zwei Uhr nachmittags Ortszeit. Also zirka zwlf Stunden. Die Stille, die nachts im Teilchenbeschleuniger herrschte, wich tagsber einem Chaos, wenn alle Wis senschaftler, die auch nur im entferntesten mit JPL in Verbindung standen, hier einfielen, nach Antworten suchten und wie aufgescheuchte Hhner umherliefen. Alle paar Sekunden druckte der Hauptrechner von JPL ein Fax der Internationalen Astronomen-Vereinigung aus und speicherte neue Daten. Im IAV-Bro in Massa chusetts wurden alle astronomischen Entdeckungen zusammengetragen. Der schiere Umfang der Daten war erdrckend. Ob wohl die Erde einen Wissens-Crash erlitten, den gr ten Teil der Kommunikations- und Energieversor gungssatelliten verloren hatte, strmten die Informa tionen nach wie vor aus zahllosen Quellen herein. Nicht einmal zwlf Stunden nach dem Groen Sprung meldeten die erdgesttzten Observatorien und die berlebenden Orbitalstationen mehr Entdeckungen, als JPL abspeichern konnte. Wolf hielt sich viel auf seine Flexibilitt zugute. Diese Flexibilitt wurde an jenem Morgen auf die Probe gestellt. Es oblag ihm, die Fakten zu einem Bild zusammenzusetzen, aus dem ganz einfachen Grund, weil er anscheinend der einzige war, der an diese Fak ten glaubte. Nicht einmal die Leute, die sie ermittelten, glaubten daran. Die Observatorien wurden als erste und unmittelbar mit der Lage konfrontiert. Alle astronomischen Beob achtungen, die bisher im Sonnensystem gemacht wur den, waren nun wertlos die beobachteten Objekte waren nmlich verschwunden. Und was noch schwe
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rer wog, smtliche astronomischen Bezugspunkte waren verschwunden. Die Hintergrundsterne, deren Koordinaten am Himmel nun auch nicht mehr stimm ten, waren fr die Positionsbestimmung unbrauchbar. Ohne Bezugspunkte in einem fremden Sternsystem war eine Positionsbestimmung schwierig. Schlielich meldete die IAV, da sie die Orbitalebene der Erde willkrlich als Null-Bezugsebene fr das System be stimmt htte. Sie legte fest, da die Orbital-Bewegung der Erde von West nach Ost verliefe, was ungefhr den Bedingungen des alten Erdorbits entsprach. Diese Form der Organisation war schon ganz hilf reich, doch die Astronomen standen vor einem grund legenden Problem: verstndlicherweise trauten sie ihren Augen nicht. Doch Wolf fand schnell heraus, da die elektronischen Helfer imstande waren, selbstndig auf die vernderte Lage zu reagieren. Die meisten IAVGrafiken kamen von robotischen Beobachtungsstatio nen. Ein Roboter machte sich keine Gedanken ber das, was er sah: Entdeckungen, zumal grere, erfolg ten buchstblich automatisch. Durch den Verlust aller raumgesttzten Instrumente war die moderne Astronomie praktisch blind. Sie wurde in die Mitte des zwanzigsten Jahrhunderts zurckkatapultiert und mute sich nun mit veralteten Instrumenten und unzulnglichen menschlichen Beob achtern behelfen, die auf einsamen Berggipfeln ber die ganze Welt verstreut waren. Nun bewhrten sich die modernen Gerte. Die aus sagekrftigsten Daten wurden von den bodengesttz ten Weitwinkel-Teleskopen geliefert. Diese Instrumente verfolgten Objekte, die sich vor dem stationren Hin tergrund des Erdhimmels bewegten. Sie dienten dem Zweck, nicht katalogisierte und potentiell ergiebige Asteroiden oder anfliegende Kometen zu orten und nach Raumschiffen Ausschau zu halten, die sich auf Kollisionskurs befanden. Die Himmels-Scanner hatten
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im Lauf der Jahre eine Anzahl von Kometen und Asteroiden ausgemacht und sich einen Platz in der Ge schichte der Astronomie gesichert, doch pltzlich orte ten sie Dutzende ausgewachsener Planeten, sowohl um die neue Sonne der Erde als auch um die anderen Sterne. Es war noch zu frh, etwas ber die Eigenschaften der neuen Planeten zu sagen, auer da sie existierten. Von den meisten lagen noch nicht einmal verwertbare Aufnahmen vor. Sie waren nur Lichtpunkte, die sich um die Sterne bewegten. Binnen kurzem bestimmten die Rechner von JPL die Positionen und vorlufigen Orbits der meisten Planeten. Wolf sah auf den ersten Blick, da diese Orbits ver dammt bizarr waren. Viele der Planeten hatten eine hohe Inklination, und einige liefen auf gegenlufigen Bahnen. Die abweichenden Orbitalebenen gaben Wolf indes keine Rtsel auf. Das mochte natrliche Ur sachen haben. Wenn zwei Planeten sich einander annherten, nderten sich aufgrund der Wechselwir kung der Gravitationsfelder und der gegenseitigen Abstoung manchmal die Orbitalebenen. Etwas Ver gleichbares war vor Milliarden Jahren auch Pluto zuge stoen. Doch die geringen Entfernungen und die retro graden Orbits irritierten Wolf. Er hatte keine Erklrung dafr, da Planeten solche Positionen einnahmen und sich auf gegenlufigen Bahnen bewegten. Eine berschlgige Berechnung des Erdorbits ergab, da der Planet 370 Tage fr die Umkreisung seiner neuen Sonne bentigte. Die Kalender wiesen von nun an eine jhrliche Abweichung von vier Tagen auf. Das htte an sich noch kein Problem dargestellt, aber die Erde hatte eine uerst merkwrdige Nachbar schaft. Ihr nchster planetarischer Nachbar war nur drei Millionen Kilometer entfernt und stand zwischen Erde und Sonne; sein Orbit war um fnfundvierzig Grad gegenber dem Erdorbit geneigt, und der Planet
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bewegte sich von Osten nach Westen. Er befand sich in einem retrograden Orbit, lief also in Gegenrichtung zur Erde und stand ihr im Moment am nchsten. Die Tele skope der Erde bermittelten das Bild einer lieblichen blaugrnen Welt. Zwei Stunden nachdem die irdischen Teleskope diese Bilder bermittelt hatten, prsentierten die Ob servatorien eine neue berraschung. Die Erde schaute auf die Polarregion der neuen Sonne. Es dauerte ge raume Zeit, bis Wolf das verdaut hatte. Nun, wenn alle Orbits eine unterschiedliche Inklination hatten, mute jemand in einem polaren Orbit stehen. Und noch etwas war merkwrdig: so weit das auf den ersten Blick ersichtlich war, wiesen alle Welten ter restrische Merkmale auf. Es gab weder Gasriesen noch Eiswelten. Und sie befanden sich in Orbits, die anscheinend alle innerhalb der Biosphre ihrer Primrsterne verliefen, in dem schmalen Kreisring um einen Stern, in dem auf einem Planeten annhernd irdische Temperaturen herrschten. Sicher befand sich auch die Erde in dieser Biosphre. Zu den wenigen Dingen, die sich nicht verndert hat ten, gehrte die durchschnittliche Solarkonstante der Durchschnittsbetrag an Sonnenenergie, der auf eine gegebene Flche der Erde einwirkte. Dieser Betrag war bis auf mehrere Dezimalstellen unverndert. Und das legte einen Schlu nahe, den er nicht ziehen wollte. Vielleicht war Wolf doch nicht so flexibel, wie er glaubte. Dianne Steiger sprte einen Augenblick des Triumphs. Sie verga die Robots, die Bordautomatik und die Knstliche-Intelligenz-Programme der Pack Rat. Dies war ein Moment, wo die Pack Rat einen gottesfrchti gen Menschen aus Fleisch und Blut brauchte. Das arme alte Schiff wre von sich aus nicht imstande gewesen,
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die Situation zu bewltigen. Es brauchte einen mensch lichen Piloten und einen Mechaniker. Zuerst die Reparaturen. Dianne warf einen Blick auf die Video-Darstellung. Soweit sie es erkannte, hatte die Rat Anbauteile des Bugs verloren, als... als was auch immer geschehen war. Dianne blinzelte und wurde sich bewut, da sie nach wie vor nicht begriff, was passiert war. Nun, was war passiert? Was genau war geschehen? Dianne sprte ein flaues Gefhl im Magen, als sie sich das fragte. Doch es gab noch genug kleinere Probleme, auf die sie sich konzentrieren mute. Worum auch immer es sich handelte, es hatte ihr Schiff ziemlich mitgenom men. Es hatte den Anschein, als ob dieses irreale weiblaue Phnomen fnf Zentimeter vom Bug der Rat abgetrennt htte. Die weiblaue Ebene mute wie ein Messer durch Butter gegangen sein. Vielleicht trieb die Spitze noch irgendwo im Sonnensystem. Sie konzentrierte sich auf das Machbare und inspi zierte erneut den Schaden am Bug. Die ersten fnf Zentimeter des Bugs der Rat existierten nicht mehr, und die versenkten Bugdsen waren auch in Mitlei denschaft gezogen worden. Die Schubcharakteristik stimmte nicht mehr. Sie konnte von Glck sagen, da die Dsen berhaupt noch feuerten, anstatt gleich explodiert zu sein. Sie sah Schmauchspuren auf der Hlle; die Feuerstrahlen der Reaktionsraketen waren zum Teil an der falschen Stelle ausgetreten. Es war eine knappe Sache gewesen. Die Bugdsen waren also Schrott. Sie wagte es nicht, das Glck noch einmal herauszufordern und sie wie der zu aktivieren. Das Schiff lie sich auch ohne Bugdsen steuern. Es war zwar schwierig, aber mg lich. Dennoch mute der beschdigte Bug irgendwie re pariert werden. Mit einer deformierten Spitze, der
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noch dazu die Wrmeschutzschicht fehlte, wrde das Schiff den Wiedereintritt in die Atmosphre nicht schaffen. Auch wenn sie das Schiff nicht nach Hause brachte, sondern eine raumgesttzte Werft anflog, wollte sie nicht mit beschdigtem Bug herumfliegen. Die darin enthaltenen empfindlichen Bauteile waren fr die extremen Temperaturen des Weltraums nicht ausgelegt. Sie mute selbst eine Reparatur durch fhren. Sprhschaum. Greifarm Nummer Zwei war mit einer Dse bestckt, die genau fr dieses Problem vor gesehen war. Sie aktivierte den Arm und fhrte ihn so dicht wie mglich an den Bug heran. Vorsichtig trug sie mehrere Schichten wrmeabsor bierenden Schaums auf. Wenige Sekunden, nachdem der Schaum Kontakt mit dem Vakuum bekommen hatte, war er vollstndig ausgehrtet. Sie hoffte, da die Schicht einen Wiedereintritt aushalten wrde. Sie wrde beim Schmelzen abblttern und die berschs sige Wrme abfhren. Es war eine diffizile Ttigkeit. Die Schaumschicht mute eine ausreichende Strke haben, gut haften und die Konturen des Bugs so authentisch wie mglich nachbilden. Dianne wollte so schnell wie mglich den Raumsektor verlassen, in dem aus heiterem Himmel weiblaue Felder erschienen und Raumschiffe tran chierten. Doch sie wute auch, da Hast vielleicht td lich gewesen wre. Also arbeitete sie grndlich und unterdrckte die Angst. Schlielich hatte sie es geschafft. Sie holte die Greif arme ein und begutachtete die Arbeit durch die auf dem Arm Nummer Drei montierte Auenkamera. Es sah gut aus. Sie hatte gute Arbeit geleistet. Die Greifarme Eins und Zwei wurden eingefahren. Der Schaum mte den Wiedereintritt in die Atmo sphre berstehen. Wiedereintritt. Sollte sie das Risiko wirklich eingehen? Sie lehnte sich zurck und dachte
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darber nach. Ein Wiedereintritt wre sicher gefhrli cher als der Versuch einer Notlandung auf einer der Orbital-Stationen. NaPurHab befand sich auerhalb ihrer Reichweite zumal der Ort nach wie vor ziem lich ungesund war. Und die anderen Stationen? Von diesem Orbit aus hatte sie keinen Sichtkontakt mit den greren Stationen, und die Kommunikationskanle waren hoffnungslos berlastet. Der Groteil der Kom munikationssatelliten war wahrscheinlich verschwun den. Sie hatte keine Ahnung, ob die Orbital-Stationen noch existierten, ob sie ihre Position beibehalten wr den oder ob sie berhaupt in der Lage waren, ein Raumschiff abzufertigen und Flchtlinge aufzuneh men. Andererseits war die Erde da. Sie sah sie. Was auch immer geschehen war, es war mit der Erde geschehen. Manche orbitalen Einrichtungen hatten berlebt, an dere nicht sie hatte es mit eigenen Augen gesehen. Sie hatte das unbestimmte Gefhl, da die Rat jetzt nicht hier wre, wenn sie hundert Meter weiter von NaPurHab entfernt gewesen wre. Und wo, zum Teufel, wre die Rat dann? Wo war der Mond? Noch immer im Sonnensystem? Gtiger Gott. Wo war die Sonne? Sie betrachtete das Universum. Die Frage mte eher lauten, wo sie war? Wo war dieser Ort? Sie ver drngte den Gedanken und fuhr den letzten Greifarm ein. Es hatte keinen Sinn, sich solche Fragen zu stellen; das wrde ihr auch nicht zu einer Rckkehr ins Son nensystem verhelfen. Sie setzte sich vor die Konsole und aktivierte das Navigationssystem. Manuell, nur mit bloem Auge, leitete sie den Wiedereintritt in die Erdatmosphre ein. Sie befand sich in einer vllig fremden Umgebung. Es wrde der gefhrlichste Flug ihres Lebens werden. Doch sie wute bereits, da das nur ein taktischer Rckzug war. Bald wrde sie wieder ins All fliegen,
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um herauszufinden, was geschehen war und wes halb. Schweiberstrmt und benommen durch die Er schpfung und den Schrecken bereitete sie das ange schlagene Raumschiff auf den Rckflug vor. Gleichzei tig schmiedete sie schon Racheplne fr den Tag, an dem sie der Macht gegenberstand, die ganze Welten bewegte. So glcklich wie in diesem Augenblick war sie noch nie gewesen.

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Kapitel Dreizehn

Wurmloch

Der Rufer war entzckt. Er hatte Hilfe in Gestalt eines An kers erwartet oder zumindest erhofft. Er htte sich jedoch nie trumen lassen, da die Sphre einen hochwertigen Por tal-Anker schicken wrde, ganz zu schweigen von neuen Weltenfressern. Genauso wenig hatte er gehofft, da diese Hilfe so schnell eintreffen wrde. Anker wurden in der Regel schnell geliefert, doch PortalAnker wurden nur selten bereitgestellt, und es war schon vorgekommen, da Jahrzehnte und Jahrhunderte in irdischer Zeitrechnung verstrichen, bevor materielle Hilfe durch einen Portal-Anker geschickt wurde. Doch auch ein Standard-Anker war natrlich von vitaler Bedeutung. Ein Standard-Anker schuf ebenfalls ein Loch im Raum, wenn auch ein kleineres als ein Portal-Anker. Alles, was durch den Normalraum befrdert werden konnte, konnte auch durch ein solches Loch geschickt werden. Zum Beispiel Funksignale. Der Rufer hatte immer wieder seinen Identcode abgestrahlt, um einen przisen Empfang zu ge whrleisten. Im Gegenzug empfing er Signale und die Daten, ohne die nach onenlangem Schweigen kein Kontakt mglich war. Im Grunde erlernten die Sphre und der Rufer den archaischen Dialekt des jeweils anderen neu. Doch nun empfing der Rufer ein Signal mit Bedeutungs inhalten, nicht mehr bloen Sprachunterricht. In berein stimmung mit der Standard-Prozedur reflektierte der Rufer das Signal zur Empfangsbesttigung. Das erforderte keine berlegung. Die Auswertung des Signals hingegen schon. Der Rufer sichtete die Bot schaft. Und bekam einen frchterlichen Schreck.
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Es war ein langer Flug vom Pluto zum Mond, unab hngig von der Geschwindigkeit des Schiffs. Wenig stens war er fast vorbei. Sie wrden in ungefhr einer Stunde landen. Sondra schaute vom Bildschirm mit den Mond-Nachrichten auf und betrachtete Larry und Raphael. Es war kein Vergngen gewesen, in der engen Kabine mit diesen beiden und Collier, dem schweigsamen Piloten der Nenya, eingepfercht zu sein. Sondra dachte ber sich, Raphael und Larry nach. Der eilige Flug der Nenya zeigte, wie wichtig die drei pltzlich waren, und nicht nur auf Pluto. Da der Ring nun auch eine ber Pluto hinausgehende Bedeutung erlangt hatte, war daraus zu ersehen, da die Repara tur der Nenya hchste Prioritt nach der Landung auf dem Mond besa. Wo die halbe Infrastruktur des Sa telliten zerstrt war, wollte das schon etwas heien. Sondra hatte aus den im Sonnensystem kursierenden Nachrichten folgende unterschwellige Botschaft her ausgehrt: wenn Larry Chao und der Ring die Men schen in diese Lage gebracht hatten, dann wren auch nur Larry Chao und der Ring imstande, sie daraus wie der zu befreien. Sind Sie sicher, da die Ladungswerte stimmen? drang Larrys gedmpfte Stimme aus seiner Schlafka bine. Er erledigte den grten Teil der Arbeit dort, in dem Bemhen, den anderen etwas Privatsphre zu er mglichen aber seine Stimme war dennoch nicht zu berhren. Er sprach wohl ins Funkmikro, mit dem er dieser Tage schier verwachsen schien. Die meiste Zeit des Flugs hatte er mit einem Mann namens Lucian Dreyfuss die Daten des Schwarzen Lochs an der Posi tion der Erde diskutiert. Wenigstens befanden sie sich nun so nahe am Mond, da eine passable Funkverbin dung bestand. Die relativistischen Verzgerungen waren nicht mehr ganz so extrem. Sondra sprte das dringende Bedrfnis nach Privat sphre; sie wollte einmal allein sein. Zu dumm, da
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das brige Schiff abgesperrt und in ein Treibstofflager verwandelt worden war. Nur sieben Kabinen waren noch zugnglich die Zentrale, die Messe, vier sarg groe Schlafkabinen und eine Nazelle mit einer vllig unbefriedigenden Null-Gravo-Dusche. Sechzehn Tage. Ein sechzehntgiger Flug vom Pluto zum Mond. Larry hatte wenigstens seine Arbeit und beschftigte sich mit mathematischen und physikali schen Problemen. Auf diese Art kompensierte er seine Schuld. Und wie bewltigte sie ihre? Ohne ihre Ermutigung und Unter sttzung htte Larry sich gar nicht getraut, das Experi ment durchzufhren. Oder vielleicht doch? Inwieweit war sie berhaupt verantwortlich fr die vllig unvor hersehbaren Handlungen einer anderen Person und die dadurch erfolgte Katastrophe? Seufzend widmete sie sich wieder ihrer Lektre. Sie befate sich gerade mit dem Kommunique der Nackten Purpurnen. Es war zwar unglaublicher Schwachsinn, aber zumindest wurde sie dadurch von Larrys gravita tionsphysikalischer Diskussion abgelenkt. Wir haben einen groen Sieg errungen und das Sonnen gebiet von der Geiel namens Erde befreit. Sondra run zelte die Stirn. Dummes Geschwtz. Was ist das Son nengebiet? fragte sie Dr. Raphael. Ich meine, in der Terminologie der Purpurnen. Raphael legte sein Buch nieder und dachte kurz nach. Er machte einen ruhigen und gelsten Eindruck, als ob er auf diesem Flug einen Teil von sich wiederge funden htte, den er seit langem vermit hatte. Ich wute es einmal. O ja. Die Purpurnen lehnen die Be zeichnung Sonnensystem ab, weil sie eine zweckgerich tete Organisation impliziert. Chaos ist in ihren Augen der Naturzustand, und alle Versuche der Menschen, Ordnung zu schaffen, sind Angriffe wider die Natur. So oder so hnlich lautet ihre Logik. Solche bizarren semantischen und grammatikalischen Konstrukte sind
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typisch fr die Ausdrucksweise der Purps, der Oktaler und der anderen Splittergruppen. Ich glaube, die der Sprache zugrundeliegende Mentalitt ist mindestens genauso verworren wie diese Ergsse. Wrden Sie mir etwas davon vorlesen? Ich habe es schon seit Jahren nicht mehr gehrt. Sondra rusperte sich. Ich werde es versuchen, aber die Hlfte von diesem Kram besteht aus Wortspielen und verflschter Rechtschreibung. Vielleicht ergibt es noch weniger einen Sinn, wenn ich es vorlese. Schau'n wir mal: Seit Milliarden Jahren wurde dem Sonnenge biet eine unnatrliche Existenzform aufgezwungen, weil die Entropieumkehrende Perversion des Lebens und der Evolution das Recht und den natrlichen Ab lauf des universalen Verfalls behindert hat. Nun ist dank der Bewegung der Nackten Purpurnen das Sonnen gebiet von diesem Infektionsherd befreit und der ange messene Naturzustand wiederhergestellt worden. Wieder einmal demonstriert dieser Purpurne TechnoWissens-Durchbruch die berlegenheit der Weisheit der Nackten Purpurnen im Vergleich zu den Ignorantinnen. Wenn alle gelernt haben, das ameisengleiche menschli che Streben nach Ordnung und Stabilitt zu ignorieren, dann werden alle Kulturen zu solchen groen Taten imstande sein. Doch nun knnen die Menschen allen Geschlechts auf allen Welten ein neues Leben beginnen, befreit vom bedrckenden Joch des Kulturimperialismus der Erde. Die Bewegung der Nackten Purpurnen verlangt kein Geld fr diese groe Leistung, doch Spenden und Beitritte zur Sinnlosen Sache sind immer willkommen ... Quatsch, sagte Sondra. Absoluter Quatsch. Aber auf eine gewisse Art und Weise auch poe tisch, erwiderte Raphael milde. Erstaunlicherweise gibt es Leute, wenn auch nur sehr wenige, die sich davon beeindrucken lassen. Sie werden es durchaus fr mglich halten, da eine Horde Exzentriker im
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stande ist, von einem ehemaligen Gefngniskrater aus ganze Planeten zu vernichten. Und ein paar Leute wer den sich ihnen anschlieen oder etwas spenden. Es gengt schon ein Glubiger unter einer Million, um die Sinnlose Sache am Leben zu erhalten. Zumindest traf das zu, als die Purpurnen noch ein Publikum von acht Milliarden Erdbewohnern gehabt hatten. Nun leben weniger als eine Milliarde Menschen im Sonnensystem, und diese sind noch dazu weit ver streut. Wie soll eine Massenorganisation von Wirrkp fen sich in einem Sonnensystem mit kleinen, berall verstreuten Populationen behaupten? Das ergibt sicherlich keinen Sinn. Aber zumindest haben die Purpurnen ihr Stck in eine Form von Prosa gekleidet. Sie haben noch eine Probe? fragte Raphael mit glucksendem Lachen. Sondra hatte den Mann noch nie so entspannt und locker gesehen. Unter all diesem Zorn hatte sich eine faszinierende Persnlichkeit verborgen. Die Abreise vom Pluto war anscheinend eine befreiende Erfahrung fr ihn. Die Oktalen Millenialisten. Sie haben eine kon kurrierende Verlautbarung herausgegeben im Oktal code. Der Computer wird wohl in der Lage sein, das zu bersetzen. Ich glaube nicht, da es der Mhe wert wre. Auch als bersetzung wrde es keinen Sinn ergeben. Die Oktalen orientieren sich bei ihrer Semantik nmlich an der sthetik der oktalen Zahlenfolgen. Woher wissen Sie eigentlich so viel ber diese Gruppen? Raphael lchelte. Jessie, meine Frau. Sie hatte ein groes Faible fr Skurriles. Und damals gab es an den Universitten allerhand Skurrilitten. Sie hatte eine be sondere Vorliebe fr die Splittergruppen und spielte sogar mit dem Gedanken, sich den Glibsters anzu schlieen, als wir beide gerade habilitierten. Diese
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Gruppen existieren heute nicht mehr, aber sowohl die Glibs als auch die Higginisten waren eine Gegenreak tion auf die politisch korrekte Attitde der anderen Gruppen. Den Glib-Higs war es egal, was sie sagten oder taten, solange es nur unterhaltsam oder amsant war. Aber die Purpurnen sind etwas Besonderes. Zumin dest waren sie es. Die Tragik liegt darin, da sie ver gessen haben, woher sie kommen. Die ganze Struktur der Nackten Purpurnen basierte auf der Suche nach uto pischen Zielen zum Beispiel der gewaltfreien Her beifhrung des Zusammenbruchs der menschlichen Zivilisation. Die Ziele, die sie sich setzten, waren nicht nur utopisch, sie waren bewut utopisch. Anfangs nannten sie sich wohl La Manchas oder Don Q's, nach Don Quichotte und seinen Windmhlen. Diese unreali stischen Ziele setzten sie sich deshalb, um niemals mit der Suche aufzuhren. Die Verfolgung eines absoluten Ziels, eines Ideals, bedeutete, da der Weg das Ziel war. Man gelangte zwangslufig zu der Einsicht, da die hochfliegenden Trume des Lebens meistens Schume blieben; sie verlangten von den Menschen, da sie sich statt dessen an den kleinen Dingen des Le bens erfreuten. Die Purpurnen hatten frher ein ernsthaftes Anliegen vertreten. Sie erschreckten die Brger nicht aus Spa an der Freud, sondern ihre Aktionen hatten einen ganz bestimmten Grund. Sie wollten die Leute aus ihrer Selbstzufriedenheit reien und sie daran erinnern, da sie ihr Entwicklungspotential noch nicht ausgereizt hatten und um die Menschen wenigstens aus ihrer geistigen Erstarrung zu lsen, wollten sie sie auf ein hheres Ziel verpflichten. Wenn die Gesellschaft selb stndiges Denken chtete, dann mute man sich eben auf die inneren Ziele konzentrieren und seinen Cha rakter festigen. Jesse zeigte mir, da das ein Widerspruch war und
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da die Notwendigkeit, auf dem einmal eingeschla genen Weg weiterzugehen, der wahre, verborgene Sinn der Sinnlosen Sache war. Heute besteht die Philosophie der Purpurnen nur noch aus Geschwtz, sagte Ra phael mit entrcktem Gesichtsausdruck. Es geht ihnen nur noch darum, ihre Individualitt auszu drcken und sich als Nonkonformisten zu prsentie ren. Der Kontakt mit den Strafgefangenen von Tycho hat sie verdorben. Jessie hatte das vor ihrem Tod noch vorausgesehen. Raphael schttelte den Kopf. Sie wrde sich im Grab umdrehen, wenn sie das wte. Die Botschaft der Purpurnen von Tycho lautet nur noch Zorn. Zorn und das Gefhl, da das Universum es ihnen schuldig sei, ihr berleben zu sichern. Ihre Phi losophie besteht aus dmmlichen Wortspielen, mit denen sie rechtfertigen, was sie ohnehin getan htten. Die Purpurnen waren immer schon zornig gewesen doch frher hatten sie zumindest noch Hoffnung ge habt. Heute ist von der Hoffnung der Purpurnen nur noch Phlegma brig. Sondra war perplex. Nicht nur wegen der Worte an sich, sondern aufgrund der Tatsache, da sie aus dem Mund eines Mannes gekommen waren, der bis vor kurzem noch so verbittert gewesen war. Jessie mu eine bemerkenswerte Frau gewesen sein, sagte Sondra schlielich. Ja, das war sie, sagte Simon Raphael versonnen. Das war sie wirklich. Mir ist eben erst wieder einge fallen, wie bemerkenswert. Ein akustisches Signal ertnte, und dann meldete Collier, der Pilot, sich per Interkom. Noch dreiig Mi nuten bis zur Landung auf dem Mond, sagte er mit ruhiger und zuversichtlicher Stimme. Wenn Sie Ihren Bildschirm auf die Auenkameras schalten, bietet sich Ihnen ein interessantes Schauspiel. Sondra stie einen Seufzer der Erleichterung aus. Der endlose Flug war fast vorbei. Sie blickte auf den
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Monitor; nicht um die vorbeiziehende Landschaft zu betrachten, sondern um nach eventuellen Triebwerks problemen beim Landeanflug Ausschau zu halten. Sie blickte kurz auf, als Larry aus seiner Kabine kam und sich auf dem Sitz anschnallte. Er wirkte genauso ner vs wie sie. Beide hatten befrchtet, da die Trieb werke der Nenya nach dem Flug nur noch Schrott wren. Die Nenya war seit dem Abflug von Pluto mit konstantem Schub geflogen, aber der Antrieb war fr eine solche Dauerbelastung nicht ausgelegt. Die Tech nik hatte sie in sechzehn Tagen ans Ziel gebracht; das war aber auch schon alles, was Sondra zugunsten des Schiffs zu sagen hatte. Der Flug war unbequem und grauenhaft gewesen. Konstante Beschleunigung bedeutete, da die erste Hlfte des Flugs mit einer Beschleunigung von einein viertel Gravo erfolgte und die zweite Hlfte mit einer Verzgerung von eineinviertel Gravo. Sondra wollte nicht einmal an die hllische Hchstgeschwindigkeit denken, die sie bei der Schubumkehr erreicht hatten. Andererseits, sagte Sondra sich, wrde ihr nach der Landung der Nenya die Mondgravitation mit einem Sechstel der irdischen Schwerkraft als purer Luxus er scheinen. Larry sah die vernarbte und kraterberste Mondober flche auf sich zurasen, und pltzlich verloren die berlegungen bezglich der Natur von Schwarzen Lchern drastisch an Bedeutung. Er umklammerte die Armlehnen des Sitzes und schlo die Augen. Vor sei nem geistigen Auge zerschellte die Nenya bereits auf der Mondoberflche. Ihm wurde bel. Er ffnete die Augen wieder. Die leise summenden Triebwerke ver mittelten nicht den Eindruck, den Sturz auf den Plane ten zu verhindern. Als sie dann aussetzten, bekam er erst richtig Angst. Er heftete die Augen auf den Bild schirm und sah, da die kraterberste Oberflche
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immer schneller vorberzog und gleichzeitig immer nher kam. Dann erwachten die Triebwerke wieder zum Leben, und das Schiff ging in den Landeanflug. Schlielich verstummten die Triebwerke endgltig, und das Raumschiff setzte mit einem leichten Sto auf dem Landefeld auf. Larry hatte kaum Zeit zum Aufatmen, als unten im Schiff Lrm ertnte. Ein junger Mann steckte den Kopf durch die Luke und schaute sich um, bis er Larry ent deckte. Larry O'Shawnessy Chao? fragte er. Larry erhob sich. In der Gravitation mit einem Sech stel des normalen Werts war er etwas wacklig auf den Beinen. Genau, sagte er; die Stimme hatte er schon ber Funk gehrt. Und Sie sind Lucian Dreyfuss. Lucian schlpfte durch die Decksluke und schlug einen Salto. Dann reichte er Larry grinsend die Hand, und Larry schttelte sie krftig. Larry unterzog Lucian einer Musterung. Er war ein kleiner, drahtiger und energisch wirkender Mann und entsprach berhaupt nicht dem Klischee vom unbekmmerten Mondbe wohner, der einfach so in den Tag hineinlebte. Er hatte ein schmales, blasses Gesicht. Sein rotbraunes Haar stand senkrecht vom Kopf ab. Sein Hndedruck war etwas zu fest. Das kurzrmlige Hemd enthllte mus kulse Arme. Er war ein paar Jahre lter als Larry, und mit seinem Grinsen schien er sagen zu wollen, da er nach Punkten vorne lag, als ob die beiden sich in einem Wettkampf befnden. Lucian lie den Blick durch die Kabine schweifen. Dr. Berghoff, Dr. Raphael, ich heie Sie ebenfalls will kommen. Folgen Sie mir nach unten durch die Ein gangsschleuse. Auf der anderen Seite wartet ein Fahr zeug. Die Konferenz beginnt, sobald Sie eingetroffen sind. Das Hafenpersonal wird sich um Ihr Gepck kmmern. Unten im Konferenzraum sind alle etwas aus dem Huschen, um es vorsichtig auszudrcken. Es
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kursieren wilde Gerchte ber die Daten, die von VISOR bermittelt wurden... Er verstummte abrupt, als ob eine Diskussion der Gerchte nur die Wahrheits findung verzgert htte. Sobald Sie eingetroffen sind, beginnt die Besprechung. Er lie den dreien den Vor tritt, was auf Larry einen professionellen Eindruck machte; anscheinend war Lucian mit der Rolle des Fremdenfhrers vertraut. Sofort? fragte Dr. Raphael. h... ja, Sir. Verstehe, sagte Dr. Raphael mit einem besorgten Blick auf Sondra und Larry. Sie steckten noch immer in der Reisekleidung, die nach dem Kriterium der Bequemlichkeit auf einem Schiff und nicht nach modischen Gesichtspunkten aus gewhlt worden war. Larry trug eines seiner schrillsten Hemden, zu dem die purpurnen Shorts gewi nicht paten; sie harmonierten nmlich mit gar keinem Klei dungsstck. Dem historischen Anla entsprechend angezo gen, sagte Larry sich. Sondra sah in der zerknitterten schwarzen Kombi zumindest etwas besser aus, doch es hatte den Anschein, als ob sie seit Tagen in der Kluft geschlafen htte, zumal das Revers mit Resten vom Frhstck befleckt war. Raphaels lange Hose und der Pullover waren dagegen ein Ausbund an formeller Kleidung. h ... nun, sie drften sich mehr fr unsere wissen schaftlichen Ausfhrungen als fr unsere modische Stilsicherheit interessieren, sagte Raphael. Ja, Sir, sagte Lucian und sah auf die Uhr. Er inter essierte sich anscheinend nur fr die Zeit, die verstrich. Knnen wir gehen? Etwas unsicher folgten die drei Besucher ihm. Er fhrte sie durch das Decksluk, durch die Schiffs schleuse und dann eine lange und abschssige Rampe hinunter, die sie zu einem weitlufigen Schleusenkom plex brachte. Mehrere Arbeiter in Druckanzgen kon
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trollierten gegenseitig ihre Ausrstung. Reparatur trupp, sagte Lucian. Sie werden sich um Ihr Schiff kmmern es ist wohl nicht das letztemal, da es einen schnellen Flug absolvieren mu. Larry fiel der besorgte Ausdruck in Dr. Raphaels Gesicht auf und sprte einen Anflug von Sympathie fr den Mann. Er war der Direktor der Station, und die Nenya war ihre Lebensversicherung gewesen, ein Talisman. Die Ereignisse berstrzten sich. Lucian fhrte sie aus dem Schleusenkomplex in einen Stadt-Tunnel, wo ein offener Elektrowagen wartete. Lucian setzte sich auf den Fahrersitz, und die anderen stiegen ein. Larry hatte kaum Platz genommen, als Lucian Voll gas gab. Mit quietschenden Reifen raste der Wagen durch den engen, im Dmmerlicht liegenden Tunnel. Vor zehn Minuten hatte Larry sich noch vor der Lan dung in einem Raumschiff gefrchtet. Bald erkannte er, da eine ballistische Landung mit der Nenya eine sichere Sache war im Vergleich zu einer Fahrt mit Lu cian. Sie sind die letzten Teilnehmer! Lucian mute schreien, um das Heulen des Fahrtwinds zu bertnen. Die Dinge haben sich seit meinem letzten Signal an Sie fast berstrzt. Marcia MacDougal von VISOR soll ein paar richtig heie Daten haben. Sind unsere Zahlen noch aktuell? rief Larry, wobei er sich nun genauso fest an den Rahmen des Sitzes klammerte wie zuvor an die Armlehnen des Sitzes auf dem Schiff. Die Zahlen sind sehr gut. Es sind nur Ihre Schlu folgerungen, die mir nicht gefallen. Um die Schlufolgerungen geht es doch gar nicht. Sie gehen mir aber nicht aus dem Kopf, rief Lu cian, um den heulenden Fahrtwind zu bertnen. Doch zurck zu den Zahlen. Kurz bevor ihr gelandet seid, hatte ich die Daten noch einmal aktualisiert. Das Schwarze Loch an der Position der Erde hat eine Masse
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von 1,054 Erdmassen. Es hat bisher keine erkennbare Akkretionsscheibe ausgebildet; dafr entsteht nun ein Trmmerfeld. Mit der optischen Skalar-Technik haben wir die Spin-Rate ermittelt. Der magnetische Nordpol und die Spin-Pole weisen eindeutig in Sdrichtung. Aber wissen Sie berhaupt, was die Zahlen aussagen? Ich habe noch Bedenken, sie zu verffentlichen. Wenn die Zahlen stimmen, dann machen wir wei ter, rief Larry leicht ungehalten. Wenn eine Dring lichkeitssitzung anberaumt wurde, knnen wir keine Zeit mit Vierfach-berprfungen verschwenden, nur weil die Antworten Ihnen nicht gefallen. Geben Sie mir eine alternative Erklrung, und ich halte mich zurck. Schon gut. Sie haben mich berzeugt, aber nicht vllig. Die anderen Forscher werden sich eben eine eigene Meinung bilden mssen. Sondra auf dem Rcksitz verstand nicht einmal die Hlfte der Unterhaltung, aber das war ihr auch egal. Die beiden hatten das schon seit Wochen diskutiert. Schlielich verlie der Wagen den Tunnel und raste in ein Habitat, bei dem es sich laut Ortsschild um die SubBlase Amundsen handelte. Pltzlich gab es viel mehr zu sehen als nur die Felswand. Sie erhaschte einen kurzen Blick auf die leicht in Mitleidenschaft ge zogene Stadt; hier und da waren Leute mit Aufru mungsarbeiten beschftigt. Viel mehr sah sie nicht, bevor Lucian so fest auf die Bremse stieg, da sie fast aus dem Wagen geschleudert worden wren. Sie mu ten die Armstrong-Universitt erreicht haben, auch wenn Sondra keinen entsprechenden Hinweis gesehen hatte. Da wren wir, sagte Lucian und sprang aus dem Wagen. Dann fhrte er sie in ein weitlufiges, fla ches Gebude mit akademischem Ambiente. Eilig gin gen sie durch einen langen Korridor. Die Tr am Ende des Gangs stand offen, und Lucian sagte ihnen, sie sollten durchgehen. Larry betrat den Raum als letzter; zuerst kam es ihm
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so vor, als ob der Raum mit lauter Augen angefllt wre, die sich um einen rechteckigen Tisch gruppiert hatten. Alle Anwesenden starrten ihn an, um sich den Mann einzuprgen, der die Erde vernichtet hatte. Larry hatte den Eindruck, mit einem Affenzahn gegen eine Mauer geprallt zu sein. Da die Tr sich hinter ihm schlo, stimmte ihn auch nicht gerade frhlicher. Larry sprte eine Hand auf dem Arm. Er drehte sich um und sah einen gnomenhaften Mann in einem limo nengrnen Frack, der charakteristisch war fr die ex travagante Mode der Mondbewohner. Ich heie Sie alle willkommen, sagte er. Ich bin Pierre Daltry, Kanzler der Universitt und de facto Leiter dieser Gruppe, zumindest zur Zeit. Wenn Sie bitte Platz neh men wrden, damit wir anfangen knnen. Mr. Chao, Dr. Berghoff, Dr. Raphael? Sie nahmen auf den Sthlen Platz, die am Kopfende des langen Tischs fr sie reserviert waren, wobei Larry sich indes einen we niger exponierten Sitzplatz gewnscht htte. Kanzler Daltry ging an seinen Platz an der Mitte des Tischs, blieb aber stehen. Ich will keine Zeit mit For malitten vergeuden, sagte er, doch lassen Sie mich noch die anderen Redner des heutigen Tages ankndi gen. Es handelt sich dabei um die Leute, die die Lage am grndlichsten studiert haben. Lucian Dreyfuss ken nen Sie bereits. Tyrone Vespasian, ebenfalls von der Orbitalen Flugsicherung. Marcia MacDougal und Hiram McGillicutty von VISOR. Er wies auf jeden einzelnen von ihnen und machte dann eine den ganzen Tisch umfassende Geste. Jede bedeutende Regierung des Sonnensystems ist hier vertreten einschlielich der Erde, wie ich beto nen mchte. Nancy Stanton, die UN-Botschafterin bei der Mond-Republik, ist hier anwesend. Und wir sind hier, um Entscheidungen zu treffen. Simon Raphael und Larry Chao haben diese Konferenz vor einigen
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Tagen vorgeschlagen, und die Ereignisse der letzten Tage haben die Bedeutung und die Verantwortung dieser Konferenz noch erhht. Aufgrund der knappen Zeit und der Dringlichkeit der Lage haben die jeweili gen Regierungen dieses gemeinsame Komitee ermch tigt, mit einer Stimme zu sprechen und zu handeln. Die Entscheidungen, die an diesem Tisch getroffen werden, sind nicht nur Empfehlungen, sondern gelten als Ta gesbefehl. Wir sollten uns deshalb gut berlegen, was wir tun. Daltry verstummte und blickte in die Runde. Da fllt mir gerade eine Episode aus der Geschichte des Mondes ein. Vor ungefhr einem Jahrhundert hatte das Verhltnis zwischen Erde und Mond einerseits und dem Rest des Sonnensystems andererseits sich derart verschlechtert, da die Gefahr eines interplanetari schen Kriegs bestand. Auf dem Hhepunkt dieser Krise ging ein Asteroid, der im Erdorbit stationiert werden sollte, auf Kollisionskurs mit der Erde. Im Falle eines Zusammenstoes htte sich eine Katastrophe er eignet, gegen die ein nuklearer Krieg harmlos wre. Der Mond trug die Hauptlast dieser Krise, und der Morrow-Krater im Mittelpunkt der Rckseite und die Unabhngigkeit von der Erde erinnern uns an jene Tage. Bis vor wenigen Tagen waren wir alle noch der An sicht, ein solcher Asteroidenaufprall wre die schlimm ste Katastrophe, von der die Menschheit oder Erde heimgesucht werden knne. Nun wissen wir es besser. Wir als Spezies haben nach einer Katastrophe immer schon geglaubt, schlimmer knne es nicht mehr kom men und dann haben wir festgestellt, da es doch noch schlimmer kam. Hungersnte, Flutkatastrophen, Umweltkatastrophen, nuklearer Winter, AsteroidenKollision. Jedesmal wurde das alte Katastrophenszena rio durch ein neues ersetzt. Knnen wir uns nun sicher sein, da es nicht mehr schlimmer kommt?
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Es herrschte Schweigen am Tisch. Ich bitte Mr. Chao, die wissenschaftliche Diskus sion zu erffnen. Larry Chao fragte sich, ob er aufstehen solle oder nicht und entschied sich dann dafr, sitzen zu bleiben. Er war noch nie zuvor auf dem Mond gewesen. Was sollte er hier vor all diesen Koryphen? War es die ganzen Kosten und den Aufwand wirklich wert gewe sen, ihn per Express hierher zu bringen, nur damit er einen Vortrag hielt? Zum Teufel damit. Larry straffte sich und fate den Vorsatz, sich so kurz wie mglich zu fassen. h ... ich danke Ihnen nochmals, Kanzler, und auch Ihnen, den Mitgliedern des Gemeinsamen Komitees. Er wute nicht einmal, ob das die korrekte Bezeichnung fr das Gremium war. Er holte einige Notizen aus der Tasche und bltterte sie durch, um Zeit zu gewinnen und die Gedanken zu ordnen. Gleich zu Beginn mchte ich den entschei denden Punkt klren: Befindet das Schwarze Loch sich wirklich an der Stelle, an der sich zuvor die Erde be funden hatte? Ist die Erde durch unser mein Experi ment vernichtet worden? Nun ist es heraus, sagte er sich. Das Herz schlug ihm bis zum Hals. Ein Raunen ertnte am Tisch, als Larry seine Mitschuld an der Ka tastrophe einrumte. Ja, ich bin derjenige, der es getan hat, sagte er sich. Ich gebe es zu. Er wute, da er keine andere Wahl hatte, als sich den Fakten zu stellen. Was geschehen war, was er getan hatte, wrde ihn fr immer verfolgen. Er wre fr den Rest seiner Tage gezeichnet. Und wenn er das verdrngte, wrde es an der Situation auch nichts n dern. Sondra sah ihren Freund an. Trotz seiner Nervositt erkannte sie, da er sich in den letzten Tagen verndert hatte. Er war erwachsener und reifer geworden. Er setzte sich gerade hin und erwiderte die Blicke der An
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wesenden mit grerer Zuversicht. Obwohl das scheue Halb-Kind noch nicht verschwunden war, hatte er nun viel mehr von einem Erwachsenen an sich. Whrend des Flugs vom Pluto hierher, fuhr Larry fort, stand ich in stndigem Kontakt mit dem Zen trum der Orbitalen Flugsicherung. Wie Sie alle sicher wissen, verfgt diese Einrichtung ber exakte Daten ber die Lage im Erde-Mond-System wobei die Be zeichnung Mondsektor nun vielleicht sinnvoller wre. Erneut war ein Raunen zu vernehmen. Lucian Dreyfuss von der OFS hat die Informationen ber das Schwarze Loch zusammengefat. Wir haben die Daten analysiert und sind zu dem gleichen Schlu gekom men. Larry erkannte Lucian am anderen Ende des Tischs. Der erwiderte Larrys Blick gleichmtig, ohne Zustim mung oder Ablehnung zu signalisieren. Lucians Gelas senheit ntigte Larry Bewunderung ab. Wir haben die Erde rechnerisch in ein Schwarzes Loch verwandelt und das Modell mit den Daten des Schwarzen Lochs verglichen, das die Position der Erde eingenommen hat. Weil Larry sich nun auf vertrautem Terrain befand, legte er seine Scheu ab. Das Problem ist, da nur sehr wenige Eigenschaften eines Schwarzen Lochs gemes sen werden knnen. In vielerlei Hinsicht existiert ein Schwarzes Loch berhaupt nicht. Es hat keine Gre, keine Farbe und kein Spektrum. Seine Dichte ist un endlich. Aber gewisse Dinge knnen wir doch messen. Zunchst einmal die Masse des Lochs. Das erste, was wir von dem Loch wuten, war seine Masse. Sie werden sich auch erinnern, da es fnf Prozent mehr wog als die Erde. Das ist scheinbar wenig, aber bedenken Sie, da die Masse des Mondes gerade eins komma zwei Prozent der Erdmasse betrgt. Auerdem wurde die Masse des Schwarzen Lochs acht Stunden nach dem Verschwinden der Erde gemessen. In diesem
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Zeitraum kann ihre Masse sich nicht um diesen Betrag erhht haben. Wenn es sich bei dem Schwarzen Loch wirklich um die Erde handeln sollte, dann mte die Erde entfhrt, zu einer Singularitt verdichtet, mit dem quivalent von vier Mondmassen angereichert und wieder an ihre Ausgangsposition gebracht worden sein. Und das alles in acht Stunden. Meiner Ansicht nach handelt es sich bei diesem Schwarzen Loch auf keinen Fall um die Erde. Larry erinnerte sich an die Zeit als Wissenschaft licher Assistent. Er hatte gern Vorlesungen gehalten. Nun wird es etwas komplizierter. Ich werde trotzdem auf die Fachterminologie verzichten. Verzeihen Sie mir, wenn ich die Dinge etwas vereinfache, aber ich gebe Ihnen keine falschen Daten, sondern ich mchte es Ihnen nur etwas leichter machen. Es gibt durchaus einige Dinge in einem Schwarzen Loch, die wir messen knnen: die elektrische Ladung, das Magnetfeld, sofern eines existiert, den Ereignisho rizont, die Masse und natrlich die Strke des Schwe refelds selbst. Ob zum Beispiel ein Magnetfeld vorhan den ist oder nicht, hngt sowohl von der elektrischen Ladung des Lochs als auch von seinem Spin ab. Wir knnen den Spin messen, die Ladung und die Effekte des Magnetfelds und diese Daten sind sehr aufschlureich. Zuerst der Spin. Aus der Bewegungs richtung des Magnetfelds und mit Hilfe der sogenann ten Optischen Skalar-Technik ermitteln wir die Rota tion des Lochs. Die Rotationsachse des Schwarzen Lochs steht exakt im rechten Winkel zur Ebene des Or bits. Wie Sie wissen, ist die Erdachse um 23,5 Grad gegenber der Orbitalebene geneigt. Es wrde einen gigantischen Energieaufwand erfordern, die Erdachse in die Vertikale zu bringen und sie dort zu stabilisieren. Der Planet wrde eine Gegenkraft ausben, genauso wie ein Kreisel sich einer Vernderung der Drehachse widersetzt. Ich bezweifle, da man die Erde in die Ver
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tikale bringen knnte, ohne da die Erdkruste auf bricht und Trmmer im Raum verteilt werden. Solche Trmmer haben wir nicht gesehen. Doch das ist nur der erste Aspekt des Spins. Wenn ein Objekt kleiner wird, mu es schneller rotieren, um sein Drehmoment zu erhalten; wie auch ein Eiskunst lufer immer schneller wird, wenn er die Arme anlegt. Wenn die Erde in ein Schwarzes Loch verwandelt worden wre, htte das resultierende Loch mit einem betrchtlichen Bruchteil der Lichtgeschwindigkeit ro tieren mssen. Dieses Loch rotiert aber viel zu langsam mit einem Prozent der Geschwindigkeit, mit der ein von der Erde abgeleitetes Loch sich drehen wrde. Obendrein weist dieses Schwarze Loch eine starke negative elektrische Ladung auf. Die Erde war ist elektrisch neutral. Noch etwas: Der magnetische Nordund Sdpol des Lochs ist vertauscht. Hinsichtlich der Masse, der Spin-Daten, der elektri schen Ladung und der magnetischen Eigenschaften soweit wir entsprechende Messungen durchfhren konnten unterscheidet dieses Schwarze Loch sich deutlich von einem Schwarzen Loch, das aus der Erde hervorgehen wrde. Deshalb behaupte ich, da dieses Schwarze Loch nicht die kollabierte Erde ist. Ein erleichtertes Murmeln erfllte den Raum. Larry wartete ab, bis es sich gelegt hatte. Was ist dann mit der Erde geschehen? Entweder befindet sie sich an einem anderen Ort, oder sie ist zerstrt worden. Und wenn sie zerstrt wurde, wo sind dann die Trmmer, die sie htte hinterlassen mssen? Wo war der Energie puls? Wenn die Erde zertrmmert worden wre, wenn sie explodiert wre, in ihre Elementarteilchen zerlegt oder in Energie umgewandelt worden wre, htten wir es bemerkt falls wir es berlebt htten. Die Auswir kungen wren nmlich nicht zu bersehen gewesen. Der Mond wre mit Trmmern bombardiert oder
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durch die freigesetzte Energie gerstet worden oder beides. Ich glaube, da die Erde an einen anderen Ort ver setzt und nicht vernichtet wurde! Nun halten Sie mal die Luft an! ertnte pltzlich eine schneidende Stimme. Die Daten untersttzen diese Behauptung nicht im geringsten. Ich mu es wis sen. Schlielich habe ich selbst den grten Teil der Daten zusammengetragen. Es war McGillicutty. Er konnte kaum noch an sich halten. Ich habe die Entste hung Ihres Schwarzen Lochs nicht mitverfolgt. Aber Sie haben soeben das bestechende Argument vorge bracht, da keine Technik imstande sei, einen Planeten zu zerstren, ohne Spuren zu hinterlassen doch dann behaupten Sie leichthin, es sei mglich, einen Planeten einfach so zu entfahren? Welche Technik macht denn das mglich? Das Wurmloch, verdammt! schaltete Sondra sich ein. Das ist der Zweck des Schwarzen Lochs. Es ist das Tor zum Wurmloch, durch das die Erde ver schwunden ist. Wurmloch, das ist doch lcherlich! schnaubte McGillicutty. Sie existieren nicht. Sie knnen nicht exi stieren. Und ich wette mein ganzes Vermgen, da es auch keine Schwarzen Lcher gibt. Jedenfalls keine Schwarzen Lcher, die so klein sind. Sondra sprte, wie das Temperament mit ihr durch ging. Um Gottes willen. Sie haben doch selbst gese hen, wie asteroidengroe Krper von diesen blauen Blitzen ausgestoen wurden, und Sie haben die Auf nahmen von diesem blauen Blitz gemacht, der hinter der Erde auftauchte und sie einhllte. Ich habe dieses Bild zwar aufgenommen, sag te McGillicutty schroff, aber dieser Interpretation schliee ich mich nicht an. Es befindet sich wohl eine kompakte Masse an der alten Position der Erde, aber Sie vermuten blo, da es sich bei dieser Masse um ein
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Schwarzes Loch handelt. Angenommen, es ist nur eine sehr dichte Masse ohne Ereignishorizont, deren Ober flchengravitation so niedrig ist, da physikalische Materie entweichen kann? Ich habe die Zahlen zwar noch nicht, aber ich glaube, da eine Erdmasse mit einem Tausendstel der Dichte eines Schwarzen Lochs einen Durchmesser von ein paar Metern aufweisen knnte. Ein solcher Krper wre aus dieser Entfernung berhaupt nicht zu sehen. Es wre durchaus mglich, da der Strahl die Materie der Erde in strange-QuarkMaterie umgewandelt hat. Ein solcher Krper htte nur einen Durchmesser von ein paar Kilometern und eine extrem dunkle Frbung. Ich glaube, da es sich so verhlt und da die asteroidengroen Krper irgendwie von der Oberflche dieses kompakten Krpers ab gestoen werden. Es findet eine Rckumwandlung in Normalmaterie statt, wobei Energie freigesetzt wird. Und die blauen Blitze? fragte Sondra. Energieentladungen, die mit der Abstoung der GPunkte von der Oberflche aus strange-Materie zu sammenhngen. Aber wie erfolgt diese Abstoung? fragte Larry. Wie sieht der Mechanismus aus? Das wei ich noch nicht, Jungchen, erwiderte McGillicutty barsch. Aber das ist auch das einzige Fragezeichen in meiner Theorie. Ihre Hypothese mit dem Schwarzen Loch besteht hingegen aus lauter Fra gezeichen. Meine Theorie ist plausibel. Ihre nicht. Das war der Startschu. Ein Dutzend Stimmen er tnte, von denen jede eine eigene Theorie vortrug. Bedrckt lauschte Larry diesem Geschrei. Sie hatten geradezu auf Beweise dafr gewartet, da die Erde nicht zerstrt worden war. Doch pltzlich war die Stimmung umgeschlagen. McGillicuttys Theorie wies zwar ein Dutzend Schwachpunkte auf und stand zudem in Widerspruch zu den vorliegenden Beweisen. Doch vielleicht war das immer noch akzeptabler als
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die erschreckende Vorstellung einer Macht, die im stande war, die Erde in einem Wurmloch verschwin den zu lassen. Larry befand sich im Auge eines verbalen Orkans. Die Leute waren auf seiner Seite gewesen, bis McGilli cutty ihn unterbrochen hatte. Doch verloren hatte er ihre Untersttzung erst in dem Moment, als McGilli cutty ihnen erzhlt hatte, was sie hren wollten. Larry sank auf dem Stuhl in sich zusammen und fhlte sich wie ein kleines Kind inmitten einer Schar streitender Erwachsener. Er erinnerte sich an die letzte Besprechung der Wissenschaftlichen Mitarbeiter in der Gravitations-Forschungsstation. Wie lange war das schon her? Erst siebzehn Tage? Achtzehn? Er hatte eine lange Reise gemacht, nur um sich hier auch verloren zu fhlen. Da sa er nun wie ein Hufchen Elend. Doch dann bertnte eine andere, energische Stimme das Stimmengewirr. Das sind alles nur Ne benschlichkeiten, sagte Simon Raphael. Schwarzes Loch, Wurmloch, kompakte Masse vor dem Abflug vom Pluto hatte Mr. Chao mich daran erinnert, da es darauf im Grunde nicht ankommt. Worauf es an kommt, ist, da unsere Heimatwelt entfhrt wurde und Auerirdische ins Sonnensystem eingefallen sind. Raphael erhob sich, sttzte sich mit den Hnden auf dem Tisch ab und schaute in die Runde. Pltzlich herrschte Ruhe. Die Frage nach dem wie ist unerheblich. Seltsa merweise ist es fast schon ein Trost, sich in technischen Diskussionen zu ergehen, weil man sich nmlich der art in Details verliert, da man sich den greren Zu sammenhngen mit ihren schrecklichen Weiterungen nicht mehr stellen mu. Es findet eine Invasion des Son nensystems statt. Unser Gravitationswellen-Experiment scheint der Auslser fr diese Invasion gewesen zu sein. Ich wei durchaus, wie absurd das klingt ein An
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griff aus dem Weltraum , aber welche Erklrung gbe es sonst? Htten Sie vielleicht einen Vorschlag, Dr. McGillicutty? Eine Interpretation, die nicht mit den Fakten konkurriert? Raphael sah in die Runde. Die Stille in diesem Raum sagt mir, da es keine andere Er klrung gibt. Aber wir drfen die einzige Antwort nicht ablehnen, nur weil sie uns nicht gefllt. Ich wei, wovon ich spreche. Die Weigerung, sich einer Heraus forderung zu stellen, ist ein Fehler, den ich in der letz ten Zeit selbst hufig gemacht habe. Wir werden angegriffen, das ist offensichtlich. Aber niemand stellt die Frage, von wem wir angegriffen wer den. Wir struben uns derart, diese Katastrophe zur Kenntnis zu nehmen, da wir nicht einmal in der Lage sind, den nchsten Schritt zu tun und uns zu fragen, wer das getan hat und aus welchem Grund. Diese berlegungen sind in meinen Augen viel wichtiger als die Frage, wie sie es getan haben oder ob ihre Technik mit dieser oder jener Theorie in Konflikt gert. Ich kenne ihre Motive nicht, aber ich kann mir nicht vor stellen, da eine Flotte von dreiigtausend asteroiden groen Raumschiffen in friedlicher Absicht Kurs auf unsere Welten nimmt. Wie sie es tun ist dennoch von Bedeutung, denn wir mssen sie bekmpfen, um wen auch immer es sich handelt. Und bevor wir das tun, mssen wir mehr von ihnen wissen. Wenn die Erde entfhrt wurde, wer hat sie entfhrt? Welche Ziele verfolgen die Aliens im Son nensystem? Sind auch die anderen Planeten gefhrdet? Und weshalb? Den letzten Berichten zufolge handelt es sich um zweiunddreiigtausend groe Objekte, die wir als GPunkte bezeichnen. Sie nehmen mit konstanter Be schleunigung Kurs auf smtliche Planeten aber nicht auf den Mond. Wir sollten uns nach den Grnden hier fr fragen. h ... vielleicht kann ich Ihnen weiterhelfen, mel
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dete sich ein kahlkpfiger, vierschrtiger Mann, der neben Lucian sa. Ich bin Tyrone Vespasian und be fasse mich mit den G-Punkten. Raphael nickte und setzte sich. Schieen Sie los! Okay, die beiden wesentlichen Fragen im Zusam menhang mit den G-Punkten lauten: was sind sie und weshalb lassen sie den Mond links liegen? Zu Frage Eins. Die schnellsten G-Punkte sind bereits bis zur Venus und zum Merkur vorgestoen. Mehr wissen wir leider nicht. Die Quecksilber-Station auf Merkur hat nur groe Radarechos hinter dem Horizont verschwin den sehen, und VISOR hat ebenfalls den Kontakt zu den anfliegenden G-Punkten verloren. Auf keiner von beiden Welten wurden seismische Erschtterungen re gistriert, was darauf hindeutet, da die G-Punkte eine weiche Landung hingelegt haben. Ich wei nicht, ob das nun eine gute oder schlechte Nachricht ist, aber wir mssen uns darauf einstellen, da der Mars in wenigen Tagen Besuch erhlt. Dann mten wir bessere Informationen bekommen. Die G-Punkte, die Venus und Merkur angeflogen hatten, waren aus dem Schwarzen Loch an der Position der Erde gekommen. Vespasian sah McGillicutty durch dringend an. Oder aus der kompakten Masse, wenn Ihnen diese Bezeichnung lieber ist. Auf jeden Fall be wegen sich ein paar G-Punkte aus dem irdischen Raumsektor in Richtung der ueren Planeten, aber sie haben den weitesten Weg. Die G-Punkte, die vom Asteroidengrtel und der Oort'schen Wolke aus star ten, bewegen sich mit geringerer Geschwindigkeit und mssen gleichzeitig die grten Distanzen bewl tigen. Ein paar der G-Punkte halten auf die Gasriesen zu. Was sie nach ihrer Ankunft dort tun werden, wissen wir nicht. Wir haben keine Ahnung, ob sie sich fr die Planeten, die Monde oder beides interessieren. Wenn Sie den Asteroidengrtel durch ein leistungs
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starkes Teleskop betrachten, wirken die G-Punkte wie gewhnliche Asteroiden. Und wirklich wurde auf eini gen von ihnen fr eine gewisse Zeit auch Bergbau be trieben. Nur da Asteroiden in der Regel keine Punkt quellen-Gravitationswellensysteme enthalten. Die Objekte, die aus dem an der Position der Erde befindlichen Schwarzen Loch austreten, sehen nach vorliegenden Informationen ganz anders aus. Wir haben Schwierigkeiten, sie deutlich ins Bild zu bekom men. Sie sind etwas kleiner und wirken eher wie knstliche Objekte. Diese G-Punkte haben eine reflek tierende Oberflche und besitzen anscheinend eine re gelmige Form. Sie sind schneller als unsere Schiffe; trotzdem haben wir ein paar Abfangjger losgeschickt. Ansonsten verhalten sie sich wie die asteroidenfrmi gen G-Punkte. Ich glaube, im Grunde handelt es sich um ein und dieselbe Ausfhrung. Ausfhrung wovon? fragte Kanzler Daltry mit sanfter Stimme. Vespasians Miene verdsterte sich, und es dauerte eine Weile, bis er antwortete. Das habe ich mich auch schon gefragt, sagte er. Ich glaube, es handelt sich um Raumschiffe. Riesige Raumschiffe. Die Schiffe, die aus dem ueren System kommen, hatten sich ver steckt, wobei sie sich als Asteroiden und Kometen tarnten. Wovor sie sich versteckten, wei ich nicht. Sobald diese Objekte Fahrt aufnehmen, fliegt die Tar nung natrlich auf. Weil die Objekte, die durch das Schwarze Loch kommen, sofort beschleunigen, ver zichten sie von vornherein auf eine Tarnung. Diese Raumschiffe beschleunigen bereits auf der anderen Seite des Wurmlochs auf eine hohe Austrittsge schwindigkeit. Zudem ist ihre Beschleunigung ge ringfgig hher. Dadurch unterscheiden sie sich scheinbar von den Schiffen im ueren System, aber meines Erachtens handelt es sich um denselben Schiffstyp.
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Er zgerte und sprach es dann aus: InvasionsSchiffe. Ich habe nach einer anderen Erklrung ge sucht, aber keine gefunden. Es handelt sich um Raum schiffe. Wie die Besatzung aussieht, wei ich nicht. Aber wir werden es herausfinden, wenn das erste Schiff auf dem Mars landet.

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Kapitel Vierzehn

Reich der Sonnen

Vielleicht war die Welt nicht untergegangen, doch Ge rald MacDougal whnte sich dennoch im Paradies. Oder zumindest in Kalifornien. Doch dann hatten Kalifornien, Vancouver und die ganze Erde sich pltzlich in ein Paradies fr Exobiolo gen verwandelt. Die neue Heimat der Erde war nicht das Leben danach, sondern ein Himmelsreich, ein K nigreich der Sterne, ein Reich der Sonnen. Und es war ein Reich, in dem es vor Leben wim melte. Davon war Gerald berzeugt und sicherlich rangierte das fr einen Exobiologen gleich an zweiter Stelle nach dem Himmel. Die meisten Planeten waren zu weit entfernt, als da mit erdgesttzten Teleskopen eine ausreichende Vergrerung zu erzielen gewesen wre, doch wenigstens lieferten die Instrumente brauchbare spektroskopische Daten. Erneut sah Gerald auf das Dokument, das er in der Hand hielt und htte vor Freude fast einen Luftsprung gemacht. Es handelte sich um eine Zusammenfassung der ersten PlanetenSpektrographien von allen Sternwarten der Welt. Und diese Zusammenfassung lie nicht den gering sten Zweifel daran aufkommen, da es hier Welten mit Leben gab. Jede Spektrographie zeichnete sich durch den Nachweis von freiem Sauerstoff, Wasserdampf und Stickstoff aus. Zumal die Welten gerade den richtigen Abstand von den jeweiligen Sternen hatten, um Leben hervorzu bringen. Der Radius der sogenannten Biosphre hing von der Gre und Temperatur des jeweiligen Sterns ab. Auf einem Planeten innerhalb dieser imaginren
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Kugelschale herrschten die richtigen Temperaturen vor, um erdhnliches Leben hervorzubringen; es war weder zu hei noch zu kalt. Allerdings untersttzten nur bestimmte Sterntypen die Entstehung von Leben. Doch jeder Stern innerhalb der Sphre wies die richtige Gre und Temperatur sowie das spezifische Spek trum auf, um die Entwicklung von Leben zu begnsti gen und jeder Planet im Multisystem befand sich auf einer stabilen Umlaufbahn innerhalb der Biosphre sei nes Sterns. Er mute diese Welten erreichen. Irgendwie. Aber da sie berhaupt hier waren, war schon ein mal ein guter Anfang. Er hatte recht gehabt. Das Labor von JPL hatte den offiziellen Auftrag erhalten, die wis senschaftlichen Arbeiten zur Aufklrung des Transfers der Erde zu koordinieren. Gerald hatte kaum Zeit ge habt, seine Referenzen als Exobiologe zusammenzutra gen, als man ihn dienstverpflichtet hatte. Die Mitarbei ter von JPL waren ebenso wie Gerald in der Lage, eine Spektrographie zu interpretieren; allerdings wuten sie auch, da sie frher oder spter auf die Expertise eines Exobiologen angewiesen sein wrden. Und bis es so weit war, konnte er sich auf seinem Fachgebiet betti gen; Arbeit gab es nmlich mehr als genug. Unter Um stnden hing die Existenz der Erde von der Auf klrung des Vorgangs ab. Die wissenschaftliche Ge meinschaft im allgemeinen und JPL im besonderen war mit dem umfangreichsten und dringlichsten For schungsprogramm der Geschichte beauftragt, und schnelles Handeln war das Gebot der Stunde. Gerald war ein guter Organisator und half gerne aus. Doch unter all dieser Aufregung verbarg sich ein Kern aus Schmerz. Seine Marcia war verschollen, ir gendwo dort drauen im Sternenmeer. Und so wundervoll dieser Ort auch war, er war nicht die Heimat der Erde. Ohne Zweifel wre ein Abstecher sehr aufschlureich, aber die Erde gehrte nun einmal
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ins Sonnensystem. Gerald wrde dafr sorgen, da sie wieder dorthin zurckkehrte. Seit Dianne Steiger vor zehn Tagen auf dem Raumha fen von Los Angeles aus dem Wrack der Pack Rat ge zogen worden war, hatte sie etwas gelernt: Der Mensch gewhnt sich an alles. Sie hatte sich inzwischen an die geisterhaften Wahr nehmungen gewhnt, die von ihrer neuen linken Hand bermittelt wurden. Vielleicht hatte die AstronautenGewerkschaft den Zenit ihrer politischen Macht bereits berschritten, doch die medizinische Versorgung, die sie gewhrleistete, war nach wie vor vom Feinsten. Sie sa in Wolf Bernhardts Vorzimmer und wartete. Ab und zu hastete jemand mit einem Stapel Datenblcke und betrbter Miene an ihr vorbei. Es herrschte eine hektische Atmosphre an diesem Ort. Mit der rechten Hand zog sie umstndlich eine Zigarette aus der Ta sche und zndete sie an. Hektisch, ja, gleichzeitig aber auch seltsam normal und ruhig. So sah es nun auf der Welt aus. Starke und unsicht bare Mchte hatten die Erde entfhrt und dennoch ging das Leben weiter. Wenn Arbeit auf einen wartete, spielte es kaum keine Rolle, in welchem Sonnensystem die Erde sich befand. Man stand jeden Morgen auf und trat in eine Welt hinaus, wo das Tageslicht nicht ganz die richtige Farbe hatte und wo die Sonne am Himmel nicht die Sonne war. Man verrichtete sein Ta gewerk und kam abends nach Hause, unter einem zu hellen Himmel, an dem anstelle des Mondes und der vertrauten Sternbilder ein halbes Dutzend gleiender Sterne standen, die einen groen Teil des Himmels ausblendeten und dem Rest eine blaue Tnung verlie hen. Es gab zu wenig Fixsterne und zu viele Planeten, die zu gro waren und zu nahe standen. Und viel mehr Meteore als sonst. Der Himmel hatte sich vllig
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verndert, und dennoch ging auf der Erde alles seinen gewohnten Gang. Selbst wenn man etwas unternehmen wollte, gab es nichts, was man htte tun knnen. Was sollte man auch gegen den vernderten Himmel unternehmen? Zumal sein Aussehen in der Praxis ohnehin keine Rolle spielte, wenn man kein Raumfahrer war. Sie stie eine Rauchwolke aus und versuchte sich einzureden, welches Glck sie doch gehabt htte. Als Raumfahrer hatte man natrlich mehr Probleme. Nicht da Dianne meinte, sich beklagen zu mssen. Sie war zu Hause und lebte noch. Fr viele Raumfahrer von denen viele ihre Freunde gewesen waren traf das nicht mehr zu. Sie hob den linken Arm und inspizierte die neue Hand. Die Haut war zu rosig, die Fingerngel waren nicht richtig eingewachsen, und es war kein nennens werter Muskeltonus vorhanden. Die Extremitt glich einer Babyhand im Format einer Frauenhand, ohne je doch die geringste Spur von Reife zu zeigen. Sie schlo die Augen und ballte die Hand mit einer Willensan strengung zur Faust. Mit geschlossenen Augen kon zentrierte sie sich auf die Wahrnehmungen in der Hand. Sie sprte, wie die Finger sich krmmten, den Druck der Fingerspitzen auf der Handflche und den um den Zeigefinger geschlungenen Daumen. Die Wahrnehmungen waren so deutlich, da sie die Hand quasi mit geschlossenen Augen sah. Sie schlug die Augen wieder auf und starrte auf die offene Hand mit den gespreizten Fingern. Erneut ballte sie die Hand mit einer Willensanstrengung zur Faust, nur da sie die Augen diesmal nicht schlo. Nun sprte sie gar nichts auer einem Gefhl der Lhmung und der Wrme. Das durch widersprchliche Signale irritierte Nervensystem versagte. Sachte legte sie die Hand in den Scho und fluchte stumm. Diese Funktionsstrungen traten immer wie
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der auf, selbst nach dieser langen Zeit. Es war, als ob sie eine linke Hand htte, die sie nur sah und eine an dere, die sie nur sprte. Die rzte indes beruhigten sie und versicherten ihr, das wrde sich mit der Zeit geben. Frher, als es noch keine Prothesen gab, berichteten Amputierte zuweilen von Phantom-Schmerzen ein Zwicken im Bein, das berhaupt nicht mehr existierte und solche Sachen. Ihr Verstand sagte ihr, da die beunruhigenden Wahrneh mungen im Grunde nur ein Echo des gleichen Phno mens waren. Ihre neue linke Hand schickte wirklich Signale an das Nervensystem, aber eine Prothese, selbst wenn sie aus den krpereigenen Zellen des Pa tienten geklont war, war nie vllig mit dem Original kompatibel. Mit der Zeit wrde die neue Hand auch einen Muskeltonus und eine Motorik entwickeln, doch im Augenblick reagierte sie noch nicht so wie die alte Hand. Solange sie nicht gelernt hatte, die Hand zu benut zen, wrden die krperlichen Wahrnehmungen... be unruhigend sein. Sie wrde lernen mssen, die Hand zu tolerieren, sich an sie zu gewhnen und zu akzep tieren, bis sie ein integraler Bestandteil ihres Krpers geworden war. Und in der Zwischenzeit, so sagten die rzte, wrde das Leben weitergehen. Sie mute nur Geduld haben. Das war die zweite Lektion, die sie gelernt hatte. Das Leben ging auf jeden Fall weiter. Abrupt wird der ganze Planet in ein anderes Son nensystem entfhrt, ohne da es eine Erklrung dafr gbe. Niemand wute, weshalb oder wie es geschehen war. Nichtsdestoweniger gab es viele Krisen, welche die Menschen verstanden, und darauf konzentrierten sie sich. Vielleicht war die Bewltigung der kleineren Krisen eine Strategie, die grere Katastrophe zu ver drngen. Ob es sich nun um einen Verdrngungsmechanis
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mus handelte oder nicht, die Erde sah sich mit einigen gravierenden Problemen konfrontiert, mit denen die Menschen sich befassen muten. Der Verlust der Raum stationen machte sich schmerzlich bemerkbar und ver ursachte Energieknappheit, Kommunikationsstrun gen, Transport- und Versorgungsprobleme. Die Men schen litten Not. Stndig wurden neue Katastrophen gemeldet, und die Anzahl der Verwundeten und Toten sowie die Verlustziffern der Raumstationen wurden laufend nach oben korrigiert. Wenn die Entfhrung einer ganzen Welt auch den Horizont der Menschen berstieg, den Tod von Zehntausenden beim Absturz eines Habitats verstanden sie sehr wohl. Und doch, auf einer hheren Ebene, war der Scha den nur gering. Der Planet Erde als soziales System war noch stark und widerstandsfhig genug, um die ses Trauma zu berleben. Die Gesellschaft zeigte kei nerlei Zerfallserscheinungen. Oder zumindest versuchten die Leute sich mit dieser Nachricht zu trsten. Ob sie nun stimmte oder nicht, die Menschheit mute einfach daran glauben. Vielleicht schauten die Leute ab und zu zum Him mel empor, doch ansonsten verlief das Alltagsleben in den gewohnten Bahnen. Wenn es sich dabei auch um einen Verdrngungsmechanismus handelte, dann zu mindest um einen positiven. Bars und Kirchen waren gleichermaen berfllt. Die diversen Vereinigungen von Verrckten erfreuten sich regen Zulaufs. Jede Gruppe, die mit einer Er klrung aufwartete oder einen Ausweg aus der Krise wies, war populr. Und weil die Leute nach Snden bcken suchten, huften sich die Attacken gegen die Verrckten. Dennoch behielten die Menschen im groen und ganzen, zumindest was Los Angeles betraf, einen khlen Kopf im Angesicht der Katastrophe. Dianne be trachtete die in ihrem Scho ruhende geklonte, fremd
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artige Hand. Sie bewahrte angesichts dieser Katastro phe auch einen khlen Kopf, und zwar aus den glei chen Grnden. Schlielich hatte sie keine andere Wahl. Sie hatte wohl einen Teil von sich verloren, aber sie war am Leben und mute dafr sorgen, da dieser Zu stand auch anhielt. Die Welt konnte nicht alle Aktivit ten einstellen, nur um angemessen auf die vernderte Lage zu reagieren. Und die Leute, die doch reagierten, und zwar in Ge stalt von Protestmrschen (wobei Dianne nicht wute, wofr, beziehungsweise wogegen sie berhaupt prote stierten), erreichten nichts. Die alten, mden Fhrer der Nationen und Stdte der Erde, die noch immer unter den Nachwirkungen der Wissens-Crash-Auf stnde und der globalen Rezession litten, hatten auf die harte Art gelernt, da emotionale Appelle nur zu weiteren Aufstnden sowie zu noch grerer Zer strung und Panik fhrten. Regierungen und Institu tionen bemhten sich nach Krften, fr Ruhe zu sorgen und zu einem Zustand der Normalitt zurckzukeh ren, worin auch immer dieser bestehen mochte. Das Leben ging weiter, trotz allem. Das war nicht nur eine Tatsache: es war Staatsraison. Dianne hatte Grund zu der Annahme, da diese Po litik funktionierte. Schlielich gewhnte der Mensch sich an alles. Selbst an eine am Himmel hngende Dyson-Sphre. Die Leute verhielten sich so, als ob die bloe Bezeich nung des Phnomens auch schon die Erklrung wre. Dianne lachte freudlos. Sie war eine der wenigen Per sonen, die die Sphre unverhllt von einer Atmo sphre sah und die berladungsblitze, die sie im Ma ximum des Energiepulses erzeugte. Sie wute genug, um sich davor zu frchten. Nicht so die Durch schnittsbrger auf der Strae. Die wuten nmlich nur, da die Sphre viele Milliarden Kilometer ent fernt war und glaubten deshalb, da von einem so
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weit entfernten Objekt keine Gefahr ausginge. Und schon gar nicht kamen sie auf die Idee, da dieses Ob jekt womglich einen Bezug zu der Macht aufwies, welche die Erde entfhrt hatte. Zumal die Sphre auch nicht mehr am Himmel zu sehen war. Das ursprng lich tiefrote Glhen hatte sich in ein trbes Glimmen verwandelt und war schlielich ganz erloschen. Nun zeichnete die Sphre sich nur noch als schwarzer Punkt am nchtlichen Himmel ab und blendete die Fixsterne aus. Im Infrarotbereich sah die Sache natr lich anders aus. Dort loderte das verdammte Ding so hell wie die Hlle. Aber war es berhaupt eine Dyson-Sphre? Die Dyson-Sphren waren nach Freeman Dyson benannt, einem Wissenschaftler des zwanzigsten Jahrhunderts, der ihre Existenz postuliert hatte. Es handelte sich bei ihnen um Schalen, die sich in einem Radius von meh reren hundert Millionen Kilometern um einen Stern er streckten. Dieses Ding sah ganz danach aus es hatte zumindest die richtige Gre , doch hatte es nun den Anschein, als ob jeder Ingenieur des Planeten den Nachweis fhren wollte, da keine bekannte Substanz den Krften widerstehen knne, die auf eine DysonSphre wirkten. Es gab zwei Grnde fr die Erschaffung einer Dyson-Sphre: zum einen die Erschlieung riesiger Le bensrume, und zum anderen die Erzeugung gewalti ger Energien. Weil eine Dyson-Sphre einen Stern lckenlos umspannte, speicherte sie die gesamte Ener gie, die von diesem Stern abgestrahlt wurde. Falls es sich hierbei um eine Dyson-Sphre handelte, war sie natrlich knstlich. Sie war konstruiert wor den. Was wiederum die Frage nach der Identitt der Erbauer aufwarf. Vermutlich handelte es sich um die gleichen Wesen, die auch die Erde entfhrt hatten. Wo steckten sie also? Die Brotr glitt auf, und ein groer, gutaussehen
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der Mann in Freizeitkleidung erschien. Dianne Stei ger? Dianne lie die Zigarette auf den Betonboden fallen und trat sie beim Aufstehen aus. Ja. Sind Sie Dr. Bern hardt? h... nein. Ich bin Gerald MacDougal, Leitender Exobiologe und Stabschef des Direktorats fr Welt raumforschung. Stabschef? fragte Dianne in bemht frhlichem Tonfall. Das klingt aber etwas ungewhnlich fr einen Exobiologen. Gerald lchelte melancholisch. Hier hat niemand die Zeit, sich ber solche Dinge Gedanken zu machen. Wir mssen eben improvisieren. Kommen Sie mit. Gerald fhrte sie in den Brotrakt, in einen kleinen, kahlen und fensterlosen Raum. Er vermittelte den Ein druck einer Abstellkammer, die ausgefegt worden war und nun als provisorisches Bro diente. Gerald setzte sich an einen Tapeziertisch und bedeutete Dianne, ihm gegenber Platz zu nehmen. Dr. Bernhardt ist noch anderweitig beschftigt. Er wird sich Ihnen aber gleich widmen. Ich hielt es fr sinnvoll, Zeit zu sparen und Ihnen vorher noch ein paar Hintergrundinformationen zu geben, sagte Gerald. Welche Hintergrundinformationen? fragte Dianne. Weshalb bin ich berhaupt hier? Nach unserem Vorgesprch werden Sie sicher wis sen, worum es geht. Dann kann Dr. Bernhardt gleich zur Sache kommen, sagte Gerald. Wer ist eigentlich dieser Dr. Bernhardt? Etwas vereinfacht ausgedrckt, hatte Dr. Bernhardt in seiner Eigenschaft als diensthabender Wissenschaft ler hier am JPL die Gravitationswellen entdeckt, die die Versetzung der Erde verursachten. Der UN-Sicher heitsrat brauchte jemanden, um den Vorgang zu unter suchen, und beschlo, die Gravitations-Technik mit der Aufklrung zu beauftragen. Die Angelegenheit war
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dringend, und so fiel die Wahl auf Wolf. Die UN grn deten das Direktorat fr Weltraumforschung und ernannten Dr. Bernhardt zum Ersten Direktor und Chef-Ermittler. Man erteilte ihm den Auftrag, Zitat: Ermitteln Sie die Ursachen und Konsequenzen der Versetzung der Erde an ihren gegenwrtigen Stand ort Zitatende. Die UN haben dem DWF uneinge schrnkten Zugang zum JPL und allen anderen For schungseinrichtungen auf der Erde sowie die Nutzung aller Ressourcen gewhrt. Davon machen wir auch reichlich Gebrauch. Dianne zog die Augenbrauen hoch. Eine Sekunde. Sie sagten etwas von Gravitationswellen im Zusam menhang mit der Versetzung der Erde. Sie meinen, je mand wte, wie es passiert ist? Mit Gravitationswel len? Das wird bisher aber unter Verschlu gehalten. Stimmt; mehr wissen wir nmlich auch nicht. Und wir wollen der Sache auf den Grund gehen, ohne da uns jeder Amateur ins Handwerk pfuscht. Die Daten aller Gravitationswellen-Detektoren zeigen, da zum Zeitpunkt des Groen Sprungs komplexe Gravitations wellen-Transmissionen stattgefunden haben. Unmittel bar danach, innerhalb von fnf Sekunden, sind bei smtlichen G-Wellen-Detektoren auf der Erde die Si cherungen rausgeflogen. Anhand der Daten, die wir innerhalb dieser fnf Sekunden gewonnen haben, ver muten wir, da es Tausende von Gravitationsmodula tions-Quellen im Multisystem gibt. Multisystem? Das multiple Sternsystem, in dem die Erde sich nun befindet. Mute ihm schlielich irgendeinen Namen geben. Und diese Gravitationswellen-Quellen waren so stark, da die Detektoren versagt haben. Gerald nickte. Es sieht so aus, aber sicher sind wir uns nicht. Wir wissen nicht, ob sie es mit Absicht getan haben oder nicht.
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Sie haben es mit Absicht getan, sagte Dianne. Dann glauben Sie also nicht, da es uns aus Zufall hierher verschlagen hat. Es war keine bizarre Naturka tastrophe. Geralds sanfte Gesichtszge verhrteten sich. Nein. Ein Wesen aus Fleisch und Blut hat das getan. Soviel wissen wir. Das ganze Multisystem wird knstlich zu sammengehalten. Anders wre es berhaupt nicht mglich. Die Umlaufbahnen der Sterne, Planeten, Monde und so weiter sind dermaen komplex, da sie keinen natrlichen Ursprung haben knnen. Sie wren nicht einmal fr einen kurzen Zeitraum stabil. Unsere ersten orbitalen Projektionen haben eine Vielzahl von Kollisionen und Beinahe-Zusammensten prognosti ziert, des weiteren Drehmoment-bertragungen aus krzester Distanz. Einige Planeten htten zusammen stoen, andere aus dem Multisystem katapultiert wer den mssen. Nur da nichts von alledem geschieht. Irgendwie werden die Umlaufbahnen der Sterne und Planeten stndig korrigiert, wobei diese Umlaufbah nen deutlich von den eigentlichen Orbits abweichen. Das Multisystem ist so komplex und empfindlich wie eine Schweizer Uhr. Der geringste Fehler bei der Kon trolle der Umlaufbahnen knnte sich verheerend aus wirken. Wir glauben, da sie sich Gravitationswellen zu nutze machen und mit ihrer Hilfe die stellaren und planetaren Orbits korrigieren und regeln. Obendrein fangen sie damit andere Planeten ein. Wir sind uns ziemlich sicher, da smtliche Objekte des Multisy stems auf die gleiche Art und Weise wie die Erde hier her gebracht wurden. Nicht nur die Planeten, sondern auch die Sterne. Sie haben sich ein Reich der Sonnen errichtet. Dianne fand die Terminologie eindrucksvoll, die Weiterungen hingegen beunruhigend. Dann manipu lieren sie also wer auch immer sie sind die Umlauf
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bahnen und verhindern, da die Planeten zusammen stoen? Gerald runzelte die Stirn. Zumindest die meiste Zeit. Zuweilen hat es den Anschein, als ob sie die Sache nicht ganz im Griff htten. Es gibt einige geord nete und eindeutig knstliche Asteroidengrtel aber auch viele asteroidengroe Krper auf erratischen Um laufbahnen. Wir haben bereits zwei Kollisionen zwi schen Asteroiden registriert. Er beugte sich nach vorne und unterstrich seine Ausfhrungen mit einer Geste. Nicht zuletzt aus diesem Grund halten wir die Dinge unter Verschlu, bis wir mehr wissen. Die Leute mssen nicht erfahren, da die Erde womglich von einem Asteroiden gerammt wird. Sonst wrde erst recht Panik ausbrechen. Dianne lief es kalt den Rcken hinunter. Der Tonfall, in dem MacDougal ber diese Dinge sprach, war abso lut geschftsmig. Ich verstehe, sagte sie. Doch was uns an diesen Kollisionen am meisten be unruhigt, ist, da keinerlei Anstrengungen unternom men wurden, um sie zu verhindern. Zumal die Anzahl der Meteore und Meteoriten sich weltweit deutlich er hht hat. Einige sind ziemlich dicke Brocken. All das bedeutet, da die Kontrolle ber die Krper in diesem System nicht vollkommen ist. Aus diesem Grund braucht der Mann auf der Strae auch noch nichts davon zu erfahren. Sollen die Gemter sich erst ein wenig beruhigen. Dianne nickte abwesend. Sonst noch etwas, das ich wissen sollte, bevor Sie mir sagen, weshalb ich hier bin? Da wre noch etwas, sagte Gerald mit einstudier ter Beilufigkeit. Die Bewegung der Sterne und Plane ten wird durch die Anwesenheit unsichtbarer Begleiter beeinflut. Praktisch alle Sterne und Planeten weisen periodische Strungen ihrer Umlaufbahnen auf, die sich deutlich von den durch die Gravitationswellen
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verursachten Orbitalverschiebungen unterscheiden. Wir sind sicher, da diese Strungen durch die Gra vitationseffekte unsichtbarer Trabanten verursacht werden. Und weil es sich um gravierende Strungen handelt, mssen diese Begleiter massereich sein. Und weiter? fragte Dianne. Sie wute nicht, wie viele Hiobsbotschaften sie noch ertragen wrde. Wir mten die Trabanten eigentlich sehen. Ob wohl viele dieser taumelnden Planeten nahe genug ste hen, sehen wir ihre Begleiter nicht. Folglich mssen die Trabanten nicht nur sehr massiv sein, sondern auch extrem klein. Auerdem haben wir diskusfrmige Trmmerfelder an der mutmalichen Position der Be gleiter geortet und seltsame Energieentladungen regi striert, die auf den Aufprall von Trmmern auf Gravi tations-Singularitten schlieen lassen. Dianne lechzte nach einer Zigarette. In anderen Worten, das Multisystem steckt voller Schwarzer Lcher. Gerald nickte. Wobei eins davon sich in geringer Entfernung befindet. Es hat den Anschein, als ob es den Mittelpunkt des groen ringfrmigen Objekts bil det, das an der Stelle am Himmel hngt, wo sich ei gentlich der Mond befinden mte. Ein Schwarzes Loch mit der Masse des Mondes wrde die gravitatio nale Gezeitenwirkung aufrechterhalten, an die die Erde gewhnt ist. Wenn da nicht etwas wre, das uns stabilisiert, htten wir noch immer Erdbeben wie nach dem Groen Sprung. Noch eine letzte Bemerkung, sagte Gerald. Es ist kein Geheimnis, denn mit ein wenig berlegung knnte jeder zu dem Schlu kommen, zu dem wir ge langt sind. Es ist zumindest eine plausible Arbeits hypothese, da die Dyson-Sphre im Mittelpunkt des Multisystems nicht nur die Energiequelle, sondern auch das Kontrollzentrum fr das ganze System dar stellt. Deshalb sind wir bestrebt, die Sphre unter die
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Lupe zu nehmen. Das Problem ist nur, da die DysonSphre ungefhr vierhundertmillionenmal so gro wie die Erde ist. Das erschwert die Lokalisierung des Kon trollzentrums. Um so mehr, wenn man noch die In nenflche und das Volumen der Sphre bercksich tigt. Dianne lie das auf sich wirken und merkte, da Ge ralds gezwungene Ruhe sich auch auf sie bertrug. Und pltzlich verstand sie sein Verhalten. Er hatte ge nausoviel Angst wie sie. Seine scheinbare Ruhe glich der knstlichen Nonchalance eines Testpiloten und hatte lediglich eine Schutzfunktion, damit die Furcht ihn nicht berwltigte. Na gut, sagte sie mit berraschend fester Stimme. Nun zur eigentlichen Frage. Wer? Haben Sie auch dazu eine Theorie? Wer ist dafr verantwortlich und was wollen sie von uns? Keine Ahnung. Nicht die leiseste Ahnung. Von den Urhebern selbst gibt es bisher keine Spur. Wolf hlt es fr mglich, da sie genausowenig von unserer Exi stenz wissen, wie wir bis vor einigen Tagen von ihnen gewut haben. Und was das Motiv betrifft, so ist Ihre Vermutung genausogut wie meine. Vielleicht interes sieren sie sich gar nicht fr die Menschheit, sondern nur fr die Erde; mglicherweise zu Zwecken der Ko lonisierung. Entweder glauben sie, die Erde sei unbe wohnt, oder sie halten es fr unwahrscheinlich, da wir im Falle einer Invasion Widerstand leisten. Gerald sah beilufig auf die Uhr, als ob er etwas so Banales wie einen Besuch in der Bibliothek errtert htte. Kommen Sie, er wird Sie bereits erwarten. Er stand auf, und sie erhob sich auch. Das DSI hat weitreichende Vollmachten erhalten, sagte Dianne. Und wenn Wolf Bernhardt der Leiter ist, dann verfgt er ber diese Vollmachten. Und Sie sagten, die UN ht ten dem DSI uneingeschrnkten Zugang zu allen Res sourcen und Einrichtungen gewhrt. Sie haben diesen
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Bernhardt mit einer groen Machtflle ausgestattet. Er hat also Zugriff auf jedes Labor der Erde. Ja, ich glaube schon aber nur ein Narr wrde ris kieren, eingesperrt zu werden oder mit einer Kugel im Kopf aufzuwachen. Die Leute sind in Panik, und es wrde mich nicht wundern, wenn rauhe Sitten herr schen. Was die UN geben, knnen sie auch wieder neh men Wolf wei das. Sie hoffen, da er seine Ambitio nen konstruktiver verwirklicht. Sie wollen, da er wir mit Antworten aufwarten. Deshalb sind Sie hier. Gerald fhrte sie hinaus in die Halle und geleitete sie zu einem Bro, das diese Bezeichnung auch ver diente. Ohne anzuklopfen, ffnete Gerald die Tr und trat ein. Herr Doktor Wolf Bernhardt sa in seine Arbeit ver tieft am Schreibtisch. Gerald lehnte sich gegen den Trrahmen, und Dianne nahm auf dem Besucherstuhl Platz. Allem Anschein nach hatte Bernhardt schon seit vielen Stunden intensiv gearbeitet. Der Raum war chaotisch aber das Chaos hatte System und diente sozusagen als Rckversicherung gegen Unordnung. berall trmten sich Unterlagen und Datenblcke doch die Bltter waren penibel ge stapelt, und die Datenblcke waren fein suberlich be schriftet. Der Mittelpunkt des Schreibtischs glich einem Tal, um das Berge von Papier aufragten. Dort befand sich nichts auer einem Notebook und einem einzel nen Blatt Papier, das wie eine Checkliste aussah, auf der die Hlfte der Punkte bereits abgehakt war. Auf der einen Seite des Blatts befanden sich ein Stift und eine halbvolle Kaffeetasse. Wolf hatte den Blick auf den Bildschirm gerichtet, und seine Finger bearbeiteten das Touchpad. Dianne Steiger musterte ihn fr einen Moment. Sein Erschei nungsbild entsprach dem des Bros: ein akkurater Mann, der versuchte, die von allen Seiten auf ihn ein strmende Arbeit zu bewltigen. Er war glattrasiert,
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ordentlich gekmmt, hatte einen klaren Blick und trug ein frisches Hemd und doch schien die Erschpfung hinter der Fassade durch. Er arbeitete nicht kontinuier lich, sondern in intervallartigen Energieschben, die fast schon wieder verpufft waren, bevor sie berhaupt wirksam wurden. Dann blinzelte er, schttelte den Kopf und zwang sich erneut zur Konzentration. Er nahm einen Schluck Kaffee und verzog das Gesicht. Schlielich schaute er auf, und erst jetzt registrierte er Diannes und Geralds Anwesenheit. Mein Gott. Ich habe euch gar nicht kommen hren. Ich bitte um Ver zeihung; ich war ganz in die Arbeit vertieft. Sie sind die Astronautin Dianne Steiger, nicht wahr? Astronautin. Dafr interessierte er sich also. Bei Di anne fiel der Groschen. Pltzlich wute sie, weshalb sie hier war. Bisher hatte sie geglaubt, da Bernhardt viel leicht einen Augenzeugenbericht von jemandem haben wollte, der den Groen Sprung aus dem Weltraum mit verfolgt hatte. Aber dem war nicht so. Hier ging es um viel mehr. Sie sah Gerald mit vor Aufregung pochendem Herzen an. Irgend etwas in seinem Gesichtsaus druck schien ihre Vermutung zu besttigen. Dann rich tete sie den Blick wieder auf Wolf Bernhardt. Ja, die bin ich. Sie zgerte kurz, und dann platzte sie heraus: Sie wollen die Terra Nova. Ihr Herz hm merte, und sie sprte einen dumpfen Kopfschmerz. Terra Nova. Das war schon so lange her. Dianne ver schwendete kaum noch einen Gedanken an das ad acta gelegte Sternenschiff-Projekt. Sie war nur noch ein paar Schritte davon entfernt gewesen, zur Reservepilo tin ernannt zu werden, als das Programm auf Eis ge legt wurde. Doch nun waren die Aussichten unvergleichlich bes ser. Dort drauen gab es Dutzende von Welten, acht Sternsysteme in einem, die der Erforschung harrten... Ich habe die Terra Nova bereits, unterbrach Bern hardt ihren Tagtraum. Sie wird bereits fr eine Blitz
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mission zur Dyson-Sphre klargemacht. Was ich will was ich brauche sind Sie. Vorsichtig hob Dianne die linke Hand und versuchte sie mit einem Anflug von Grazie zu bewegen. Doch es gelang ihr kaum, auch nur die Finger zu krmmen. h ... Sir, natrlich mchte ich mitfliegen aber nicht als Pilotin. Vorerst nicht. Nicht mit dieser Hand. Piloten habe ich auch schon, sagte Wolf. Ich brau che Sie als Captain. Niemand sonst auf der Erde kennt dieses Schiff so gut wie Sie. Das Rauschen in ihren Ohren wurde lauter, und Dianne blinzelte. Trume werden in der Regel keine Wirklichkeit, schon gar nicht, wenn es sich um einen Alptraum handelt. Die Erde war entfhrt worden, und deshalb mute sie ein Sternenschiff fliegen. Mitten in eine Dyson-Sphre. Pltzlich verlie sie der Mut. Dieser Plan konnte nur in einer Katastrophe enden. Doch Wolf Bernhardt schwadronierte unentwegt weiter. Dianne ri sich aus ihren berlegungen. ... die Terra Nova ist auerordentlich komplex. Die Pilotenausbildung ist noch intensiver als das Training fr ein interplanetarisches Groraumschiff. Wir brau chen jemanden, der den berblick ber das gesamte Schiff hat. Mein Bro hat zwar gengend Raumfahrer fr die spezialisierten Ttigkeiten an Bord gefunden Gleiter-Piloten, Wissenschaftler, Mediziner, Astrono men und so weiter. Gerald wird als Chef-Wissenschaft ler mitfliegen. Aber es sind nur noch verdammt wenige von den ursprnglichen Offiziers- und Mannschaftsanwrtern der Terra Nova brig, Leute, die das Schiff wirklich kennen und wissen, was es leisten kann und was nicht. Die meisten der damaligen Kandidaten haben die Erde verlassen, um irgendwo im Sonnensy stem Arbeit zu suchen. Und nun sind sie unerreichbar fr uns. Was die anderen betrifft nun... h... beim Groen Sprung sind sehr viele Astronauten ums Leben gekommen.
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Bernhardt zgerte, als ob er zu diesem Punkt noch mehr zu sagen htte. Dianne wurde sich bewut, da sie die genaue Zahl der Todesopfer noch gar nicht kannte. Das DWF hielt im Rahmen dieser Operation viele heikle Daten unter Verschlu. Worauf es im Endeffekt hinausluft, fuhr Bernhardt fort, ist, da Sie weit und breit die einzige Person sind, die fr diese Aufgabe qualifiziert ist. Dianne versuchte, die Angelegenheit unter so vielen Blickwinkeln wie mglich zu betrachten. Sie war ver sucht, einzuwilligen und sich mit heldenhaftem Gestus ins Abenteuer zu strzen. Aber nein. Falscher Mut und Heldentum strkten vielleicht ihr Ego, aber der Preis fr die Erde wre zu hoch. Wenn sie ihre Trume auf geben mute, dann sollte es eben so sein. Abrupt beugte sie sich nach vorne. Ja, ich bin hier und am Leben. Und so soll es auch noch fr eine Weile blei ben. Sie mute jetzt die Initiative ergreifen oder ber haupt nicht. Wolf schaute sie berrascht an. Sie melden sich nicht freiwillig fr diese Mission? Ich versichere Ihnen, da ich die Macht habe, Leute zur Arbeit zu verpflich ten ... Fr ein Himmelfahrtskommando? fragte sie. Fr eine Mission, bei der einer der wenigen Trmpfe ver geudet wird, die die Erde in diesem Spiel noch hat? Ich werde die Terra Nova fliegen aber nicht in den Rachen eines Monsters mit der vierhundertmillionenfachen Gre der Erde! Nicht, solange ich nicht mehr ber dieses Monster wei. Wolf schaute Dianne an. Zum erstenmal schien er sie nicht nur als Schachfigur zu betrachten. Und was schlagen Sie nun vor? fragte er. Die Konstruktion der Terra Nova hat Jahre gedauert, und es wrde genausolange dauern, sie zu ersetzen. Falls wir berhaupt in der Lage wren, ein zweites Schiff zu bauen, wo wir den grten Teil der auerpla
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netarischen Ressourcen und Infrastruktur verloren haben. Deshalb ist sie zumindest im Moment unersetz bar. Dieses Multisystem, wie Sie es nennen, ist vermut lich auch so schon gefhrlich genug; da mu man das Schiff nicht noch unntig aufs Spiel setzen. Wre es nicht sinnvoller, das Schiff zunchst als Aufklrer ein zusetzen, bevor es vom Feind verdampft wird? Viel leicht mit dem Ziel, die Identitt des Feindes zu ermit teln? Meine Rede, Wolf, lie Gerald MacDougal sich ver nehmen. Wir sollten erst das restliche System erfor schen und dann eine vorsichtige Annherung an die Sphre in Betracht ziehen. Bedenke nur, wie gro die Sphre ist. Selbst wenn man von der Annahme ausgeht, da ein Kontrollsystem existiert, und wenn man weiter hin davon ausgeht, da es sich auf der Oberflche und nicht an der Innenseite der Sphre befindet, ergibt sich ein riesiges Suchgebiet. Stell dir vor, du mtest alle neun Planeten unseres alten Sonnensystems einschlie lich der Sonne absuchen, und dann httest du erst ein Prozent dieses Suchgebiets abgedeckt. Ich bin ganz Ihrer Meinung, sagte Dianne. Selbst wenn die Ausdehnung Ihres imaginren Kontrollzen trums der Erdoberflche entsprechen wrde, wre es dennoch wie Fliegendreck auf einer Landkarte. Und wie sieht es berhaupt aus? Wonach sollten wir denn suchen? Und wie wrden die Bewohner der Sphre reagieren, wenn wir sie absuchen? Der Anflug eines Lchelns erschien in Wolfs Gesicht. Wie ich sehe, verhalten Sie sich schon ganz wie ein Captain. Sie schtzen Ihr Kommando. Sehr gut. Wie wrden Sie denn die Terra Nova einsetzen? Nach grndlicher berlegung, wobei sie die Worte sorgfltig whlte, sagte Dianne: Ich wrde ein paar Welten und Sterne im Multisystem erforschen und mich dabei vielleicht in Richtung der Dyson-Sphre selbst vortasten falls wir es fr vertretbar halten, auf
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grund der bisherigen Erfahrungen und der prognosti zierten Erfolgsaussichten fr die Sphren-Mission das Risiko einzugehen. Ich wrde alles vermeiden, was das Schiff und die Besatzung gefhrdet. Mit einer Lan dung wre ich uerst vorsichtig und beim gering sten Anzeichen von Gefahr wrde ich sofort Fersen geld geben. Und was wrden Sie tun, wenn ich Ihnen befehlen wrde, es auf meine Art zu machen? fragte Wolf. Was, wenn ich Sie fr das DWF dienstverpflichten und Ihnen die Anweisung geben wrde, Kurs auf die Sphre zu nehmen? Dianne zuckte die Achseln. Wenn der Mann unbe dingt hypothetische Fragen stellen wollte ... Ein Cap tain ist die hchste Instanz an Bord, insbesondere mit Blick auf die Sicherheit des Schiffs und der Besatzung. Ich wrde es auf meine Art tun. Ich kenne zwar nicht die Rechtslage. Aber was die Praxis betrifft, so ist die Terra Nova als Fernraumschiff konzipiert, das autonom von der Erde aus operiert. Sie htten keine Mglich keit, mich zu stoppen. Bernhardt grinste und schaute zuerst Gerald an, dann Dianne. Das gefllt mir. Ich schtze komplexe Lagen, weil sie meiner Ansicht nach die Leute zu Hchstleistungen motivieren. Ich bin sicher, da das auch auf Gerald zutrifft. Ich habe soeben beschlossen, ihn nicht nur zum Leitenden Wissenschaftler, sondern auch zum Ersten Offizier zu ernennen. Gerald blinzelte und straffte sich. Was? Das ist nur logisch, sagte Wolf ungerhrt. Schlielich geht es bei dieser Mission hauptschlich um die Erforschung auerirdischen Lebens und vor allem um die Identifikation der Kreaturen, die der Erde das angetan haben. Und du bist Exobiologe. Du beschftigst dich von Berufs wegen mit diesen Dingen. Zumal ihr beide, wie wir gerade gesehen haben, die gleiche Mentalitt habt.
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Aber ich habe keine Kenntnisse in Raumfahrttech nik, Navigation und den sonstigen Dingen, die fr die Raumfahrt erforderlich sind. Wenn Dianne etwas zu stt... Dann schlage ich vor, da du gut auf Dianne auf pat, bis du dir all diese Kenntnisse angeeignet hast. Wir haben keine Zeit fr die Sicherheitsmanahmen, die eigentlich getroffen werden mten. Wir brauchen die Daten sofort. Und was Dianne Steiger von dir braucht, ist dein Rat. Wolf wandte sich wieder Dianne zu. Also, Captain Steiger. Hiermit erhebe ich Sie in den Status einer An gestellten des Direktorats fr Weltraumforschung und ernenne Sie zum Captain des Sternenschiffs Terra Nova. Gleichzeitig erteile ich Ihnen die Order, direkt auf die Dyson-Sphre vorzurcken. Ich wnsche Ihnen einen guten Flug. Unsere Anwlte werden sich einen schnen Kampf liefern, wenn Sie zurck sind. Mit diesen Worten entlie er Dianne und Gerald, beugte sich ber den Schreibtisch und hakte weitere Punkte auf der Checkliste ab. Auf NaPurHab, dem Habitat der Nackten Purpurnen, ging es drunter und drber, aber das war nichts Neues. Es herrschte eben das bliche Chaos. Ohio Template Windbeutel hatte die Vermutung, da viele der Br derundschwestern (dieser Terminus, abgekrzt Br stern, galt seit dem letzten Palaver, obwohl viele statt dessen die Bezeichnung Schwesstern beziehungs weise Schwebstern favorisierten), nicht einmal wu ten, da sich im Leerraum etwas ereignet hatte. Ohio sa im mit Graffiti verzierten Leitstand, hinter Chelated Extremer Verzerrer. Ohios Augen waren auf den Hauptbildschirm gerichtet. Er starrte auf die Ab bildung des Groen Rings, wobei er sich mit beiden Hnden den Schmerbauch hielt. Schon bevor die Erde mitsamt NaPurHab entfhrt
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worden war, hatte NaPurHab sich auf einer exzentri schen Umlaufbahn bewegt, die in einer Schleife zwi schen der Erde und dem Mond verlief. Das Habitat umlief den jeweiligen Himmelskrper in einer engen Kreisbahn und schwenkte dann auf den anderen ein. Das war ein ziemlich instabiler Orbit fr ein Habitat, weshalb NaPurHab immer wieder Kurskorrekturen durchfhren mute. Allerdings war das der einzige freie Orbit im Erde-Mond-System gewesen, als die alten Eigentmer das Ding erbaut hatten, lange bevor die Purpurnen es bernahmen. NaPurHab hatte in der Nhe der Erde gestanden und gerade zur Umkreisung des Planeten mit anschlieender Passage zum Mond angesetzt, als der Groe Sprung stattfand. Der erste Transfer ber den Groen Ring war gar nicht so schlimm gewesen. Sie waren bengstigend tief ber dieses merkwrdige Ding hinweggeflogen, doch alles in allem war es ein superaffengeiler Vorgang gewesen. Dennoch war es schn, den fremdartigen Groen Ring hinter sich zu lassen und wieder Kurs auf die vertraute Erde auch wenn sie ein Sndenpfuhl war zu nehmen. Doch alles Schne hat einmal ein Ende, und das Ren dezvous mit der Erde war nun vorbei. NaPurHab nahm wieder Kurs auf die Position, an welcher der Mond sich htte befinden mssen, zurck zum Groen Ring. Und das war der Haken an der Sache. Der Orbit von NaPurHab war strker gestrt worden, als man erwar tet hatte. Beim zweiten Anflug wrde NaPurHab in den Groen Ring einfliegen. Und was noch schlimmer war, NaPurHab wrde beim Rckflug mit der Erde kollidieren, und zwar auf der Hhe von Johannesburg. Und die Erde konnte kaum etwas dagegen tun. Der Mutterplanet hatte im Moment eigene Sorgen, um es vorsichtig auszu drcken zumal NaPurHab sich nie sonderlich um Po pularitt bei den Erdschweinen bemht hatte. Schlie
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lich waren alle Irren-Bewegungen der Erde von NaPurHab inspiriert worden, und die Verrckten trachteten nun danach, den Normalos das Licht auszublasen. Nein, auf Hilfe brauchten sie nicht zu hoffen: im Grunde wrde Ohio es den Erdlingen nicht einmal verbeln, wenn sie NaPurHab im Notfall mit Atomwaf fen vernichteten. NaPurHab war sowieso erledigt. Wes halb sollten sie dann noch zulassen, da ein Teil von Sdafrika plattgemacht wurde? Wenn die Menschen sich zwischen Jo-Berg und NaPurHab entscheiden muten, dann wrden sie als Antwort eine ZwanzigKilotonnen-Rakete auf die Kommune der Purpurnen abfeuern. In seiner ffentlichen Funktion als Grter Windbeutel mute Ohio natrlich fr eine deftige Kol lision mit der Erde pldieren. Dann war es schon bes ser, es gleich zu erledigen, denn sie hatten ohnehin keine Chance mehr, wieder in die regulre Umlauf bahn zu gelangen. Vielleicht wrde Chelated eine L sung finden. Also, Chelated, sprich mit mir, sagte Ohio. Haben wir den Tiger im Tank? Sie htten sich auch vernnftig unterhalten knnen, doch der vormalige Frank Barlow mute sich im Purpsprech ben. Eine Ma xime der Philosophie der Purpurnen lautete: der Spre cher und nicht das Gesprochene sollte die Kommuni kation prgen. Doch selbst fr einen Mitarbeiter, der nur einen Zeitvertrag hatte, war die sprachliche Kom petenz des Mannes erbrmlich. Er war wohl mental zu logisch strukturiert oder so. Ohio sah den Mann geradezu vor sich, wie er die Antwort erst stumm mit den Lippen formte, bevor er sie laut artikulierte. Nicht annhernd, Bossmeister. Nichts wie der Treibstoff khl und steigt bis zur Erde auf halbem Weg. Nicht schlecht, sagte Ohio sich. Fr Purpsprech war das recht ordentlich, auch wenn die Ausdrucksweise ruhig etwas verworrener htte sein drfen.
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Dann wir tot, Ned? fragte Ohio. Nur die Ruhe, Teddy, erwiderte Chelated nach ei niger berlegung. Wir haben noch einen Satz Wrfel. Der Brennstoff gengt noch, um innerhalb des Groen Rings in eine Umlaufbahn zu gehen. Im Ring? Wir wisse nit mal, was im Zentrum des Rings is. Teufel, Bossmann, etwas im Zentrum hat Masse, da kannst du sicher sein. Auch wenn wir es nicht sehen. Uhh... da sind schon wieder diese unweiblauen Blitze, die alle hundertachtundzwanzig Sekunden auf treten. Und da is' so 'ne groe Ansammlung von Din gern, groe Dinger, fast so gro wie das Habitat, in einem verdammt nahen Orbit um den Blaublitzer im Zentrum. Sie bewegen sich verdammt besorgniserre gend schnell. Und nach jedem Blaublitz gibt es ein gro es Ding weniger um den Blaublitzer. Was sagst du da? Oh, zum Teufel, Frank, rede Klar text. Ich krieg sonst noch Kopfschmerzen. Chelated/Frank stie einen erleichterten Seufzer aus. Danke, Walter. Mir brummt schon der Schdel. Was ich sagen wollte, ist, da sich definitiv etwas im Zentrum befindet. Wie gro ist die Masse? Nun, ich habe sie anhand unserer Eigenbewegung extrapoliert. Der Blaublitzer wiegt ungefhr genauso viel wie der Mond. Er ist ziemlich aktiv fr ein Objekt, das so klein ist, da wir es nicht einmal durch die gro en Teleskope sehen. Und die groen Dinger? Was soll das bedeuten? Frank zuckte die Achseln. Diese Bezeichnung ist im Grunde so gut wie jede andere. Es handelt sich um groe Objekte, die ungefhr die Gre dieses Habitats haben. Es sind mehrere hundert, die sich sehr schnell in einem sehr engen Orbit um den Blaublitzer bewe gen. Ich wei beim besten Willen nicht, was sie dar stellen sollen. Aber nach jedem Blitz meldet der Com
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puter, da ihre Anzahl sich um eins verringert hat. Als ob die groen Objekte in den Blaublitzer einfliegen. Oder ihn durchqueren. Ohio/Walter seufzte und sehnte sich nach den alten Zeiten zurck, als er Lehrer an der Highschool in Co lumbus gewesen war und noch nicht versucht hatte, zehntausend Ausgeflippte in einer Blechbchse im All am Leben zu erhalten. Die Dinge muten schlecht ste hen, wenn die Lsung fr ein Problem darin bestand, eine enge Umlaufbahn um ein Schwarzes Loch einzu schlagen. Da war es schon besser, die Realitt zu ver drngen. Lieber machte er sich etwas vor, als verrckt zu werden. Frank, ich bin ein vernnftiger Mensch und wei deshalb, da du mir im Grunde etwas ganz anderes sagen willst. Ich weigere mich, an Wurmlcher zu glauben. Aber bring uns trotzdem in eine Umlauf bahn um den Mittelpunkt, wenn du das fr die beste Lsung hltst. Mit dem Brennstoff, den wir noch haben, ist das die einzige Lsung, sagte Frank leicht beunruhigt. Ich wte nicht, wie wir sonst in einen sicheren Orbit ge langen sollten. Sicher? Du willst uns also in einen Orbit um das Wurmloch oder Schwarze Loch bringen oder was auch immer es ist, an dessen Existenz ich nicht glauben will das Ding, das sich dort befindet, wo eigentlich der Mond sein mte. Du willst uns in einen Orbit in nerhalb des Umfangs des Groen Rings bringen. Und das nennst du sicher? Ohio Template Windbeutel schttelte betrbt den Kopf. Ich nehme alles zurck, was ich jemals ber deine Purpsprech-Kenntnisse ge sagt habe. Offensichtlich bist du ein Meister im Jon glieren mit Worten.

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Kapitel Fnfzehn

Die zerschmetterte Sphre

Coyote Westlake erinnerte sich an eine Lektion, die sie whrend ihrer Kindheit in Nevada gelernt hatte: Ar rangiere dich mit den Verhltnissen, wenn du sie nicht ndern kannst. Mit der milichen Lage, in der sie sich befand, hatte sie sich inzwischen abgefunden. Sie sa ohne Schiff und Funkgert auf einem Asteroiden fest, der mittels einer Technik, die sie nicht verstand, auf eine aberwitzige Geschwindigkeit beschleunigte. So unglaublich der Vorgang auch war, sie hatte sich damit arrangiert. Bis vor wenigen Tagen war ihre Welt noch in Ord nung gewesen. Sie hatte die Spielregeln gekannt. Sie war eine Asteroiden-Mineurin. Sie hielt nach kleineren Asteroiden Ausschau, die wegen ihrer geringen Gre fr die Bergbaugesellschaften unrentabel waren. Sie fhrte Bohrungen durch, veredelte die Metalle und Gase, die sie fand, und verkaufte die Rohstoffe dann. Sie amsierte sich ein wenig auf Ceres oder in einem der groen Habitate und ging dann wieder ihrem Ge werbe nach. Ihr Leben war in geordneten Bahnen ver laufen. Ihre Umwelt war gleichermaen geordnet gewesen. Die Asteroiden bewegten sich auf berechenbaren Bah nen, sie beherrschte ihr Schiff und machte gute Ge schfte. Es war unkompliziert. Als sie noch auf der Erde lebte, konnte sie das nicht gerade behaupten. Teufel, sie hatte nicht einmal ge wut, wer oder was sie war. Sie war sich nicht sicher, ob sie ein richtiger, wenn auch hlicher Mensch war oder ob sie ein gentechnisches Experiment darstellte,
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das nicht hundertprozentig gelungen war. Sie war ein grobknochiges langes Elend und hatte ein kalkweies, kantiges Gesicht. Vielleicht waren ihre Eltern Penner gewesen, die sie auf den Stufen des Waisenhauses abgelegt hatten oder vielleicht hatte sie gar keine Eltern, sondern die Gentechniker hatten sie ausgesetzt, nachdem sie er kannt hatten, da der Gen-Mix nicht stimmte. Sie hatte alle Jobs gemacht, die fr Nevada typisch waren und als Prostituierte, Spielerin und Scheidungsanwltin ge arbeitet. Glcklich war sie dabei nicht gewesen. Die Verrckten der Erde, insbesondere die in Las Vegas, verursachten ihr Unbehagen. Der Freistaat L. V. zog sie alle an: Cyborgs, Purpurne, Scientologen, Schizos. Ver treter aller Gruppierungen versuchten sie anzuwerben, weil sie sprten, da die Frau sich ihrer Identitt nicht sicher war. Hier drauen war sie sich ihrer Identitt zwar auch nicht sicher, aber in diesem Fall war es unerheblich. Sie war einfach sie selbst. Sie kam allein zurecht. Auch wenn das unter den gegebenen Umstnden nur be dingt der Fall war. Sie hatte die technischen Einrichtungen an Bord des Tanks wie sie den Schutzbehlter nun bezeichnete bis an die Grenze des Mglichen ausgereizt. Sie ver brachte die Zeit auf dem Boden eines Zylinders mit einem Durchmesser von fnf Metern und einer Hhe von fnfzehn Metern, wobei sie entschlossen war, das Beste aus der Situation zu machen. Sie hatte die Koje von der Decke abmontiert und auf dem Boden befe stigt. Dann hatte sie eine Art Takelage gespannt, um zur Steuerkonsole zu gelangen und alle Gurte und Griffe versetzt, um sich die Fortbewegung zu erleich tern. Am schwierigsten war es gewesen, den Navigations computer des Habitats so umzuprogrammieren, da er sie mit Zieldaten versorgte. Sie hatte das Bedrfnis,
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wenigstens die ungefhre Richtung zu kennen, in der sie sich bewegte. Wenn die Zieldaten halbwegs stimm ten und wenn sie eine konstante Beschleunigung mit Schubumkehr auf halber Strecke voraussetzte, dann nahm RA45 Kurs auf den Mars. Sie hatte noch immer keine Ahnung, was das ganze eigentlich sollte. Wer war dafr verantwortlich? Wel ches Ziel verfolgte er damit? Und wie ging das vor sich? Sie hatte die Auenbordkamera mit dem lngsten verfgbaren Kabel verbunden und es so weit abge wickelt, da die Kamera ihr ein Bild der Rckseite des Asteroiden bermittelte. Sie versuchte, einen Blick auf die Triebwerke zu werfen, die fr den Vortrieb des Asteroiden sorgten. Doch da waren keine Triebwerke; da war berhaupt nichts. Nur Fels. Verdammt, irgend etwas beschleunigte diesen Felsen. Wenn es nicht an der Oberflche des Fel sens war, dann mute es sich im Innern des Asteroiden befinden. Aber wodurch wurde die Beschleunigung dann verursacht? Eine Rakete im Fels wrde nicht funktionieren. Also handelte es sich um einen reak tionsfreien Antrieb. Der Materialismus des Freistaats Las Vegas hatte schon so weit auf sie abgefrbt, da sie sich selbst in ihrer momentan ungnstigen Lage sagte, ein reaktions freier Antrieb msse einen gewissen Wert besitzen. Dieser Aspekt und das Risiko, vor lauter Langeweile noch verrckt zu werden, veranlaten sie, der Sache auf den Grund zu gehen. Sie setzte sich hin und dachte nach. Anscheinend handelte es sich bei diesem Antrieb um eine Mischform aus Rakete und Gravitationsfeld. Er funktionierte wie eine Rakete, weil er nach Belieben aktiviert und vermutlich auch deaktiviert werden konnte. Und er funktionierte wie Gravitation, weil es keine Masse gab, die eine andere in Bewegung setzte. Aber Gravitation konnte nicht gerichtet sein sie strahlte sphrisch vom Schwerpunkt einer Masse aus.
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Doch wenn der Asteroid sich blo unter dem Einflu eines externen Schwerefelds vorwrtsbewegte, wrde auch ihr Krper der Wirkung dieses Schwerefelds un terliegen. Die Relativbeschleunigung zwischen ihr und dem Asteroiden wre exakt Null in anderen Worten, sie htte sich aufgrund der Schwerelosigkeit im freien Fall befinden mssen. Doch sie befand sich definitiv in einem 0,05-G-Feld. Aber war es berhaupt so stark? Bisher handelte es sich nur um eine Vermutung. Es mute eine Mglichkeit geben, das Feld zu messen. Wodurch erfolgte die Beschleunigung? Durch eine Zauberrakete ohne Brennstoff und Dsen oder durch magische Schwerkraft, die man bndeln konnte? Da sa sie nun auf dem Boden des Tanks und ver suchte das Rtsel zu lsen, wobei sie sich indes bewut war, worum es wirklich ging: sie wollte sich von einem anderen Problem ablenken. Wie auch immer der An trieb funktionierte, wenn dieser Felsen auf dem Mars einschlug, wre sie in echten Schwierigkeiten. Kanzler Daltry demonstrierte in Larrys Augen seine Kompetenz, unter Zeitdruck stattfindende Konferen zen zu leiten. Es lief alles wie am Schnrchen. Auerdem hatte Larry den Eindruck, da Daltry derjenige war, der hier die Entscheidungen traf. Ich rufe nun Dr. Marcia MacDougal auf, sagte der Kanzler. Wir haben einige verblffende Tatsachen vernommen, aber ich glaube, da Dr. MacDougal eine Erklrung dafr hat. Ich hatte nmlich die Gelegenheit, schon vor der Konferenz mit ihr zu sprechen und mu sagen, da sie mit erstaunlichen Ergebnissen aufzu warten hat. Dr. MacDougal. Larry sah, wie die drahtige Frau mit dem ebenholz farbenen Teint sich erhob und zu der audiovisuellen Anlage am anderen Ende des Raums ging. Sie war sichtlich nervs. Ich danke Ihnen, Kanzler. Ich glaube,
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einen Durchbruch geschafft zu haben aber dennoch kann ich mir keinen Reim darauf machen. Das hrt sich sicher komisch an, aber ich halte es fr das beste, mit dem Schlu anzufangen und dann zum Anfang zu springen und sich vorzuarbeiten. Sie legte einen Datenblock ein und drckte ein paar Knpfe. Das Licht wurde gedmpft, und eine Darstel lung erschien ber dem Tisch. Eine massive Sphre von der Farbe eingetrockneten Bluts hing in der Luft und drehte sich langsam. Stirnrunzelnd betrachtete Larry die Projektion. Ein roter Zwerg? Aber weshalb so trbe? Und weshalb waren die Konturen so gut defi niert? Dann bemerkte er dnne Linien, die in die Ober flche des Objekts getzt waren. Sie hoben sich kaum gegen den dunklen Hintergrund ab. Knnten Sie diese Linien auf der Oberflche etwas verstrken? fragte er. Marcia bettigte die Kontrollen, und die Li nien wurden heller. Lngen- und Breitengrade, ertnte eine Stimme aus der Dunkelheit. Das war auch mein erster Gedanke, sagte Marcia. Diese Erklrung ist wohl so gut wie jede andere. Was, zum Teufel, sehen wir da? fragte Lucian. Einen Film, erwiderte MacDougal. Einen alten 3-D-Streifen. Wovon er handelt, wei ich aber nicht. Warten Sie einen Moment. Pltzlich taumelte die Sphre, und die Rotation wurde immer erratischer. Dann erschienen zwei rot glhende Punkte auf der Oberflche, und schlielich schossen weie Stichflammen empor. Das Lodern war so schnell vorbei, wie es begonnen hatte. Zwei grell weie Lichtpunkte wurden aus dem Innern der Sphre ausgestoen und verschwanden aus dem Erfassungs bereich der Projektion. Die mit zwei groen ge schwrzten Lchern perforierte Sphre taumelte wild. Die Projektion erlosch, und dann erschien wieder die
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unversehrte Sphre. Die Sequenz hat an dieser Stelle eine Schleife, sagte Marcia. Sie wurde mindestens hundertmal wiederholt, viel fter als die anderen Nachrichten-Einheiten. Daraus schliee ich, da diese Darstellung, was auch immer sie bedeutet, von groer Bedeutung fr die Charonier war. Fr wen? fragte Larry. Marcia zuckte die Achseln. Die Auerirdischen. Ich mute ihnen schlielich irgendeinen Namen geben. Weil der Ring von Charon sie auf den Plan gerufen hat, habe ich mich eben fr Charonier entschieden. Woher stammen diese Bilder? fragte Raphael. Aus dem Wurmloch, erwiderte Marcia. Sie wur den als binres Signal von den Wesenheiten auf der an deren Seite des Wurmlochs gesendet. Es tut mir leid, Hiram, aber ich bin davon berzeugt, da es sich hier bei um die Erdmasse handelt. Auch wenn ich nicht wei, fr wen oder was die Bilder bestimmt waren. Und wie wurden sie bermittelt? fragte Lucian. Als komprimierte Zweiundvierzig-Zentimeter-Ra diosignale. Sie waren eine Reaktion auf das Einund zwanzig-Zentimeter-Signal, das vom Mond abgestrahlt wird. Wie ist es berhaupt mglich, da Radiowellen ein Wurmloch durchqueren? fragte Lucian. Vermutlich deshalb, weil sie sich ungehindert fort pflanzen knnen, sagte Marcia. Ein Wurmloch ist im Grunde weniger ein Loch als vielmehr eine Tr, die zwei Ebenen im Normalraum miteinander verbindet. Wenn diese Tr erst einmal geffnet ist, durchquert alles, was sich auch durch den Normalraum bewegt Materie, Energie, Strahlung und so weiter das Wurm loch. Alle Teufel, wenn man einen ganzen Planeten durch das Loch schickt, was sind dann schon ein paar lausige Radiowellen? sagte jemand. Radiowellen. Pltzlich entstand ein Bild vor Larrys
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geistigem Auge, doch das Gesprch wurde fortgesetzt, und die Gedankenkette ri ab. McGillicutty erhob sich und beugte sich zum Holo gramm hinber, um es genauer in Augenschein zu nehmen. Das blutrote Glhen der Sphre verlieh sei nem Gesicht etwas Dmonisches. Ich wute, da Sie an der Entschlsselung ihrer Signale arbeiteten, Mar cia, aber ich hatte keine Ahnung, da Sie schon so weit waren. Sie htten mich um Hilfe bitten sollen. An gesichts dieser komplexen Darstellung muten Sie zwangslufig zu falschen Interpretationen gelangen. Wie fundiert ist das? Ich meine, wie verllich ist diese Darstellung? Sie entspricht weitestgehend den bermittelten Si gnalen, entgegnete Marcia khl. Was zum Beispiel die Farben betrifft, so drfte die Abweichung nur we nige ngstrm betragen. Abgesehen von der Einf gung der Lngen- und Breitengrade habe ich keine weiteren Manipulationen vorgenommen. Zum zeitli chen Rahmen und dem physikalischen Mastab kann ich keine Angaben machen. Es knnte sich um die Aufnahme eines Objekts von der Gre eines Fuballs handeln, das sich gerade entfaltet oder aber um die Dokumentation der Zerstrung eines Planeten oder Sterns. Ich wei nur, da es anscheinend von Bedeu tung fr die Charonier ist. Was in Gottes Namen ist das? drang Raphaels Stimme aus der Dunkelheit. Fr lange Zeit war es still im Raum. Das ist eine verdammt komplexe 4-D-Darstellung, sagte McGilli cutty schlielich mit unntig lauter Stimme. Wie, zum Teufel, ist es Ihnen gelungen, die Botschaft zu ent schlsseln? Marcia stie ein glucksendes Lachen aus und lie die Zhne blitzen. Ich sagte Ihnen doch, es sei sinnvoll, mit dem Ende zu beginnen, erwiderte sie. Ich wollte Ihnen beweisen, da ich wirklich etwas habe, bevor ich
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erklre, wie ich dazu gekommen bin. Ich wute, da Sie sich fragen wrden, wie ich in so kurzer Zeit an die Bilder und Daten gelangt bin zumal ich nicht einmal wei, was die Daten berhaupt besagen. Ich wollte, ich htte den feindlichen Code geknackt aber das ist nicht der Fall. Diese Botschaften sollten entschlsselt werden. Und das bereitet mir die grte Sorge. Ihre Invaso ren, Dr. Raphael, ignorieren uns nicht nur. Ich habe nicht den Eindruck, da sie uns als Bedrohung be trachten, geschweige denn als intelligente Wesen. Ich glaube, sie mten sich sogar anstrengen, um auch nur unsere Existenz zur Kenntnis zu nehmen. Sie tauschen mit der gleichen Unbefangenheit vor unserer Nase Nachrichten aus, mit der wir uns mit dem Tierarzt in Anwesenheit des Hundes ber besagtes Tier unterhal ten. Wir unterstellen, da Hunde die Menschen nicht verstehen, und vielleicht glauben sie, da Menschen die Charonier nicht verstehen. Vielleicht stimmt das sogar. Ich verstehe sie jedenfalls nicht. Erneut herrschte Schweigen im Raum. Diesmal war es fast eine Erleichterung fr die Leute, als McGillicut tys heisere Stimme ertnte. Verdammt, MacDougal, wie haben Sie diese Nachricht entschlsselt? Er wollte diese Frage geklrt haben. Arecibo-Verfahren, erwiderte Marcia. Ein groes altes Radioteleskop, das im zwanzigsten Jahrhundert eingesetzt wurde. Auf den Bermudas oder Kuba oder sonstwo. Die Menschen kamen vor langer Zeit auf die Idee, elementare Sachverhalte und Bilder im Binrcode abzustrahlen, so da sie fr auerirdische Kulturen verstndlich wren. Man konnte die Daten graphisch darstellen ein ausgeflltes Kstchen fr ein binres Ein und ein leeres Kstchen fr ein binres Aus. Auf diese Art lieen sich Bilder erzeugen. Der Groteil der ersten Botschaft wrde die schema tische Erluterung des Zahlenbegriffs, der Gre, die
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Atomstruktur und dergleichen umfassen. Zum Bei spiel die Darstellung der Zahlen von eins bis zehn, die ersten Primzahlen und vielleicht noch die Demonstra tion des Satzes des Pythagoras anhand der Abbildung eines rechtwinkligen Dreiecks. Wenn man ihnen erst einmal die grundlegenden Aspekte vermittelt hat, schiebt man vielleicht eine stilisierte Darstellung der Spezies und eine Karte des Planeten oder des Sonnen systems nach. Durch die Frequenz der Radiowellen knnte man ihnen einen Mastab fr die Gre der Darstellungen vermitteln. Man glaubte, da eine echte Verstndigung zustande kommen wrde, sobald die andere Seite grundlegende Informationen ber das Zahlensystem, die Geometrie, Mastbe und den Aufbau der Atome besa. Nur da die Signale an Rassen abgestrahlt wurden, die viel leicht Lichtjahre entfernt lebten. Wenn man imstande war, eine Schwarz-Wei-Skala und ein Farbspektrum zu bermitteln, konnte man auch detaillierte Bilder senden. Ich glaube nicht, da man damals erwogen hatte, 3-D-Videos abzustrahlen, aber das Prinzip ist das gleiche. Die erste Tranche der Nachrichten, die zwischen dem Mond und der wie auch immer gearteten Gegenstelle des Wurmlochs aus getauscht wurden, hatte eine groe hnlichkeit mit den Zahlenreihen, die ich gerade beschrieben habe. Einen Moment, sagte Larry. Besagtes Verfahren dient der bermittlung von Nachrichten an einen Empfnger, der unsere Sprache nicht versteht. Richtig. Der erste Schritt besteht sozusagen darin, dem Empfnger eine Grammatik zu schicken, damit er alles weitere versteht. Aber sie tauschen untereinander Nachrichten aus, wandte Larry ein. Das ist doch Unsinn. Ich wei nur, was sich mir bei der Dechiffrierung der Nachrichten erschlossen hat. Der Computer war in der Lage, die Inhalte in Echtzeit in eine zweidimensio
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nale Matrix zu berfhren. Um das Programm laufen zu lassen, mute ich eine Interpretation der ersten Daten-Matrix durchfhren welche mathematischen Strukturen existierten und welche Symbole sie fr das Zahlensystem und den Atomaufbau verwenden. Als der Computer erst einmal mit den Basisparametern vertraut war, lernte er die Fremdsprache von selbst. Ich habe nur dagesessen und zugesehen. Es war ein klassi sches Beispiel der Matrix-Botschaften, die wir schon tausendmal in meinen Xenobiologie-Vorlesungen kon zipiert hatten nur umfangreicher und komplexer. Sie wissen, da irgendwo im Mond ein Einund zwanzig-Zentimeter-Signal abgestrahlt wird. Der Sen der ist noch nicht gefunden worden. Dieses Signal wird anscheinend von den Charoniern auf der anderen Seite empfangen. Zuerst schicken sie auf der doppelten Wellenlnge eine Kopie der Nachricht zurck und sen den anschlieend eine eigene Botschaft. Dann wieder holt der Sender im Mond die Nachricht von der Ge genstelle. Der Mondsender sendet erst ein identisches Echo und dann ein leicht verfremdetes. Das ist mir erst bei einem Vergleich der beiden Kopien aufgefallen. Er hat die Sprachfehler der Charonier hinter dem Wurm loch korrigiert. Meiner Meinung nach sind zwei Punkte vllig klar: da der Mond-Charonier die Gegenstelle im Gebrauch der charonischen Sprache unterweisen mute. Und da die Gegenstelle den Sprachunterricht erwartete. Sie hat oft die Inhalte nicht erfat und zu schnell geant wortet. Woraus ich schliee, da der Adressat auf den Empfang der Nachricht vorbereitet werden mute obwohl er die Sprache nicht beherrschte. Das hat er durch die Fehler whrend des Lernprozesses bewie sen. Nur da wir hier nicht von einer Sprache reden, sagte Larry. Jedenfalls bin ich dieser Ansicht. Hat es einen Code gegeben, den Sie nicht entschlsseln konn
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ten und der vielleicht einen Kommentar, Anweisungen oder abstrakte Gedankensymbole darstellte? Zunchst hatte es den Anschein, als ob Marcia auf brausen wollte, doch dann besann sie sich eines ande ren. Nein, gab es nicht. Kein unbekannter Code. Nur der Datenflu. Ich habe ihn in mehr oder weniger scharfe Bilder zerlegt. Wenn Sie unbedingt Haarspalte rei betreiben wollen, nein, es handelt sich nicht um eine natrliche Sprache. Stop, sagte McGillicutty. Die Hundeshne schicken Nachrichten hierher. Dann mu es sich doch um eine Sprache handeln. Wenn man wirklich Haarspalterei betreiben will, handelt es sich auch nicht um Nachrichten, sagte Larry. Es sind Bilder. Sender und Empfnger haben sich auf ein Sendeverfahren verstndigt, auf eine Pro zedur zur Datenbertragung. Na und? Sie senden nur Daten keine konkreten oder ab strakten Inhalte. Und wo liegt da der Unterschied? Zwischen einem Bild Ihrer Tante Emma und einem Brief, in dem Sie mir mitteilen, was Sie von dem alten Mdchen halten, sagte Larry. Dr. MacDougal sagt, es gbe kein zustzliches Signal, das als Zeichensatz fr einen Diskurs gewertet werden knne. Als ob ich nur Bilder und Daten vorgelegt, aber keinen Kommentar dazu abgegeben htte. Wenn das, was Sie sagen, stimmt, sagte Sondra, dann brauchen sie vielleicht gar keine Sprache. Weil sie nmlich keine Interpretation brauchen. Larry schaute sie fr eine Sekunde an. Sprechen Sie weiter. Worauf wollen Sie hinaus? Sie bentigen keine Sprache, die zur Artikulation von Interpretationen, Meinungen und Theorien geeig net ist, weil es keine Meinungsverschiedenheiten gibt. Sie reagieren nach dem Pawlow'schen Prinzip. Wenn
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alle Mitglieder ihrer Spezies immer auf die gleiche Art auf den gleichen Stimulus reagieren, wre Sprache re dundant. Also ein Kollektivbewutsein, das ohne Kommuni kation auskommt, sagte Daltry. Die Einzelbewut seine sind zwar durch Zeit und Raum voneinander ge trennt, sind sich aber so hnlich, da sie immer zum gleichen Schlu kommen. Das klingt plausibel, sagte Sondra, aber wozu dann der Sprachunterricht? Sprachverschiebung, sagte Lucian. Seit dem letz ten Kontakt ist so viel Zeit vergangen, da die beiden Parteien sich gegenseitig Verstndnisschwierigkeiten unterstellen. Ihre Logik mag vielleicht noch identisch sein, aber es hat dennoch eine Verschiebung stattge funden, entweder in der Mentalitt oder auch nur in der Notation. Wieviel Zeit mte Ihrer Meinung nach verstrei chen, bis so etwas eintritt? fragte Larry. Ich bin kein Experte, sagte Lucian, aber wir lesen und verstehen Shakespeare, und der lebte vor acht hundert Jahren und seitdem ist sicher eine Verschie bung eingetreten. Durch systematische Archivierung und Speicherung wird der Proze verlangsamt. Weil wir es hier aber mit Computern zu tun haben, sind seit ihrem letzten Kontakt mehrere tausend Jahre vergan gen. Vielleicht sogar Millionen. Millionen Jahre? fragte Daltry fassungslos. Larry rusperte sich. Das ist gar nicht so unglaub lich, wie es sich anhrt. Wir haben Anhaltspunkte, wo nach die Charonier schon seit sehr langer Zeit existie ren. Es hat sich eine vllig neue Situation ergeben, die unsere Gruppe auf Pluto bis zur Ankunft auf dem Mond unter Verschlu halten wollte. Es erschien uns zu riskant, die Sache per Funk oder Nachrichten-Laser zu verbreiten. Davon abgesehen hat das Team von Pluto sich darauf verstndigt, diese Daten dem Komi
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tee erst dann vorzulegen, wenn wir die Garantie haben, da sie nicht verffentlicht werden. Wir wollen eine Panik verhindern. Ich wei nicht, ob die Panik nach dem Verschwin den der Erde berhaupt noch steigerungsfhig ist, sagte Daltry. Doch. Wenn die Leute glauben, da Sie dafr ver antwortlich sind, sagte Sondra. Die Nackten Purpur nen in Tycho haben doch schon die Verantwortung dafr bernommen. Aber das ist vllig unmglich! Niemand wird ihnen glauben, wandte Marcia ein. Die Kpfe drehten sich nach der Sprecherin um. Niemand wird es fr mglich halten, da die Purpurnen dazu in der Lage waren. Ich wrde das wissen. Aber angenommen, die Leute htten Grund zu genau dieser Annahme? fragte Sondra mit sanfter Stimme. Angenommen, es gbe eindeutige Beweise dafr, da der Mond hinter der ganzen Sache steckt? Das wre noch schlimmer als mysterise Radiowellen. Meinen Sie nicht auch, da dann eine Panik ausbre chen oder ein Angriff auf den Mond erfolgen wrde, um weitere Katastrophen dieser Art zu verhindern? Niemand wrde so etwas tun, widersprach Mar cia. Sondra machte eine umfassende Geste, die alle Anwesenden einschlo. Wir sind Vertreter der besie delten Planeten und greren Habitate. Wollen Sie wirklich von vornherein ausschlieen, da Ihre Regie rungen nicht vielleicht doch eine Rakete auf die Purps oder den Mond abfeuern, wenn sie auch nur den Hauch einer Chance sehen, da sie damit etwas bewir ken? Ohne Rcksicht auf Verluste? Und ich frage die Vertreter des Monds, was Ihre Leute wohl tun wrden, wenn sie glaubten, eine der anderen Welten plante einen Prventivschlag? Was wrde Ihre Regierung un ternehmen?
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Erneut herrschte Schweigen. Schlielich rusperte Kanzler Daltry sich. Als Spre cher der Mond-Abordnung garantiere ich, da meine Gruppe Stillschweigen bewahren wird. Wie Sie aus der fehlenden Aufmerksamkeit der Medien ersehen, haben wir alles in unserer Macht Stehende getan, um diese Konferenz geheimzuhalten, und ich habe nicht vor, mich ausgerechnet jetzt ins Rampenlicht der ffent lichkeit zu stellen. Was ist mit den anderen Delegatio nen? Werden Sie ber die neuen Erkenntnisse Still schweigen bewahren? Zgernd taten die Anwesenden ihre Zustimmung kund, und Larry nickte zufrieden. Ich danke Ihnen, sagte er. Sie werden gleich verstehen, weshalb das er forderlich war. Doch ich mchte noch betonen, da niemand von uns glaubt, Menschen seien in die Sache verwickelt. Und wir wollen, da auch sonst niemand auf diese Idee kommt. Er erhob sich und ging zur Vi deoanlage am anderen Ende des Raums. Ich mchte Ihnen vom Mond-Rad erzhlen... Das gespenstische Schwarzwei-Bild des in einem transparenten Mond hngenden Rads schwebte neben dem blutroten Bild der zerschmetterten Sphre ber dem Konferenztisch. Larry sah, wie mehr als nur ein Delegierter im Bewutsein, da das monstrse Gert sich unter seinen Fen befand, auf den Boden schaute. Da ein weltenumspannendes Monster in der Tiefe lauerte, war ein verdammt unangenehmer Ge danke. Kurz gesagt, sagte er, handelt es sich beim Rad um ein toroidales Objekt tief unter der Mondober flche. Seine Positionierung ist identisch mit der Grenze zwischen der Vorder- und Rckseite des Mon des, so da es stndig auf die Erde ausgerichtet war als die Erde noch hier war. Es hat groe hnlichkeit mit dem Ring von Charon und wurde deshalb entdeckt,
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weil es auch ein Gravitationswellen-Generator ist. Es ist jedoch viel leistungsfhiger als der Ring von Charon. Es ist der Ursprung des Radiosignals, das wir seit dem Verschwinden der Erde auffangen. Offensichtlich be steht ein direkter Zusammenhang zwischen dem Rad und dem Verschwinden der Erde sowie der aktuellen Entwicklung im Sonnensystem. Es existiert schon seit langer Zeit. Dies ist im Grunde alles, was wir ber das Rad wissen. Das grte Problem, vor dem wir im Mo ment stehen, ist, da das einzige Instrument, mit dem wir das Rad sehen, sich auf Pluto befindet. Vielleicht werden wir eines Tages ein kompaktes Gravitations teleskop in Betrieb nehmen, aber das wird noch eine Weile dauern. Wenn wir nher ans Rad herankmen, wrden wir sicher viel bessere Bilder bekommen doch werden wir uns zunchst mit dem vorliegenden Material zufriedengeben mssen. Wir haben die Bilder vom Computer bearbeiten lassen und ein interessantes zustzliches Detail gewonnen. Computer, zeige Grafik programm. Zwei schemenhafte graue Nadeln drifteten am Bildrand, wobei die eine aus dem Nordpol des Rads ragte und die andere aus dem Sdpol. Beide schienen bis hinauf zur Mondoberflche zu reichen. Computer, erhhe den Kontrast fr die Details. Die Nadeln wur den von hellroten Linien eingefat. Und was soll das darstellen? fragte McGillicutty. Zugangstunnels, spekulierte Daltry. Die Kon strukteure des Dings brauchten einen Weg hinein und wieder heraus. Das habe ich mir auch schon gesagt, pflichtete Larry ihm bei. Dann mssen wir reingehen und einen Blick auf dieses Ding werfen, sagte Lucian. Dieser Vorschlag wurde mit Totenstille quittiert. Zu diesem Schlu sind wir auch gelangt, sagte Raphael schlielich. Er schien nicht sehr begeistert. Wir ms
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sen etwas ber die Natur des Mond-Rads herausfin den. Durch die Untersuchung des Rads mten wir gleichzeitig auch eine Menge ber die Aliens die Charonier erfahren. Wer sind sie? Wo sind sie? Befin den einige von ihnen sich noch im Mond? Wir mssen irgendwie zu diesem Rad vordringen. Wir mssen noch mehr tun, sagte Daltry. Wir mssen die G-Punkt-Objekte unter die Lupe nehmen und sehen, was passiert, wenn sie auf einem Planeten landen. Der Mars ist hierfr am geeignetsten. Knnen wir einen Sphtrupp zum Mars schicken, bevor die ersten G-Punkt-Asteroiden auftauchen? fragte Sondra. Vespasian befragte sein Notebook. Mit einem Schiff, das eine konstante Beschleunigung von einem G hat, auf jeden Fall. Es wird Sie in weniger als vier Tagen hinbringen. Wenn wir schon einen Gravitations-Spezialisten als Beobachter zum Mars schicken, mchte ich auch, da zumindest ein Teil von euch Gravitations-Leuten so bald wie mglich zum Pluto zurckkehrt, sagte Daltry. In der Zwischenzeit: Dr. Berghoff, Dr. McGilli cutty, Dr. MacDougal. Eine Gravitationsexpertin, ein Physiker und die Person, die den grten Fortschritt in der Kommunikation mit den... h... Charoniern, er zielt hat. Ein Schiff steht fr den Abflug zum Mars be reit. Ich mchte, da ihr drei morgen an Bord geht. Sondra, die gerade erst einen zermrbenden Lang streckenflug absolviert hatte, fluchte leise, doch Daltry schien sie nicht zu hren. Daltry wandte sich Larry und Dr. Raphael zu. Mir wurde gesagt, da Ihr Schiff, die Nenya, modernisiert und in sieben Tagen wieder einsatzbereit ist. Mr. Chao, Dr. Raphael. Sie werden dann zum Pluto zurckkeh ren. Daltry lchelte suerlich und vermittelte nun den Eindruck einer gewissen Hrte. Offensichtlich wollte er sich nicht auf eine Diskussion einlassen. Er hielt sich
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fr weisungsbefugt und die Anwesenden waren an scheinend auch bereit, seinen Anweisungen Folge zu leisten. Larry behagte die Vorstellung eines Rckflugs zum Pluto berhaupt nicht. Wieder sechzehn Tage in der Nenya... Allerdings wrde keine der anstehenden Aufgaben erfreulich sein. Aber wir haben noch eine Woche, um Sie hier ein zusetzen, Mr. Chao, sagte Daltry. Sie sollten sich hauptschlich mit den hiesigen Wissenschaftlern aus tauschen. Da wre aber noch die Frage des Rads und wie wir dorthin gelangen. Das hat auch hohe Prio ritt. Kanzler Daltry, der an der Mitte des Tischs sa, beugte sich vor und berblickte den Tisch in beiden Richtungen. Larry sa an einem Ende, Lucian am an deren. Mr. Chao, Mr. Dreyfuss. Der eine von Ihnen kennt sich mit Gravitationswellen-Detektoren aus, und der andere ist ber die Ablufe auf dem Mond orien tiert. Sie beide mten in der Lage sein, das Rad zu er reichen. Sie haben eine Woche. Lucian machte einen unzufriedenen Eindruck, schwieg jedoch. Er wollte nmlich nicht mit Larry zu sammenarbeiten. Das traf Larry ziemlich, berraschte ihn andererseits aber nicht. Auch ohne eine entspre chende uerung wute er, da das Verhltnis zwi schen Lucian und ihm verkorkst war. Sehr gut. Ich schlage vor, da wir unseren Neuzu gngen Gelegenheit geben, sich frisch zu machen. In einer Stunde treffen wir uns wieder hier. Die Ver sammlung lste sich mit einem Stimmengewirr auf. Offensichtlich wollten etliche Leute mit Larry reden, doch der war jetzt nicht in der Stimmung dafr. Er ging auf den im Mittelpunkt des Raums stehenden Daltry zu, wo die holografischen Darstellungen des Mond-Rads und der zerschmetterten Sphre noch immer in der Luft hingen. Das Mond-Rad. Bses Blut zwischen Lucian und ihm war kein gutes Omen. Nicht,
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wenn sie gemeinsam ein so groes Objekt wie das Mond-Rad erforschen sollten. Wie lange ist dieses Rad schon dort unten? fragte Daltry und schaute sie an. Wie lange hatte es auf das Signal gewartet, das wir zufllig gesendet haben? Er deutete mit einem Nicken in Richtung der Schleifen darstellung der Sphre. Und was, bei allen Teufeln der Hlle, ist das? Darauf haben wir keine Antwort, Dr. Daltry, sagte Lucian und plazierte sich an der anderen Seite des Kanzlers. Weshalb schicken wir ihnen nicht einen kleinen Funkspruch und fragen sie? Larry schaute Lucian berrascht an. Das ist es! rief er. Das ging mir die ganze Zeit im Kopf herum. Was? Lucian grinste Larry spttisch an. Sie woll ten mit ihnen sprechen? Ich sage Ihnen, mein Freund, sie wrden berhaupt nicht zuhren. Nein! Wir mssen versuchen, mit der Erde Kontakt aufzunehmen! Sie befindet sich auf der anderen Seite dieses Lochs. Wenn sie imstande sind, Funksignale durch das Wurmloch zu schicken, wieso sollten wir dann nicht auch dazu in der Lage sein?

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Kapitel Sechzehn

Die Namen der Heiligen

Ich bin entbehrlich. Er nicht. Der erste Abstieg ist zu gefhrlich, als da zwei Leute gehen sollten. Ich sollte gehen. Er nicht. Lucian Dreyfuss unterdrckte den Impuls, sich ber Kanzler Daltrys Schreibtisch zu beu gen und dem Mann Verstand einzubleuen. Das ist doch ganz einfach. Er erweist mir zuviel der Ehre, sagte Larry, wobei er ein Zittern in der Stimme unterdrcken mute. Weil die Reparatur der Nenya sich verzgert, mu ich ohnehin noch eine Woche hierbleiben. Ich habe den hiesigen Wissenschaftlern alles erzhlt, was ich wei. Sie kommen nun ohne mich zurecht. Und wenn ich schon so viel ber Gravitations-Generatoren wei, wre es dann nicht sinnvoll, wenn ich nach unten ginge und einen Blick auf das Ding wrfe? Kanzler Daltry sagte nichts, sondern schaute die bei den jungen Mnner nur an. Das Schweigen dauerte an. Mchte einer von Ihnen noch etwas vorbringen, oder darf ich nun etwas sagen? Weder Lucian noch Larry wollten nach dem Kder schnappen, und so fuhr Daltry fort. Es geht hier nicht um Logik oder vernnf tige Argumente. Es geht um Ihr Ego, um Zorn und Schuld. Und offen gesagt, wenn ich euch beide im Kampf gegen diesen Feind nicht fr unverzichtbar hielte, wrde ich meine Zeit nicht mit euren Hndeln vergeuden. Schlielich habe ich noch etwas anderes zu tun. Es war ohnehin schon ein Wunder, da die Marsianer sich damit einverstanden erklrten, mit euch an einem Tisch zu sitzen. Sie haben nur deswegen mit mir ge
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sprochen, weil ich kein Regierungsmitglied bin und deshalb nichts mit diesem imaginren Angriff zu tun habe. Sie wollten Sie in Eisen schlagen, Mr. Chao, und wegen Verbrechen gegen die Menschlichkeit anklagen. Es bedurfte groer Anstrengungen, sie von dieser For derung abzubringen. Vielleicht hatten sie diesmal recht, murmelte Lucian. Daltry ri den Kopf herum und sah Lucian mit sei nen Luchsaugen an. Wirklich, Mr. Dreyfuss? Dieser Meinung war ich zuerst auch. Ich verstehe, da Sie wtend und verngstigt sind. Nach einer Untersu chung der Sache bin ich jedoch zu dem Schlu gekom men, da Mr. Chao nur in eine Falle gegangen ist, die schon lange aufgestellt wurde, bevor die Menschheit das Licht der Welt erblickte. Da er der Auslser war, geschah nur durch Zufall. Ich ziehe es nun vor, meine Wut und Angst gegen diejenigen zu richten, die diesen Stolperdraht gespannt haben, der die Falle ausgelst hat. Sie leben doch auch in Central City, sagte Lucian. Wissen Sie, wie viele Todesopfer das Beben gefordert hat? Wie viele Gebude zerstrt wurden? Das wei ich. Und es tut mir auch leid. Aber Mr. Chao ist fr diese Todesflle nicht verantwortlich. Wenn er die Verantwortung dafr tragen wrde, dann auch alle Leute, die mit dem Entwurf und der Kon struktion des Rings von Charon sowie seinem Einsatz fr Forschungszwecke whrend der letzten fnfzehn Jahre zu tun hatten. Seine Verstrkungstechnik wre ohne ihre Arbeit nicht mglich gewesen. Daltry wandte sich wieder Larry zu. Nun zu Ihnen, Mr. Chao. Ich wei einiges ber Sie. Wie ich schon sagte, habe ich alle ber Sie vorliegenden Daten ausge wertet. Einschlielich Ihres Psychogramms. Nachdem ich es gelesen und Sie persnlich gesprochen habe, glaube ich zu wissen, weshalb Sie sich freiwillig fr
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diese Mission melden. Sie werden von Schuldgefhlen geplagt. Und Sie spren das dringende Bedrfnis, Leu ten wie Lucian Dreyfuss zu beweisen, da Sie doch kein Ungeheuer sind. Sie wollen Ihre Unschuld und guten Absichten beweisen und sich gleichzeitig als Held darstellen. Larry wurde rot und hob abwehrend die Hand. Natrlich fhle ich mich schuldig. Natrlich will ich helfen. Was ist daran falsch? Nichts. Das ist ja das Problem. Ich habe es mit zwei bewundernswerten jungen Mnnern zu tun, die sich viel hnlicher sind, als sie ahnen, und von denen jeder logische Grnde dafr anfhrt, um sein Leben zu op fern. Sie haben recht, Mr. Dreyfuss. Obwohl wir Ihre Fer tigkeiten brauchen, knnen wir eher darauf verzichten als auf Mr. Chaos intuitives Verstndnis der Gravita tion. Sie sind entbehrlich. Genausowenig sollten wir in dieser Sache das Leben von mehr als einer Person aufs Spiel setzen. Und Sie haben auch recht, Mr. Chao. Es wre sicher sinnvoll, einen Schwerkraft-Experten nach unten zu schicken. Daltry warf einen Blick auf den Computer. Da fllt mir noch etwas auf. Sie haben Erfahrung in der Bedienung von Teleoperatoren? Larry zgerte fr einen Moment. Nun ja. Das stimmt. Wir benutzen sie in der Gravitations-Station fr Wartungsarbeiten am Ring. Eine Sekunde, sagte Lucian. Ein Teleoperator. Ein ferngesteuerter Robot? Diese Gerte verfgen nicht ber die Feinmotorik, die fr diese Aufgabe erforder lich ist. Ich stimme Ihnen zu, sagte Daltry. Wir knnen keinen T.O. nach unten schicken. Aber sie haben durchaus ihre Vorteile. Sie besitzen eine hohe Tragkraft und knnen fr telemetrische Zwecke eingesetzt wer den. Und sie sind entbehrlich. Natrlich haben wir den
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Zugang zu diesem sogenannten Kaninchenbau noch nicht gefunden. Vielleicht finden wir ihn auch erst so spt, da Mr. Chao keine Zeit mehr hat, den T.O. von der Oberflche aus zu dirigieren. Vielleicht werden wir ihn nie finden. Doch wenn wir ihn finden, Mr. Drey fuss, meine ich, da wir einen T.O. mit Ihnen hinunter schicken sollten. Lucian sah den Kanzler dster an. Ein Kerl wie Daltry machte einem immer einen Strich durch die Rechnung. Wie ging das gleich noch mal? Coyote Westlake ver suchte sich an den Physikunterricht der Pilotenausbil dung zu erinnern, in dem der Unterschied zwischen Raketen und Gravitation behandelt worden war. An welchem Punkt im System man die Messung auch durchfhrt, ein raketenbetriebenes System be schleunigt in dieselbe Richtung und mit demselbem Schub. Nicht so bei der Gravitation. Die Gravitation wirkt aus allen Richtungen, also radial, auf einen Punkt. Je weiter man sich von der Quelle entfernt, desto schwcher wird die Wirkung. Folglich mten Messungen an verschiedenen Punkten eines Schwere felds unterschiedliche Werte sowohl fr die Richtung als auch fr die Beschleunigung ergeben. Nachdem sie das verinnerlicht hatte, begann Coyote mit dem Experiment. Sie lie Gewichte von der Decke fallen und leitete aus der Fallzeit die Beschleunigung ab. Dann hngte sie Gewichte an Schnren auf, um die Richtung zu ermitteln. Das war eine primitive Vorge hensweise, die ihr zudem verwirrende Ergebnisse be scherte. Die Gegenstnde, die an der am weitesten vom Asteroiden entfernten Zylinderseite hinabfielen, hatten praktisch die gleiche Fallgeschwindigkeit wie die Objekte, die in geringerem Abstand zum Aste roiden fielen. Kein Gegenstand strzte indes in einer geraden Linie dem Asteroiden entgegen, sondern auf
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einer gekrmmten Bahn, wobei die Krmmung sich noch verstrkte, whrend die Objekte sich der dem Felsen zugewandten Seite des Containers nherten. Die mit Gewichten beschwerten Schnre hingen nicht durch, wie man das eigentlich htte erwarten sollen. Statt dessen krmmten sie sich, als ob sie mitten in der Luft der Wirkung von G-Feldlinien unterliegen wr den. Es war, als ob sie sich in einem Hybridfeld be fnde, einer Kombination aus linearer Beschleunigung und Schwerefeld. Gerichtete Gravitation. Angenommen, irgend je mand hatte irgendwie eine Gravitationsquelle und zwar eine starke Gravitationsquelle unmittelbar vor dem Asteroiden positioniert und die G-Quelle dann beschleunigt? Weiterhin angenommen, irgend jemand htte das Schwerefeld der Quelle irgendwie gebn delt, so da seine gesamte Kraft den Asteroiden durchdrang und gleichzeitig auf ihren Schutzcontai ner einwirkte. Du mut ihn dir als Traktionsstrahl vor stellen, sagte sie sich. Durch den Fall des Asteroiden erfuhr ihr Container, der zwar nicht vom Strahl erfat wurde, aber physikalisch mit dem Asteroiden ver bunden war, durch diesen Zug eine lineare Beschleu nigung, mit dem Ergebnis, da das Inventar des Containers in Gegenrichtung fiel. Wobei noch die minimale Streustrahlung des auf den Asteroiden wirkenden Traktionsstrahls bercksichtigt werden mute. Es pate alles ins Bild. Vielleicht entsprach es sogar den Tatsachen. Der Schutzheilige aller Ingeni eure, der Heilige Ruben von Goldberg, htte seine Freude daran gehabt. Allerdings war die ganze Theorie nur dann plausi bel, wenn es etwas gab, das direkt vor dem Asteroiden ein Schwerefeld erzeugte. Nur da die Auenkamera nichts Derartiges zeigte. Nun gut. Sie berprfte die Sachlage. Es gab keine Rakete, die den Asteroiden anschob. Und es war auch
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kein Generator zu sehen, der einen Traktorstrahl er zeugte. Was blieb dann noch brig? Vielleicht befand sich etwas im Innern des Felsens, ein Projektor oder sonst ein Gert, welches das Schwe refeld erzeugte und bndelte, das den Asteroiden be schleunigte. Ein Apparillo, der den Asteroiden wie mit einem Gummizug vorwrtsschnellte. Pltzlich piepte wieder der seismische Alarm. Nicht da sie ihn gebraucht htte. Sie sprte die Vi brationen des Asteroiden. Zuerst hatte sie geglaubt oder zumindest gehofft , die Mikrobeben wren ein Indiz dafr, da der Asteroid ein neues Gleichge wicht erreichte und da es sich um eine normale Reaktion auf eine hchst abnormale Beschleunigungs quelle handelte. Wenn das wirklich der Fall gewesen wre, htten die Beben sich nach einer Weile wieder legen mssen. Sie berprfte den Seismographen. Dieses Beben hatte exakt die Strke des ersten auerdem traten die Beben in regelmigen Interval len auf: alle 128 Sekunden ein Beben. Irgendwie erin nerten die Beben sie an die Erschtterungen, die sie gesprt hatte, wenn eine U-Bahn unter der Strae ent langgefahren war. Also bewegte sich vielleicht etwas im Innern des Asteroiden. Coyote wollte der Sache endlich auf den Grund gehen. Sie wollte einen Blick auf diesen Appa rillo werfen. Obwohl sie viel lieber in der Kabine ge blieben wre, mute sie nach drauen, einen Schacht in den Felsen bohren und das geheimnisvolle Objekt unter die Lupe nehmen. Doch zuerst mute sie seine Position ermitteln. Der Seismograph. Sie wrde in der Kabine eine Drei eckspeilung vornehmen und so das Epizentrum im Innern des Felsens bestimmen. Sie machte sich an die Arbeit. Die nchsten Stunden verbrachte sie damit, mittels einer umfangreichen Mereihe das Epizentrum des Be
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bens zu ermitteln. Es war ein gutes Gefhl, etwas zu tun. Erst als sie die Position bestimmt und die Chance hatte, diesem unbekannten Ding gegenberzutreten, bekam sie es mit der Angst zu tun. Sie verdrngte diese Gedanken, gab die Position der G-Quelle in den Speicher des Trgheitsnavigationssystems ein und be reitete sich auf den Einstieg in den Felsen vor. Sie stieg in den Druckanzug, ging zur Luftschleuse und schwebte in einer spiralfrmigen Bahn zur Oberflche des Asteroiden hinab. Die 0,05-G-Beschleunigung stellte eine echte Gefahr dar. Sie brauchte nur eine falsche Bewegung zu ma chen oder gar vom Asteroiden fallen, und sie wre ver loren. Wenn du aufpat, kann nichts passieren, sagte Coyote sich und versuchte, auch daran zu glauben. Damals, als es sich noch um einen schlichten BergbauAsteroiden handelte, hatte Coyote eine Anzahl von Halterungen in den Fels geschlagen. Nun benutzte sie eine Sicherungsleine und sorgte dafr, da die Leine immer durch mindestens zwei Halterungen verlief. Wenigstens befand der Bohrer sich noch dort, wo sie ihn zurckgelassen hatte. Er war sorgfltig gesichert. Allerdings war der Tunnelbohrer zu schwer fr eine Person. Es war ein hartes Stck Arbeit, ihn mit Brenn stoff zu beschicken und gleichzeitig das dicke Abgas rohr festzuhalten, damit es nicht vllig auer Kontrolle geriet. Als sie den Bohrer schlielich betankt und aktiviert hatte, bohrte sie den Felsen aufs Geratewohl an, damit sie erst einmal ins Innere des Asteroiden gelangte. Es war eine richtige Schinderei. Der Bohrer, bei dem es sich im Grunde nur um ein kompaktes Fusionsgert handelte, verdampfte und ionisierte einen Bruchteil des Gesteins. Dadurch zerfielen die chemischen Bin dungen, die den Stein zusammenhielten, und er wurde pulverisiert. Obwohl das Abgassystem des Bohrers
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den Gesteinsstaub durch elektrische Aufladung ab saugte und gleichzeitig die Wrme abfhrte, war es noch immer eine heie und staubige Angelegenheit. Weil Coyotes Anzug die Wrme nicht schnell genug abfhrte, war sie bald in Schwei gebadet. Das Helm visier wurde sofort mit einer Staubschicht berzogen, und Coyote bedankte sich mit einem geflsterten Gebet beim Heiligen Ruben oder wer auch immer den Einfall gehabt hatte, die Anzughelme mit Scheibenwi schern zu bestcken. Als sie erst einmal in den Asteroiden vorgedrungen war, wurden die Hitze und der Staub etwas ertrgli cher. Dennoch wre nur ein Mineur imstande gewesen, das auszuhalten. Das Tosen des Fusionsantriebs ber trug sich ber die Griffe des Bohrers in den Anzug. Sie hrte ein ohrenbetubendes Brllen, und aus dem an geblich abgeschirmten Fusionsantrieb zngelte fters eine Flamme. Die Helmlampe und das gelegentliche Aufflackern des Bohrers waren die einzige Lichtquelle. Die Dunkelheit umfing sie wie ein Lebewesen, das di rekt ber ihrer Schulter schwebte. Doch sie kam voran. Auf dem winzigen Monitor des auf den Bohrer aufgesetzten Ortungsgerts verfolgte sie, wie sie sich im Schneckentempo dem Ziel nherte. Es dauerte zwei volle Tage, bis sie das Zielgebiet er reicht hatte. Nun setzte sie den Resonator ein, eine Kombination aus Sender und Empfnger, der Hohl rume im Fels aufsprte. Schon beim zweiten Versuch bekam sie ein positives Ergebnis. Das Echolot des Hohlraumresonators zeigte eine groe Unterdruck blase in einer Entfernung von nur einem Meter. Weil sie den Hohlraum nicht mit einem Desintegra tor bestreichen wollte, zog Coyote sich samt Bohrer durch den Tunnel zurck und freute sich ber das Er gebnis. Dann kehrte sie mit einem Null-G-Prelufthammer in den Tunnel zurck. Dieses Werkzeug war bei wei
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tem nicht so schnell und leistungsfhig wie der Bohrer, aber andererseits wrde er ihren Schatz auch nicht ver dampfen. Coyote wollte kein Risiko eingehen; schlie lich wute sie nicht, welche Atmosphre sich hinter diesem letzten Meter Fels verbarg falls berhaupt eine Atmosphre existierte. Nun gelangte die Blasen schleuse zur Anwendung. Die Schleuse war eine einfache Vorrichtung, ein auf blasbarer doppelwandiger Kunststoffzylinder mit drei ffnungen. Sie hatte den Zweck, einen Tunnel herme tisch abzudichten, so da ein Mineur den Schutzan zug ablegen und unter Atmosphrendruck arbeiten konnte. Die Schleuse wrde Coyotes Anforderungen gengen. Sie zog sie in den Tunnel und pumpte das Mittelstck zwischen dem inneren und ueren Zylin der auf. Der Kunststoff schmiegte sich an die Tunnel wand. Dann kletterte Coyote durch die ffnungen und pumpte beide Kammern hinter sich auf. Das mte den Luftdruck halten falls es berhaupt einen Luft druck zu halten gab. Sie setzte den Prelufthammer an, klappte die Si cherheitsschrze herunter und aktivierte das Gert. Der Nachteil bei einem Null-G-Prelufthammer war, da man eine Sicherheitsblende bentigte, um zu ver hindern, da die aufgewirbelten Gesteinssplitter den Schutzanzug perforierten. Die teureren Ausfhrungen verfgten ber Videokameras hinter der Schrze, doch Coyotes Budget lie eine solche Anschaffung nicht zu. Sie mute nach Gefhl arbeiten und fter pausieren, um den Abraum aus dem Tunnel zu entfer nen. Als der Prelufthammer ihr fast aus den Hnden hpfte, wute sie, da sie durch war. Eine grne Rauchwolke stob an ihr vorbei und erfllte den Tunnel bis hinauf zur Luftschleuse. Es herrschte also Gasdruck in dieser Hhle. Sie schaltete den Hammer ab, stellte ihn beiseite und entfernte den restlichen Schutt. Im
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Schein der Helmlampe erkannte sie ein kleines Loch von der Gre ihrer Faust, das in die Rckwand des Tunnels gebrochen worden war. Der Druckausgleich war inzwischen erfolgt. Kein Lftchen regte sich. Sie bezweifelte indes, da es sich bei diesem Gas um Luft im blichen Sinn handelte. Das Licht der Helmlampe stie durch den giftgrnen Rauch. Mit gemischten Gefhlen entfernte die erschpfte Coyote die letzten Gesteinssplitter und vergrerte das Loch anschlieend mit einem Hochleistungslaser. Nach wenigen Minuten hatte sie es so weit vergrert, da sie den Kopf hindurchstecken konnte. Sie nahm ihren ganzen Mut zusammen und schob den Kopf durch das Loch. Doch im Schein der Lampe sah sie, da die groe Hhle leer war. Sie schtzte die Lnge auf achtzig Meter und die Breite auf vierzig. Jemand hatte eine Hhle mit den Ausmaen eines Fuballfelds in den Asteroiden gefrst. Coyotes Bohrloch mndete unge fhr auf halber Lnge der Lngsachse in die Kaverne, vielleicht etwas nach hinten versetzt. Wenn Coyote zu erst angenommen hatte, die Hhle sei leer, so sah sie nun eine schemenhafte Bewegung durch das Gas. Ein groes Etwas sa zusammengesunken im rckwrtigen Bereich der Kaverne. Und dieses Etwas bewegte sich. Augen sind im Grunde nur Linsen und Lichtrezep toren: das eigentliche Sehen findet im Gehirn statt, wo Bilder entwickelt und analysiert werden. Doch das menschliche Gehirn sieht nur das, was es auch ver steht. Es versucht, das Unbekannte in vorgefertigte Schablonen zu pressen oder mit hnlichen Objekten zu vergleichen. Sobald das fremde Objekt auf die eine oder andere Art klassifiziert wurde, wird es neben den alten und bekannten Eindrcken abgespeichert. Diese Taktik ist in neunundneunzig Prozent aller Flle er folgreich, doch sie versagt vllig, wenn das Gehirn mit
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etwas konfrontiert wird, das nicht einmal annhernd in die vorhandenen Kategorien pat. Coyote erkannte eine flieende Bewegung, eine groe, dunkle Form mit glnzender Oberflche und hielt die Entitt fr einen Wal. Streiflichtartig fragte sie sich, wie wohl ein Blauwal hierher gekommen sein mochte und regte sich fr einen Moment absurder weise darber auf, da jemand ein unter Artenschutz stehendes Tier derart qulte. Doch dann fiel der Schein der Helmlampe auf das metallisch glitzernde Kabel, das von der Braue des schemenhaften Objekts wegfhrte. Sie folgte dem Ver lauf des Kabels bis zur Vorderseite der Hhle und stellte fest, da es mit einem massiven sphrischen Ob jekt verbunden war, das dort hing. Die Sphre wurde auf allen Seiten von starken Verstrebungen abgesttzt. Sie mute der Gravitationsantrieb sein. Doch sie war mit der walfrmigen Entitt verbunden. Weshalb im plantierte man ein Kabel in ein Lebewesen? Handelte es sich berhaupt um ein Lebewesen? Kontrollierte es den Gravitationsantrieb? Erneut schwenkte sie das Helmlicht herum und fragte sich, wie sie berhaupt auf die Idee gekommen war, da es sich um einen Wal handeln knnte. Auf den zweiten Blick, wobei sie sich diesmal kein Lebe wesen, sondern eine Maschine vorstellte, erkannte sie die glatten Konturen einer kompakten Maschine. Wei tere Kabel schlngelten sich von ihr zu anderen in der Hhle verteilten Gerten. Und dort wuchs ein offen sichtlich mechanischer Greifarm aus dem Ding. Er hatte die Bewegung ausgefhrt, die sie gesehen hatte. Sie vergrerte den Erfassungsbereich der Helmlampe und erkannte nun einen ganzen Wald von mit uner grndlichen Verrichtungen beschftigten Greifarmen, die aus der amorphen graublauen Oberflche des gro en Objekts auf dem Boden der Kaverne ragten. Der Boden war mit fremdartigen Objekten berst, welche
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die Greifarme dort abgelegt hatten. Die Oberflche selbst schien leicht zu vibrieren, als ob weitere Maschi nen darunter arbeiten wrden. Hier gab es nur Ma schinen, keine Lebewesen. Dessen war sie sich sicher. Bis ein Greifarm eine Klinge ausfuhr und die Ober flche des Wirtskrpers aufschlitzte. Rotes Blut spru delte aus der Wunde, und nach einer Sekunde ver siegte der Blutstrom wieder. Rosig schimmerndes Fleisch teilte sich unter dem Messer, und dann tauchte ein Tentakel mit einer knollenartigen Verdickung am Ende aus der Masse auf. Bevor der Tentakel noch aus gefahren war, versiegelten zwei andere Arme die Wunde, die der erste Arm verursacht hatte. Starr vor Schreck sah Coyote, wie der Tentakel sich schwungvoll auf sie zu bewegte. Aber sie schrie nicht auf, ergriff nicht die Flucht und geriet auch nicht in Panik. Dann zog die Haut der knollenartigen Ver dickung sich zurck und enthllte ein groes Auge, das in der Dunkelheit schwebte und sie mit offensicht licher Neugier ansah. Larry schaute aus dem Bullauge des Gleiters auf die kalten Gefilde um den Nordpol des Mondes. Ver dammt, er war doch nicht Milliarden von Kilometern geflogen, nur um sich auf einer anderen Eiswelt wie derzufinden. Schichten von gefrorenem Wasser entzogen sich an den Polen des Mondes dem Zugriff der gleienden Sonne. Auf einer Mondkarte erscheinen die Eisfelder nur als punktgroe Objekte und werden aus dem Orbit leicht bersehen. Doch von seiner Position direkt am Nordpol hatte Larry den Eindruck, das Eis wrde sich endlos in alle Richtungen erstrecken. Die Krater, Hgel und Felsbrocken waren alle mit einer glitzernden Eis schicht berzogen, die das Licht der Sterne reflektierte. An dieser durch hohe Kraterwnde und Berge ge schtzten Stelle schien nie die Sonne.
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Das Polareis war erst entdeckt worden, als die Besiedlung des Mondes schon weit fortgeschritten war. Manche hielten es fr das Resultat menschlicher Akti vitten: Wasserdampf, der aus den LebenserhaltungsSystemen auf dem Mond und den nahegelegenen Ha bitaten entwichen war. Die Theorie besagte, das Was ser sei zu den Mondpolen transportiert worden und htte sich dort niedergeschlagen. Andere Theorien be sagten, das Eis sei natrlichen Ursprungs und wrde in einem langen Zyklus, der nichts mit den Menschen zu tun hatte, entstehen und wieder vergehen. Niemand wute, wer den noch immer hypotheti schen Zugang zum Mond-Rad als Kaninchenbau be zeichnet hatte, aber der Name war zutreffend. Die von den Gravitationsteleskopen gelieferten Daten waren fr eine przise Lokalisierung ungeeignet; sie gaben nicht einmal Aufschlu darber, in welcher Tiefe der Einstieg sich befand. Vielleicht handelte es sich auch gar nicht um ein Loch. Larry waren mindestens vier Zwecke eingefallen, denen die aus den Naben des Mond-Rads ragenden Stachel vielleicht dienten. Doch das war im Grunde eine mige berlegung. Jede Komponente des Rads wrde ihnen eine Menge ber die Charonier erzhlen. Larry seufzte. Zumindest stand er nicht mehr unter solchem Zeitdruck: die Ingenieure, die die Nenya warteten, hatten einen gravierenden Defekt an der Haupt-Treibstoffpumpe entdeckt. Die Reparaturdauer verlngerte sich dadurch um drei Tage. Eine gute Nachricht indes war, da sie Zusatztanks montiert hatten, so da das Schiff selbst nicht mehr als Tank zweckentfremdet werden mute. Fr den Rckflug zum Pluto wrde ihnen nun viel mehr Platz zur Ver fgung stehen. Die Stille, die ber dem Nordpol des Mondes lag, er innerte ihn an Pluto. Er sehnte sich nach Gesellschaft. Selbst in den paar Tagen, die er in den geschftigen
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Mond-Stdten verbracht hatte, war er sich bewut ge worden, wie sehr er die Menschen vermit hatte. Allerdings gab es zumindest eine Person, die er si cher nicht vermite. Larry war zutiefst dankbar fr den Umstand, da Lucian Dreyfuss nach Central City gefahren war, um weitere Ausrstung zu besorgen. Er sah, da eines der kleinen Robotfahrzeuge am Horizont erschien. Die mit allen mglichen Sensoren bestckten Roboroller waren in der Lage, praktisch jede Anomalie unter der Oberflche zu orten: magneti sche und gravitationale Merkmale, thermische Energie, die Dielektrizitts-Konstante, Seismik und das Farb spektrum. Alles, was irgendwie von Nutzen fr die Sucher war. Sicherlich wrde einer von ihnen den verborgenen Eingang zum Kaninchenbau aufspren. Er berflog die Suchkarte, aus der hervorging, welche Abschnitte bereits abgesucht worden waren. Der schat tierte Bereich wurde langsam grer. Aber es wre schon hilfreich, wenn sie wten, wo nach sie suchten. Der Computer hatte die Konstruktionsdaten der Si gnalsonde gerade gespeichert, als Tyrone Vespasian das Gert auch schon taufte. Lucian Dreyfuss hingegen kannte sich mit seinen Heiligen nicht aus. Er, Vespasian und Raphael beob achteten durch das Sichtfenster den Stapellauf. Ich verstehe nicht, sagte Lucian, whrend die Sonde her ausgerollt wurde. Die Heiliger Antonius? Mte sie nicht eher Heiliger Judas heien? War sie denn nicht die Schutzheilige der Leute, die etwas verloren hatten? Simon Raphael beobachtete, wie der massive Zylin der aus der Wrmeschleuse geschleppt und auf der Abschurampe des Linear-Beschleunigers positioniert wurde. Wenn ich mich an die Hagiographie erin nere, sagte er, war Judas ein Mann und keine Frau. Und er war der Schutzheilige der verlorenen Sache.
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Den Heiligen Antonius ruft man dann an, wenn man einen Gegenstand verloren hat. Als was wrden Sie die Erde nun bezeichnen? Als verlorene Sache oder als verlorenen Gegenstand? Darauf hatte Lucian keine Antwort. Und wenn doch, dann uerte er sie nicht. Indem er die Sonde nach Antonius benannte, fuhr Raphael fort, wollte Mr. Vespasian uns offensichtlich vor Judas warnen und uns gleichzeitig daran erin nern, da Judas hier unpassend ist, da es Hoffnung gibt. Ich finde, da Heiliger Antonius ein subtiler und passender Name fr unseren kleinen Gesandten ist. Tyrone freute sich ber die Ehre, die ihm von solch einem Gelehrten wie Dr. Raphael zuteil wurde. Er knuffte lachend den jngeren Mann. Vom Glauben abgefallen, Lucian? fragte er. Ich bin sowieso kein Katholik, erwiderte Lucian leicht gereizt. Aber ich werde noch frh genug wieder zum Glauben zurckfinden, Tyrone. Vielleicht wird der Heilige Judas mich begleiten, sofern er nicht an derweitig beschftigt ist. Unbehaglich traten die beiden lteren Mnner von einem Fu auf den andern. Bei der Suche nach dem Ka ninchenbau hatte Lucian mehr als nur ein paar Ecken und Kanten gezeigt. Sie muten ber vierzig Kilometer tief ins Mondin nere vordringen, um dem dort unten lauernden Ding zu begegnen. Tyrone Vespasian schauderte. Selbst ein Conner, der an das Leben unter Tage gewhnt war, bekam bei dieser Vorstellung Platzangst. Da war es kein Wunder, da Lucian nervs war, sagte Tyrone sich. Schlielich wrde er geradewegs zur Hlle fahren. Wenn Vespasian seinen alten Freund richtig ver stand, dann betrachtete Lucian Daltrys Entscheidung als Remis in der seltsamen Rivalitt zwischen Larry und Lucian. Niemand gab vor, diesen lautlosen Kampf zu begreifen Vespasian vermutete, da nicht einmal
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Lucian und Larry selbst wuten, worum es dabei ber haupt ging. Doch damit war Lucians merkwrdiges Verhalten noch lange nicht erklrt. In Vespasians Augen mute ein anderer Charakterzug von Lucian ausschlaggebend sein. Jeder wute, da jemand oder etwas die Erde ent fhrt hatte. Jeder hatte Angst, und nur wenige hatten den Mut, gegen den unsichtbaren Feind anzutreten und ihre schwachen menschlichen Krfte gegen diese berlegene Macht in die Waagschale zu werfen. Lucian gehrte zu diesen Leuten doch sein Motiv war ein anderes. Bei ihm handelte es sich um eine persnliche Ange legenheit. Pltzlich wute Vespasian, weshalb Lucian sich ber Larry rgerte. Er machte Larry fr die Ereig nisse verantwortlich. Larry hatte auf den Knopf ge drckt. Und weil er das getan hatte, war Lucians Stadt zur Hlfte zerstrt. Lucians Vater hatte vor Jahren quasi im Alleingang die Stadt gerettet. In der Familie Dreyfuss wurde Verantwortung vererbt. Lucian fhlte sich persnlich fr die Sicherheit von Central City ver antwortlich. Was natrlich absurd war. Und vllig verstndlich. Verdammt. Vespasian zuckte die Achseln. Oder viel leicht hatte er auch nur alles falsch verstanden. Wre nicht das erste Mal gewesen. Sag mir noch mal, weshalb wir nicht einfach einen Funksender am Eingang des Wurmlochs aufstellen und eine Sendung hindurchschicken knnen, sagte Lucian. Ich dachte, so wre es zuerst geplant gewe sen. Das stimmt auch. Wir haben es nur etwas verfei nert, sagte Vespasian, der froh war ber den Themen wechsel. Das grte Problem war, da das Wurmloch sich nur alle hundertachtundzwanzig Sekunden ffnet und nur fr drei Sekunden geffnet bleibt. Das wre nicht viel Sendezeit. Auerdem wissen wir nicht, wo
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die Erde sich auf der anderen Seite befindet. Es besteht keine Mglichkeit, eine Antenne auszurichten. Und an genommen, die Charonier schlieen das Loch, um die Verbindung zu unterbrechen? Wenn die Heiliger Anto nius durchkommt, mte sie imstande sein, die Erde auszumachen und eine dauerhafte Funkbrcke einzu richten. Die Sonde verfgt ber einen umfangreichen Datenbestand, in dem alles enthalten ist, was wir ber die Charonier wissen. Mit etwas Glck mte sie den Datensatz abstrahlen, bevor sie zum Schweigen ge bracht wird. Vielleicht sendet sie im Falle eines An griffs noch die von der Erde bentigten Daten. Und wegen des eingebauten Trgheitsnavigationssy stems kennt die Sonde auch unsere Position auf dieser Seite des Wurmlochs. Sie mte in der Lage sein, alle hundertachtundzwanzig Sekunden eine LasergrammNachricht an uns zu bermitteln. Vespasian sah auf die Uhr. Start in fnf Minuten. Dann wird es noch zwei Tage dauern, bis die Heiliger Antonius ihre Position erreicht hat. In zwei Tagen und hundertachtundzwanzig Sekun den werden wir mit Sicherheit wissen, ob die Erde noch existiert, sagte Raphael. Bis dahin wird es aber noch spannend werden, sagte Vespasian. Lucian warf ihm einen Blick zu. Was willst du damit sagen? Teufel, ihr Jungs am Nordpol seid wirklich weit vom Schu, sagte Vespasian. Morgen landet der erste G-Punkt-Asteroid aus dem Grtel auf dem Mars. McGillicutty, MacDougal und Berghoff mten sich schon in der Station befinden und ihn erwarten. Lucian grinste freudig. Dann kommt endlich Bewe gung in die Sache. Vespasian hob eine Augenbraue. Er hatte den Ein druck, da bisher schon mehr als genug geschehen war. Er verzichtete auf eine Erwiderung, drehte sich
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zum Sichtfenster um und aktivierte die Bildschirme. Die Heiliger Antonius war mit Bordkameras ausger stet, die whrend der Beschleunigungsphase spekta kulre Bilder liefern wrden. Die robuste, stark gepanzerte Sonde lag nun auf der Abschurampe der Startautomatik. Aus Grnden, fr die er selbst keine Erklrung fand, verzichtete Vespasian auf einen Blick auf die Countdown-Uhr. Statt dessen starrte er unverwandt auf die Sonde. So viel hing davon ab mehr, als die Leute sich einge standen. Larry Chaos Arbeit schien die These zu stt zen, da die Erde nur entfhrt und nicht zerstrt worden war. Doch Vespasian tat sich schwer, das zu glauben. Ja, er wollte glauben, da die Erde berlebt hatte. Vielleicht wrde die Heiliger Antonius ihm den Beweis liefern. Natrlich nur dann, wenn die Sonde nicht im Wurmloch zerstrt wurde, die Erde auch fand und kein Defekt am Funksender auftrat. Es kam auf das Zusammenwirken aller Komponenten an. Es ntzte berhaupt nichts, wenn die Sonde zwar einwandfrei funktionierte, aber die Erde nicht fand. Sie nahmen nur an, da dieses Wurmloch falls es denn ein Wurmloch war am anderen Ende mit dem Raumsektor verbun den war, in dem die Erde sich befand. Es war durchaus mglich, da die Antonius Lichtjahre von der Erde ent fernt in den Normalraum eintrat. Solange die Sonde keine Trmmerwolke fand, die als berreste der Erde identifiziert wurden, konnte die Erde nicht fr tot erklrt werden. Und diese Wahr scheinlichkeit war sehr gering. Der Weltraum war rie sig. Zumal die Antonius wahrscheinlich ihre einzige Chance war. Wer auch immer das Wurmloch kontrol lierte, wrde die Sonde orten und versuchen, sie zu zerstren. Sie wrden sicher eine Mglichkeit finden,
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weitere Sonden an der Durchquerung des Wurmlochs zu hindern. Pltzlich schien die Sonde auf dem Gestell zu zit tern, whrend der Linearbeschleuniger hochgefahren wurde. Der Rechner aktivierte das System, und die Heiliger Antonius verschwand mit irrwitziger Ge schwindigkeit. Vespasian wandte sich dem Monitor zu, der die Dar stellung aus der Perspektive der Bordkameras zeigte. Die Antonius war am unteren Bildschirmrand zu sehen. Auf beiden Seiten raste die Mondlandschaft mit unglaublicher Geschwindigkeit vorbei. Sie war nur noch als verschwommene Flche aus Grautnen zu er kennen. Die Sonde war so schnell, da Vespasian kaum das Ende der Startschiene erkannte, bevor die Sonde sich vom Startgestell lste und in einer eleganten Kurve in den Weltraum emporstieg. Auf dem Heiligen Antonius ruhen all unsere Hoff nungen, flsterte Vespasian. Wenn die beiden anderen Mnner ihn gehrt hatten, so sagten sie nichts. Jeder hing seinen eigenen Gedan ken nach.

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Kapitel Siebzehn

Das Auge im Stein

Sie hatten einen verdammt weiten Weg zurckgelegt, nur um einen Felsen zu betrachten, sagte Sondra sich. Im Bugfenster hing druend der Mars, eine narbige Kugel in den Farben Orange, Rot und Braun. So spek takulr der Anblick des Mars auch war, die Passagiere hatten nur Augen fr den Asteroiden, der sich schnell nherte. Als ob er diesen Sachverhalt noch besttigen wollte, drngte Hiram McGillicutty sich vor die beiden Frauen, um einen besseren Blick auf den Felsen zu bekommen. Wir mten mittlerweile Einzelheiten er kennen, nrgelte er. Noch nicht, Doktor. Schlielich ist er nicht sehr gro, sagte Sondra in hflichem Ton, wobei sie der Versuchung widerstand, das kleine Mnnchen aus dem Weg zu schubsen. Sondra sah zu Marcia hinber, die sich bemhte, ein Grinsen zu unterdrcken. Auf dem Expre-Flug vom Mond zum Mars hatte Sondra ein paar Dinge gelernt. Zum einen, da Marcia MacDougal eine sehr belastbare Frau war. Zum zweiten, da McGillicutty eine groe Belastung darstellte. Und zum dritten, da sie genug von Expre-Raumflgen hatte. Auch ohne die Anwesenheit des tzenden McGillicutty war der Flug wegen der vibrierenden Triebwerke und engen Kabinen schon unangenehm genug. Nun, wenigstens nherte der Flug sich dem Ende. Wissen Sie, um welchen Asteroiden es sich handelt? fragte Sondra. Nein, und ich will es auch nicht wissen, erwiderte
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Kapitn Mtombe gereizt. Offensichtlich ging die stn dige Fragerei ihm auf die Nerven. Es knnten Hun derte sein, die sich zur gleichen Zeit in Bewegung gesetzt haben. Die Zielverfolgung war nicht sehr pr zise. Wir empfangen zwar das Signal einer AutokratenBoje aber die Boje ist verschlsselt, und der Autokrat weigert sich, uns den Schlssel bereitzustellen. Wir wissen, da der Felsen registriert wurde, aber mehr wissen wir nicht. Auerdem spielt es berhaupt keine Rolle. Ein Felsen ist wie der andere. Captain Mtombe, ein verdrielicher Mann mit Po kergesicht und dunklem Teint, der mit westafrikani schem Akzent sprach, berprfte die Anzeigen. Er schien die Abbildung des Asteroiden geflissentlich zu ignorieren und sich krampfhaft auf die Instrumente zu konzentrieren. In zwanzig Minuten mte der Asteroid sich unserer Geschwindigkeit angeglichen haben. Er holt mit hohem Tempo auf, wird aber langsa mer. Ich habe unseren Kurs so programmiert, da er auf unsere Geschwindigkeit abgebremst hat, wenn er lngsseits kommt. Sobald der Felsen lngsseits kommt, lasse ich die Triebwerke feuern, um synchron mit ihm zu verz gern. Wir mten imstande sein, wenigstens fr ein paar Stunden neben ihm herzufliegen. Wieviel Zeit werden wir exakt fr die Beobachtung haben, wenn wir so lange wie mglich auf gleicher Hhe bleiben? fragte McGillicutty. Mtombe zuckte die Achseln. Fragen Sie mich was Leichteres. Wenn dieser verdammte Felsen das tut, was die auf Venus und Merkur gerichteten Objekte getan haben, dann wird er weich auf dem Mars landen. Ir gendwie. Bisher hat noch niemand gesehen, wie sie das anstellen. Mu sich wohl um Magie handeln. Mein Schiff ist aber nicht fr magische Landungen ausge legt, nur fr Flge mit konstanter Beschleunigung von Orbit zu Orbit. Sie wollen dem Felsen bis in die Atmo
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sphre folgen und dann in letzter Minute in den Orbit abdrehen? Das knnte klappen. Sofern wir nicht eine kleine Bruchlandung machen und tot sind. Oder wir gleiten in den Orbit und bleiben am Leben. Dann sehen wir uns Asteroid Nummer Zwei an, der in acht Stunden vorbeikommen wird, und den nchsten, der vier Stunden danach ankommt und dann die ganze Flotte, die am nchsten Tag ber uns hereinbrechen wird. Und wir werden nicht einmal gettet, nicht ein kleines bichen. Was ist Ihnen lieber? Diesmal begriff McGillicutty, da er auf den Arm ge nommen wurde und hielt den Mund. Zu dumm, da wir die verdammten Dinger nicht vom Himmel putzen knnen, murmelte Mtombe. Ich wei, da wir nicht genug Kernwaffen haben und da wir sie nicht herausfordern wollen. Ich habe Ihre Gesprche mit angehrt. Aber welche sinnvollere An wendung knnte es fr Atomwaffen geben, als Aliens wegzuputzen? Sondra schttelte den Kopf. Das ist ein verlockender Gedanke. Aber dann haben wir vielleicht nur eine Horde wtender radioaktiver Charonier. Zumal keine Atomwaffen verfgbar sind. Jedenfalls nicht auf dem Mars. Ich bin sicher, die Marsianer knnten ein paar Fusionstriebwerke zu Atomraketen umrsten, wenn sonst nichts vorhanden ist. Aber wir mssen uns eine bessere Taktik einfallen lassen, als diese Dinger in die Luft zu jagen und dazu brauchen wir mehr Daten. Sondra ging an einen kleineren Monitor und be schftigte sich mit den Bildbearbeitungs-Routinen. Verdammt, wir haben praktisch schon eine Auflsung von Zentimetern erreicht, sagte sie. Wenn es etwas zu sehen gbe, dann htten wir es bereits gesehen. Es gibt aber nichts zu sehen, das ist alles. Das ist ein schlichter Felsen. Sonst nichts. Es sei denn, das, wonach wir suchen, befindet sich auf der anderen Seite..., sagte Marcia.
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Mtombe schaltete sofort. Moment, sagte er. Er brachte das Schiff in eine langsame Kurve, wobei er sich in respektvollem Abstand zum Asteroiden hielt. Dort! rief McGillicutty und beugte sich in der Er wartung, einen Blick auf eine vllig fremde Technik zu werfen, nach vorne. Ein winziges weies, tablettenfrmiges Gebilde tauchte ber dem gekrmmten Horizont des Felsens auf. Sondra bettigte den Verstrker, und das Bild wurde grer, bis das weie Gebilde schlielich den gesamten Bildschirm ausfllte. McGillicutty kicherte nervs und machte sich unverzglich an die Identifi kation des Gebildes. Das ist offensichtlich ein Treib stofftank, sagte er. Ich wrde sagen, er enthlt zumindest noch einen Rest des Brennstoffs, der zur Be schleunigung des Asteroiden verwendet wurde. Be achten Sie die Ballung von kleineren Strukturen um den Tank. Ich erkenne bestimmte Muster auf dem Tank. Knnten Sie vielleicht den Kontrast etwas er hhen, damit wir sie besser sehen. Ein Blitz leuchtete auf. Ein Stroboskoplicht? Sondra hatte eine Ahnung. Sie ging an die Kontrollen und schaltete auf Ausschnittsvergrerung. Ziffern. Es handelte sich um Ziffern; auf dieser Seite des Zylinders befand sich eine Art Seriennummer. Und das Stroboskoplicht blitzte erneut auf. Eine Stan dard-Leuchtboje, die an einer Schutzkabine befestigt war. Das stammt von uns, McGillicutty, sagte Sondra. Sie freute sich ber die Gelegenheit, seinem Ego einen ordentlichen Dmpfer zu verpassen. Eine MineurSchutzhtte, ein altes Modell, das seit mindestens zwanzig Jahren nicht mehr produziert wird. Das ist seine Seriennummer. Captain Mtombe, knnen Sie uns irgendwelche Hinweise zu dieser Nummer geben, oder ist das auch ein Geheimnis des Autokraten? Eine Sekunde. Ich mu den Kurs stabilisieren.
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Mtombe ging einen halben Kilometer neben dem Asteroiden lngsseits. Nachdem die Computer den Kurs akzeptiert hatten, lie er sich vom Kommunika tionssystem zum Mars durchstellen, um die aktuelle Version der Claim-Liste der Grtel-Gemeinschaft abzu rufen. Das ist eine aktuelle Nummer, meldete er. Gehrt zum Asteroiden AC125DN1RA45, im Besitz einer Coyote Westlake. Solo-Mineurin. Vollstndige Spezifikationen zu Ausrstung und Claims werden gleich geliefert. Einen Augenblick, sagte Sondra. Eine aktuelle Nummer? Auf dem Ding wird noch Bergbau betrie ben? Dieser Coyote befindet sich noch dort? Sie. Es handelt sich um eine Frau. Ja, sie ist noch dort. Verdammt, weshalb hat sie nicht per Funk einen Notruf abgesetzt? Womit denn? fragte Marcia. Ich sehe dort keine Hochfrequenzantennen. Sie mssen nur einen Blick auf die Inventarliste werfen. Das einzige Hochlei stungs-Funkgert hat sich an Bord ihres Schiffs, der Vegas Girl, befunden und ich glaube nicht, da das Schiff diesen Flug mitgemacht hat. Irgend etwas von der Boje der Vegas Girl zu sehen, Captain Mtombe? Nein, sonst htten wir sie schon vor Stunden aus gemacht. Westlake mte aber ber den Kurzwellen empfnger zu erreichen sein. Falls sie noch am Leben ist. Aber sollten wir berhaupt versuchen, sie zu errei chen? fragte McGillicutty. Wenn sie nun zu den Ver schwrern gehrt? Angenommen, sie kontrolliert die sen Asteroiden? Und die anderen dreiigtausend Asteroiden auch, die Kurs auf unsere Welten nehmen? fragte Sondra barsch. Da htte eine einzelne Frau ohne Hochlei stungs-Sender aber ein hllisches Problem mit der Fernsteuerung. Wir wuten doch von vornherein, da
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einige der in Bewegung gesetzten Asteroiden mit Mineuren besetzt waren. Es ist purer Zufall, da wir einem von ihnen begegnet sind. Mtombe schaute von den Kontrollen auf. Soll ich sie anrufen? Sondra sah McGillicutty an und nickte. Mtombe schickte eine Grubotschaft ab. Er erhielt keine Antwort. Kein Lebenszeichen, sagte Mtombe. Weder Signallampen noch sonstige Ak tivitten. Sondra sah, wie das Gert den Funkspruch laufend wiederholte. Wahrscheinlich waren gleich zu Beginn der Beschleunigung die Nieten der Schutzhtte ge platzt, was einen sofortigen Druckverlust zur Folge hatte. Vor Sondras geistigem Auge lag eine im Vakuum geschrumpfte Leiche in der Kabine. Sie schauderte. Hier ist der Beweis, Dr. McGillicutty. Wie soll sie den Asteroiden kontrollieren, wenn sie tot ist? Das Auge. Das groe Auge. Das wirklich groe Auge. Coyote Westlake hockte in Embryohaltung auf dem Boden des Tanks und schaukelte langsam. Die Auf zeichnung der Helmkamera hatte bewiesen, da es sich nicht um eine Halluzination handelte. Sie ertrug den Anblick kein zweitesmal, aber immerhin hatte sie den Beweis, da sie nicht vllig verrckt war. Was im Augenblick jedoch auch kein Trost war. Sie wre lieber verrckt, als diesen Asteroiden mit einem stielugigen Ungeheuer von der Gre eines Blauwals zu teilen. Der Vorgang bewies, da sie damals nicht verrckt gewesen war. In den Tagen, die seitdem verstrichen waren, hatte Coyote gesprt, wie sie sich von der Rea litt verabschiedete, so sehr sie sich auch bemhte, daran festzuhalten. Wrde das Ungeheuer ihr nachstellen? War es im stande, einen Pseudobehlter auszubilden, ihn durch
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den Tunnel zu schicken, den sie gebohrt hatte und sie bis zur Schutzhtte zurckzuverfolgen? Das Funkgert meldete sich erneut, doch Coyote rollte sich nur noch enger zusammen. Nein. Das war eine Falle. Sie wagte nicht, sich zu rhren; sonst wrde dieses Ding sie holen. Sie konnte sich nur noch zusam menrollen und sterben. Ersteres hatte sie bereits getan. Das Schicksal des Weltenfressers erfllte sich. Die vom Rufer befehligte Zielwelt war nahe, sehr nahe. Die kleinen Mysterien, die ihn nach dem Erwachen verwirrt hatten, spielten nun keine Rolle mehr. Weder das winzige Wesen be ziehungsweise die Maschine, die sich in die Reisezyste ge bohrt hatte und geflohen war, noch der kleine, merkwrdige Asteroid, der sie begleitete. Nichts von alledem spielte mehr eine Rolle. Die Zeit war gekommen. Langsam und vorsichtig fhrte er die gewaltige Schale des Asteroiden in Richtung der unter ihm wartenden Welt. Der Weltenfresser wute aber auch, da die massive Hlle des Asteroiden nur ein illusorischer Schutz war. Asteroiden waren fragile Gebilde, die im dunklen und kalten Leerraum zu Hause waren und keine greren Belastungen aushielten. Selbst die minimale Gravitation, die den Weltenfresser hier her gefhrt hatte, hatte die strukturelle Integritt des Asteroiden in Mitleidenschaft gezogen. Er wrde sich langsam und vorsichtig bewegen mssen. Jansen Alter betrachtete den staubigen pinkfarbenen Himmel und wartete. Das Land wurde in Dmmerlicht getaucht, und der westliche Himmel verfrbte sich dunkelrot. Sie zitterte leicht, mehr in Erwartung der Klte als vor Unbehagen. Doch sie freute sich ber ihren schweren Druckanzug. Selbst am Mars-quator war es kein Vergngen, in einem Standard-Anzug die Nacht im Freien zu verbringen. In den Mars-Tropen wurde es nachts empfindlich khl. Dennoch freute sie
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sich darauf, eine authentische Marsnacht zu erleben, weit entfernt von den Stdten und nicht durch die Kuppel von Port Viking gefiltert das war auch der Grund, weshalb sie geologische Feldforschung betrieb. Ihr Partner, Mercer Chavez, kroch aus der Luft schleuse des Druckzelts und trat neben sie. Das wird mehr als nur ein geologischer Test, sagte Mercer ver schmitzt, wobei sie versuchte, durch die leise Stimme ihre Aufregung zu kaschieren. Ich dachte, wir wren nur hierher gekommen, um Steine zu klopfen. Oh, in gewisser Weise werden die ganze Nacht ber Steine geklopft, erwiderte Jansen. Du wirst schon sehen. Falls wir es berleben. Mercer trat nervs von einem Fu auf den andern, als ob sie sich umdrehen wollte. Sie war Anfang Vier zig, noch immer jugendlich und tatkrftig, doch all mhlich wurde sie sich ihrer Sterblichkeit bewut. Ihre dunkelbraune Haut bekam Falten, und in ihrem schwarzen Haar erschienen die ersten grauen Strh nen. Hat es berhaupt einen Sinn, einen Fluchtver such zu unternehmen? fragte sie. Nein, sagte Jansen mit fester Stimme. Sie war fnf zehn Jahre jnger, gro, geschmeidig, blond und bla und hatte ein ungestmes Wesen, das den meisten Leuten auf die Nerven ging. Wir wissen nur, da wir uns in der Nhe einer der mglichen Aufschlagpunkte befinden. Der Asteroid manvriert noch. Er schlgt vielleicht hier ein, hundert Meter weiter oder auf der anderen Seite des Planeten. Wer wei. Ich habe den Helmempfnger auf die Suchfrequenz eingestellt nichts als Geschwtz. Keine verwertbaren Daten. Wenn wir von hier weglaufen, rennen wir vielleicht mitten in die Aufschlagstelle hinein, sagte Mercer. Nun, es wird ein spannender Teil der Geschichte wer den. Wenn wir es berleben. Mercer, la dir folgendes gesagt sein, sagte Jansen. Es gibt dreiigtausend von diesen verdammten Din
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gern, die Kurs auf den Planeten genommen haben. Die Wahrscheinlichkeit, da eins davon auf deinem Kopf landet, ist also ziemlich gro. Im Moment fragt sich jeder Mensch, ob er das berleben wird ... Schau! Jansens Blick folgte Mercers Hand, die auf den stli chen Himmel wies. Ein winziger weier Punkt schim merte im schwindenden Tageslicht. Das ist blo Pho bos, sagte sie. Phobos ist vor einer halben Stunde untergegangen, und Deimos wird erst in einer Stunde aufgehen, erwi derte Mercer. Das ist der Asteroid. Mein Gott, du hast recht, sagte Jansen. Und er wird grer. Sie bettigte den Hebel, der ihr das Helmfernglas an die Augen setzte. Das Bild des Asteroiden vergrerte sich sprunghaft, und der glit zernde Punkt verwandelte sich in einen massiven Fel sen, der am Himmel hing. Gtiger Gott, was hlt ihn nur auf? Du bist nicht die erste, die diese Frage stellt, erwi derte Mercer mit Galgenhumor. Was sagen sie auf der Suchfrequenz? Sie wechselte auf den entsprechenden Kanal. ... sttigen, da der Eindringling in die uere Atmo sphre eingedrungen ist. Jetzt kommt's, murmelte Mercer. Psst, ich will das hren, sagte Jansen schroff. Projektierter Aufschlag oder Landung auf oder bei Breite null Grad Lnge hundertfnfundvierzig Grad... Genau auf uns drauf! sagte Mercer. Sie sprte den Drang fortzulaufen und sich in Sicherheit zu bringen doch dann beschlo sie pltzlich, zu bleiben, wo sie war. Sie wollte das sehen. Ein Gleiter erhob sich im Westen ber den Horizont und jagte in den Himmel. Mercer schaute dem win zigen Ding nach, das den Himmel mit einem Monster teilte. Dann sah sie wieder durch das Fernglas auf
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das unglaubliche Bild eines am Himmel hngenden Bergs. Abwrts, abwrts. Der Boden kam immer nher. Bald wrde er aufschlagen, sich des Asteroiden entledigen und sich an die Arbeit machen. Er wrde diese Welt zuerst erreichen. Es wrde als Boje fr die anderen dienen und sie auch zu diesem Ort fhren. Doch Hast mute vermieden werden. Ein Wiedereintritt mit berhhter Geschwindigkeit wrde den Asteroiden zer stren. Angesichts der przisen und effizienten Gravita tionskontrolle bestand auch keine Notwendigkeit, solche Ge schwindigkeiten zu riskieren. Langsam und vorsichtig schwebte er aus dem Weltraum ein. Als der Asteroid in die Zone der Hhenwinde geriet, sprte der Weltenfresser eine kaum wahrnehmbare Erschtterung. Sie vernahm ein pfeifendes Gerusch auerhalb der Schutzhtte. Drauen? Coyote fand wieder ein Stck weit in die Wirklich keit zurck. Der Wind blies drauen. Der Wind? Mit wildem Blick klammerte Coyote Westland sich an die Handlufe, whrend die Schutzhtte vom Wind und den sich ver schiebenden Schwerefeldern durchgeschttelt wurde. Sie schtzte, da nun ein drittel bis halbes G auf sie einwirkte, mit Spitzen, die mehr als das Doppelte er reichten. Das ungewohnte Gewicht war eine Bela stung. Doch woher, zum Teufel, kam der Wind? Die einzige Auenbordkamera funktionierte nicht mehr. Vielleicht existierte sie nicht einmal mehr. Die einzigen Sichtfen ster der Htte befanden sich im mittleren Abschnitt, und sie hatte keine Lust, in dieser Schwerkraft dort hinaufzuklettern. Mars. Sie muten sich ber dem Mars befinden.
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Irgendwie, so unglaublich das auch war, war die Htte beim Eintritt in die Atmosphre nicht geschmolzen. Der Asteroid befand sich im Landeanflug. Vielleicht fiel die Landung sogar so weich aus, da sie berlebte. Eine neue berlegung, die sie bisher ausgeschlossen hatte, schlich sich in Coyotes Bewutsein. Vielleicht wrde sie berleben. Vielleicht. Es war ein Glcksspiel. Aber, verdammt, schlielich war sie selbst ein Vegas-Mdchen, geboren und/oder geklont im Land des Glcksspiels. Inzwischen mute sie ihre Chancen verbessern. So vorsichtig wie mglich kletterte sie zum Regal mit den Raumanzgen hinauf. Gott allein wute, wie sie das unter diesen Bedingungen schaffen sollte, aber sie mute den Druckanzug anlegen, wenn sie auf dem Mars berleben wollte. Mercer trat auf das Gaspedal. Der Marsrover drehte sich auf der linken Kette und nahm wieder die Verfol gung des Asteroiden auf. Nun jagte bereits eine ganze Gleiterflotte durch den Himmel, wobei die ganz Ver wegenen das Ungeheuer in geringem Abstand umkrei sten. Niemand vermochte sich indes einen Reim auf die Schutzhtte zu machen, die an dem verdammten Ding haftete. Nun waren sie nicht lnger auf ein Fernglas ange wiesen, um den Asteroiden zu betrachten. Das riesige, auf dem Kopf stehende Objekt blendete den halben Himmel aus, und der schwarzgraue Felsen hob sich deutlich gegen das rosige Dmmerlicht des Mars ab. Er hing einfach da und senkte sich langsam nieder. Ab und zu lste sich ein Fragment und strzte zu Boden. Dann hing eine Wolke aus Asteroidenstaub am Him mel, und beim Einschlag wallte eine Wolke aus Mars staub auf. Mercer hatte keine Angst mehr, sondern war vom
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Jagdfieber erfat. Sie wollte so viel wie mglich davon mitbekommen und so nahe wie mglich herankom men, um Zeugin und Chronistin der Landung und der darauffolgenden Ereignisse zu sein. Sie schaute zu Jansen hinber. Die junge Frau bediente routiniert die Kamera und hielt sie trotz des ber das gerllberste Gelnde hoppelnden Marsrovers aufs Ziel gerichtet. Nun muten sie schon den Kopf in den Nacken legen, um den Asteroiden zu sehen. Er war so nahe, da er direkt ber ihnen zu stehen schien. Pltzlich un terbrach er den Abstieg und hing fr einen Moment bewegungslos in der Luft. Dann neigte die Nase sich nach Westen, so da sie das Licht der untergehenden Sonne reflektierte. Langsam vollfhrte die gewaltige Masse am Himmel einen Schwenk und blendete das Sonnenlicht aus. Ein Hagel von groen Trmmer brocken ging auf die Marsoberflche nieder. Einer von ihnen schlug knapp hundert Meter vom Marsrover entfernt auf, woraufhin Mercer entschied, da sie nun nahe genug herangekommen waren. Sie bremste heftig und stellte sich in dem offenen Fahrzeug auf. Der Asteroid flog an der untergehenden Sonne vor bei und verdeckte sie. Der massive Krper blendete den westlichen Himmel aus, wobei der zerklftete Fel sen so nahe war, da er sich von einem Horizont zum andern zu erstrecken schien. Schlielich setzte er zur Landung an und senkte sich ganz langsam ab. Der Vorgang fand in vlliger Stille statt, die nur durch das Rauschen und Pfeifen des Win des gestrt wurde, der sich an den Graten des Aste roiden brach. Staubwirbel entstanden, als die Luft unter dem Felsen weggedrckt wurde. Dann wich die Stille einem lauten Brllen, als der Asteroid auf der Oberflche aufsetzte. Die Vibrationen bertrugen sich ber das Fahrzeug auf Jansen. Der Lrm wollte nicht enden, als ob er zu lange un terdrckt worden wre und sich nun Luft machen
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mute. Der Asteroid rollte auf dem Marsboden aus. Groe Flchen brachen unter dem Gewicht des Aste roiden ein. Immer mehr Trmmer lsten sich und hll ten den Kolo in eine rote Staubwolke, bis der Wind sie wieder fortblies. Trotz kleinerer Erdbeben hielt die Struktur des Asteroiden stand. In eine Staubwolke gehllt und von der untergehenden Sonne beschienen, hatte er sich bereits in die Landschaft integriert. Fasziniert betrachtete Mercer das Ereignis. Ein Asteroid war einen Kilometer von ihrem Standort ge landet. Jansen fate sie am Arm und wies auf den Asteroiden. Dort oben! rief sie. Da ist diese MineurHtte. Mercer ersphte den weien Punkt auf dem schwarzgrauen Berg. Streiflichtartig erinnerte Mercer sich an eines ihrer Kinderbcher, in dem eine Albi nomaus auf dem Rcken eines Elefanten abgebildet war. Aber die Relation stimmte hier nicht. Wenn man den Asteroiden mit einem Elefanten vergleichen wollte, dann wre eine Maus viel grer gewesen als die Schutzhtte. Siehst du? fragte Jansen. Dort oben bewegt sich etwas. Felsrutsch, sagte Mercer in einem Ton, den sie selbst als unglaubwrdig empfand. Sie setzte das Fern glas an die Augen und schaute erneut hin. O Gott, sagte sie. Ich glaube es nicht. Der Mineur lebt noch. Eine winzige, drre menschliche Gestalt scho aus der Kabine und entkam aus dem Gefngnis, in dem sie eingesperrt gewesen war. Coyote hielt sich an jedem Vorsprung und jeder Ritze im Fels fest. Sie betrachtete den Schatten, den das Un getm, auf dem sie geritten war, auf den ockerfarbe nen Boden des Mars warf. Hinter ihr ging die Sonne unter und tauchte das kalte Land in blutrotes Licht. Vorsichtig setzte sie sich auf den Asteroiden und ber schaute die weite, offene Ebene unter sich.
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Doch nichts davon war real. Sie sprte eine Vibra tion im Stein. Setzte der Fels sich oder strebte die im Asteroiden eingeschlossene Bestie in die Freiheit? Das Monster, das sich ein Auge aus dem eigenen Fleisch geschnitten hatte. Das Auge im Stein. Das war real. Und nichts anderes. Wieder waren die Vibrationen zu spren. Sie kniete sich hin und klammerte sich an einen Felsvorsprung, als ob er ihr Rettungsanker gegen das Abdriften in den Wahnsinn sei.

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Kapitel Achtzehn

Grovers Mill, New Jersey

McGillicutty vertraute den Libellen nicht. Die auf dem Mars gebruchlichen Helikopter erschienen ihm zu fragil, um ihnen sein Leben anzuvertrauen. Er klam merte sich an den Haltegriff und schluckte schwer, wobei er sich wnschte, da er wieder in Port Viking wre, sich aus dem Druckanzug schlen und diesen Alptraum vergessen knne. Er schaute aus der offenen Seitenluke auf die sich unter ihm erstreckende Wstenflche. In der zuvor of fenen Ebene befand sich eine neue Landmarke, und die Libelle hielt schnell darauf zu. Der Pilot schwebte auf die Felsbrocken auf dem Gip fel des Asteroiden zu. Die Kufen setzten auf, ein Ruck ging durch den Helikopter, und dann verharrte die Libelle auf dem Asteroiden. Es war Zeit zu gehen. McGillicutty zgerte. Die Geologin, Jansen Alter, stach ihm die Schuh spitze ins Kreuz, und McGillicutty betrat den Aste roiden. Alter und MacDougal folgten. Doch die Libelle flog nicht sofort wieder ab. Die Sanitter luden ihre un frmige Fracht in den Helikopter. Eine fast katatoni sche Frau, die im gepanzerten Druckanzug der Mi neure steckte, war eine verdammt schwere Last, vor allem unter diesen Bedingungen. Als die Passagiere Platz genommen hatten, hob die Libelle ab. McGillicutty, Jansen und MacDougal verfolgten den Abflug. Dann nherten sie sich der kleinen Schutzhtte und dem, was Coyote Westlake um den Verstand ge bracht hatte.
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Schaudernd ging McGillicutty ber die zerklftete Oberflche. Dies war zwar keine angemessene Be schreibung ihres Ziels, obwohl ihm kaum etwas ande res einfiel. Auf manche Leute wirkte er schon gar nicht mehr wie ein Asteroid. Immerhin war er da, ein markanter Teil der Landschaft, und in Anbetracht seiner Gre konnte man sich kaum vorstellen, da er nicht immer schon dagewesen war. Er wurde nun als Lander be zeichnet. Die Bilder des in der Mars-Landschaft ruhen den Asteroiden wurden ins ganze Sonnensystem ber tragen. So etwas hatten die Leute noch nie gesehen. Doch der zweite Lander nherte sich bereits, und der dritte war auch nicht mehr weit entfernt. Mercer stand wie angewurzelt da und sah, wie in der Morgendm merung ein zweites der massiven Objekte zur Lan dung ansetzte. Worum handelte es sich bei diesen un glaublichen Dingern? Welche Absichten verfolgten sie? . Mercer hatte eine Heidenangst vor den Invasoren, und dennoch war Angst lngst nicht die einzige Ge fhlsregung, die sie sprte. Sie war Zeuge eines Wun ders. So gefhrlich und bedrohlich die Lander auch sein mochten, sie waren auch wundervoll. Der Abstand zur menschlichen Technik war so gro wie der zwischen dem alten gypten und der Moderne. Ein seltsamer und dennoch passender Vergleich, sagte Mercer sich, denn Berge aus behauenem Stein symbolisierten die altgyptische Zivilisation und dies war ein neues Monument aus Stein, ein fliegendes Monument, das der Leistung der Baumeister von Tutenchamun eben brtig war. Und wie die Grabsttte von Tutenchamun barg auch der Lander Geheimnisse. Wer oder was befand sich im Innern, der oder das diese Berge zum Fliegen brachte? Als eine andere Person im Druckanzug an ihr vor beiging, wurde sie aus ihrem Tagtraum gerissen. Sie
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befrderte einen unbekannten Ausrstungsgegenstand zum Sicherheitsbereich des ersten Landers. Sie und Jan sen hatten schon in den ersten Minuten nach der Lan dung die Kontrolle ber die Landezone verloren, doch sie sprte noch immer eine irrationale Abneigung gegen all diese Fremden, die sich ihrer Entdeckung bemchtigten. Am spten Abend war der erste Lander in respekt vollem Abstand von Flutlichtern umstellt. Kameras und Sensoren aller Art waren auf den neuen Berg ge richtet. Hin und wieder bewegten ein Arbeiter oder eine Maschine sich vor den Lampen, wobei sie bedroh liche Schatten warfen. Die Gleiter waren verschwun den und durch ein halbes Dutzend Libellen abgelst worden. Die von den Flutlichtern angestrahlten Heli kopter mit den berdimensionierten Rotorblttern schwebten ber ihren Kpfen und vernderten mit der Gewandtheit, die den Namensvettern aus dem Tier reich zu eigen war, ihre Position. Die Suchscheinwerfer der Libellen erhellten die Oberseite des Landers. Vielleicht gab es dort irgend einen Hinweis. Eine Libelle richtete den Scheinwerfer auf die verlassene Schutzhtte. Jansen wurde ebenfalls vom Lichtkegel erfat. Verdammt, ja, jemand mute schlielich den Aste roiden erkunden, und dieser Jemand mute ein Geo loge sein aber weshalb gerade Jansen? Mercer starrte auf den winzigen weien Fleck auf dem Asteroiden. Sie hatte Angst um ihre Freundin. Ist schon gut, sagte sie sich. Schlielich hat Jansen sich freiwillig gemeldet. Sie verdrngte die Befrchtungen. Denn irgend etwas spielte sich ab. Etwas, das so ver traut und grundlegend war, da sie es berhaupt nicht bemerkte. Egal. Frher oder spter wrde sie es doch merken. Die Sonne ging auf.
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Coyote Westlake wute, da sie trumte, denn nichts von alledem ergab einen Sinn. Sie lag in einem war men Bett in einem improvisierten Feldlazarett, in dem sie die einzige Patientin war. Sie befand sich in einem aufblasbaren VielzweckNotfall-Gebude. In einem Flgel des kreuzfrmigen Gebudes war ein Hospital mit zwei Zimmern und vier Betten eingerichtet worden. Die Tr stand offen, und Coyote sah, wie eine geschftig wirkende Person im Zentralraum herumwuselte und immer wieder in den anderen Flgeln des kleinen Gebudes ver schwand. Die Wand hinter ihr pulsierte, whrend der sum mende Kompressor den Luftdruck konstant hielt. Viel leicht war das gar kein Traum. Vielleicht hatte sie es doch geschafft, vielleicht hatte der Helikopter sie wirklich vom Asteroiden geborgen. Vielleicht hatte sie dieses unglaubliche Auge, das sie anstarrte, doch ge sehen. Sie schauderte bei diesem Gedanken und stellte fest, da sie sich wieder zu einer Kugel zusammengerollt und die Augen geschlossen hatte, um die Welt auszu blenden. Mit einer Willensanstrengung streckte sie sich, legte sich auf den Rcken und betrachtete die bei gefarbene Kunststoffdecke. Sie hrte jemanden spre chen. Miss Westlake? wiederholte die freundliche Stimme. Miss Westlake, wenn wir weitermachen knnten? Coyote wandte den Blick von der Decke ab und sah eine korpulente Frau mit einem teigigen Gesicht, die sie anlchelte. Ich wei, da es schwer fr Sie sein mu, aber jede Information ist wichtig. Wer... wer sind Sie? fragte Coyote mit heiserer, schwacher Stimme. Die Frau runzelte besorgt die Stirn. Ich bin Sondra Berghoff und gehre zu den Leuten, die diesen Aste
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roiden untersuchen. Wir unterhalten uns nun schon seit einer halben Stunde, erinnern Sie sich? Coyote blinzelte und versuchte sich zu konzentrie ren. Was war Traum und was war Wirklichkeit? Wie lang hatte sie sich in diesem Tank befunden, wie lang war sie ohne Schlaf, Essen und Trinken gewesen, weil sie vor Angst erstarrt war? Nun, vielleicht stimmte wirklich etwas nicht mit ihr. Ja, log sie und hoffte, die Erinnerung wrde bald zurckkehren. Sondra Berghoff und ein freundliches Lcheln, eine Hand, die ihre Hand hielt und ihr Trost spendete. Ja, das war Wirklichkeit, das waren die Erinnerungen. Sie hatte die Wirklichkeit so lange verdrngt, da sie nicht mehr in der Lage war, die Wirklichkeit berhaupt noch zu er kennen. Meine Kollegen haben einen Tunnel in der Nhe Ihrer Schutzhtte gefunden, sagte Sondra. Sie ms sen wissen, wohin er fhrt und ob er sicher ist. Der Tunnel. Was war dort unten? War er sicher? Si cherheit? Nein! Gefahr! Ein Auge und eine Kreatur, die lter sein mute als die Menschheit, ein Monster, des sen Millionen Jahre whrender Schlaf nun beendet war, und sie war dabeigewesen, als es ein Auge aufge tan hatte. Coyote erstarrte erneut und fiel wieder in das Loch in ihrem Bewutsein. Sondra schaute sie hilflos an und betrat den Zentral raum des Gebudes. Der Sanitter, ein Mann mit kan tigem Gesicht, dessen Ausdruck zwischen Ruhe und Zorn schwankte, erwartete sie. Es ist unmglich, sagte Sondra. Sie kann uns nichts darber erzhlen. Nicht ohne Hilfe. Aber wir brauchen diese Information jetzt! Der Sanitter schttelte den Kopf. Sie befindet sich in einem Schockzustand, sagte er. Zumindest glaube ich das. Es wre aber auch mglich, da sie an einer or ganischen Krankheit leidet. Ich wei es nicht. Ich kann es nicht sagen. Selbst wenn es blo eine psychische Er
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scheinung ist, ich bin nur ein Sanitter, kein Psychiater. Ich habe nicht die Ausrstung, um eine Diagnose zu stellen ... In einem pltzlichen Wutausbruch schrie Sondra ihn an: Sie haben mir schon hundertmal gesagt, da Sie kein Psycho sind! Schei drauf! Den ganzen Schrecken ber den Verlust der Erde und die auf den Welten lan denden Asteroiden, ihre ganze Schuld und Furcht schrie sie dem Sanitter ins Gesicht. Schei auf die Diagnose! Sie hat eine schlechte Nachricht und will sie mir nicht mitteilen. Menschen werden sterben, wenn Sie ihr keine gottverdammte Spritze geben. Sondra kreischte frmlich. Der Ausbruch erschreckte sie genauso sehr wie den Sanitter. Hatte sie wirklich so viel Angst und so viel Emotionen aufgestaut? Wie dem auch sei, sie hatte seine Aufmerksamkeit gewonnen. Sie mute den Vorteil nutzen. Diese Frau zieht sich mit jeder Sekunde weiter in ihr Schnecken haus zurck. Ich bin auch kein verdammter Arzt aber das erscheint mir trotzdem nicht sehr gesund. Wir haben nun drei Leute auf dem Felsen dort drauen, von denen zwei alle Rekorde gebrochen haben, um aus dem Inneren System hierher zu gelangen. Sie mssen durch einen Tunnel gehen, und je mehr sie darber wissen, was sie am anderen Ende erwartet, desto ge ringer ist die Wahrscheinlichkeit, da sie bei dem Aus flug gettet werden. Und gettet zu werden ist auch nicht sehr gesund, nicht wahr? Die einzige Quelle, die etwas ber den Tunnel wei, befindet sich im Nebenzimmer und will sich gerade aus der Realitt verabschieden. Dann geben Sie ihr also eine Beruhigungsspritze, oder wollen wir meine Freunde sterben lassen, bevor sie herausfinden, wie dieser verstaubte Mistplanet, der mit arroganten Hundeshnen wie Ihnen bevlkert ist, zu retten ist?
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Der Sanitter starrte sie einen Moment lang an. Dann holte er ein Spritzbesteck aus der Tasche und be trat ohne ein Wort Coyotes Zimmer. Es mte sich eine transportable Schleuse am anderen Ende des Tunnels befinden, sagte Sondra mit pochendem Herzen. Nicht weit von der anderen Schleusen seite entfernt mndet der Tunnel in eine groe Hhle. Und in dieser Hhle nun, dort soll sich ein Monster befinden, das von Maschinen und Robotern umgeben ist. Dann hat sie noch etwas von einem Auge erzhlt, aber niemand von uns ist daraus schlau geworden. Ich wei, das alles klingt absurd, aber Mercer Sanchez hat mit einem Hohlraumresonator die Existenz einer gro en Hhle an der angegebenen Position nachgewiesen. Dann handelt es sich also nicht nur um eine Halluzina tion. Stimmt das auch? fragte Jansen, die mit den ande ren zugehrt hatte. Gibt es hier wirklich eine Hhle? Westlake behauptet es zumindest. Selbst wenn es nicht stimmen sollte, mtet ihr wenigstens ... Pltzlich lief eine Erschtterung durch den Aste roiden, und sie fielen hin. Mein Gott, was war das? fragte Jansen. Mercer, bist du noch dran? Was sagen die Seismos? Ein Beben im Innern des Asteroiden. Ein groes, viel strker als die Hundertachtundzwanzig-Sekun den-Pulse. Das Epizentrum befindet sich direkt in die sem verdammten Hohlraum. Dort mu das Zentrum der Aktivitten sein. brigens wir bekommen Gesell schaft. Der zweite Lander wird ungefhr in einer Vier telstunde etwa zehn Kilometer stlich von diesem Asteroiden landen. Lnge null Grad, wie dieser hier. Sie haben wohl eine Vorliebe fr den quator. Im Moment haben wir andere Probleme, sagte Marcia. Wir werden erst dann mehr wissen, wenn wir durch diesen Tunnel gehen und uns vor Ort umsehen.
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Aber das Beben! rief McGillicutty. Wenn wir unten von einem Nachbeben erwischt werden... Dann werden wir uns freuen, da wir gepanzerte Anzge tragen, sagte Jansen sarkastisch. MacDougal hat recht. Hier oben werden wir nicht fndig. Gehen wir. Mercer, wir wickeln ein Glasfaserkabel ab, das mit einem Funktransponder hier auf der Oberflche ver bunden ist. Das mte gengen, um die Verbindung aufrechtzuerhalten. Du machst das schon, Jan, ertnte Mercers Stimme im Ohrhrer. Du machst das schon. Jansen ging ber die zerklftete Oberflche des Asteroiden zum Tunneleingang. Sie stellte den Trans ponder ab, zog ein Kabel heraus und stpselte es in ihr Funkgert ein. Routiniert trieb sie einen Haken in den Fels neben dem Tunneleingang und befestigte die Spule eines Abwickelgerts daran. Die andere Spule befestigte sie am Grtel. Dann drehte sie sich um und betrachtete den Tunneleingang. Schlielich ging sie zielstrebig zur ffnung und begab sich an den Abstieg in den steilen Schacht. Marcia folgte ihr, und McGilli cutty bildete in betrchtlichem Abstand die Nachhut. Gleich zu Beginn stellten sie zwei Dinge fest: zum einen, da der Weg sehr steil war und zum zweiten, da Coyote Westlake eine gute Mineurin war. Der schnurgerade verlaufende Tunnel war schn glattwan dig. Dennoch war das Vorankommen schwierig. Der Schacht war fr eine Benutzung unter den Bedingun gen der Schwerelosigkeit vorgesehen, und aufgrund der Position, die der Asteroid nach der Landung ein genommen hatte, war der Tunnel nun in einem ungn stigen Winkel geneigt. Jansen fand bald die beste Art der Fortbewegung heraus, auch wenn das etwas ko misch aussah man rutschte im Schein der Helm lampe den Tunnel hinunter. Marcia und McGillicutty folgten auf die gleiche Art. Jansen war froh ber den wrdelosen Abstieg irgendwie wurde sie dadurch
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von den realen und vermeintlichen Gefahren abge lenkt, die unten lauerten. Nach ungefhr fnf Minuten erreichten sie Coyotes aufblasbare Luftschleuse, die sich noch immer an der alten Position befand, obwohl Abraum nachgerutscht war und sich an der inneren Tr abgelagert hatte. Jansen trieb einen weiteren Haken in die Tunnel wand und machte das Ende des Kletterseils fest. Es war nmlich nicht mglich, ein Seil durch eine Luft schleuse nachzuziehen. Genausowenig wie ein Glasfa serkabel. Sie zog das Kabel aus dem Funkgert und stpselte es in einen anderen Transponder ein. Funk wellen wrde die Kunststoffschleuse wohl durchlas sen. Mit etwas Glck wrde Mercer sie hren. Jansen schaufelte den Schutt zur Seite, fhrte den Druckaus gleich in der ersten Schleusenkammer herbei und ff nete die Tr. Weil es sich um eine Ein-Mann-Schleuse handelte, betraten Jansen, Marcia und McGillicutty nacheinan der eine mit schlierigem grnen Gas gefllte kleine Kammer. Am anderen Ende der Kammer ging der glatte Tunnel abrupt in eine unbehauene Felswand ber. Ein Null-G-Prelufthammer, wie Mineure ihn verwendeten, lag halb verschttet auf dem Boden. Und exakt im Mittelpunkt der Stirnwand befand sich ein Loch, das gro genug war, um den Kopf hin durchzustecken. Schaltet die Helmlampen fr eine Minute aus, sagte Marcia. Die Lichter erloschen, und Marcia be trachtete den zerklfteten Rand des Lochs. Sie sah einen schwachen grnen Lichtschein. Marcia schaltete die Auenmikros des Schutzanzugs an und lauschte. Es drangen auch Gerusche durch das Loch. Ein lei ses Schaben, als ob metallene Beine ber Stein schlur fen wrden und ein Reien, als ob Fleisch aus einem Krper gerissen wrde.
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Marcia ging gerade auf das Loch zu, um einen Blick hindurchzuwerfen, als das zweite Beben einsetzte und der Druck abfiel. Nun war die Zeit gekommen. Der Weltenfresser war mit dem Ergebnis der Systemberprfung zufrieden. Die Ener giereserven waren zufriedenstellend, die biologischen Kom ponenten waren in guter Verfassung, und die mechani schen Baugruppen waren ausgezeichnet gewartet. Die anderen Weltenfresser orientierten sich an seinen Leit signalen. Es war an der Zeit, die Kammer zu verlassen, in der er so lange geschlafen hatte, und sich an die Arbeit zu machen. Er schob seinen Hauptkrper durch die Kammer, auf den schwchsten Abschnitt der Kammerwand zu. Selbst dort war der Fels zwischen der Kammer und der Oberflche des Asteroiden noch viele Meter dick. Doch das war kein Hindernis fr eine Entitt wie den Weltenfresser. Im Bewutsein der erwachenden Kraft drckte er gegen den nachgebenden Stein. Der zweite Lander setzte ein paar Kilometer entfernt auf, doch Mercer widmete ihm keine Aufmerksamkeit. Sollten die anderen Teams, die Gleiter und Libellen sich doch mit ihm amsieren. Der erste Lander, dieser Lander, war der Schlssel. Daran bestand in ihren Augen kein Zweifel. Sie stand auf dem Wstenboden, gerade einen Viertelkilometer entfernt, und betrachtete den ber ihr druenden Asteroiden, der im Licht der aufgehenden Sonne leuchtete. Jansens Stimme drang ber eine labile Brcke aus Funkwellen, Kabeln und Transpondern an Mercers Ohr. Pltzlich wurde der Asteroid von einem Beben er schttert, und sie strzte zu Boden. Der Lander wurde in eine Trmmerwolke gehllt, und eine Gerllawine
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ging vom Asteroiden ab. Der Lander spie einen Strahl grnlichen Rauchs aus. Der Asteroid erbebte erneut. Schlielich bildete sich eine Lcke im Gestein. Und dort drin bewegte sich etwas. Pltzlich erkannte Mercer, was das Unterbewutsein ihr mitteilen wollte. Sie wute, woran dieser Alptraum sie erinnerte. Der Krieg der Welten. Der gottverdammte Krieg der Welten. Die alten Geschichten waren sehr populr auf dem Mars, und sei es nur aus dem Grund, um die arroganten Erdschweine damit zu rgern. Das Buch von H. G. Wells, das Hrspiel von Orson Welles und der Zwei-D-Film von George Pal all das waren alt modische und in Ehren gehaltene Erbstcke der Mars bevlkerung. Die alten Bilder zogen vor ihrem geistigen Auge vor bei. Die geheimnisvollen Invasoren in ihren Zylin dern auerhalb von London, in Grover's Mill, New Jersey, und im lndlichen Kalifornien schemenhafte Objekte, aus denen sich schlielich eine Flut von Inva soren vom Mars ber die ahnungslose Erde ergo. Ein drittes Beben wurde ausgelst, als das im Asteroiden verborgene Ding den letzten Felsen beiseite schleuderte, der ihm den Weg verstellte. Es schien fr einen Moment zu zgern, bevor es seinen steinernen Kokon verlie. Mercer erhob sich vorsichtig und sah, wie der erste der Invasoren erschien. Zuerst sah sie nichts auer einer schemenhaften, graublauen Gestalt. Sie wute nicht, ob es sich um eines oder mehrere Wesen handelte, die dort zum Vor schein kamen, und genauso wenig wute sie, ob es sich dabei um Maschinen oder Lebewesen handelte. Jansen. War sie in Ordnung? Jansen, bist du noch da? fragte sie. Das Signal war schwach, und die Stimme war leise
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und verzerrt, doch zumindest war sie zu hren. Noch bevor Mercer die Worte berhaupt hrte, stie sie einen Seufzer der Erleichterung aus. Wir... kay... chgeschttelt, aber er ist... unversehrt. Was... Teufel, war das? Die Verbindung ist sehr schlecht, Jansen. Ich wette, deine Antenne ist abgebrochen. Anscheinend hat das, was sich dort drin befindet, gerade beschlossen, her auszukommen. ... und weg. Pltzlich stabilisierte die Trgerwelle sich, und Jansen meldete sich zurck. Diesmal war das Signal viel strker. Ich habe mich in MacDougals Funkgert eingestpselt. Das Beben hat uns ordent lich durchgeschttelt, und gleichzeitig hat ein starker Druckabfall stattgefunden. Etwas verlt den Aste roiden? Definitiv. Was auch immer es ist, es mu minde stens hundert Meter lang sein. Verdammt, und es ist uns durch die Lappen gegan gen. Hefte dich ihm an die Fersen, Mercer. Wir machen uns vom Acker, bevor noch etwas passiert. Jansen, ich... Um Himmels willen, Mercer, du kannst nichts fr uns tun, und wegen dieses Dings sind wir doch ber haupt erst hierher gekommen! Schwing die Hufe. Jan sen Ende. Mercer stand eine Sekunde lang wie angewurzelt da, und dann ging sie zum Loch im Asteroiden, um sich die Sache einmal anzusehen. Es war nicht leicht, dorthin zu gelangen. Die Beben hatten viel Staub aufgewirbelt, und die starken Fall winde trieben einen Staubschleier vor sich her. Um sie herum waren Mnner und Frauen in Bewegung, man che zu Fu, einige in Gleitern oder anderen Fahrzeu gen. Jeder schien ein anderes Ziel zu verfolgen: einige flohen panikerfllt vor dem Chaos, andere gingen nher heran, um bessere Sicht zu haben, und wieder
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andere brachten wertvolle Gerte in Sicherheit. Mercer kmmerte sich nicht darum, sondern bahnte sich fast blind einen Weg. Schlielich hatte der Wind den Staub fortgeweht, und Mercer bekam wieder klare Sicht. Sie befand sich bereits unterhalb der Spitze des Asteroiden, direkt neben... Etwas. Gro, graublau, amorph ja. Aber keine Augen an Stielen, die auf sie einschwenkten. Vielleicht beruhte Westlakes Bericht an dieser Stelle auf Halluzinationen. Falls dem so war, wrde Mercer sich auch nicht bekla gen. Es schien sich fortzubewegen, indem es den Vor derteil des Krpers nach vorne schob und den Rest dann nachzog wie eine Raupe. Es war unmglich, weitere Details auszumachen. Die Oberflche Hlle? Haut? , was auch immer es war, schien in der Morgensonne zu glitzern. War es ein Lebewesen oder eine Maschine? Mercer versuchte, das Helmfernglas an die Augen zu setzen. Doch der verdammte Schwenkmechanismus blockierte wieder. Der anfllige Mechanismus versagte immer zur falschen Zeit. Mercer kannte den Anzug; sie wute, da sie nur Druck ablassen, das Visier ffnen und in den Helm greifen mute, um den Schwenkarm zu lsen. Sobald sie den Anzug geschlossen hatte, konnte sie in Sekundenschnelle den Druck ausglei chen. Sie kontrollierte die Auentemperatur und fluchte. Zehn Grad unterhalb der Sicherheitsgrenze. Doch Mercer mute etwas sehen, sie hob den lin ken Arm und ffnete die Klappe der kleinen Schalt tafel fr die Einstellung der Umwelt-Parameter. Sie bettigte den Absaugknopf, und mit einem gurgelnden Gerusch sog der Tornister soviel Luft aus dem Anzug, bis ein Druckausgleich mit dem Mars stattgefunden hatte. Ihre Augen trnten, und die Nebenhhlen pul sierten. Mercer wute aus Erfahrung, da sie den nied
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rigen Druck so lange aushielt, bis sie das Fernglas re pariert hatte, doch genieen wrde sie es nicht. Sie klappte den Helm gerade in dem Moment auf, als eine Fahne des grnlichen Nebels aus dem Asteroiden wa berte und auf sie zugetrieben wurde. Der Brodem war so bel, da sie fast in Ohnmacht gefallen wre. Trotz des niedrigen Drucks, der kalten Luft und ob wohl sie die Luft anhielt, war der Gestank berwlti gend. Mit trnenden Augen schob sie eine behand schuhte Hand in den Helm und lste die Sperre im Mechanismus. Das Fernglas schob sich vor die Augen, und sie schlo das Visier. Dann schob sie die Ab deckung vom Luftreinigungs-Knopf und drckte ihn, um das Gas abzupumpen. Mit einem Heulen wurden die Luftpumpen im Tornister aktiviert, als die Luft ablaventile sich ffneten. Der Reinigungszyklus dau erte so lange an, bis die restliche Luft aus dem Anzug gepumpt war, und dann schlossen die berdruckven tile sich. Mercer, der die Augen schier aus den Hhlen traten und deren Nebenhhlen heftig pulsierten, schnappte nach Luft, whrend im Anzug wieder der gewohnte Druck aufgebaut wurde. Sie lie sich zurck fallen und plumpste auf den Sand. Da sa sie nun und starrte in den klaren rosa Himmel. Eine Drucknderung war immer unangenehm, aber immer noch besser, als diesen Gestank der... der Verwesung einzuatmen. Noch nie hatte sie solch einen Geruch in der Nase gehabt. Es war der Gestank von verfaulendem Fleisch, verwesenden Leichen, verfaulendem Gemse, eiternden Wunden, grendem Kompost, verschmutzten Windeln, ungewaschenen Krpern und faulen Eiern. Es war der Geruch des Todes, der Mercer davon berzeugte, da der Eindringling lebendig war. Keine Maschine, nicht einmal die grte Dreckschleuder des zwanzigsten Jahrhunderts, wre imstande gewesen, einen solch bestialischen Gestank zu produzieren.
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Lebendig. Lebendig, nachdem es fr so lange Zeit im Asteroiden eingemauert gewesen war? Jahrhunderte? Jahrtausende? Millionen von Jahren? Egal, wie lang sam die Stoffwechselprozesse auch abliefen, ein Mini mum an Atmung, Verdauung und Ausscheidung mute stattfinden. Mglicherweise hatte das Wesen lnger als der durchschnittliche Lebenszyklus einer irdischen Spezies im pseudototen Zustand verharrt. Und nun sah sie, wie die Kreatur aus der Gebrmut ter-Gruft herauskroch. Im Grunde handelte es sich nmlich um eine Geburt. Mercer grinste verkniffen. In gewisser Weise hatte sie gerade den Gestank einer Mil lionen Jahre alten Windel gerochen. Sie verdrngte diese Gedanken und zog am Auen hebel, der das Fernglas vor ihre Augen schob. Was zunchst wie glitzernde Reflexe auf der Oberflche der Kreatur ausgesehen hatte, entpuppte sich nun als Ob jekte Maschinen, die auf der Haut umherkrochen und irgendwelchen Verrichtungen nachgingen. Einige schienen aus eigener Kraft wieder an die Oberflche des Asteroiden gelangt zu sein. Andere schienen durch Lcher in der Oberseite der Kreatur ein- und auszuge hen. Der Krper der Kreatur war einer stndigen Vern derung unterworfen und schien die bentigten Teile selbst auszuformen. Ein Felsbrocken von der Gre eines Hauses versperrte dem Wesen den Weg. Es fuhr einen krftigen Pseudo-Arm oder ein Bein aus und schob den Felsen zur Seite. Und da war noch etwas. Etwas, das an einen an einer Schnur befestigten Luftballon erinnerte. Ein gro es sphrisches, metallisch blaues Objekt hing hinter der Kreatur in der Luft und war durch ein dickes Kabel mit ihm verbunden. Das mute der Gravita tions-Generator sein. Mercer sa in der Sandwste des Mars und starrte auf die sich ber die Oberflche bewegende Erschei
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nung. Na schn, sagte sie sich. Ein amorphes graublaues Monster von der Gre eines Raumschiffs wandert ber die Marsoberflche, whrend eine Horde Roboter mit sich selbst beschftigt ist. Was hat das alles zu bedeuten? Licht klares Tageslicht strmte durch das Loch am Ende des Tunnels. Der charonische Eindringling hatte eine gewaltige Bresche geschlagen, als er durch die Kruste des Asteroiden gebrochen und an die Ober flche des Planeten vorgestoen war. Licht strmte auch in Coyote Westlakes Tunnel. Marcia schaltete die Helmlampe ab, und McGillicutty folgte ihrem Beispiel. Jansen befand sich auf dem Rckweg zur Oberflche, doch Marcia hatte das Gefhl, da sie nicht weit kom men wrde. Der Rckweg ist abgeschnitten, sagte Jansen mit tonloser Stimme, als sie die Schleuse verlie. Beim zweiten Beben eingestrzt. Es ist mir nicht einmal gelungen, die Schleusentr auf der anderen Seite zu ffnen. Wenigstens ist der Transponder durch den Ein sturz nicht zerstrt worden. Wir haben also noch Kon takt zur Auenwelt. Groartige Nachricht, sagte McGillicutty mit Panik in der Stimme. Die Auenwelt wird Zeuge un seres Erstickungstodes. Marcia MacDougal schaute den pummeligen Wis senschaftler besorgt an. Sie wrden sich gewaltig an strengen mssen, um diese Situation zu bewltigen doch McGillicutty bekam den Hintern nicht hoch. Be ruhigen Sie sich, Hiram. Atmen Sie tief durch. Noch sind wir nicht tot, und es gibt durchaus einen Aus weg. Hiram wirbelte im Druckanzug herum und schaute sie an. Ausweg? Sie meinen hinunter in diese... diese Kammer? Wieso nicht? fragte Jansen. Der Vormieter hat die Wohnung gerumt. In meinen Augen ist das ein Schritt
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nach vorne. Es sei denn, Sie htten einen anderen Vor schlag? McGillicutty lehnte sich gegen die Tunnelwand und schttelte den Kopf. Nein. Dann mache ich mich mal an die Arbeit, sagte Marcia. Sie kniete sich vor dem Loch am Tunnelende hin, zog einen Hammer aus der Anzugtasche und ver grerte das Loch so weit, bis ein Mensch im Druckan zug hindurchpate. Jansen holte ihrerseits einen Ham mer aus der Tasche und half ihr. McGillicutty beteiligte sich nicht an der Arbeit; entweder glaubte er, es sei dort zu eng fr eine dritte Person, oder er war schlicht deprimiert. Das spielte aber auch keine Rolle. Es war eine Arbeit von wenigen Minuten, um den Durchbruch zu ver grern. Jansen, die nach zehnjhriger geologischer Feldforschung recht flink mit dem Hammer war, glt tete die rauhen Kanten des Lochs mit ein paar gebten Hammerschwngen. Dann steckte sie den Kopf hin durch und peilte die Lage. Sie ist leer, meldete sie, zumindest sehe ich nichts. Es geht ziemlich steil ab wrts, doch ungefhr zehn Meter tiefer gibt es eine Art Vorsprung. Ich werde hinunterrutschen. Sie zog den Kopf zurck, klopfte einen Haken in die Tunnelwand, zog eine Leine hindurch und ver schwand mit den Fen zuerst im Loch. McGillicutty zgerte; offensichtlich schwankte er zwischen der Angst, den Vorsto ins Unbekannte zu wagen und zurckzubleiben. Letzteres beunruhigte ihn anscheinend mehr, denn er stand abrupt auf, ging zum Loch und zwngte sich hindurch, wobei er den Eindruck eines Mannes vermittelte, der sich beeilte, bevor er es sich doch noch anders berlegte. Marcia folgte ihm, wobei sie sich fragte, ob sie sich aus dem gleichen Grund so schnell bewegte. Sie war dankbar, da der Abstieg zum Vorsprung ihre ganze Konzentration erforderte. Es hatte keinen Sinn, allzu
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grndlich darber nachzudenken, worauf sie sich ein lieen. Doch dann stand sie unten auf dem Vorsprung und schaute sich um. Selbst ohne einen Eindringling aus dem All, selbst wenn die Kaverne auf natrliche Art und Weise ent standen wre, wre es ein spektakulrer Anblick gewe sen. Sie standen in der Nhe eines groen, zur Seite ge neigten Ovoids. Beim Vorsprung handelte es sich im eine in den Fels gefrste Rinne, die sich von einem Ende der Hhle zum andern erstreckte. Marcia er kannte weitere Rinnen, die konzentrisch in der Kam mer verliefen. Nur da das eine Ende der Kammer nicht mehr exi stierte. Dort war die Kreatur, die von diesem Ort ent kommen war, durchgebrochen und hatte nur gezackte Kanten hinterlassen. Warmes, rtliches Licht strmte durch den Durchbruch und tauchte die Hhle in Ocker und Pink. Marcia hatte den Eindruck, in einem riesigen Ei zu stehen, dessen Bewohner gerade geschlpft war. Und bei nherer berlegung hatte sie gar nicht ein mal so unrecht. Schlielich befand sich wirklich ein groes Junges dort drauen. Doch dieses Ei war alles andere als leer. Dutzende, Hunderte von Maschinen beziehungsweise Objekten, die wie Maschinen aussahen, bewegten sich umher. Zum Glck schien sich keine fr die drei Menschen zu interessieren. Marcia versuchte, einen Blick auf ein vor beifahrendes Gert zu werfen, aber es bewegte sich zu schnell. Sie hatte nur den vagen Eindruck von wirbelnden Armen und Beinen und von Krpern, die entfernt an Skorpione erinnerten. Jansen machte Aufnahmen von der Kammer, wobei sie die wuselnden Maschinen mit dem Teleobjektiv heranholte. Am anderen Ende der Kammer sah Marcia eine Reihe dunkler Lcher, die in den Asteroiden zu fhren schienen. Weitere dieser Skorpion-Maschinen kamen aus den Lchern und ver
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schwanden darin. Aus einigen Lchern ragte etwas heraus, das an Fliebnder erinnerte, und von einem fiel Gerll herab. Unten, am offenen Ende, sagte Jansen. Sehen Sie! Sie brechen die Kruste auf. Marcia drehte sich um und schaute auf die angege bene Stelle. Gruppen von Robotern falls es sich ber haupt um Roboter handelte versammelten sich um die Kante des Lochs, wobei einige von ihnen an den Wnden und der Decke der Kammer hingen. Mit Gerten, die wie Desintegratoren aussahen, brachen sie groe Felsbrocken aus dem Asteroiden. Ab und zu krachte ein Brocken auf den Boden der Kammer. Dann eilte eine Tausendfler-Version der Skorpion-Ma schine mit diversen Behltern auf dem Rcken zu den Opfern und zerlegte sie, wobei sie die Einzelteile unter Zuhilfenahme der Beine in die entsprechenden Behlter auf dem Rcken einsortierte. Keiner der ande ren Roboter schien von dem Vorgang Notiz zu neh men. Dann fiel Marcia noch etwas anderes auf. Sie er blickte eine Reihe kleinerer Roboter, bei denen es sich um ein anderes Modell handelte: kopflose zweifige Maschinen, die nicht grer als einen Meter waren. Sie kamen im Gnsemarsch aus einem der Lcher in der Rckwand der Kammer. Sie hatten zwei kurze Arme mit pinzettenhnlichen Hnden, und jeder transpor tierte ein identisches braunes Bndel durch die Kam mer an die Marsoberflche. Pltzlich verstand sie. Ameisen, sagte sie. Stellen Sie sich diese Roboter dort unten als Ameisen vor. Be trachten Sie die ganze Szenerie und sagen Sie mir dann, was Sie davon halten. Naturvideos, sagte McGillicutty in freier Assozia tion. Auf der Schule hier auf dem Mars hatte ich mich nmlich immer gefragt, weshalb wir uns die Mhe ma chen muten, uns mit seltsamen Tieren zu befassen,
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die auf einem fnfzig Millionen Kilometer entfernten Planeten lebten. Die Videos schienen immer Aufnah men von Ameisen mein Gott von Ameisen zu zei gen, die ihre Eier in Sicherheit brachten. Himmel, ja, sagte Jansen. Und sie mssen sie durch die Bresche an die Oberflche bringen, weil sie diesen verdammten Asteroiden auseinandernehmen. Sie brechen die Vorderseite auf und durchtunneln den Rest, so da sie ihn leichter zerlegen knnen. Marcia schlug das Herz bis zum Hals. Trgt einer von euch eine Waffe? Eigentlich nicht. Nur einen Sturmlaser und einen Granatwerfer, sagte Jansen sarkastisch. Sind Sie ver rckt? Weshalb, zum Teufel, sollten wir eine Waffe tra gen? So habe ich das auch nicht gemeint; ich hatte es nur gehofft. Hren Sie. Falls Sie es schon vergessen haben sollten: wir mssen uns durch diese Horde dort unten durchschlagen. Ich wei zwar nicht, wie gut unsere Chancen stehen aber wenn wir schon dabei sind, knnen wir uns auch gleich einen der Trger-Roboter und ein Ei schnappen. Was? Das wre doch glatter Selbstmord! ereiferte McGillicutty sich. Es sind Tausende von ihnen dort unten! Wir wrden nie entkommen, wenn wir sie an greifen. Sie wrden sofort ber uns herfallen. Das glaube ich nicht, sagte Marcia. Sie kniete sich hin und nahm die Szenerie in Augenschein. Sie konnte Jansen keine Einzelheiten ber das Mond-Rad mitteilen. Dazu war sie nicht ermchtigt. Diese Dinger stehen irgendwie in einem Bezug zu dem Objekt, das Signale vom Mond abstrahlt, die wir aufgefangen haben, sagte sie, wobei sie die Worte sorgfltig whlte, und ich habe ein paar aussagefhige Daten gesammelt. Die aus getauschten Signale hatten mehr hnlichkeit mit einem Computerprogramm als mit sonst etwas. Zumal diese Programme nicht einmal sehr flexibel waren. Als ob die
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Systeme mit bestimmten Situationen berfordert w ren. Ich glaube nicht, da diese Objekte in der Lage sind, auf unerwartete Situationen zu reagieren. Dann hoffen Sie also, wir knnten eine solche Lage herbeifhren? fragte Jansen. Ich wrde darauf wetten, sagte Marcia. Ich wrde auch darauf wetten, da wir verdammt viel ber diese Monster lernen, wenn wir ein paar Muster htten, mit denen wir arbeiten knnen sezieren, zer legen oder was auch immer. Wir brauchen Daten, und das scheint mir das Risiko wert zu sein. Woher wollen Sie berhaupt wissen, da es sich bei diesen Dingern um Eier handelt? wandte McGilli cutty ein. Das wei ich nicht, erwiderte Marcia mit fester und entschlossener Stimme. Dennoch verriet ihr Ge sichtsausdruck, soweit das durch den transparenten Helm zu erkennen war, Unsicherheit und Furcht. Aber ich habe den Eindruck, da diese Dinger zumin dest wichtig sind. Worum auch immer es sich dabei handelt, sie werden uns sicher viel ber unsere neuen Freunde erzhlen. Jansen nickte. Ich stimme ihr zu, sagte sie. Ich glaube, es ist den Versuch wert. McGillicutty schluckte schwer. Mit dieser Lage war er berfordert. Das war kein Labor, in dem er das Ex periment unterbrechen und nach Hause gehen konnte. Er hatte immer schon gewut, da er nicht gerade ber ein Hchstma an sozialer Kompetenz verfgte. Er hatte immer geglaubt, sein Intellekt wrde dieses Defi zit ausgleichen. Doch mit dem Intellekt allein wrde er diese Situation nicht bewltigen. Diese beiden Frauen waren bereit, sich um der Erlangung eines hypotheti schen Vorteils willen in Gefahr zu begeben. Die drei hatten keine Mglichkeit zu entkommen, wenn sie sich diesen Ungeheuern nicht stellten. Die Frage, ob er hier bleiben oder es allein versuchen sollte, stellte sich erst
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gar nicht. Er wollte nicht allein sein. Auch nicht allein sterben, falls es darauf hinausliefe. Na gut, flsterte er mit angespannter, unnatrlich hoher Stimme. Wie sollen wir vorgehen? Ganz einfach, sagte Marcia. Der Vorsprung, auf dem wir stehen, scheint direkt zum Ende dieser Hhle zu fhren. Wir sind anscheinend die einzigen, die ihn benutzen, und er bietet uns Deckung. Ich wrde sagen, wir gehen bis zu seinem Ende und betreten dann die Oberflche. Drauen schlagen wir zu. Diese Trger-Ro boter sehen nicht so aus, als ob sie gute Lufer seien, und vielleicht bekommen wir noch Untersttzung von unseren Leuten. Jansen, haben Sie genug Bilder ge macht? Aus dieser Perspektive, ja. Gehen wir. McGillicutty folgte den beiden auf dem beschwerli chen Marsch ber den Vorsprung. Die ganze Sache kam ihm irgendwie irreal vor. Selbst auf die simple Verrichtung des Vorwrtsgehens mute er sich konzen trieren. Die Situation war zu fremdartig und rtselhaft. Skurrile Maschinenwesen wuselten in der Kammer umher. Bizarre Schatten und Lichtreflexe wurden von den mit den Desintegratoren hantierenden Maschinen an die Wand geworfen. McGillicutty stellte fest, da der Stein unter seinen Fen vibrierte. Er schaltete die Auenmikros ein und lauschte den Geruschen. Schmatzende Laute, das Knirschen schwerer Ausr stung, das Krachen herunterstrzender Felsen und das Drhnen der Maschinen hallten in der groen Kammer wider, wobei die Gerusche trotz der im Helm einge bauten Verstrker merkwrdig schwach und entfernt klangen in der dnnen Mars-Atmosphre. Er hrte ein Kreischen und Flstern, das vielleicht von Maschinen oder von einem unsichtbaren, gespenstischen Unge heuer stammte, das irgendwo im Hinterhalt lag. Er wute es nicht und wollte es auch nicht wissen. Zum
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erstenmal in seinem Leben war Hiram McGillicutty mit Geheimnissen konfrontiert, an deren Aufklrung ihm nicht im geringsten gelegen war. Er hatte Angst und sah sich schon mit einem Bein im Grab. Der Vorsprung zog sich fast an der ganzen Lnge der Kammer entlang, doch das Glck verlie sie schon, als sie noch ungefhr dreiig Meter vom Hhlenein gang entfernt waren. Eine Barriere aus Felstrmmern versperrte ihnen den Weg, und sie muten ins Freie klettern. Die Geologenhmmer waren das einzige, was als Waffe zu gebrauchen war. Das stimmte Jansen nicht gerade zuversichtlich, aber mehr hatte sie eben nicht. Am Ausgang der Kammer herrschte ein greres Chaos als in der brigen Hhle. Die Skorpion-Roboter waren berall. Zusammenbleiben, sagte Jansen. Wir drfen uns nicht aus den Augen verlieren. Sie bewegte sich auf die Bresche im Asteroiden zu, wo das Tageslicht lockte, wobei sie versuchte, die Leute im grtmglichen Abstand am Roboter-Rudel vorbeizufhren. Das war nicht leicht. Manche der Fels brocken hatten die Gre ganzer Huser und versperr ten ihnen den Weg und die Sicht. Jansen mute immer wieder umkehren, wenn ein Weg sich als un passierbar erwies. Das Gerll erschwerte das Vorwrts kommen, und sie muten ber Steinhaufen klettern. Wenigstens hatten sie nach oben freie Sicht. Ohne den klaren Marshimmel, der ihnen als Wegweiser diente, htten sie lngst die Orientierung verloren. Die drei hatten schon genug Schwierigkeiten, untereinander Sichtkontakt zu halten. Da sie in Schwierigkeiten steckten, war indes noch untertrieben. Wo war McGillicutty? Jansen wirbelte herum und schaute sich um. Sie sah MacDougal, die gerade ber einen wackligen Felsbrocken kletterte. Doch auer ihr war niemand mehr zu sehen. McGilli cutty war verschwunden.
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McGillicutty! rief sie ins Funkgert, in der Hoff nung, da das Signal von den Felswnden reflektiert wrde, so da er sie auch ohne Sichtverbindung hrte. Wo stecken Sie? Hin ... hinter Ihnen, glaube ich, ertnte dnn und schwach seine Stimme. Gehen Sie ein Stck zurck, aber langsam. Einer von ihnen ... sieht mich an. Gott im Himmel. Halten Sie durch. Jansen ging auf dem Weg, den sie gekommen war, wieder zurck und bestieg den Felsen, auf dem MacDougal sich ge rade befand. MacDougal machte kehrt und folgte ihr. Die beiden Frauen kamen gleichzeitig auf der Ober seite des Felsens an, schauten hinab und erstarrten. Dort stand McGillicutty. Er schaute sie an und rhrte sich nicht. Ein Skorpion ragte direkt vor ihm in die Hhe. Fr einen Augenblick war Jansen beeindruckt, da McGillicutty den Mut hatte, dem Gert so uner schrocken entgegenzutreten bis sie erkannte, da der kleine Mann vor Angst wie erstarrt war. Als der Skorpion einen Schritt auf McGillicutty zu ging, stockte Jansen der Atem. Das Ding war doch grer, als sie angenommen hatte. Es stand auf fnf Paaren segmentierter, klauenfrmiger Fe, die seinem flachen Krper eine Bodenfreiheit von zwei Metern verschafften. An der Vorderseite befand sich etwas, das Jansen als komplexe Sensoren interpretierte, jedoch nichts, das hnlichkeit mit einer Kameralinse oder einem Auge gehabt htte. Das kantige, robust wir kende Gert war mindestens drei Meter lang und hatte eine mattsilberne Oberflche. Bei nherer Betrachtung wirkte es gar nicht wie ein Skorpion es hatte ber haupt keine hnlichkeit mit einem Lebewesen. Es war kalt und fremdartig. Die beiden krftigen Arme griffen nach McGillicutty. Greifzangen ffneten sich am Ende der Arme. Der Robot fuhr sie aus und betastete das seltsame Objekt, das er gefunden hatte.
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Jansen wollte sich in Bewegung setzen, doch MacDougal hielt sie zurck. Dies ist das erstemal, da eines dieser Dinger auf ein menschliches Wesen trifft. Wir wissen nicht, wie es reagieren wird aber wenn wir nher herangehen, fhlt es sich vielleicht be droht. Bleiben Sie hier. Komplizieren Sie die Lage nicht noch. McGillicutty sind Sie in Ordnung? Obwohl sie sein Gesicht nur verschwommen durch den Helm sahen, erkannten sie doch, da seine Kiefer mahlten und ihm der Angstschwei ausbrach. Er hatte Schwierigkeiten, sich zu artikulieren. Ich ... ich ... habe Angst, sagte er schlielich. Das waren McGillicuttys letzte Worte. Einer der beiden Klauen-Arme schob sich vor und schnippte seinen Kopf ab, mitsamt dem Helm. Der Torso stand noch fr einen Moment aufrecht da und kippte dann nach vorne, wobei der Killer-Roboter mit Blut bespritzt wurde. Jansen schrie auf, und Marcia packte sie und zerrte sie den Felsen hinunter. Jansen strubte sich und warf fr den Bruchteil einer Sekunde einen Blick auf das Bild des Schreckens. Doch dann hatte sie genug. Sie wandte sich ab und rannte davon, wobei sie nur noch vom Gedanken be seelt war, so weit wie mglich zu fliehen. Blindlings rannte sie auf den Eingang der Kaverne zu und durch brach eine Reihe von Trger-Robotern, wobei sie zwei von ihnen umri. Sie wurde sich des Vorgangs gar nicht bewut, und wenn sie es mitbekommen htte, dann wre es ihr wohl auch egal gewesen. Angst und Schrecken waren die einzigen Triebfedern ihres Han delns. Dort. Dort war der Ausgang der Kaverne. Dort. Sie strmte vorwrts, wobei sie sich vage bewut war, da Marcia hinter ihr war und sie mit Zurufen zu be ruhigen versuchte. Doch sie ignorierte die Stimme im Kopfhrer, wie sie auch alles andere ignorierte, auer der letzten Gerllhalde, die es noch zu berwinden
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galt. Sie kroch ber das letzte Bollwerk im Dschungel aus Stein und stand schlielich an der Abbruchkante einer senkrecht abfallenden Wand. Ohne zu zgern sprang sie und landete im sauberen Sand des Mars. Plumps. Sie landete auf dem Bauch, wobei sie durch die Wucht des Aufpralls wieder zur Besinnung kam. Sie schaute nach oben und sah in zehn Metern Hhe Marcia im Eingang der Kaverne stehen, die zu einem professionelleren Sprung ansetzte. Selbst in der niedrigen Schwerkraft des Mars war es ein langer Fall, und Marcia legte eine schwache Lan dung hin. Sie fiel auf den Rcken und blieb fr einen Moment mit gespreizten Armen und Beinen liegen, bevor sie wieder auf die Fe kam. Gtiger Gott! stie Marcia die Worte wie ein Gebet aus. Er ist tot. Tot! Jansen stand auf und schaute sich um, wobei sie noch immer einen Rest von Panik versprte. Wir be finden uns noch nicht in Sicherheit, sagte sie. Die weite Ebene war buchstblich mit dem Feind berst. Die Skorpione, die Trger und andere Typen wuselten durcheinander. Im Hintergrund bewegte sich ein Ge bilde von der Gre eines Berges wellenfrmig ber die Marsoberflche. Weiter entfernt, viel zu weit ent fernt, befanden sich Druckzelte, Halbkettenfahrzeuge und Menschen. Dort. Dort muten sie hin. Er ist tot, wiederholte Marcia. Dieses Ding hat ihn gettet! Jansen schaute in die Richtung zurck, aus der sie gekommen waren. Der massive Klotz des zerstrten Asteroiden trmte sich vor ihnen auf. Eine Abteilung dieser verdammten Trger-Drohnen stieg ungefhr dreiig Meter von ihnen entfernt vom Felsen ab und folgte dann durch den Sand der monstrsen Kreatur, welche ber diese alptraumhafte Armada gebot. Der Marsch durch den feinen, gerllbersten Sand schien ihnen gewisse Schwierigkeiten zu bereiten. Ab und zu
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strauchelte einer von ihnen. Sie hielt nach den Skor pion-Modellen Ausschau. Auch sie schienen durch den Sand deutlich gebremst zu werden. Wir brauchen noch immer ein Muster, sagte Jansen sich, und eine bessere Gelegenheit wrde sich wohl nicht ergeben. Jansen schaute nach unten und stellte fest, da sie noch immer den Geologenhammer in der Hand hielt. Sie hob ihn an und wirbelte ihn herum. Ja, sie haben ihn gettet, sagte sie. Zahlen wir es ihnen heim. Den Hammer schwingend, nahm sie stolpernd die Verfolgung der Trger-Drohnen auf, wobei sie sich zwang, nicht weiter als fr den Bruchteil einer Se kunde in die Zukunft zu denken. Sie wute zwar, da sie von Hysterie, Adrenalin, Wut und Angst beflgelt wurde, doch sie wute auch, da sie das Richtige tat. Ein Schritt vorwrts, den nchsten, wieder einen. Und dann hatte sie einen plumpen, kleinen Roboter mit sei ner unheilvollen Last eingeholt. Sie erkannte die Sen soren, die sie schon bei dem Skorpion gesehen hatte, der McGillicutty gettet hatte. Sie hob den Hammer und schlug zu. Die kleine Maschine lie die Last fallen, taumelte ein paar Schritte vorwrts und strzte dann mit schlegelnden Beinen in den Sand. Seine Kameraden ignorierten den Vorgang und umgingen die Strstelle einfach. Jan sen kniete sich hin, legte die Arme um die Maschine und hob sie an. Sie war erstaunlich leicht. Hinter ihr kniete Marcia sich hin, hob das Ding auf, das sie als Ei bezeichneten, und wiegte es in den Armen. Die Blicke der beiden Frauen trafen sich, und sie sahen sich fr einen langen Moment an. Zu viel war geschehen. Wortlos drehten sie sich um und gingen, so schnell sie konnten, zum entfernten Lager der Menschen.

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Kapitel Neunzehn

Der Kaninchenbau

Was mu ich denn noch tun, um Sie zu berzeugen. Es ist ein Felsbrocken, sagte Mercer Sanchez bellau nig. Hiram McGillicutty ist tot, Sie haben Ihr Leben fr den Diebstahl eines Felsbrockens riskiert, und wir haben anderthalb Tage mit der Besttigung dieser Tat sache vertan. Jansen Alter runzelte die Stirn und starrte auf das eifrmige Ding, das mitten auf dem Operationstisch lag. Sie befanden sich in dem Feldlazarett, in dem auch Coyote Westlake behandelt wurde. Weil es keine nen nenswerten Verluste gab, war das Lazarett zu einem Labor umfunktioniert worden. Sind Sie sicher? fragte Jansen. Das reglos auf dem Tisch liegende Ding sah verdammt nach einem Felsbrocken aus. Es han delte sich um ein braunes ovoides Objekt, das unge fhr die Lnge von Jansens Unterarm hatte und viel leicht halb so breit war. Frustriert schttelte Mercer den Kopf. Ich bin Geo login, um Himmels willen, und Sie sind auch eine. Natrlich bin ich sicher, da es sich um einen Fels brocken handelt. Wir haben ihn gerntgt, Proben ge nommen und sie unter dem Elektronenmikroskop untersucht und Lcher hineingebohrt. Es ist eine Probe eines ganz normalen Asteroiden, ein Brocken aus ge diegener anorganischer Materie, mit Spuren von orga nischen Substanzen. Wre ich eine Mineurin, wrde ich mich glcklich schtzen, wenn ich eine Ader von dem Zeug fnde und es in Ceres verkaufen knnte. Ge diegenes, wasserhaltiges Erz. Aber es weist keine in nere Struktur auf.
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Das verstehe ich nicht, sagte Jansen. Die TrgerRoboter haben diese Dinger wie rohe Eier behandelt. Vielleicht haben die Roboter ein Faible fr Felsen, sagte Mercer. Vielleicht wollen sie eine dekorative Mauer hochziehen. Die Tr schwang auf, und die mit einem Pyjama und einer Art Nachthemd bekleidete Coyote Westlake betrat den Raum. Sie sah matt und bleich aus, aber viel besser als noch am Tag zuvor. Weshalb liegen Sie nicht im Bett? fragte Jansen. Sie sollten sich noch ausruhen. Da mchte ich Ihnen nicht widersprechen, sagte Coyote mit bemht ruhiger Stimme. Aber mein Zim mer dient nun als Schlafraum fr ein paar Arbeiter der Nachtschicht. Einer von ihnen schnarcht. Bin aufge wacht, habe das Zimmer verlassen und wandere nun durch das Gebude. Mit einem Kopfnicken schaute sie auf das Fels-Ei. Irgendwelche Fortschritte? fragte sie. Nichts, sagte Jansen und unterzog Coyote einer grndlichen Musterung. Offensichtlich war sie noch immer ein Nervenbndel und stand am Rand eines Nervenzusammenbruchs. Man mute behutsam mit ihr umgehen. Wir geben es auf. Mercer hat beschlos sen, da es sich bei unserem wertvollen Ei um einen Felsbrocken handelt. Einen stinknormalen Felsbrocken. Gibt es sonst noch etwas? Coyote schttelte den Kopf. Dieser Roboter-Spezia list Smithers ist endlich aus Port Viking eingetroffen, und sie sezieren gerade im anderen Operationsraum den Trger-Roboter. Sie sezieren ihn? fragte Jansen. Werden Roboter denn nicht zerlegt? Dieser nicht, sagte Coyote. Sondra sagte, er htte anscheinend auch organische Komponenten. Coyote schlurfte durch den Raum. Irgendwelche Neuigkeiten von drauen? fragte sie.
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Reichlich, sagte Jansen. Wir haben bereits zehn Landezonen, und wahrscheinlich werden bald noch welche hinzukommen. Bisher liegen alle exakt auf dem quator. Zwischen fnf und vierzig Lander-Asteroiden pro Landezone. Und die Lander in den Zonen Drei und Vier haben sich zu Pyramiden aufgetrmt, genau wie unsere. Jansen sah, da Coyotes Gesicht sich bei dieser Mittei lung verfrbte. Nun, wenn jemand allergisch auf Neuig keiten von den Charoniern reagierte, dann Coyote. Zusammen mit den anderen hatte Jansen die Vor gnge in der Landezone Eins beobachtet. Sie war per plex. Es hatte nmlich den Anschein, als ob alle Zonen nach dem gleichen Muster angelegt wurden, wenn auch mit zeitlicher Verzgerung. Eines hatten sie bereits in Erfahrung gebracht: die Lander-Kreaturen variierten deutlich in Farbe, Gre und Gestalt, und die sie begleitenden Maschinen und Kreaturen waren ebenfalls von Lander zu Lander ver schieden. Der erste Lander wurde fast ausschlielich von Robotern begleitet, und der vierte fast nur von kleineren Ausgaben seiner selbst. Allem Anschein nach entsprachen die Kreaturen und Gerte in funktionaler Hinsicht ihren Gegen stcken an Bord der anderen Asteroiden. Die Unter schiede schienen eher in der Form als in der Funktion zu liegen. Jeder gelandete Asteroid enthielt eine der riesigen Lander-Kreaturen. In jeder Landezone gingen die Lan der auf die gleiche Art vor. Die Lander schlpften aus den Asteroiden. Dann marschierten alle Lander der Gruppe auf eine Sammelstelle zu, wobei sie ein groes schwebendes, sphrisches Objekt hinter sich herzogen. Bei den schwebenden Sphren mute es sich um Gra vitationsgeneratoren handeln. Whrend die Lander zusammenkamen, zerlegten die Hilfskreaturen und Maschinen die Trger-Asteroiden.
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Anschlieend schlossen die Lander sich zusammen, wobei sie sich nicht nur berhrten, sondern zusam menflossen und zu einem greren Wesen verschmol zen. Dann bildeten jeweils vier bis vierzig dieser gro en Objekte eine Pyramide, wobei die Gravitationsge neratoren wie Luftballons ber der Pyramidenspitze schwebten. Jansen drehte sich um und schaute durch ein Sicht fenster in den Operationsraum. In diesem Zustand be fanden die Lander von Zone Eins sich seit diesem Mor gen. Und nun, drei Kilometer entfernt, entfaltete sich vor ihren Augen das bisher bizarrste Schauspiel. Die Hilfs-Entitten und Roboter aller Lander errichteten eine groe Struktur um die Pyramide der Kollektivwe sen, wobei die Struktur direkten Kontakt mit den Kr pern der Lander-Kreaturen hatte. Die Ablufe in den anderen Zonen waren noch nicht so weit gediehen wie in Zone Eins. Niemand wute, was geschehen wrde, wenn die Hilfstruppen die Ar beit beendet hatten. Die Strukturen waren gewaltig, wobei selbst die kleinste noch grer war als die grte gyptische Pyramide. Coyote trat hinter sie und schaute ebenfalls aus dem Fenster. Schau sich einer diese Hundeshne dort drauen an, sagte sie. Was, zum Teufel, bauen sie da? Wei der Geier, sagte Jansen. Zumal es nicht sinn voll war, da Coyote sich mit der riesigen Kreatur be schftigte, mit der sie einen Asteroiden geteilt hatte. Jansen wechselte das Thema. Hat man durch die Zer legung des Trger-Roboters schon irgendwelche Hin weise erhalten? Wer wei? sagte Coyote mde und abwesend. Es gab schon genug Geheimnisse, mit denen sie sich befassen mute. Marcia und Sondra sind heute drau en und versuchen, der Sache auf den Grund zu gehen.
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Jansen sah Mercer an. Willst du mal einen Blick darauf werfen? Wieso nicht? sagte Mercer. Hier ist eh nichts los. Wo lagern wir den Felsbrocken? Oder sollen wir ihn einfach wegwerfen? Hastig drehte Coyote sich um und schaute sie an. Lat ihn hier und tut so, als ob ihr ihn noch unter sucht, sagte sie. Solange der Stein sich hier befindet, verfgt ihr nmlich ber diesen Raum, und niemand sonst kann ihn fr ein Experiment mit Beschlag bele gen. Das ganze Lager wimmelt von Leuten, die sich irgendwo ausbreiten wollen. Ich wrde gern in einem Raum schlafen, in dem kein Schnarcher liegt. Jansen nickte grinsend. Coyote Westlake hatte wirk lich gute Einflle. Du bist ziemlich gerissen, Coyote. Du wrdest eine gute Marsianerin abgeben. Komm, Merce, sehen wir MacDougal und Berghoff beim Sezie ren eines Aliens ber die Schulter. Die beiden Geologinnen verlieen den Raum, und Coyote legte sich auf den Operationstisch. Der andere Operationstisch, auf dem der eifrmige Felsbrocken lag, war gerade einen Meter entfernt. Sie war mder, als sie geglaubt hatte. Nach einer halben Minute war sie eingeschlafen. Sonst htte sie nmlich das leichte Zittern auf dem anderen Tisch wahrgenommen. Der zweite Operationsraum war zum Bersten voll mit Technikern, Zuschauern und Wissenschaftlern, die einen Blick auf die Innereien des Trger-Roboters erha schen wollten. Jansen mute sich auf die Zehenspitzen stellen, um von der Tr aus etwas zu erkennen. Marcia MacDougal fhrte in ihrer Eigenschaft als qualifizierte Exobiologin die Sektion durch, und Sondra assistierte ihr. Beide trugen Chirurgenhandschuhe und Mund schutz. Jeder im Raum trug einen Mundschutz. Das beunruhigte Jansen. Sie hatte sich wohl schon gefragt,
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ob ein Mensch sich bei einem Auerirdischen infizieren knne aber bei ihren Robotern? Ihr Blick fiel auf einen Mundschutzspender neben der Tr. Sie zog zwei und gab einen davon Mercer. Sondra und Marcia hatten den grten Teil der Auenhaut des Trger-Roboters entfernt. Nun erffnete sich ihnen der Blick auf hydraulische und mechanische Komponenten und auf etwas, das eine frappierende hnlichkeit mit Lungen und einem Kreislauf aufwies. Einige dem Roboter entnommene kleinere Module lagen auf einem Beistelltisch, und ein Mann, bei dem es sich um Smithers, den Roboterexperten aus Port Viking handeln mute, untersuchte sie mit einer Lupe. Marcia sprach whrend der Arbeit in ein Kehlkopf mikrofon, wie ein Pathologe, der eine Autopsie vor nimmt. Nur die wenigsten Baugruppen des Roboters sind auf Anhieb verstndlich oder auch nur als solche zu identifizieren, aber das ist auch nicht weiter ver wunderlich, sagte sie. Aber wir werden schon dahin terkommen. Die Daten, die wir aufgrund der Funk verbindung zwischen dem Mond und den Charoniern gewonnen haben, mten uns wertvolle Hinweise auf die dem Roboter zugrunde liegenden konstruktiven Merkmale geben. Obwohl Konstruktion vielleicht nicht das richtige Wort ist. Aufgrund der redundant er scheinenden Subsysteme im Innern des Robots liegt der Schlu nahe, da die Konstruktion dieser Ma schine sich zum Teil entwickelt hat und nicht nur eine Ingenieursleistung darstellt. Sondra Berghoff beugte sich ber den Roboter und stocherte mit einer Sonde in ihm herum. Bingo, sagte sie triumphierend. Das hier kommt mir bekannt vor. Sie nahm ein Schneidwerkzeug und trennte ein Modul ab. Dann hob sie das Teil vorsichtig aus dem Torso des Roboters und prsentierte es den Umstehenden. Smithers kam vom anderen Tisch herber, um einen Blick darauf zu werfen. Was ist das? fragte er.
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Und woher wollen Sie berhaupt wissen, was das ist? fragte Jansen. Die Baugruppe sah nmlich ge nauso aus wie all die anderen Komponenten, die dem Roboter bereits entnommen worden waren. Es handelt sich um einen Gravitationswellen-Emp fnger, erklrte Sondra. Jedoch um einen sehr klei nen und sehr fremdartigen . Mit einem behandschuh ten Finger zeigte sie auf ein glitzerndes Kegelpaar, das an den Spitzen miteinander verbunden war. Das Ge bilde wurde von einem Drahtgeflecht umhllt. Doch solche Komponenten wie Antennen mssen eine bestimmte Form und Struktur besitzen, wenn sie funk tionieren sollen. Und dieses Ding hier ist eine miniatu risierte Gravitationswellen-Antenne. Aber sie hat kei nerlei hnlichkeit mit den G-Wellen-Empfngern, die ich bisher gesehen habe. Wie der Unterschied zwischen einem Mittelwellen- und UKW-Radio. Ein fr den Empfang von Mittelwellen konzipierter Empfnger wrde ein UKW-Signal nicht einmal auffangen. Sondra drehte das Ding um und inspizierte es er neut. Wenn sie Gerte bauen, um Signale zu empfan gen, mssen sie diese Signale auch senden. Wenn wir dahinterkommen, wie dieses Ding funktioniert, sagte sie, sind wir imstande, selbst solche Empfnger zu bauen und Funkgesprche der Charonier abzuhren, von denen wir bisher nicht einmal wuten, da sie ge fhrt werden. Mercer beugte sich zu Jansen hinber. Janse, wir mssen ein paar Aufnahmen von diesem Ding ma chen. Ich habe einen Kumpel in Port Viking, der sich sehr dafr interessieren wird. Warte eine Sekunde. Ich habe meine Kamera im an deren Operationsraum liegen lassen, sagte Jansen. Sie verlie den Raum und ging den Korridor entlang. Coyote Westlake schreckte aus dem Schlaf. Sie hatte ein Gerusch hinter sich gehrt. Im ersten Moment
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fragte sie sich, wo sie berhaupt war. Das hier war nicht ihre Schutzhtte. Doch dann fiel ihr alles wieder ein. Sie befand sich im Feldlazarett und hatte auf dem Operationstisch ein Nickerchen gemacht. Doch was hatte dieses Gerusch in ihrem Rcken zu bedeuten? Sie rollte sich auf die andere Seite, um der Sache auf den Grund zu gehen. Und erstarrte. Dieser Felsbrocken war kein Felsbrocken mehr. Er hatte zwei Stielaugen ausgefahren, einen Mund ausgebildet und zwei Gliedmaen. Ansonsten sah er noch immer aus wie ein Stein, doch nun schlten sich vor ihren Augen Stcke der Oberflche ab und ent hllten eine schimmernde Haut. Und die Entitt sah sie mit Augen an, die sie wieder in ihren schlimmsten Alptraum zurckversetzten. Das Auge im Stein. Mit pochendem Herzen setzte Coyote sich auf dem Tisch auf und stieg vorsichtig hinunter, wobei sie dar auf achtete, da der Tisch sich zwischen ihr und dem Felsen-Monster befand. Sie mute dieses Ding tten. Es bewegte sich vor wrts, auf sie zu, und gab dabei ein merkwrdiges schnffelndes Gerusch von sich. Dann verharrte es an der Tischkante und schwenkte die Stielaugen nach unten, um die Lage zu sondieren. Coyote nutzte die Gelegenheit, um sich bis an die Wand zurckzuziehen. Sie hielt verzweifelt nach einer Waffe Ausschau. Mercers Geologenausrstung. Ihr Laser. Sie sah ihn aus der Tasche lugen. Coyote schlich an der Wand entlang durch den Raum zum Laser. Das Felsen-Monster hatte sich von der Tischkante zurckgezogen und beobachtete sie wieder. Noch drei Schritte. Zwei. Einer. Coyote schnappte sich den Laser; die pltzliche Bewegung beunruhigte das Felsen-Monster. Es stie ein aggressives Knurren aus und schien sich ein wenig auf dem Tisch aufzurichten.
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Coyote warf einen Blick auf den Laser und fummelte an den Reglern herum. Gebndelter Strahl, maximale Leistung. Als sie aufschaute, sah sie, da das Ding das Maul aufri und rasiermesserscharfe Zhne fletschte. Pltzlich bewegte sich etwas an der Tr. Aus einem Reflex heraus brachte Coyote den Laser in Anschlag. Jansen Alter betrat den Raum und erstarrte. Das Fel sen-Monster schwenkte die Augen auf sie. O mein Gott, sagte sie schlielich. Was ist... Ein Felsbrocken ist es jedenfalls nicht, das ist ver dammt sicher, zischte Coyote. Erneut brachte sie den Laser in Anschlag, zielte mitten zwischen die Augen der Entitt und bettigte den Auslser. Die Kreatur stie einen Todesschrei aus, als der rubinrote Strahl sich in ihren Kopf bohrte. Die Haut warf Blasen und platzte auf. Das Ding fiel vom Tisch, und beim Auf prall auf den Boden wurde dunkelbrauner Schleim verspritzt. Coyote Westlake versprte eine Aufwallung des berschwangs. Sie hatte es gettet. Diesmal hatte sie gewonnen. Doch noch hatte sie das Trauma nicht ber wunden. Mit der Liquidierung eines Felsen-Monsters war es nicht getan. Dennoch glnzten ihre Augen, als sie ber den Schleim trat und Jansen den Laser aushndigte. Sorge dafr, da es diesmal wirklich tot ist, sagte sie. Die kalten Sterne am Himmel ber dem Nordpol des Mondes schienen ber der geschftigen Gruppe am Boden. Eine Gruppe von Ingenieuren wartete gespannt in der transparenten Druckkuppel und beobachtete das Lngungsmegert des Fusionsbohrers. Larry, der noch immer den G-Wellen-Detektor in der Hand hielt, der sie an diesen Ort gefhrt hatte, stand etwas ab seits von den anderen und wnschte sich, da sie alle aus ihren Druckanzgen steigen knnten. Doch es herrschte noch kein Druck in der Kuppel, und wenn
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sich demnchst doch welcher aufbauen wrde, wre er noch immer viel zu niedrig. Alle am Pol versammelten Personen waren ber das Rad informiert worden doch es hatte eines Vulkanausbruchs auf dem Mond bedurft, um die meisten zu berzeugen. Die Mehrheit der Techniker war skeptisch, um es vorsichtig zu for mulieren. Larry war mde, aber das war auch verstndlich. Man hatte ihn mitten in der Nacht geweckt, gleich nachdem die Neuigkeiten vom Mars eingetroffen waren. Wenigstens Lucian durfte weiterschlafen. Der von der eiligen Fahrt nach Central City und zurck er schpfte Lucian brauchte seinen Schlaf. Larry betrachtete die in der Kuppel stattfindenden Aktivitten. Vor vier Stunden war dieser Ort noch ein Stck der Mondlandschaft gewesen. Doch dann war die Nachricht vom Mars eingetroffen, mit einer Be schreibung des modifizierten Gravitationswellen-De tektors und einer Bauanleitung. Die Besttigung, da er eine Art von Gravitationswellen-Signalstrahl emp fing, war bald darauf erfolgt. Der Detektor war leicht zu konstruieren und zu be nutzen und nachdem sie ihn eingeschaltet hatten, fhrte er sie geradewegs zu diesem Ort. Widerstand geht gegen Null, rief der Maschinen fhrer. Wir brechen durch... Jubel ertnte, der jedoch sofort von einer Wolke aus Staub und giftgrnem Gas erstickt wurde, die aus dem Bohrloch aufwallte. Weil die Marsianer sie indes auch davor gewarnt hatten, war eigens die Kuppel errichtet worden. Der Tunnel steht unter Druck, sagte der Vorarbei ter des Bohrtrupps und kam auf Larry zu. Wei der Geier, was fr ein Siff das ist, sagte er und wedelte mit der Hand den Nebel beiseite. Sieht so aus wie das Zeug, das sie auch auf dem Mars hatten. Wissen Sie, was das ist?
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Mit grter Wahrscheinlichkeit biologische Abfall produkte. Vom Rad? Wollen Sie damit sagen, da wir in gas frmiger Rad-Scheie herumtappen? Larry drehte die Handflchen nach auen, die Geste, die ein in einem Druckanzug steckender Mensch an stelle des Achselzuckens machte. Knnte sein. Wahr scheinlich. Ihre Vermutung ist so gut wie meine. Aber sind wir durch? Sind wir in den Kaninchenbau einge drungen? Der Bohrkopf wird gerade hochgezogen. Dann las sen wir eine Kamera hinunter und schauen nach, was wir gefunden haben. Ja, wir sind durch. Wenn ich Sie wre, wrde ich Ihren Kumpel wecken und die Tele operator-Ausrstung in Betrieb nehmen. Larry sah zu, wie Lucian sich in den verstrkten Druckanzug zwngte. Kommst du mit diesem modi fizierten Gravitationswellen-Kram klar? fragte er. Er knnte zwischen Leben und Tod entscheiden. Lucian nickte mrrisch. Ja, ja, sagte er. Das wei ich selbst. Er drehte sich um und schaute den Techni ker, der ihm beim Anlegen des Anzugs half, grimmig an. Und du pa mit dieser Klammer auf, sagte er schroff. Du sollst den Anzug nur anschlieen und mir nicht den Arm amputieren. Larry sah auf die Uhr. Er wrde bald aufbrechen mssen, wenn er rechtzeitig in das Steuergert fr den Teleoperator einsteigen wollte. Schau, hier ist noch etwas, das du wissen mut. Das Felsen-Monster hat in nerhalb von wenigen Minuten Augen, ein Maul und Beine ausgebildet. Es besa einen Kreislauf und ein Nervensystem, und dort, wo das Gehirn htte sein mssen, befanden sich elektronische Schaltkreise. Of fensichtlich war der Felsbrocken schon die ganze Zeit in der Lage gewesen, diese Verwandlung durchzu fhren. Das wird als existierender impliziter Befehl be
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zeichnet, was auch immer es bedeuten soll. Der Punkt ist, da das Felsen-Monster sich die ganze Zeit als Fels brocken getarnt hatte. Die Nachricht vom Mars besagt, da das Felsen-Monster bis zum Erwachen nicht von anderen Felsbrocken des Asteroiden zu unterscheiden war. Diese Dr. Mercer Sanchez glaubt, da es sich bei einigen der Asteroiden, deren organische Materie wir ausgebeutet hatten, eigentlich um Lander-Kreaturen handelte, die in eine Art Kokon eingesponnen waren. Und frag mich nicht, wie eine solche Tarnung auf der molekularen Ebene berhaupt mglich ist. Darauf wei niemand eine Antwort. Lucian runzelte die Stirn. In anderen Worten, etwas, das dort unten wie ein Felsbrocken aussieht, er wacht vielleicht pltzlich zum Leben und beit mich in den Arsch, sagte er. Wie ist das mglich? Die Frage mte anders lauten. Zum Beispiel wes halb? Diese Dinger sind so gro wie Berge. Sie landen auf einem Planeten und bernehmen ihn einfach. Aber sie tarnen sich als Felsbrocken und verstecken sich, vielleicht fr Millionen Jahre. Wovor verstecken sie sich also? Was ist so gefhrlich, da sie Angst davor haben? Nun wurden Lucian und der Techniker hellhrig. Mein Gott, sagte Lucian. So hatte ich es noch gar nicht gesehen. Aber weshalb? Weshalb landen Aste roiden auf dem Mars und errichten Pyramiden? Und auch auf der Venus, dem Merkur und den gr eren Monden der ueren Planeten, sagte Larry. Diese Nachrichten gehen von berallher ein: Radar echos von der Venus, berflge auf der Tagseite des Merkur und Augenzeugenberichte von Ganymed und Titan. Diese Objekte gehen berall nieder. Weshalb? Und wer? Wer tut so etwas? Fhren die Lander-Kreaturen Regie, oder ist es das Rad oder sonst etwas? Finde die Antwort auf diese Fragen, und du hast
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den Jackpot geknackt, sagte Larry und rang sich ein Lcheln ab. Die Spannung zwischen den beiden hatte sich gelst, zumindest fr den Augenblick. Etwas Neues vom Bohrtrupp? fragte Lucian. Kurz bevor Sie gekommen sind, haben wir einen Funkspruch erhalten. Die Besttigung erfolgte vor ein paar Minuten: wir sind in einen Hohlraum vorge stoen. Sie haben eine Kamera hinuntergelassen und in sechshundert Metern Tiefe einen Schacht mit fnfzig Metern Durchmesser entdeckt. Nun setzen sie einen Spezialbohrer ein, um das Bohrloch zu verbreitern. Der Vorarbeiter sagte, es handele sich um einen ganz nor malen Arbeitsgang. Lucian nickte hlzern. Nur da der nchste Ar beitsgang darin besteht, mich in ein vierzig Kilometer tiefes Loch abzuseilen, sagte er. Larry schauderte bei diesem Gedanken, whrend der Techniker die letzten Handgriffe am Anzug erle digte. Doch was htten sie sonst tun sollen? Mit einem Raumschiff einfliegen? Das hatte man bereits erwogen und einen kleinen, raketengetriebenen Gleiter zum Pol geflogen, fr alle Flle aber das Risiko war einfach zu gro. Lucian ab zuseilen war schon riskant genug, aber mit einem Glei ter in eine abgeschlossene, unter Druck stehende Um gebung einzufliegen war schier selbstmrderisch. Doch angenommen, das Kabel ri? Was, wenn einer dieser Skorpion-Roboter dort unten lauerte und das Kabel durchtrennte? Larry war sicher, da sie eine bessere Lsung finden wrden, wenn sie mehr Zeit htten. Doch sie hatten keine Zeit mehr. Diese verdammten Pyramiden wur den auf jeder Welt errichtet, mit Ausnahme des Mondes. Sie muten erfahren, welchem Zweck sie dienten. Zumal sie sich selbst eine Frist gesetzt hatten. Die Heiliger Antonius, die mit Schleichfahrt flog, um der
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Aufmerksamkeit der Charonier zu entgehen, wrde am nchsten Tag die Position der Erde erreicht haben. Es bestand keine Mglichkeit, die Sonde zu verzgern, geschweige denn zu stoppen. Das war auch nicht ge plant. Verzgerung bedeutete vielleicht Entdeckung. Doch wenn die Heiliger Antonius erst einmal das Wurmloch durchflogen hatte, war das Spiel schon so gut wie gewonnen. Die Anfhrer der Charonier wer auch immer und was auch immer sie waren wrden weitere Kontakte aller Voraussicht nach unterbinden. Die Welten brauch ten jedes Bit, das sie bekommen konnten. Jede Infor mation, die die Forscher im Sonnensystem an die Heili ger Antonius bermittelten, bevor die Sonde im Wurm loch verschwand und sich auf die Suche nach der Erde begab, war wertvoll. Und es sprach viel dafr, da die Antworten auf dem Grund des Kaninchenbaus warteten. Hinunter ins Loch. Larry schauderte schon bei dem bloen Gedan ken. Pltzlich blinzelte Larry und kam wieder zur Besin nung. Die Nachrichten vom Mars besagen noch etwas anderes. Wir sind nun in der Lage, ihre Gravitations wellen-bertragungen abzuhren. Die Werkstatt fer tigt Induktionswanzen an, die wir mit hinunterneh men. Damit fangen wir alle Signale auf, die das Rad abstrahlt. Sie werden in Funksignale konvertiert und zur Oberflche gesendet. Das Problem ist nur, da die Induktionswanzen physikalischen Kontakt mit dem Objekt haben mssen, das abgehrt werden soll. Lucian sah Larry dster an. Und ich bin derjenige, der sie dort anbringt. Super. Der Aufzug war ein offener Gitterrohrkfig mit einer Breite von drei Metern, der vor Ort zusammenge schweit und anschlieend durch eine Frachtschleuse in die Druckkuppel geschoben worden war. Der in
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einem verstrkten Druckanzug steckende Lucian stand auf der anderen Seite der Schachtffnung und beugte den Kfig skeptisch. Er stand direkt an der Kante der Grube. Weil das in der transparenten Druckkuppel gefan gene grnliche Gas nicht entweichen konnte, war es dort so dunstig, da die Konturen der kalten, grauen Landschaft verschwammen. Dadurch wirkte die Mond oberflche noch deprimierender. Der kompakte Spe zialbohrer ruhte auf dem Boden auerhalb der Kuppel, und die Bulldozer waren noch immer mit der Ru mung der groen Mengen pulverisierten Gesteins be schftigt, die der Bohrer an die Oberflche befrdert hatte. Lucian betrat den Kfig, setzte sich auf die Sitzbank und musterte seinen Begleiter bei diesem kleinen Aus flug. Er sa reglos auf einem Paket mit Funkausr stung. Ein humanoider Teleoperator. Und ein hlicher dazu: mit seinen Kanten, Kameras, Drhten und Stell motoren hatte er mehr hnlichkeit mit einem Skelett als mit einem Menschen. Das dunkle, metallene Gestell wirkte hager und drahtig, und das Objekt auf seinen Schultern verdiente nur deshalb die Bezeichnung Kopf , weil es sich zufllig in dieser Position befand. Zwei Kameralinsen bernahmen die Funktion der Augen, und zwei bizarr geformte Mikros nahmen den Platz der Ohren ein. Ein halbes Dutzend weiterer Lin sen, Verstrker und Richtmikrofone vervollstndigten die Sinne des Operators. Im Moment befand er sich im Bereitschaftsmodus, was Lucian begrte. Es vermit telte ihm ein Gefhl der Privatsphre. Die Prsenz des Teleoperators behagte ihm nicht. Die meisten Leute htten dieses Ding als Roboter ein gestuft und es dabei belassen schlielich sah das Gert auch aus wie ein humanoider Robot , doch die meisten Leute muten mit ihm auch nicht in den Mond einfahren. Lucian mute sich den Unterschied
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immer bewut machen. Ein echter Roboter ist zu eige nen Wahrnehmungen, Handlungen und Gedanken be fhigt. Nur da kein Roboter so intelligent war, da man sich in einer solchen Situation auf ihn htte ver lassen knnen. Lucian sprte, wie Zorn von ihm Besitz ergriff. Larry wrde an der sicheren Oberflche bleiben und den an genehmen Schauder der virtuellen Realitt verspren, whrend Lucian sich real in Gefahr begab. Aber das zu sagen war unfair. Eigentlich hatte Larry gehen wollen, doch Daltry hatte das verhindert und statt dessen Lu cian geschickt, als der sich vorgedrngt hatte. Vielleicht war es wirklich Larry Chao, dem sie alle seiner bld sinnigen Experimente wegen diese Katastrophe zu ver danken hatten, doch Lucian wute auch, da Larry si cher kein Feigling war. Der Teleoperator sollte Lucian die Arbeit erleichtern. Die gesamte Kommunikation zwischen Lucian und den Leuten an der Oberflche wrde ber Larry und den T.O. laufen, so da Lucian nur eine Kontaktperson hatte. Der T.O. wrde smtliche Kameras einschalten und alles aufzeichnen, so da Lucian nicht selbst Auf nahmen machen mute. Doch was am wichtigsten war, Larry sa im Steuer gert des Teleoperators und pate auf Lucian auf. Der Maschinenfhrer schaltete die Winde ein, wickelte das Kabel auf und hob den Kfig an. Er pen delte fr einen Moment, bis die Schwingungsdmpfer aktiviert wurden, und dann schwenkte der Maschinen fhrer den Kfig ber die Schachtffnung. Lucian schaute nach oben. Der Kfig hing an vier dnnen Kabeln, von denen jedes einzelne imstande war, das Gewicht des Kfigs zu tragen. Die Kabel lie fen ber eine spezielle Winde, welche die Last automa tisch auf die anderen Strnge verteilte, falls ein Kabel ri, und die Kabel so nachfhrte, da der Kfig sich immer in der Waagrechten befand. Der Maschinenfh
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rer wrde die Kabel alle fnfhundert Meter mit Schwingungsdmpfern versehen, um zu verhindern, da der Kfig wie ein Pendel ausschlug. In Anbetracht der kurzen Zeit, die ihnen fr die Montage zur Verf gung gestanden hatte, war das eine beeindruckende Leistung. Lucian winkte dem Maschinenfhrer und der ano nymen Gruppe in Schutzanzge gehllter Gestalten zu, die in der transparenten Kuppel standen. Es war schon merkwrdig, wenn man nicht wute, welche Person sich in welchem Anzug verbarg. War eine von ihnen Larry? Oder sa der schon im Steuergert des T.O.? Weshalb, so fragte Lucian sich, machte er sich ge rade jetzt darber Gedanken? Nun wickelte die Winde das Kabel ab. Der Kfig senkte sich in die Dunkelheit und verschwand im Innern des Mondes. Lucian schal tete die Beleuchtung des Kfigs ein, als kein Licht mehr von oben einfiel. Lucian war zur Passivitt verurteilt. Er htte irgend etwas tun wollen, doch die Ingenieure hatten ihm ge raten, sich so wenig wie mglich zu bewegen. Je weni ger Schwankungen auftraten, desto geringer war die Wahrscheinlichkeit, da der gleitende Bewegungsab lauf gestrt wurde und eine Resonanzkatastrophe ein trat. Die Kenntnis dieser Zusammenhnge erleichterte ihm das Stillsitzen indes auch nicht. Auf den ersten dreihundert Metern tat sich ber haupt nichts. Der Schacht glich den perfekten Stan dardschchten, welche die Conners zu Tausenden in den Mond getrieben hatten. Der erste Abschnitt des Schachts war beinahe trstlich und wirkte trotz der grnlichen Luft irgendwie vertraut. Doch dieser Effekt hielt nicht lange an. Lucian beugte sich ber die Kante der Sitzbank und schaute nach unten. Er erkannte ein dunkles Loch am Ende des von Menschenhand geschaffenen Schachts, das viel zu tief lag, als da die Lampen des Aufzugkfigs es aus
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geleuchtet htten. Dort. Dort befand sich der bergang ins Unbekannte. Pltzlich bewegte sich etwas an seiner Seite flieende Lichtreflexe. Lucian wre vor Angst fast auf gesprungen. Oh, tut mir leid, ertnte Larrys Stimme im Helm lautsprecher. Ich wollte dich nicht erschrecken. Ich habe nur dieses Ding eingeschaltet. Verdammt, pa doch auf... Lucian unterdrckte eine weitere Aufwallung irrationalen Zorns. Mein Gott. Ja. Richtig. Du hast mich erschreckt. Wie fhlt dieses Ding sich an? Es geht. Ich hatte schon auf Pluto damit zu tun. Auerdem ist diese Ausrstung viel leichter. Es tritt keine relativistische Verzgerung auf. Larrys Stimme kam Lucian merkwrdig krperlos vor, was vielleicht daran lag, da der T.O. keine Entsprechung eines Munds hatte, die eine Stimme synthetisierte. Was er empfing, war Larrys Stimme, die von der Oberflche ber eine Funkbrcke vom T.O. zu den Anzuglaut sprechern bertragen wurde. Er war durchaus an diese Art der Kommunikation gewhnt und hatte auch schon mit krperlosen Stimmen gesprochen, die Leu ten gehrten, welche er nie gesehen hatte. Aber das. Er sprach zu einer Maschine mit Larry Chaos Seele, einem Alien mit Larrys Bewutsein. Er schauderte und ver drngte diese Gedanken. Der T.O. beugte sich ber den Rand des Kfigs und sah nach unten. Wir nhern uns dem Ende des Bohr lochs, verkndete der T.O.. Richtig, sagte Lucian schwach. Der Kfig sank in die Tiefe. Das Loch im Boden des von Menschen geschaffenen Schachts wurde zuse hends grer. Schwaden des grnlichen Gases waber ten aus dem Loch und breiteten sich auf der Sohle des Schachts aus. Sie schienen sich schneller zu bewegen, als sie sanken. Lucian wute, da es sich um eine Illu
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sion handeln mute, die aus der Annherung an das Loch resultierte. Der Geschwindigkeitsmesser zeigte nmlich eine konstante Sinkgeschwindigkeit an. Doch das war auch kein Trost. Er sah nach oben, in die Dun kelheit, die sie umfing, als die Lichter des Aufzugs er loschen und einem grnlichen Glhen wichen. Er schaute wieder nach unten, gerade rechtzeitig, um den Durchgang durch das Loch mitzuerleben... ... in eine unendliche, von grnem Nebel durch setzte Dunkelheit. Die dnne Atmosphre war nun nicht mehr pastellgrn, sondern sie hatte einen krfti gen Grnton angenommen, der die Sichtweite auf unter zehn Meter reduzierte. Sogar Larrys T.O., der sich in Reichweite von Lucian befand, verschwamm ein wenig. Die Wnde dieses riesigen Schachts waren ber haupt nicht zu sehen. Der glupschugige Kopf des T.O. schwenkte, von Larry dirigiert, in alle Richtungen. Die Zusatzkameras des T.O. sondierten das Terrain. Weder Larry noch Lucian sagten etwas. Lucian schaute nach oben und erhaschte einen letz ten Blick auf die nebelumwaberte Schachtdecke. Larry! Haben die Kameras die Decke erfat? Es han delt sich um blanken Fels. Ja, sagte der T.O. Die Bergbau-Ingenieure schwren, da die Oberflche noch nie bearbeitet wurde. Vielleicht haben sie recht. Das wrde auch er klren, weshalb wir bisher keinen Aushub auf der Oberflche gefunden haben. Wenn die Charonier das Loch nicht von der Ober flche aus gegraben haben, wie haben sie das Rad dann nach unten transportiert? fragte Lucian. Und wes halb haben sie den Tunnel nicht durchgehend ange legt? Und wo ist der Aushub? Der T.O. zuckte in einer Karikatur von Larrys Moto rik die Achseln. Vielleicht hat es sich als viel kleineres Wesen an einer anderen Stelle der Oberflche in den
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Boden gegraben und das Gestein als Rohstoff verzehrt. Vielleicht hat das Rad diesen Schacht in Richtung der Oberflche gegraben, um Baustoffe zu gewinnen. Viel leicht hat es den Abraum verdichtet, um die Wand des Schachts zu stabilisieren. Oder vielleicht gibt es hier unten auch ein winziges Schwarzes Loch, zu dem das fehlende Gestein verdichtet wurde. Und was die Frage betrifft, weshalb es den Schacht nicht bis an die Oberflche vorgetrieben hat, htte ich eine andere Antwort. Vielleicht wird es eines Tages aus dem Innern des Monds hervorbrechen, genauso wie diese Lander-Wesen aus den Asteroiden gekommen sind, und bis es soweit ist, braucht es ein Versteck. Wer wei? Lucian strubten sich die Nackenhaare. Larry Chao verstand es wirklich, Schreckensszenarien zu entwer fen. Dann setzten die beiden den Abstieg fr lange Zeit schweigend fort, und whrend sie an den konturenlo sen Wnden hinabglitten, verloren sie bald jedes Zeit gefhl. Lucian dachte an den ursprnglichen Kanin chenbau und daran, wie lange Alices Sturz gedauert hatte. Jedenfalls lang genug, um Langeweile zu ver spren und sich dumme Fragen zu stellen. Fressen Fledermuse Katzen? murmelte er. Der T.O. drehte sich zu ihm um. Hast du etwas ge sagt? fragte er. Nein, nichts, erwiderte er verlegen, ohne da er einen Grund dafr gehabt htte. Dann herrschte wieder Schweigen. Das ist aber selt sam, ertnte Larrys Stimme. Eigentlich mte die Temperatur mit abnehmender Entfernung zum Kern hin steigen. Aber sie bleibt konstant und nimmt an scheinend sogar noch ab. Vielleicht wandelt dieses verdammte Rad einen Teil der Wrme des Kerns in Energie fr den Eigenbedarf um, sagte Lucian. Zwar nicht so viel, da man es an
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der Oberflche registriert, aber doch so viel, da die Temperatur im Schacht sinkt. Vielleicht dient der Schacht als Wrmetauscher fr das Rad. Das wre mglich. Der Teleoperator lie den Blick schweifen. Ich glaube, der Nebel lst sich auf. Ich sehe die Wnde des Schachts. Warte eine Sekunde; ich will einen Mepuls nach unten schicken. Es trat eine Pause ein. Wir sind im Zielgebiet, sagte Larrys Stimme. Noch zwei Kilometer ber der Sohle. Bald hast du es geschafft, Lucian. Der Maschinenfhrer re duziert nun die Sinkgeschwindigkeit des Kfigs. Lu cian sprte die Trgheitskrfte, als der Kfig langsamer wurde. Fr eine Sekunde schwankte der Kfig, und vor Lucians geistigem Auge wurde der Aufzugkfig in eine Schwingung versetzt, bis er schlielich an der Schachtwand zerschmettert wurde. Doch dann neutra lisierten die Schwingungsdmpfer die Schwingung. Lucian stie einen Seufzer der Erleichterung aus. We nigstens wrden sie nicht auf diese Weise umkommen. Obwohl es zweifellos noch eine Reihe anderer Mg lichkeiten gab, mit denen sie auf der Sohle des Schachts rechnen muten. Der Rufer wurde sich der in sein Reich eindringenden Entitten nur vage bewut. Schlielich war er mit greren Dingen beschftigt; er leitete die Eroberung des Sonnensy stems. Die minimalen Strungen am nrdlichen Portal waren unwichtig. Die Instandhaltungssysteme bewltigten jedes Problem. Er zog es vor, sich auf seine Arbeit zu kon zentrieren, auf die Koordination der Weltenfresser. Manch mal trieben sie einen zur Verzweiflung; seine Assistenten waren zwar zu groen Leistungen befhigt, nur da es ihnen vllig an Flexibilitt mangelte. In einem Anflug von Humor erkannte der Rufer, da die Sphre ihre Rufer wohl im glei chen Licht sehen mute. Der Rufer erweiterte seine Kapa zitten in bezug auf Kontemplation, Selbstbewutsein und Selbsterkenntnis. Diese Fhigkeiten wrde er im nchsten
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Stadium seiner Entwicklung brauchen. Ein Stadium, in dem sowohl der Rufer als auch das Sonnensystem sich drama tisch verndert haben wrden. Der Schwei tropfte von Larrys Stirn. Allein das Still sitzen in diesem Ding war schon anstrengend. Womit auch immer er Lucian beruhigen mochte, das Tragen des Steuergerts eines Teleoperators war ein hartes Stck Arbeit. Das Exoskelett des Steuergerts schirmte Larry fast vllig von den Blicken der Funktechniker am anderen Ende des Raums ab. Das Steuergert schwebte in der Luft, um einen Bo denkontakt zu vermeiden. Er konnte sich in allen Frei heitsgraden bewegen, ohne da das Steuergert die Position nderte. Es bewegte nur die Gliedmaen, wobei diese Bewegungen auf den Teleoperator ber tragen wurden. Druckfhler in den Armen, Beinen und im Krper des Teleoperators selbst bermittelten ihre Wahrneh mungen an das Steuergert, das die aus den Aktivit ten des T.O. resultierenden physikalischen Wahrneh mungen authentisch abbildete. Schon der schwchste Stromschlag lste eine Schmerzreaktion aus, die Larry davor bewahrte, den T.O. zu beschdigen. Larrys Kopf steckte in einem groen Helm. Auf zwei Monitoren nahm er die Umgebung aus der Perspektive der Kameras des T.O. wahr. In Larrys Ohrhrer wur den die von den Auenmikros des T.O. aufgenomme nen Gerusche von den Stimmen auf dem Kommuni kationskanal berlagert. Drhte und Stangen, Hebel und Sensoren: dieses Bild vermittelte das Steuergert einem Auenstehen den. Innen sah es allerdings anders aus. Larry war gar nicht in der Kommunikationszentrale prsent. Er fuhr zusammen mit Lucian in einem offenen Aufzug in die sen weiten Schacht ein, wobei die schwachen Lampen
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kaum die Dunkelheit durchdrangen und die belrie chende Luft an seinen Ohren vorbeistrich. All seine krperlichen Sinne waren auf einen Ort konzentriert, an dem er sich berhaupt nicht aufhielt. Doch er wute, da diese Wahrnehmungen nicht real waren. Die Dunkelheit umfing ihn nicht, und ebensowenig strich der Wind an ihm vorbei. Der ver ngstigte Mann im Druckanzug, den er berhren konnte, war auch nicht da. Es war wie dieser seltsame Zustand, in dem er sich manchmal whrend eines Alp traums befand; er wute wohl, da der Traum nicht real war, und dennoch durchlebte er ihn und akzep tierte die Unwirklichkeit der Welt, whrend er noch gegen die Dmonen ankmpfte. Doch diese Art der Entrcktheit war in einem Teleoperator-Steuergert fehl am Platz. Er mute vor behaltlos glauben, da er sich unten im Schacht be fand. Denn diese Aktion war real, es ging um Leben oder Tod. Er schaute auf Lucian, der neben ihm auf der Sitzbank sa, mit dem Ausdruck nackter Angst in den Augen. Von der ordnungsgemen Durch fhrung hing ein Menschenleben ab: das von Lucian. Und vielleicht das berleben der gesamten Mensch heit. Deshalb kam die ganze Sache ihm mitnichten wie ein Traum vor eher wie ein Alptraum. Lucian umklammerte die Lehnen der Sitzbank. Fnf hundert Meter, sagte Larry mit ruhiger Stimme. Vierhundert. Wir verringern die Geschwindigkeit etwas. Kein Grund zur Sorge, Lucian der Maschinen fhrer will den Kfig schon etwas frher anhalten, um ihn vor der Landung zu stabilisieren. Dreihundert Meter. Der Kfig bremste ab, und Lucian unterlag erneut der Wirkung der Trgheitskrfte. Was erwartete sie dort unten? Im Grunde wuten sie nicht mehr, als da
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es sich um ein Band aus Gravitationsenergie handelte, das den Mond umspannte. Maschinen stop, ertnte Larrys Stimme. Der Ent fernungsmepuls zeigt einen Schatten mit einer Hhe von ber hundertachtzig Metern an. Alles ist stabil. Vernachlssigbare Pendelbewegung; die Kabel halten. Es sieht gut aus. Weiter geht's. Langsam setzte der Kfig sich wieder in Bewegung. Nun sahen sie deutlich die Schachtwnde und er kannten, da sie sich in einem schimmernden, tief schwarzen Zylinder mit einem Durchmesser von hun dert Metern befanden. Lucian, sobald wir unten ange kommen sind, nehme ich die Ausrstung, und du springst aus dem Aufzug, sagte Larrys Stimme. Der Kfig wird bis zur Hundert-Meter-Marke hochgezogen und bleibt dort, bis wir ihn wieder anfordern. Weshalb? Um zu gewhrleisten, da wir die einzigen Passa giere sind. Schlielich wissen wir nicht, wer sich hier unten herumtreibt, stimmt's? Ja, das stimmt. An dieses kleine Detail erinnere ich mich ganz sicher. Darauf erwiderte Larry nichts. Fnfzig Meter, sagte seine Stimme. Vierzig. Dreiig. Werden langsa mer. Zwanzig. Zehn. Werden langsamer. Ein Meter, Maschinen stop. Alles raus. Lucian erhob sich von der Sitzbank, trat vorsichtig an den Rand des Kfigs und schaute nach unten. Das ist aber mehr als ein Meter, wandte er ein. Eher zwei. Der T.O. drehte sich um und schaute Lucian an. Wre es dir vielleicht lieber gewesen, sie htten sich verschtzt und zwei Meter unter der Oberflche ange halten? Grunzend schlurfte Lucian zur Kante der Plattform und sprang hinunter. In der geringen Schwerkraft des Monds htte er weich aufkommen mssen, aber den noch raubte der Aufprall ihm fr eine Sekunde den
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Atem, und er verlor das Gleichgewicht. Lucian sttzte sich mit den Armen ab und kam mit dem Gesicht eine Handbreit ber dem Boden zu liegen. Ich habe soeben die erste Entdeckung bezglich des Bodens hier unten gemacht, sagte er. Er hat eine sehr dunkle Farbe. Und er ist knackig. Der T.O. lie die Ausrstung an einem Seil hinunter und sprang dann selbst, wobei er sich noch unge schickter anstellte als Lucian; er landete auf Hnden und Knien. Dieses Ding filtert die feintaktilen Reize aus, sagte er. Was meinst du mit knackig? Lucian erhob sich. Eben knackig. Als ob man ber Bltter gehen wrde, wie in einem Park im Herbst. Der Boden ist rostfarben und trocken. Er erinnert mich an Bltterteig. Wenn man drauftritt, bricht man durch die Schichten durch bis zu dem, was sich darunter befin det. Irgendwie wirkt er wie die Haut einer toten Schlange. Und berall liegt Mll herum, sagte Larrys Stimme, wobei diese Kommentare eher fr die Recor der an der Oberflche als fr Lucian bestimmt waren. Defekte Gerte oder tote Lebewesen oder sonst etwas. Bruchstcke, die ich nicht identifizieren kann. Manche haben die gleiche rostige Farbe wie der Boden, andere sehen eher metallisch aus. Der T.O. stand auf und schaute sich um. Soweit ist alles ruhig. Der Rufer versprte einen Hauch von Irritation. Fr eine Weile wute er nicht, was los war. Er sprte etwas, zwei Entitten, die sich auf seiner Haut bewegten doch bei die sen Entitten handelte es sich nicht um Einheiten, die seiner Kontrolle unterstanden. Zumal er die Wahrnehmungen der ferngesteuerten Einheiten auch htte wahrnehmen mssen. Aber das war nicht der Fall. In frheren Zeiten htte der Rufer die unerklrlichen Daten sofort ausgeblendet und sich geweigert, ihr Vorhan
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densein zur Kenntnis zu nehmen. Doch der Rufer wuchs und entwickelte sich weiter. Das Erwachen seiner eigenen ferngesteuerten Einheiten aus dem langen Schlaf, das ge schftige Treiben der Instandhaltungs-Diener, die ihn mit externen Daten versorgten und die Wahrnehmungen von anderen Planeten hatten ihn dazu veranlat, genauer zu be obachten und seine Lernfhigkeit zu reaktivieren. Es befanden sich keine hochwertigen ferngesteuerten Ein heiten in diesem Sektor, hchstens ein paar kleine Teile-Ver werter, die den Schutt auf der abgestorbenen Auenhaut des Rufers nach brauchbaren Teilen und Materialien durchsuch ten. Sie wren ihm in diesem Fall keine Hilfe. Jedoch befanden sich zwei grere Arbeiter in der Nhe. Er wrde sie anweisen, einmal nachzusehen. Und den Rufer im Notfall zu verteidigen. Das Universum war nmlich ein gefhrlicher Ort. Der von den Aufzugslichtern angestrahlte Lucian erhob sich und versuchte, ber seinen Schatten hinaus zublicken. Auf einmal vernderte der Lichteinfall sich, und der Schatten verschwand, whrend der Aufzugs kfig wieder nach oben fuhr. Das Licht des Kfigs, das sie bisher im spitzen Winkel beschienen hatte, fiel nun senkrecht ein. Die Weitwinkel-Strahler des Kfigs strahlten die Wnde der Kammer an. Die beiden befanden sich in einem groen Tunnel. Pltzlich kam Lucian der Gedanke, da es sich hierbei um den Tunnel des Rads handelte. Er konnte in diesem Tunnel den Mond umrunden, vom Nordpol zum Sd pol und zurck. Und was noch bizarrer war, er stand auf dem Rad, auf einem weltenumspannenden Ding tief unter der Mondoberflche. Wir bekommen Gesellschaft, Lucian, sagte Larry mit ruhiger Stimme. Lucians Magen verkrampfte sich, und langsam drehte er sich in die vom T.O. bezeichnete Richtung um.
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Etwas von der Gre eines Kaninchens huschte ber den Schutt auf dem Boden. Es glnzte silbrig und be wegte sich auf einer Vielzahl kurzer, knubbeliger Beine fort. Lucian sah, da einige der Trmmer auf der Ober flche die gleiche Form hatten wie dieses Ding. Viel leicht handelte es sich bei diesen Teilen um einen Pan zer, vielleicht auch um interne Komponenten. Das wuselnde Wesen untersuchte jedes gefundene Teil mit zwei langen, grazilen Tentakeln. Von manchen Objekten trennte es Stcke ab und warf sie in einen Schlitz im Rcken. Lucian wute nicht, ob es sich um ein Maul oder um einen Behlter handelte. Ist das ein Lebewesen oder eine Maschine? fragte er, wobei er im Grunde gar nicht mit einer Antwort rechnete. Der mit Larrys Stimme sprechende Teleoperator drehte sich zu ihm um, hob die mechanischen Arme, fate sich mit einem davon an die Brust und fragte: Was bin ich denn? Mal im Ernst, sagte Lucian. Es lag ein Unterton in Larrys Stimme, der ihm auf die Nerven ging. Das ist mein Ernst. Denk mal drber nach. Lucian lie sich die Frage durch den Kopf gehen. Beides, schtze ich. Du bist ein Lebewesen, das eine Maschine kontrolliert. Richtig. Und genau das sind diese Entitten auch. Nur da die Daten vom Mars die Vermutung naheleg ten, es handele sich um Maschinen, die Lebewesen kontrollieren. Vielleicht gibt es fr sie keinen Unter schied zwischen Lebewesen und Maschine. Das war eine beunruhigende Vorstellung. Lucian wollte gerade etwas sagen, als er ein weiteres dieser Wesen durch den Schutt schlurfen sah. Die beiden Entitten nahmen einander wahr und bewegten sich aufeinander zu. Ihre Tentakel berhrten sich, und dann griffen sie in den Rckenschlitz des jeweils anderen, wobei sie kleine Objekte herausholten und sie in ihren eigenen Schlitz warfen. Die Tentakel huschten blitz
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schnell ber die Krper und verrichteten Dinge, die Lucian nicht erkannte. Als die beiden Kreaturen sich jedoch voneinander lsten, schien der eine ein Paar Beine gegen den linken Tentakel des anderen einge tauscht zu haben. Mein Gott, sagte Lucian. Modu lare Tiere, die untereinander Teile austauschen? Komm, stellen wir die G-Wellen-Sensoren auf, bevor jemand mit uns Teile tauschen will. Der T.O. hob die Tasche mit der Ausrstung auf und hakte sie an der Vorderseite seines Krpers ein. Dann kramte er in der Tasche, bis er den GravitationswellenSensor gefunden hatte, mit dem Larry den Kaninchen bau berhaupt erst aufgesprt hatte. Nun war er so eingestellt, da er sie zu den Stellen fhrte, an denen es so starke Signale gab, welche die Induktionswan zen weiterleiten konnten. Mein Gott, sagte Larrys Stimme. Eigentlich knnten wir die Wanzen auch gleich auf den Boden legen, Lucian. Die G-Wellen-Fel der sind hllisch stark. Meinst du? fragte Lucian. Wrden diese kleinen Schnffler sie nicht gleich fortschaffen? Das knnten wir zur Not verschmerzen. Sie sind gut versiegelt und gepanzert. Und wie ich soeben von den Abhrspezialisten erfahre, empfangen sie bereits Signale von den Dingern. Dennoch sollten wir wirk lich ... Hinter dir! rief Lucian. Der T.O. wirbelte herum. O mein Gott, sagte Lucian. Es waren zwei Entitten, an deren Identitt diesmal jedoch kein Zweifel bestand. Es handelte sich um Roboter. Tiere hatten nmlich keine Rder. Die flachen Gerte hatten einen zylindrischen Krper, der auf zwei Radpaaren lief. Auerdem waren sie mit vier langen Greifarmen aus gehrtetem, unheil voll schimmerndem Metall ausgestattet, aus deren Enden scharfe Klauen wuchsen. Etwa fnfzig Meter von Larry und Lucian entfernt verharrten die beiden.
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Die Zeit schien stehenzubleiben. Sie wissen, da wir hier sind, sagte Larry schlielich. Daran bestand kein Zweifel. Es lag etwas Lauerndes und Aggressives in ihrer Haltung. Und dann setzten sie sich in Bewegung. Bevor Larry den T.O. noch zu einer Reaktion veranlassen konnte, hatten sie Lucian schon erreicht. Einer von ihnen fuhr eine Klaue aus, packte ihn am Schutzanzug und hob ihn hoch in die Luft. Fr einen schrecklichen Augenblick sah Larry durch Lucians Helm den Ausdruck des Schreckens in seinem Gesicht. Lucian streckte einen Arm aus und wollte an scheinend einen Schrei ausstoen ... Doch dann wirbelte der Roboter herum und ver schwand mit ihm im Tunnel. Er war verschwunden. Lucian! schrie Larry, und der T.O. nahm die Ver folgung auf, wobei er die Induktionswanzen fallen lie. Doch der andere Roboter griff nach dem Teleope rator. Larry, der durch die Kameras des T.O. sah, wich dem Angriff aus und trat heftig gegen den Greifarm. Der Arm schwang zurck und schlug gegen den Kr per des Roboters und dann drang er tief in den Pan zer des T.O. ein, wobei er nicht nur zugreifen, sondern ihn regelrecht zerreien wollte. Larry schrie auf, als das Steuergert Schmerzwellen durch seinen Krper jagte. Die elektrische Ladung an sich war zwar harmlos, aber Larry befand sich nicht mehr nur in seinem eigenen Krper. Er befand sich auch im T.O., dessen Brust gerade aufgerissen worden war. Der Schmerz war echt; er sa dort, wo jeder Schmerz echt war, im Bewutsein, in der Seele. Er stellte sich vor, wie ihm das Herz aus dem Brustkorb hing und die gebrochenen Rippen in grotesken Win keln abstanden. Das linke Bein krmmte sich, als ein Regelkreis kurzgeschlossen wurde. Im verzweifelten Versuch, sich zu verteidigen, holte er mit dem rechten
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Arm aus doch die rasiermesserscharfe Klaue trennte den Arm am Ellbogen ab. Erneut schrie Larry vor Schmerz auf, als sein Arm davonflog. Sowohl in der realen, durch die Kameras vermittelten Darstellung als auch in der imaginren, in der Seele stattfindenden Szenerie sah er den glit zernden Arm zu Boden fallen. Imaginres rotes Blut strmte aus den Hydraulikleitungen. In seiner Halluzi nation sah er blutendes Fleisch unter der zerfetzten metallischen Haut. Und dann erfolgte ein weiterer bru taler Schlag, und pltzlich brach Larrys Schrei ab, als ob sein Kopf vom Krper des Teleoperators abgetrennt worden wre. Die Sicht des T.O. wechselte automatisch zu den Brustkameras. Tote Augen, die in namenlosem Schrecken sahen, wie der Kopf des T.O. auf den schmutzigen Boden fiel und die kleinen Ausputzer sich ber das Wrack des Teleoperators hermachten. Der schreiende Larry wurde aus dem Steuergert ge zogen und mit den strksten zur Verfgung stehenden Betubungsmitteln ruhiggestellt. Whrend er schlief, stellten die Techniker fest, da die weggeworfenen Induktionswanzen noch funktionierten und gewaltige Datenstrme bermittelten. Obwohl die Analytiker damit nichts anzufangen wuten, sendeten sie die Daten an die Heiliger Antonius und an die Erde. Die Zeit verstrich, und der Arbeiter brachte seine Beute ins Innere des Rufers, an einen Ort, an dem sie grndlicher un tersucht werden konnte. Schon beim ersten Anblick war der Rufer irritiert, ja erstaunt ber den Fund seiner Arbeiter. Auf diesem atmosphrelosen Satelliten htte eigentlich kein organisches Leben existieren drfen. Der Rufer wunderte sich ber den primitiven knstlichen Panzer, in dem dieses Wesen lebte. Es war klar, da der Panzer das Wesen nicht fr lngere Zeit am Leben erhalten wrde. Doch der Rufer hatte weder die Zeit noch die Energie, den
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Fund zu untersuchen. Nicht bevor er in diesem chaotischen Sternsystem eine gewisse Ordnung geschaffen hatte. Dennoch waren die Rufer imstande, neue Lebensformen zu analysieren und konservieren. Sie muten ber diese Fhigkeiten verfgen, denn in jeder biologischen Kompo nente der Lebenszyklen der Charonier befanden sich geneti sche Fragmente von hundert verschiedenen Spezies. Dieses neue Wesen lieferte vielleicht weitere ntzliche Daten. Der Rufer beauftragte ein kleines Subsystem des Be wutseins damit, den fremden Organismus in den Tiefschlaf zu versetzen, bis er Zeit hatte, sich dem Problem zu widmen. Ob nach einem Tag, einem Jahr, einer Generation oder einem Jahrtausend, irgendwann wrde er sich mit diesem Rtsel beschftigen. Marcia MacDougal warf den Datenwrfel auf den Fu boden und sah aus dem Fenster in die Marsnacht hin aus. Eine Katastrophe. Eine totale Katastrophe. Lucian Dreyfuss tot oder vielleicht erging es ihm noch schlimmer, wenn ihre insgeheim gehegten Befrchtun gen sich als wahr erweisen sollten. Niemand hatte ihn sterben sehen und sie hatte gerade erst die Sektion eines Charoniers abgeschlossen. Was wrden sie mit Lucian anstellen? Und der unter dem Einflu starker Beruhigungsmit tel stehende Larry Chao war wie ein Sack Kartoffeln an Bord der Nenya gebracht worden, um zum Pluto zurckzufliegen. Auf dem Mond hatte man keine Zeit, um seine Genesung abzuwarten. Er wrde sich auf dem Rckflug erholen mssen. Ein verdammtes Desaster, und vllig unntig dazu. Die auf dem Boden des Schachts herumliegenden Induktionswanzen funktionierten einwandfrei und strahlten ihre Signale in einer perfekten Sichtlinie nach oben ab. Man htte die Sonden auch gleich in den Schacht werfen knnen und dasselbe Ergebnis erzielt. Dennoch hatte diese Katastrophe auch ihr Gutes. Die
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Intuition sagte ihr das. Irgendwo in den Transkriptio nen, auf den Videobndern oder den anderen Daten trgern war eine Antwort versteckt, eine Antwort, wel che die ganze Mhe, Angst und Verwirrung wert war. Diese Antwort wrde an sich vielleicht noch nicht ausreichen. Doch zusammen mit den von den Induk tionswanzen bermittelten Daten, mit den Hinweisen, die sie hier auf dem Mars erhielten, wrde sie viel leicht das letzte und wichtigste Teil des Puzzles dar stellen. Und sie mute es finden.

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Kapitel Zwanzig

Kontakt mit den Nackten Purpurnen

Die Triebwerke feuerten. Diesmal handelte es sich nicht um einen Probelauf, sondern um den Ernstfall. Endlich wurde die Terra Nova ihrer Bestimmung ge recht. Das groe Schiff erzitterte, machte einen Satz und startete durch. Auf und davon. Die Terra Nova, die schon viel zu lange im Erdorbit gefangen gewesen war, sprengte ihre Ketten und nahm Kurs in den offenen Raum. Dianne Steiger Captain Dianne Steiger, wie sie sich in Erinnerung rief befand sich im Geschwindigkeits rausch. Die Beschleunigung betrug bereits vier G, was fr die Terra Nova eine ganz normale Belastung war. Das Schiff verfgte ber Leistung, unglaubliche Lei stung und wartete nur darauf, da sie fr einen Hoch geschwindigkeits-Langstreckenflug abgerufen wurde. Allerdings war ein solcher Flug zunchst noch nicht geplant. Die Triebwerke der Terra Nova muten einmal durchgeblasen werden, doch anschlieend wrde laut Flugplan die Beschleunigung auf ein G zurckgenom men werden. Dianne sprte bereits, wie die Beschleu nigung reduziert wurde. Eine Nomenklatur fr das Multisystem war bisher noch nicht erstellt worden. Wie sollte man so viele Wel ten benennen? Bei der Vergabe der Namen mute man systematisch vorgehen. Bis dahin bezeichneten die Navigatoren den nch sten Planeten einfach als Ziel Eins. Der Flug zu Ziel
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Eins htte kaum lange genug gedauert, um die Ma schinen eines normalen interplanetarischen Schiffs warmlaufen zu lassen, geschweige denn die eines Fernraumschiffs. Fr ein Schiff mit einem Aktionsra dius von einigen Lichtstunden waren ein paar Millio nen Kilometer berhaupt nichts. Sie wrden das Ziel in zwei Tagen erreichen. Selbst eine derart schnelle Flugbahn wrde nur eine halbstndige Beschleuni gungsphase von einem G erfordern. Und noch weni ger, wenn man den Vier-G-Nachbrenner einschaltete. Die auf der Brcke sitzende Dianne geno jeden Mo ment der Beschleunigungsphase. Alles lief nach Plan. Sie glaubte richtig gehandelt zu haben, als sie den Eilstart des Schiffs anordnete. Sie muten so schnell wie mglich aufbrechen. Auch wenn ein paar Besat zungsmitglieder und ihre Ausrstung erst in letzter Sekunde an Bord kamen. Sie waren schon unterwegs, bevor der exotische Feind oder irgendein menschlicher Brohengst sie aufhalten konnten. Manche Leute waren nmlich jetzt schon der An sicht, da die Entsendung eines Forschungsschiffs von den Konstrukteuren des Multisystems vielleicht als Provokation gewertet wrde. Dianne wollte nicht so lange warten, bis dieses Argument weitere Befrwor ter fand. Dann riskierte sie lieber eine Panne an Bord und startete sofort. Sie spielte ein riskantes Spiel doch immerhin war die Terra Nova eine bekannte Gre fr sie. Sie wute, wie weit sie das groe Schiff treiben konnte, was es zu leisten imstande war und was nicht. Das eigentliche Risiko waren die Aliens und die Menschen, die sich ihr vielleicht in den Weg stellten. Da war es schon besser, ihnen allen ein Schnippchen zu schlagen, auch wenn sie das Schiff dadurch einem vernachlssigbaren Risiko aussetzte, als ihnen die Gelegenheit zu geben, den Flug zu verhindern. Offiziell waren sie zur Sphre unterwegs, doch jeder
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wute, da das nicht stimmte. Sie flogen lediglich den nchsten Planeten an. Fr den Fall, da keine Pro bleme auftraten, wrde Dianne weiter vorstoen al lerdings nicht in Richtung der Sphre. Die wrde sie vorerst berhaupt nicht ansteuern. Sie lchelte frhlich und betrachtete die grn leuchtenden Kontrollinstru mente. Der neben ihr sitzende Erste Offizier indes geno den Flug nicht annhernd so wie sie. Gerald MacDougal, seines Zeichens Exobiologe, der durch den Weltraum Kurs auf einen vermutlich von unbekannten Lebensformen wimmelnden Planeten nahm, fragte sich, weshalb er berhaupt so erpicht darauf gewesen war, diesen Flug zu unternehmen. In diesem Augenblick dachte er an nichts anderes als an das sthnende Metall, von dem er umgeben war. Er wute, da das Schiff diesen Schub verkraftete, und sogar das Zehnfache, und er wute auch, da belastete Verbindungen hin und wieder kleine Gerusche von sich gaben. Doch seine lebhafte Phantasie lie sich nicht von trockenen Fakten beeindrucken. Vor seinem geistigen Auge sah er bereits berstende Schotts. Er sprte einen Anflug von Klaustrophobie. Moni tore und Bildschirme und grafische Anzeigen der Flug bahn waren schn und gut, aber die Brcke hatte eben keine richtigen Fenster. Er whnte sich in einer engen Metallkiste, einem fliegenden Sarg, der ohne Not in sein Verderben flog. Er dachte an Marcia. Er wollte nicht sterben, ohne sie vorher noch einmal gesehen zu haben. Doch whrend er sich noch diesen melodramati schen Anwandlungen hingab, sagte ihm ein anderer Teil des Bewutseins, da das Schiff erwartungsgem funktionierte. Und dennoch sandte ein dritter Teil von ihm ein Stogebet zu Gott. Es hatte keinen Sinn, Risiken einzugehen, sagte er sich.
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Die Triebwerke der Terra Nova wurden abgeschaltet, und das Schiff trieb durch den Weltraum, in Richtung einer neuen, namenlosen Welt. Die Nenya startete vom Mond, flog an der Sonne vor bei und nahm mit hoher Beschleunigung Kurs auf den kalten, dunklen Pluto und auf den Ring von Charon. Tyrone Vespasian sa an den Kontrollen. Dr. Simon Raphael sa in Larry Chaos Kabine und sah, wie der Mond auf dem Monitor immer kleiner wurde. Er fragte sich, wie es wohl wre, seine eigene Enthauptung mitzuerleben. Dr. Raphael hatte zwar noch nie selbst ein Steuer gert fr einen Teleoperator getragen, doch die Exper ten sagten, je besser die Ausrstung, desto hher der Realittsgrad und umso traumatischer die Auswir kungen eines Unfalls, der dem Teleoperator zustie. Die Ausrstung, die Larry getragen hatte, war eine der besten gewesen. Der Junge bewegte sich im durch die Narkose her beigefhrten Schlaf, sthnte und wlzte sich herum. Seine linke Hand ragte ber die Bettkante, und Ra phael nahm sie. Vielleicht war Larry trotz des ihn be herrschenden Schreckens doch noch in der Lage, eine Berhrung zu spren und sie als freundlich und trst lich zu erkennen. Raphael schaute auf den Videomonitor. Mit der am Bett angebrachten Steuerung blendete er das Bild des Mondes aus und ersetzte es durch eine dynamische Orbitalgrafik, eine abstrakte Zusammenstellung von Zahlen und Farbgrafiken. Doch fr Simon Raphael gab es nichts Konkreteres im Universum. Es war die Flug bahn der Heiligen Antonius, die sich auf dem Flug vom Mond zum Schwarzen Loch an der ehemaligen Posi tion der Erde befand. Bald wrde sie sie erreicht haben.
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Die Sonde strzte dem alptraumhaften, blau blitzen den Punkt entgegen, wo die Erde verschwunden war. Noch immer materialisierten aus dem Schwarzen Loch, dem Wurmloch, das sich an der Position der Erde aufgetan hatte, groe, geheimnisvolle Fahrzeuge, die Kurs auf die berlebenden Planeten nahmen. Alle Daten vom Mars, von den Induktionswanzen im Mond und den brigen Quellen waren an das kleine Fahrzeug bermittelt worden. Smtliche Infor mationen, die das Sonnensystem ber die Invasoren gesammelt hatte, standen zur bermittlung an die Erde bereit. Falls die Erde noch existierte. Nur da die Heiliger Antonius nicht befhigt war, sich darber Gedanken zu machen. Die Sonde wute nur, da sie zum festgelegten Zeitpunkt am richtigen Ort ankommen mute, einem nur wenige Meter durch messenden Punkt. Verfehlte sie diesen Punkt oder ver pate sie die Nanosekunde zwischen der Ankunft eines Pseudo-Asteroiden und dem Schlieen des Wurmlochs, wrde die Heiliger Antonius zu einem wei teren submikroskopischen, infinitesimalen Teil des Schwarzen Lochs werden. Der Augenblick rckte nher. Die Heiliger Antonius berprfte ein letztesmal den Kurs. Das Wurmloch ffnete sich pnktlich. Die Kameras der Sonde nahmen das Ereignis aus nchster Nhe auf, bermittelten es zum Mond und speicherten es fr die erhoffte bertragung an die Erde. Ein G-Punkt-Fahrzeug erschien aus dem Nichts, sprang mit exorbitanter Geschwindigkeit aus dem Loch und wre fast noch mit der Heiligen Antonius kol lidiert, bevor es in der Dunkelheit verschwand. Das Loch war offen. Die Sonde strzte hinein. Feldlinien aus Raum, Zeit, Licht und Gravitation verwoben sich, wirbelten umeinander und verknoteten
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sich, wie man es nie fr mglich gehalten htte. Das Wurmloch durchdrang die Sonde, statt umgekehrt. Die Zeit hielt an, der Raum gefror, und dann vertauschten beide ihre Identitt und verliefen rckwrts. Die Gra vitation wurde negativ, und das schwarze Glhen, das von auen ins Wurmloch drang, waren die Sterne, die Photonen absorbierten und mit ihnen Helium in Was serstoff aufspalteten. Die Zeit wirbelte in verknoteten Schleifen um die Sonde und jagte sich selbst zurck, vorwrts, zur Seite... Und dann war es vorbei, und die Heiliger Antonius war durch. Chelated Extremer Verzerrer/Frank Barlow war fr den Kontakt des Habitats der Nackten Purpurnen mit dem brigen Universum zustndig. Doch nun war die Erde der einzige Ansprechpartner und von hier aus ganz leicht aufzuspren. Doch andererseits hatten die Kommunikationsmglichkeiten der Erde sich nach dem Verlust des Comsat-Netzwerks erheblich ver schlechtert. Chelateds Chef, Overshoe Maximaler Verzerrer, war mit der Situation hchst unzufrieden. Schlielich muten die Verzerrer dafr sorgen, da eine Verbin dung weder zu gut noch zu schlecht geriet. Und genau darin lag das Problem. Bedeutete die Leichtigkeit, mit der sie die Erde orteten, da die Kommunikation zu gut war und gestrt werden mute? Oder bedeuteten die Schden am Satellitenverbund eine schlechte Ver bindung, die aufgewertet werden mute? Und wie viele Stecknadelkpfe knnen auf einem Engel tanzen? fragte Chelated/Frank sich sarkastisch. Er war der beinahe schon theologischen Betrachtungsweise unbedeuten der Aspekte berdrssig. berhaupt war er der ganzen Sache berdrssig. Seines purpurnen Namens, des Denkens im Kreis und des Umstands, da er seine Arbeit nicht ordentlich tun
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durfte. Und sein Name gefiel ihm am allerwenigsten. Verzerrer bedeutete einfach Funktechniker. Extrem war schon nicht mehr neutral, sondern stellte einen ver chtlichen Kommentar dar, weil er seine Arbeit so ernst nahm. Aber Chelated. Er wute, da dies der Purpsprech-Begriff fr verbissen und fleiig war. Doch am vergangenen Abend erst hatte er von einer sehr offenherzigen jungen Dame erfahren, da dieser Name auch eine spttische sexuelle Konnotation hatte. Und so nannte man ihn schon seit Monaten! Zum Teufel damit! Zum Teufel mit all den Regeln! Whrend die Krfte-die-sind schwanden, nahm Frank sich die Freiheit, seine Arbeit richtig zu machen und mit seiner Ausrstung die seltsamen Dinge zu betrach ten, mit denen NaPurHab sich nun ein Universum teilte. Die meiste Zeit verbrachte er mit der Beobach tung des Wurmlochs und verfolgte die groen Fahr zeuge, die mit unbekanntem Ziel dort eintauchten. Frank war von diesem Anblick fasziniert. Stundenlang sa er reglos da und starrte auf das Loch im Raum. So sa er auch noch da, als die Heiliger Antonius aus dem Loch herauskam. Erstaunt registrierte Frank Barlow/Chelated Extre mer Verzerrer die starken Video- und Funksignale, welche die seit Wochen dunklen Kommunikationsmo nitore erhellten. Es dauerte eine Weile, bis er berhaupt begriff, was er dort sah. Und dann huschten die Finger ber die Kontrolltafeln, um alles aufzuzeichnen. Erschttert sah Frank, wie die Nachrichten von der Heimat eintrafen. Er schaute nach unten und merkte, da seine Hand auf dem Interkom ruhte. Sein erster und durchaus verstndlicher Reflex war, seinen Vorge setzten, Overshoe Maximaler Verzerrer zu benach richtigen. Doch was, zum Teufel, wrde Overshoe dann tun? Einfach nur dasitzen und ber die richtige Antwort gem der Philosophie der Nackten Purpurnen nachsin
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nen? Erwgen, wie man diese Entwicklung zum Vor teil der Sinnlosen Sache nutzen konnte? Eine Versamm lung aller brderundschwestern einberufen? Nein, sagte er sich. Frank fhlte sich einer hheren Instanz als Overshoe verpflichtet. Zumal diese Nach richt gar nicht fr die Nackten Purpurnen bestimmt war, sondern fr die Erde. Er schaltete den strksten Sender ein, richtete die Antenne auf die Erde aus und ging auf die Frequenz von JPL. Die Leute bei JPL sollten diese Nachricht ent gegennehmen. Die Heiliger Antonius war ein robustes Gert. Der Flug durch das Loch war hart gewesen ein menschliches Wesen htte ihn wahrscheinlich nicht berlebt und hatte ein paar Systeme in Mitleidenschaft gezogen. Doch die Konstrukteure der Sonde hatten mit solchen Problemen gerechnet und die Antonius entsprechend ausgelegt. Nach wenigen Sekunden hatte die Antonius sich wie der gesammelt und die Hauptsysteme reaktiviert. Und dann nahmen ihre Videosysteme die Suche nach dem Objekt auf, das imstande war, die meisten Fragen zu beantworten. Die Sonde fand, wonach sie gesucht hatte, und zeichnete so viele Bilder wie mglich auf, bevor es an der Zeit war, die erste Signalfolge abzustrahlen. Die Antonius komprimierte die gesammelten Daten und scho sie auf einem Strahl mit maximaler Bndelung durch das Loch. Larry ffnete die Augen und fand sich in einem wei chen Bett wieder. Er fhlte sich viel zu schwer. Was... was ist los? fragte er. Sie sind an Bord der Nenya, sagte eine sanfte Stimme. Wir fliegen zurck zum Pluto. Er schaute zur Seite. Dr. Raphael sa neben ihm.
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Larry blinzelte und sah sich um. Er bemerkte einen Bildschirm in der Ecke des Raums. Er zeigte irgend einen Status an. Raphael folgte seinem Blick. Das ist die Heiliger An tonius, sagte er. Die Sonde ist vor wenigen Sekunden durch das Loch gegangen. Larry setzte sich auf und blickte erneut auf den Bild schirm. Alle Werte standen auf Null. Das grte Bild schirmfenster, das die Aufnahmen von der Sonde htte zeigen sollen, war ebenfalls dunkel. Er hatte ein flaues Gefhl im Magen. Welches Schicksal auch immer der Sonde zugedacht war, es hatte sie bereits ereilt. Eine Uhr zeigte die seit dem Eintritt in das Schwarze Loch vergangene Zeit. Larry beugte sich nach vorn und betrachtete die Anzeige, wobei er kaum zu at men wagte. Hundertachtundzwanzig Sekunden ver strichen. Es mte jede Sekunde soweit sein, sagte Raphael. Dann wurde der Bildschirm wieder hell. Und zeigte ein verschwommenes, niedrigauflsendes Videobild. Der Erde! Es handelte sich eindeutig um die Erde! Der Planet lebte noch! Trnen schossen Larry in die Augen. Raphael drehte sich zu ihm um, und die beiden Mnner fielen sich in die Arme. Die Erde. Die Erde war in ein fremdartiges und furchteinflendes Universum verschlagen worden. Die Heimatwelt lebte in einer gefhrlichen Umwelt. Andererseits war das immer schon der Fall gewesen. Eigentlich htten die irdischen Radioastronomen sich freuen mssen: der neue Himmel der Erde war erfllt von starken Radioquellen. Das Problem war nur, da diese Quellen keinerlei Bedeutung hatten. Allem Anschein nach wurde jede der Welten im Multisystem in geringem Abstand von
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einer Anzahl Radioquellen umlaufen, die spontan und irrefhrend als KERNE bezeichnet wurden. Die KERNE schienen keinem anderen Zweck zu dienen, als die Er kundung anderer Radioquellen des Systems zu stren. Dann hatten sie ein weiteres Problem sie hatten weder genug Radioteleskope noch Radioastronomen, um sie zu bedienen. Die irdische Astronomie arbeitete schon seit langem nicht mehr auf den Radiofrequen zen. Dennoch waren noch einige bodengesttzte Tele skope in Betrieb, und es fanden sich auch noch einige Wissenschaftler, die sie bedienten. Diese Teleskope waren rund um die Uhr in Betrieb, um das fremde Universum zu erkunden, zu dem die Erde nun gehrte. Die meisten waren auf die Dyson-Sphre ge richtet und keins auf das Schwarze Loch, das sich an der Position des Mondes befand. Ohne die Meldung von NaPurHab htten sie die Si gnale der Heiligen Antonius berhaupt nicht registriert. Als der Funkspruch von Chelated/Frank einging, schlief Wolf Bernhardt zum ersten Mal seit mehreren Wochen wieder tief und fest. Sein Assistent miachtete die Anweisung, ihn unter keinen Umstnden zu wecken und holte ihn aus den Federn, kaum da die erste Nachricht eingetroffen war. Als Wolf in der Leitzentrale von JPL eintraf und sich an seine Konsole setzte, hatten die Antennen von JPL die Heiliger Anto nius bereits aufgefat und fragten sie direkt ab. Die Computer riefen die Daten ab alles, was das Sonnen system ber die Invasoren in Erfahrung gebracht hatte. Allein schon der Name war fremdartig und kalt. Die Charonier. Wolf wiederholte das Wort stumm, als ob es ein Mantra gegen zuknftige Gefahren darstellte. Als ob das Wesen des Feindes durch die Namensgebung zutage treten wrde, als ob er dadurch begreifbar und kontrollierbar wrde. Die Videomonitore und Textbildschirme zeigten un
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glaubliche Daten Asteroiden, die Planeten angriffen, ein Schwarzes Loch an der Stelle der Erde. Phanta stisch. Doch Wolf Bernhardt, mde, derangiert und noch nicht ganz wach, war nicht in der Stimmung fr Wunder. Er konzentrierte sich darauf, eine schnelle Antwort abzuschicken, bevor diese anonymen Charo nier dazwischenfunkten. Ein Datenkanal enthielt die Instruktionen fr eine Rckmeldung unter anderem die Datenkapazitt und das Datenformat fr den La sertransponder, der als Relais fr die Funkbrcke zum Sonnensystem diente. Seitenweise liefen Infor mationen ber die Bildschirme. Das Sonnensystem teilte der Erde sein gesamtes Wissen mit und die Erde mute sich revanchieren. Doch wrde sie ber haupt die Gelegenheit dazu haben? Die Heiliger Anto nius war in der Lage, die Erde auf allen Frequenzen anzufunken das Sonnensystem konnte sie jedoch nur alle 128 Sekunden mit einem dreisekndigen La serstrahl erreichen. Die Sonde hatte mit Sicherheit nur eine begrenz te Lebensdauer. Deshalb mute die Erde die wichtig sten Informationen zur Sonde schicken, und zwar schnell. Er starrte auf die Monitore und lie sich auf den Sitz fallen. Denk nach! Konzentrier dich! Ohne da er danach verlangt htte, wurde ihm eine Tasse Kaffee gereicht. Mit einem gemurmelten Danke quittierte er den Empfang. Nachdenklich nippte er am Kaffee, wobei er sich immer noch nicht ganz bewut war, da er ihn berhaupt bekommen hatte. Nun gut. Angenommen, der Feind wrde die Sonde innerhalb der nchsten fnf Minuten zerstren; dann htte er nur eine Gelegenheit, das Sonnensystem ber die Situation der Erde zu informieren. Welche Informa tionen hatten die hchste Dringlichkeit? Teufel, das war doch offensichtlich.
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Die Sphre. Die Sphre stand buchstblich und im bertragenen Sinn im Mittelpunkt der ganzen Angele genheit. Doch eine Erklrung der Lage wrde Zeit ko sten und dies wrde die erste Nachricht verzgern. Dann also das weniger Wichtige zuerst. Whrend sie alles, was sie hatten, in mglichst geordneter Form ab schickten, wrden sie eine substantielle Nachricht kon zipieren. Er drckte eine Taste auf der Konsole. Todd, stellen Sie alle wissenschaftlichen Exposees seit dem Groen Sprung zusammen und senden Sie sie auf den auf Sta tusseite Vier aufgefhrten Frequenzen an die entspre chenden Koordinaten. Stufe Zwei. Ich werde in weni gen Minuten auf Stufe Eins senden. Er zog eine Tastatur hervor. Womit sollte er anfan gen? Die Erde hat berlebt. Wir sind entfhrt und in ein groes knstliches Multistern-System versetzt worden, das von einer Dyson-Sphre beherrscht wird. Durch den Verlust der Weltraum-Infrastruktur und or bitale Turbulenzen hatten wir viele Tote und Verwun dete. Von dieser Position aus sind am Nachthimmel auer dem Multisystem nur wenige Sterne zu erken nen, was anscheinend auf einen Staubmantel zurck zufhren ist. Daher hatten unsere Bemhungen, die Sonne am Himmel zu lokalisieren, bisher keinen Erfolg. Die Entfernung von der Erde ist unbekannt; weil dieses auffllige Sternsystem jedoch nie vom Sonnensystem aus entdeckt wurde, knnen wir die Entfernung zu mindest auf der Basis schtzen, wie weit man entfernt sein mu, um das Multisystem nicht zu entdecken. Auf dieser Grundlage schtzen wir die Entfernung auf meh rere hundert Lichtjahre, ohne eine Obergrenze. Die Ent fhrer der Erde sind unbekannt. Die Motive fr die Entfhrung der Erde sind unbekannt... Die Vorbereitungen waren noch nicht abgeschlossen. Die Sphre hatte sich bisher nicht im erforderlichen Umfang um
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den Neuzugang gekmmert. Die eingefangene Welt war noch immer gewissen Gefahren und Risiken ausgesetzt. Eine dieser Gefahren schien bereits eingetreten zu sein. Ein Objekt von betrchtlicher Gre war in der zum alten System des Planeten fhrenden Wurmloch-ffnung erschie nen. Es war zwar nicht ungewhnlich, da Trmmer durch ein Wurmloch fielen, aber hierbei handelte es sich um ein ungewhnlich groes Fragment, das zudem mit betrchtli cher Geschwindigkeit auf die neuerworbene Welt zusteuerte. Obwohl keine wirkliche Gefahr bestand, ging die Sphre nie mals ein unntiges Risiko ein. Von einer Welt, die sich in der Nhe befand, wurde ein Hirtenmond abgezogen, um die Gefahr zu bannen. Die Sphre kontaktierte den Wchter-Ring dieser Welt und ord nete die Beseitigung an. Sofort verlie ein Hirte seinen Orbit und nahm Kurs auf den Eindringling. Dann bemerkte die Sphre ein anderes, greres Objekt, das von der Peripherie der Welt aus startete und den Plane ten anflog, der den Hirten nhrte. Der groe Trmmerbrocken befand sich jedoch nicht auf Kollisionskurs. Falls eine Lagenderung eintrat, waren die Hirten des Planeten imstande, das Problem zu bewltigen. Die Sphre richtete die Aufmerksamkeit wieder auf die weit entfernte Gefahr, welche die Sphre bedrohte. Weit entfernt, ja. Aber sie rckte langsam nher. Die Ka tastrophe war noch Jahrzehnte entfernt. Doch jeder Augen blick dieser Zeitspanne wurde bentigt, um die Katastrophe abzuwenden. Jeder Augenblick. Die Sphre schickte eine weitere Bot schaft an den Rufer des neuen Systems, in der sie ihn zu grerer Eile aufforderte. Die Terra Nova erfuhr in dem Moment von der Ankunft der Antonius, als Dianne Steiger Feierabend hatte und in ihre Kabine ging. Die Nova konnte eigentlich nicht mehr tun, als die Daten von der Sonde zu kopieren und sie an den wissenschaftlichen Stab weiterzuleiten.
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Von einem Kapitn wurde erwartet, da er Aufga ben delegierte. Also beschlo Dianne, ihre Untergebe nen mit dieser Sache zu beauftragen. Dianne Steiger schlief am besten in der Schwerelo sigkeit, und nun brauchte sie Schlaf. Die umfangreichen Startvorbereitungen fr die Nova hatten sie erschpft. Sie war eingeschlafen, kaum da sie zwischen die Laken geschlpft war. Fnf Sekunden oder fnf Stunden spter ertnte der Summer an ihrem Bett, und sie wurde aus dem Schlaf gerissen. Sie fummelte an den ungewohnten Reglern herum, schaltete das Licht ein und fand schlielich den Schalter fr den Interkom. Steiger hier. Ma'am, LeClerc hier. Auf einem winzigen Monitor erschien das ernste Gesicht des jungen LeClerc. Ent schuldigen Sie die Strung, aber es ist wichtig. Wir haben etwas auf dem Radarschirm. Einer der KERNE nimmt Kurs auf die Erde. Dianne blinzelte und richtete sich auf. Wiederholen Sie das. Unser Fusionskern hat was gemacht? Entschuldigung, Ma'am. Ich meinte eine der Radio quellen, die den Ziel Eins-Planeten umkreisen. Die KERNE. Einer von ihnen ist soeben aus dem Orbit aus geschert und nimmt Kurs auf die Erde. Er hat mit unglaublichen Werten beschleunigt, mindestens drei ig G. Dann hat er den Beschleunigungsvorgang abge brochen. h ... bleiben Sie dran, der Computer spuckt gerade eine przisere Flugbahn aus. Sie fhrt dicht an der Erde vorbei. Ich interpretiere das so, da er diese Sonde, die Heiliger Antonius, abfangen will. Hier ist die Grafik. LeClercs Gesicht wurde durch eine Orbi taldarstellung ersetzt. Dianne warf einen Blick darauf und fluchte. Zum Teufel. Der Kse ist gegessen. Wie lange wird es dau ern, bis er sie abgefangen hat? Achtundvierzig Stunden und vier Minuten. Ob wohl wir das noch etwas korrigieren mssen.
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In welchem Abstand werden wir am KERN vor beifliegen? Zehntausend Kilometer, wenn er den Kurs nicht ndert. Dianne hatte eine Idee. Warten Sie eine Sekunde. Ich habe doch Passiv-Ortung befohlen. Wie verfolgen Sie den KERN auf diese Entfernung? Er ist nicht zu bersehen, Ma'am. Diese verdamm ten KERN-Dinger glhen frmlich auf den Radio-Fre quenzen. Hell genug, da sie die natrlichen Radio quellen berlagern. Sehr gut. Benachrichtigen Sie die Erde, damit sie diese achtundvierzig Stunden sinnvoll nutzen. Haben Sie irgendeine Erklrung dafr, weshalb die Dinger uns nicht verfolgen? Nein, Ma'am. Es sei denn, sie warten darauf, da wir nher herankommen. Das ist nicht sehr beruhigend. Danke, LeClerc. Gut, da Sie mich geweckt haben. Halten Sie die Augen offen. Als ob auch nur ein Mensch imstande gewesen wre, die Vorgnge an einem Ort wie dem Multisystem im Auge zu behalten.

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Kapitel Einundzwanzig

Gedankenkette

Tyrone Vespasian strich zrtlich ber die Kontrollen der Nenya. Zu lange schon hatte Vespasian nur zugese hen, wie andere ins All geflogen waren. Er war mehr als erfreut, da er Daltry von seiner fliegerischen Kom petenz berzeugt und da die GravitationsforschungsStation Verwendung fr seine Kenntnisse in bezug auf das Verhalten des Wurmlochs an der Stelle der Erde hatte. Rte berzog sein Gesicht. Der Flug zum Pluto hatte noch einen anderen, tieferen Grund. Wo Lucian nun tot war, hielt er es auf dem Mond nicht mehr aus. Er mute vor seinen unbegrndeten Schuldgefhlen und dem Gefhl des Verlusts fliehen. Er htte Lucians Tod nicht verhindern knnen. Aber er htte es zumindest versuchen mssen. Und indem er nun dieses Schiff flog und sich um den immer noch geschwchten Larry Chao kmmerte, tat er vielleicht Bue. Larry. Er lag in seiner Kabine. Der Junge hatte in letzter Zeit mehr durchgemacht als andere in ihrem ganzen Leben. Und er hatte mehr geleistet. Ein Fnfundzwanzigjhriger lenkt mit einem Knopfdruck die Geschichte der Menschheit in ganz andere Bah nen. Er berprfte die Instrumente und berzeugte sich davon, da die Struktur der Nenya hielt. Wenn diese Schwerkraft-Genies den Pluto nicht erreichten, dann bedeutete dies vielleicht das Ende der Menschheitsge schichte.
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Was ist geschehen, whrend ich bewutlos war? fragte Larry mit schwacher Stimme. Etliches, sagte Simon Raphael, wobei er versuchte, sich seine Besorgnis nicht anmerken zu lassen. Der Junge hatte fast drei Tage unter dem Einflu starker Beruhigungsmittel gestanden doch nun wirkte er weitaus ruhiger und gefater als zuvor. Doch obwohl er sich soweit erholt hatte, da er sich fr eine Weile aufsetzen konnte, ging es ihm noch nicht gut. Krper lich fehlte Larry nichts, doch der seelische Schock, den er erlitten hatte, wirkte sich auch auf den Krper aus. Sein Unterbewutsein versuchte sich von Verwundun gen zu erholen, die er sich in Wirklichkeit nie zugezo gen hatte. Es gibt keine Neuigkeiten, sagte Raphael, in der Hoffnung, da Larry ihn nicht durchschaute. Nur Up dates der alten Informationen. berall dasselbe: die Strukturen werden immer grer. Augenzeugenbe richte und Videodokumentationen vom Mars, Radar echos von der Venus und berflge der Tagseite des Merkur. Beobachtungen der greren Jupiter- und Saturnmonde. Alle Stellen melden dasselbe riesige Strukturen entstehen am quator der Welten. Und immer mehr G-Punkt-Asteroiden und die schnelleren G-Punkte kommen aus dem Wurmloch. Sie gehen in einen Parkorbit und warten vor dem Ziel planeten. Worauf sie warten, wei ich nicht. Auerdem gibt es anscheinend Turbulenzen in den quatorialen Klimazonen von Jupiter und Saturn, und es sind etli che Asteroiden beim Eindringen in die Jupiteratmo sphre gesichtet worden. Gott allein wei, wie die Charonier das fertigbringen und was sie damit be zwecken. Sie sind wirklich in der Lage, in einem Gas riesen zu berleben. Genauso rtselhaft ist es, wie die Charonier auf dem Merkur, der Venus und Ganymed existieren knnen. Die Biologen halten das fr ausge schlossen nur da die Charonier es uns vormachen.
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Die ersten G-Punkt-Asteroiden sind gerade auf dem Uranus gelandet, und Neptun wird in wenigen Tagen Besuch bekommen. Pluto ist auch noch an der Reihe, wenn die projektierten Flugbahnen stimmen. Der Mond ist bisher verschont geblieben, vermutlich weil das Rad sich dort befindet. Die groen Strukturen nehmen auf den jeweiligen Welten unterschiedliche Ausprgungen an, obwohl ich bezweifle, da das etwas zu bedeuten hat. Die Lander verfgen zwar ber verschiedene Hilfstruppen und Maschinen, aber sie verrichten alle die gleiche Arbeit. Auf dem Mars errichten die Charonier Pyramiden. Auf anderen Planeten massive Zylinder oder riesige Kup peln. Die Entwicklung strebt einem Hhepunkt entge gen, sagte Larry. Die letzten Marspyramiden werden in ein paar Tagen fertig sein. Was geschieht dann? Was passiert, wenn eine ausreichende Anzahl der groen Strukturen auf den anderen Welten zur Verfgung steht? Raphael lchelte. Vielleicht strzen alle im Orbit ste henden G-Punkt-Objekte ab und benutzen die Struk turen fr Zielbungen. Reizvoller Gedanke, sagte Larry. Einige Lander hatten nmlich schon versagt und waren abgestrzt, anstatt weich zu landen. Es gab einen besttigten Ab sturz auf der Venus, zwei auf Ganymed und einen auf dem Mars, auf der Port Viking entgegengesetzten Seite des Globus. Dieser Vorgang hatte sich ereignet, nach dem die Antonius durch das Wurmloch gegangen war. Zum Glck hatte es sich beim auf dem Mars abge strzten G-Punkt um ein kleines Objekt gehandelt, das zudem noch ziemlich langsam geflogen war. Es hatte zwar einen tiefen Krater in die Oberflche ge schlagen, aber weder Todesopfer gefordert noch mate rielle Schden verursacht. Der Absturz der Lander ist die erste gute Nachricht, die wir seit der Funkverbin
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dung mit der Erde erhalten haben, sagte Larry. Zu mindest wissen wir nun, da der Feind nicht allmch tig ist. Doch die Zeiten mssen wirklich schlecht sein, wenn der Aufprall eines Asteroiden auf eine Welt als gute Nachricht betrachtet wird. Ich habe das Gefhl, da die Asteroideneinschlge mir irgend etwas sagen sollten, fuhr Larry fort. Etwas Wichtiges. Was mich aber am meisten beunru higt, sind die im Orbit parkenden G-Punkte. Das ist nmlich ein Signal, da die Charonier fr die nchste Phase bereit sind worin auch immer diese nchste Phase besteht. Verdammt, wer oder was waren die Charonier? Wer kontrollierte diese Sphre? Und von wo aus? Tut mir leid, sagte Larry. Meine Gedanken sind abge schweift. Es gibt einfach zu viele Fragen. Larry erin nerte sich an die Aufzeichnung der zerschmetterten Sphre, die Marcia MacDougal durch das Abhren des Mond-Rads gewonnen hatte. Wenigstens das war nun klar und nach wie vor ein Rtsel. Knnen Sie die Abbildung der Sphre aufrufen, die Marcia uns gezeigt hat? Raphael bearbeitete den Computer. Der Wandbild schirm erhellte sich und zeigte eine blutrote Kugel, die in der Dunkelheit glhte. Und da war der Durchbruch der beiden Funken, die aus der Kugel stoben und da vonjagten. Raphael schaltete eine Wiederholfunktion fr die ho lografische Darstellung und rief eine Bilderserie der Dyson-Sphre auf, die von der Erde ber die Heiliger Antonius bermittelt worden war. Sie sind identisch, sagte Raphael. Sie mssen identisch sein. Sie haben beide dieselben Oberflchen markierungen. Als ob jemand Lngen- und Breiten grade eingetzt htte. Die Muster sind identisch. Aber die von der Antonius bermittelten Bilder der Sphre geben keinen Hinweis auf einen solchen Vor
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fall, wandte Larry ein und betrachtete die beiden Ab bildungen. Vielleicht erfolgte der Durchbruch auf der anderen Seite der Sphre, in der Hemisphre, die von der Erde aus nicht zu sehen ist, sagte Raphael. Nein, diese Sphre, die Sphre der Erde, hat keine Przession. Sie ist eindeutig unter Kontrolle, sagte Larry. Raphael nickte. Sie haben recht. Aber was hat das Bild der zerschmetterten Sphre dann zu bedeuten? Handelt es sich um eine Vorahnung? Eine Warnung? Welcher Feind wre wohl so mchtig, um eine DysonSphre zu gefhrden? Eine Entitt, die in der Lage ist, Sterne und Planeten einzusammeln und sich die Ener gie eines Sterns nutzbar zu machen. Wer wrde es wohl wagen, eine solche Macht anzugreifen? Larry zuckte ratlos die Achseln. Weshalb befanden sich zwei Sterne in der Dyson-Sphre? Er schttelte den Kopf. Das ist nebenschlich. Sollen die Physiker sich spter den Kopf darber zerbrechen. Das sind alles Nebenschlichkeiten, sagte Raphael leicht gereizt. Im Vergleich zur Frage, wie der nchste Zug der Charonier aussieht, ist alles andere nebensch lich. Wir sollten die Situation einmal aus einem ande ren Blickwinkel betrachten. Vielleicht finden wir einen Hinweis im zeitlichen Ablauf der Dinge, in ihrer Rei henfolge. Er holte den Computer hervor und rief eine Chronologie der Ereignisse ab. Gut, wenn die Charonier die menschlichen Akti vitten ignorieren, sollten wir das auch tun, sagte Larry. Er nahm Raphael den Computer aus der Hand und arbeitete selbst damit. Zumal wir berhaupt nicht wissen, wie sie die Ereignisse gewichten. Ver nachlssigen wir die menschlichen Aktivitten und konzentrieren wir uns nur auf den zeitlichen Ablauf der Aktionen der Charonier, und wenn sie auch noch so trivial sind. Larry projizierte eine grafische Darstel
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lung auf den Wandbildschirm, einen roten Punkt auf weiem Hintergrund fr jedes einzelne Ereignis. Beim Blick auf die Grafik stockte Raphael der Atem. Vom Augenblick des Verschwindens der Erde bis zum Zeitpunkt, an dem das Mond-Rad das erste Bild der zerschmetterten Sphre empfangen hatte, war der Gang der Dinge bestenfalls als gemchlich zu bezeich nen. Unmittelbar nach diesem Bild berstrzten die Ereignisse sich jedoch, und im ganzen Sonnensystem entfaltete sich eine enorme Dynamik. Das Bild der zer schmetterten Sphre hatte das Rad in Wallung ver setzt. Ich interpretiere das Muster so, da die zerschmet terte Sphre dem Rad eine Heidenangst eingejagt hat, sagte Larry. Aber weshalb sollte es sich vor einer Dar stellung der Sphre frchten? Er legte sich wieder hin. Raphael nahm den Computer und berflog die Zusammenfassung. Schau'n wir mal. Gem den Daten von der Erde gibt es mindestens acht Sterne der G-Klasse in der Sphre, die durch Gravitationskon trolle stabilisiert werden. Jeder Stern ist von vielen erd groen Welten umgeben, zwischen zehn und zwanzig pro Stern. Was stellen diese Welten nun fr die Charonier dar? fragte Larry und starrte an die Decke. Gefan gene? Objekte fr wissenschaftliche Experimente? Pltzlich hatte Raphael eine ebenso bizarre wie bengstigende Vermutung. Oder vielleicht Spiel zeuge? Oder Haustiere? Sie werden sicherlich gut ver sorgt, wenn man die Erde als Beispiel nimmt. Niemand von uns htte sich trumen lassen, da die Erde noch in einem so guten Zustand ist. Abrupt setzte Larry sich wieder auf. Das ist es. Sie behten die Erde. Das ist der Punkt. Durch Sie ist mir wieder etwas eingefallen, das mir vor lngerer Zeit einmal im Kopf herumspukte. Vielleicht haben sie die Erde aus der Schulinie genommen, bevor es hier zur
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Sache ging. Vielleicht ist das Sonnensystem der Brenn punkt. Raphael sah Larry an. Pltzlich stand ihm der Angstschwei auf der Stirn. Angenommen, sie inter essieren sich berhaupt nicht fr die Erde, sondern fr das Sonnensystem? fragte Raphael. Die Nenya raste durch die Dunkelheit und nahm mit zunehmender Geschwindigkeit Kurs auf Pluto, der noch viele dunkle Tage entfernt war. Gerald MacDougal strmte in die berfllte Messe der Terra Nova und schaute sich um. Es fanden Unterhal tungen zwischen Leuten statt, die sich nie zuvor gese hen hatten. Wie am ersten Schultag, sagte er sich. Ein Raum voller neuer Leute, ein Gefhl des Aufbruchs, eine Gelegenheit fr neue Abenteuer. Whrend er in der Schlange der an der Essensaus gabe wartenden Leute vorrckte, schnappte er diverse Gesprchsfetzen auf. Es gab an diesem Tag nur ein Thema: die Heiliger Antonius, die Neuigkeiten vom Sonnensystem brachte. Und von Marcia. Da der Name seiner Frau auf so vielen Berichten erschien, erfllte ihn mit Stolz und Er leichterung. Er wrde sie vielleicht nie wiedersehen, obwohl das keineswegs feststand. Wenigstens wute er, da sie am Leben war und alles tat, um ihn wieder zusehen. Und sie sie alle hatten den Feind gesehen. Ob wohl die Erde sich mitten im Feindesland befand, war kein Mensch bisher nher als hunderttausend Kilome ter an einen Charonier herangekommen. Er holte sich sein Frhstck ab, setzte sich an einen freien Tisch und dachte nach. Die Charonier, die Auerirdischen, hatten bisher nicht den geringsten Hinweis auf ihre Identitt gegeben, trotz der arroganten Machtdemonstrationen sowohl hier im Multisystem als auch zu Hause. Mit ihrem
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ganzen Verhalten hatten sie ihnen zu verstehen gege ben, da sie sich nicht vor den Menschen frchteten und da sie vielleicht gar keine Notiz von den Men schen nahmen. Vielleicht schenkten Wesen, die Plane ten jagten, dem Leben nicht mehr Aufmerksamkeit als ein Mann, der Lwen jagte, sich um die Flhe scherte, die der Lwe hatte. Nur da die Erde und das irdische Leben so gut behtet waren. Gerald wurde sich bewut, da die Menschheit, nein, die menschliche Technik, das einzige war, das durch den Transfer ins Multisystem in Mitlei denschaft gezogen worden war. Einer nicht-intelligen ten Spezies wren die Vernderungen berhaupt nicht aufgefallen. Die Solarkonstante, die Ekliptik, die Gezei ten und sogar mit einer minimalen Abweichung die Lnge des Jahrs waren kopiert worden. Nur Satelliten, Raumschiffe, Kommunikationseinrichtungen und Han del waren von den Vernderungen betroffen. Folglich hatte das Leben einen hohen Stellenwert fr die Charonier, und sie unternahmen groe Anstren gungen, um es zu schtzen. Es war intelligentes Leben, das sie derart verachteten, da sie es ignorierten... Ihn schauderte, und er sprach ein stummes Gebet. Doch die Vorstellung von intelligentem Leben hatte seine Erinnerung aktiviert. Etwas, das, wie er sprte, von groer Bedeutung war. Marcia. Ja, sie war ein Teil davon. Irgendwann in der Vergangenheit. Ein Vorfall in der Schule auf dem Mond, der nicht mehr am irdi schen Himmel stand. Gerald lehnte sich zurck und betrachtete die Men schenmenge, wobei er sich fragte, weshalb er ausge rechnet jetzt an solche Dinge dachte. Doch er berhrte die Stimme des Zweifels und lie die Gedanken schweifen. Das Unterbewutsein wollte ihm etwas mitteilen und ihn an Wissen erinnern, das nicht in einem Datenblock gespeichert war. Ein Hin
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weis, der in seinem Gedchtnis verborgen war. Die Ge dankenkette war komplex und zerri vielleicht noch, wenn er sich zu sehr bemhte. Also lie er die Gedan ken schweifen und wartete ab, wohin sie ihn treiben wrden. Die Schule. Die Messe erinnerte ihn an die Schulzeit. Eine Unterrichtsstunde, in der Marcia neben ihm gesessen hatte, denn er erinnerte sich daran, wie er sich mit ihr darber unterhalten hatte. Diese Vorstel lung hatte ihn erregt. Um welche Vorlesung hatte es sich gehandelt. Nein, einen Moment! Er hatte in ihrer Vorlesung gesessen. Einer Raumfahrttechnik-Vorlesung, in welcher der Pro fessor eines Tages eine bizarre Theorie entwickelte, nachdem er den planmigen Unterricht frher als er wartet beendet hatte. Doch worum handelte es sich? Irgendein bizarres Konzept der Raumfahrttechnik. Von irgendwer ... Gerald setzte sich kerzengerade hin und wre in der Schwerelosigkeit fast vom Stuhl gefallen. Von Neu mann. Das war es. Gerald gefror das Blut in den Adern. Von NeumannMaschinen. Nun setzte das Puzzle sich zusammen, und pltzlich war ihm alles klar. Erschreckend klar. Im Sonnensystem und auf der Erde brauchten sie die Antwort. Und zwar sofort, bevor dieser KERN sich der Heiligen Antonius noch weiter nherte. Er stand hastig auf und ging zur Kommunikations zentrale. Es ergab alles einen Sinn. Er wute, da er die Antwort gefunden hatte. Dennoch hoffte er, sie wre falsch. Sondra Berghoff nuschelte etwas im Schlaf und drehte sich um, so da ein Arm ber die Bettkante hing. Die in der Tr stehende Marcia MacDougal schaute in den Raum und lchelte. Marcia hatte selbst berstunden im Beobachtungs
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posten der Landezone Eins gemacht, um noch mehr Fakten zu gewinnen. Sie war durchaus versucht, sich auf die in der anderen Ecke stehende Couch zu legen und ein paar Stunden zu schlafen. Aber noch nicht. Sie muten noch so viel ber die Charonier in Erfahrung bringen. Marcia hegte noch immer die Hoffnung oder vielleicht auch die Illusion , da nach einer wei teren Stunde des Studierens und Nachdenkens der groe Durchbruch erfolgte. Niemandem war es bisher gelungen, die Stcke des Puzzles zusammenzufgen. Marcia MacDougal wollte diejenige sein, der das ge lang. Marcia und Sondra hatten einen Forschungsraum in der Bibliothek von Port Viking bezogen und beschlos sen, die im Sonnensystem und auf der Erde angehuf ten Datenmengen zu sichten. Leider war Sondra schon vor Marcia dort eingetroffen und hatte fr Unordnung gesorgt. berall waren Ausdrucke aufgestapelt. Aus einem Wiedergabegert drhnte bombastische klassi sche Musik, die Marcia nicht kannte. Videodarstellun gen, die von irdischen Astronomen aufgenommen und von der Heiligen Antonius bermittelt worden waren, fllten die Hlfte der Bildschirme aus. Die andere Hlfte zeigte von verschiedenen Spionagegerten bermittelte Bilder, von kleinen Trgerrobotern ber Skorpione bis hin zum Mond-Rad selbst. Die verdammten Wanzen lieferten wahre Informa tionsstrme. Leider schien das meiste bedeutungslos zu sein. Marcia vermutete, da Sondra nach einer wei teren Marathonsitzung in die Koje gefallen war und hoffte, da der Schlaf die Antwort bringen wrde. Falls es denn eine Antwort gab. Marcia war nicht unglcklich darber, da Sondra mit ihr zusammenarbeitete. Doch im Moment war sie froh, mit ihren Gedanken allein zu sein. Sondra brauchte anscheinend Licht und Lrm zum Arbeiten und zum Schlafen auch. Nicht so Marcia.
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Sie drckte ein paar Knpfe auf ihrer Konsole, stellte die Musik ab und schaltete die meisten Monitore aus. Es wurde dunkel und still im Raum. Marcia MacDou gal zog es vor, in einem solchen Ambiente an einem Forschungsproblem zu arbeiten. Datenbanken, Supercomputer, Kommunikationsan lagen, Archive, bequeme Sthle. Kein Zweifel: die Ar beitsmglichkeiten waren hier am besten. Wer sich mit dem Asteroiden-Problem befate, konnte alles von der verngstigten Mars-Regierung verlangen. Auer gengend Schlaf. Marcia stand vom Schreibtisch auf, streckte sich und wankte auf die Tr zu. Vielleicht wrden ein paar Spritzer Wasser ins Gesicht die Lebensgeister wieder wecken. Sie ffnete die Tr des Studierzimmers und kniff im grellen Licht des Korridors die Augen zusammen. Dann ging sie die ruhig daliegenden Korridore entlang zum Waschraum und vergeudete im Versuch, wieder wach zu werden, wertvolles Marswasser. Sie trocknete sich das Gesicht ab und trat wieder in den Korridor. Dann ging sie zu einem Panoramafenster am Ein gang der Bibliothek. Die Stadt lag still und dunkel da. Die Kuppel war auf Lichtundurchlssigkeit geschaltet, um die Wrme des Tages fr die nchtliche Versor gung der Stadt zu speichern. Marcia war enttuscht. Sie hatte die Sterne sehen wollen. Die Sterne. Gtiger Gott, dort befand sich nun ihr Mann. Gerald. Gerald, wo bist du? Die paar hundert Mil lionen Kilometer hatten sie schon als tragische Tren nung empfunden. Nun war die Entfernung zwischen ihnen im wahrsten Sinne des Wortes unendlich. Was hatte die erste Botschaft besagt? Sie drehte sich um und ging zur Bibliothek zurck. Marcia setzte sich wieder an den Schreibtisch, durchwhlte die Unterla gen und fand schlielich die erste Nachricht von der Erde. Erneut las sie den traurigen Inhalt. Entfernung
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von der Erde unbekannt... Distanz auf mehrere hun dert Millionen Lichtjahre geschtzt, nach oben offen. Die Erde mochte sich auf der anderen Seite der Milch strae befinden oder in einer fremden Galaxis. Sie las weiter. Entfhrer der Erde unbekannt. Motiv der Ent fhrung der Erde unbekannt ... Seufzend legte sie den Zettel hin. Dieser Wolf Bern hardt war kein optimistischer Reporter, um es vorsich tig zu formulieren. Nun, zumindest hatte er die Fakten klar dargelegt, und darauf kam es schlielich an. Die Erde hatte berlebt. Die Erdbevlkerung war am Leben zumindest der Groteil. Das war die eigent liche Botschaft, und einen gnstigeren Bescheid htten sie gar nicht bekommen knnen. Sie sollten dankbar sein, da die Erde unversehrt war. Aber hatte Gerald berlebt? Marcia schlo die Augen und zerknllte den Zettel mit der Nachricht. Es war wahrscheinlich, aber sie wute es eben nicht. Es gab auch nichts, was sie htte tun knnen. Es war ziemlich sicher, da sie ihn nie wiedersehen wrde, nie mehr seine Stimme hren und seine Hand berhren wrde. Vielleicht wrde sie eines Tages eine Nachricht erhalten doch wenn die Heiliger Antonius berhaupt so lange berlebte, wrden die Milliarden Menschen auf der Erde und im Sonnensystem versuchen, die Sonde zur Nachrichtenbermittlung zu verwenden. Es wrden lange Wartezeiten entstehen. Zumal die Sonde vielleicht jeden Moment zerstrt wurde. Es wrde lange dauern, bis sie eine Nachricht erhielt oder ab schicken konnte falls sie berhaupt die Gelegenheit dazu hatte. Pltzlich berkam sie eine friedvolle Stimmung. Ge rald ging es gut. Sie glaubte es nicht nur, sondern sie wute es. So seltsam das auch schien, die Erde befand sich in guten Hnden. Wer auch immer den Planeten entfhrt hatte, hatte ihn in eine perfekte Umlaufbahn gebracht und die Gezeiten sowie die Sonneneinstrah
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lung bis auf drei Stellen hinter dem Komma reprodu ziert. Marcia rieb sich die Augen. Seit die erste Nachricht von der Erde im Sonnensystem eingetroffen war, hatte sie nicht mehr geschlafen. Die anfngliche Hoffnung und Aufregung war schon lange einer Verwirrung ge wichen. Und die neuen Daten von der Erde trugen nur zur weiteren Verwirrung bei. Sie hrte ein Gerusch an der anderen Seite des Raums. Marcia drehte sich um und sah, da Sondra sich im Schlaf herumwlzte. Der Bildschirm wurde dunkel, flackerte und erhellte sich. Irgendwie betrachtete Sondra die Darstellung und war gleichzeitig ein Teil von ihr. Sie sah einen Aus druck ihres eigenen Gedchtnisses und betrachtete die Ergebnisse der Beobachtung des Ausdrucks, die eine Folge des Ausdrucks waren. Rckkoppelung. Ihr Bewutsein hallte wider, ver schob sich und teilte sich. Nun war sie zur Hlfte ein Charonier, ein Skorpion-Roboter. Aber nein, ein echter Skorpion, dessen mit einem Stachel bewehrter Schwanz auf sie zuschwenkte, whrend das Monster durch das Spiegelkabinett schritt, das vom Videobild schirm briggeblieben war... Sondra sthnte, hob die Hnde, drehte sich um und fiel aus dem Bett. Durch den Aufprall wachte sie auf. Schlaftrunken lag sie fr eine Weile reglos auf dem Boden, bis sie schlielich die Energie aufbrachte, sich zu bewegen. Als sie aufschaute, sah sie Marcia, die sich bemhte, ein Lcheln zu unterdrcken. Guten Morgen, oder Abend, oder welche andere verdammte Tageszeit wir haben, sagte Sondra knur rig. Mitternacht, glaube ich, sagte Marcia.
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Sondra stand vorsichtig auf und versuchte, sich vom Bettlaken zu befreien, das sich um ihre Fe gewickelt hatte. Sie kam sich ziemlich bld dabei vor. Wie die schlechten alten Zeiten in der Schule, sagte sie, nur um berhaupt etwas zu sagen. Den Kopf mit Fakten vollstopfen, ins Bett fallen und dann im halbwachen Zustand die Semesterprfung machen. Soll ich woan ders arbeiten? Marcia lchelte. Nicht ntig. Ich habe im Moment selbst einen Durchhnger. Du kannst mich nicht bei berlegungen stren, die gar nicht stattfinden. Was hast du bisher herausgefunden? Sondra lchelte. Nett, da Marcia danach fragte. Doch Marcia war berhaupt nett. Viel netter, als Sondra jemals sein wrde oder sein wollte. Sie ging zu ihrem Schreibtisch an der anderen Seite des Raums, setzte sich an den Computer und kramte die Aufzeichnungen her vor. Einige uerst merkwrdige Dinge, sagte sie. Die Exobiologie-Labors haben eine groe Entdeckung gemacht, whrend du schliefst. In allen der untersuch ten Wesen haben sie nicht nur irdische DNA gefunden, sondern auch mindestens drei weitere inkompatible, auerirdische Gencode-Systeme. Woraus folgt, da die Vorfahren der Charonier beziehungsweise die Vorfah ren der Konstrukteure die Erde besucht, DNA-Proben gestohlen und den Vorgang auf mindestens drei anderen lebenstragenden Welten wiederholt haben. Sondra schaute zu Marcia auf. Gengt dir das? Aber ja, sagte Marcia. Es hatte ihr die Sprache ver schlagen. Sondra machte ihr deswegen keinen Vorwurf. Die Erkenntnis, da die Charonier die Erde als genetisches Ersatzteillager benutzt hatten, war erschreckend. Das Bewutsein, da sie eine entfernte Verwandtschaft mit irdischem Leben aufwiesen, lie sie nur noch... fremder erscheinen. Das besttigt noch etwas, sagte Sondra. Die charonischen Kreaturen sind genauso knstlich
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wie ihre Roboter. Als ob die Konstrukteure der Lebe wesen und mechanischen Gerte keinen Unterschied zwischen Lebensform und Maschine gemacht und ihre Produkte als Mischformen konzipiert htten. Was auch erklren wrde, weshalb die Skorpion-Roboter wie Skorpione aussehen. Sie sind dem terrestrischen Vor bild nachempfunden. Sie lie die Aufzeichnungen fal len. Das ist die groe Neuigkeit. Und was hat die Feldforschung ergeben? fragte sie. Wir machen groe Fortschritte bei der Entschlsse lung der Mentalitt der Charonier, sagte Marcia, lehnte sich zurck und legte die Fe hoch. Ich habe heute viele Daten ber die Bewutseinsvorgnge der Charonier zusammengestellt. Die Wanzen liefern mehr Informationen, als wir jemals auswerten knnen. Obendrein erhalten wir wertvolle Informationen von den Wanzen, die das Mond-Rad anzapfen. Leider sind die charonischen Bewutseine eine ziemlich unergiebige Lektre, sagte Marcia trocken. Sie bestehen fast nur aus konkreten Abbildungen und direkter Visualisierung ohne die Fhigkeit zum ab strakten, deduktiven und induktiven Denken. Ihre Ge danken sind hochgradig repetitiv. Bei einem Groteil dessen, was als Gedanken durchgeht, handelt es sich anscheinend um die Wiedergabe der Erfahrungen an derer Wesen. Sondra runzelte die Stirn. Und wie funktioniert das? Nehmen wir an, der Weg eines Skorpions wird von einem Felsen versperrt, sagte Marcia. Zuerst ruft er die Erinnerung einer frheren Begegnung mit einem Felsen ab, um zu sehen, wie das Problem seinerzeit be wltigt wurde. Dann pat er das alte Gedanken-Bild an die aktuellen Gegebenheiten an und ermittelt die gnstigste Route um den Felsen. Anschlieend ber mittelt er die Ergebnisse, damit der Nchste, der mit dem Felsen konfrontiert wird, wei, wie er ihn zu um
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gehen hat. Der ganze Proze luft sehr schnell ab. Der gesamte Zyklus der Begegnung mit dem Hindernis, dem Aufrufen des Bilds, der Bildbearbeitung und der Reaktion dauert nur Millisekunden. Der Schlssel ist, da ein Charonier stndig seine Erfahrungen mit den in der Nhe befindlichen Charoniern austauscht. Ein Wesen stellt eine Frage und erhlt die Problemlsung. Wenn sie es richtig anstellen, mten sie in der Lage sein, Erfahrungen zu speichern und von einer Genera tion an die nchste weiterzugeben. Der andere Sachverhalt, den ich ermittelt habe, ist kaum der Erwhnung wert, sagte Marcia. Je grer sie sind, desto intelligenter sind sie auch, ohne da ein Bezug zwischen Maschine und Tier oder einer anderen Variablen bestnde. Nicht gerade ein Knaller, was? Die Trgerroboter sind nur Drohnen, fuhr Marcia fort. Sie knnen lediglich fr Transportaufgaben program miert werden. Die Skorpion-Tiere und Roboter sind etwas flexibler. Sie sind imstande, mehr Informationen zu empfangen und zu verarbeiten und unterschied liche Situationen zu bewltigen wenn auch nicht immer mit Erfolg. Die Lander-Kreaturen sind wiederum intelligenter als die Skorpion-Typen allerdings nicht in dem Aus ma, wie man es erwarten sollte. Ich halte sie fr so in telligent wie einen Hund. Ich glaube, das Mond-Rad ist den Landern intellektuell weit berlegen. Eine Art Ge dankenkette anstatt einer Nahrungskette. Auerdem habe ich eine bisher unbewiesene Theo rie. Auf den unteren Ebenen scheinen die Lebewesen und Roboter ihre Ausbildung durch Datenstrme zu erhalten, die von der nchsthheren Stufe der Ge dankenkette heruntergeladen werden. Ich habe eine Aufzeichnung, in der ein Lander ein Rudel neuer Skor pione ausbildet, indem er Verzeichnisse seines Daten bestands auf die Skorpione kopiert. Warte eine Sekunde. Sondra erhob sich. Irgendwo
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in Marcias Ausfhrungen verbarg sich eine entschei dende Antwort. Du hast die Charonier auf dem Mars vor Ort beobachtet, und ich habe von hier aus die Ak tivitten des Rads und der Sphre verfolgt. Wir mssen die beiden Hlften nur noch zusammenfgen. Noch whrend sie sprach, berkam Sondra die Erkenntnis. Die Antwort drngte sich ihnen frmlich auf! Sie zwang sich zur Ruhe und berzeugte sich davon, da alle Glieder der logischen Kette vorhanden waren. Vor dem Einschlafen verfolgte ich eine bertragung vom Rad zu einem Lander. Man konnte es so interpre tieren, da das Rad ein Verzeichnis auf den Lander ko pierte. Wer steht aber an oberster Stelle? Marcia nickte aufgeregt. Also unterrichten die Skor pione die Trger. Die Lander unterrichten die Skor pione. Das Rad unterrichtet die Lander. Aber wer unter richtet das Rad? fragte sie. Sondra grinste triumphierend. Bingo. Sie war auf der richtigen Spur. Das war die entscheidende Frage, zu der alle anderen fhrten. Es mu die Sphre sein oder wer auch immer die Sphre kontrolliert. Sie ms sen diejenigen sein, die Entitten auf dem Niveau des Rads ausbilden. Einen Augenblick, sagte Marcia. Die Berichte von der Erde besagen, da der Mond-Ring, der die Erde im Multisystem umkreist, dem Rad im Mond in unserem System entspricht, nur da der Mond-Ring der Erde nicht in einen Himmelskrper eingebettet ist. Es war nicht erforderlich, ihn zu tarnen. Aber der Mond-Ring ist neu und mu deshalb ausgebildet werden. Vielleicht kopiert die Sphre in diesem Moment Daten in den Mond-Ring. Sondra nickte. Ich verstehe. Wenn die Erde die Ver bindung abhren wrde, bekme sie vielleicht die rich tigen Antworten. Sie wrden sie aus erster Hand be kommen, von den echten Charoniern, die diesen ganzen Alptraum erschaffen hatten.
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Ja! Mein Gott, ja. Wir knnten die Anweisungen ab hren, die sie ihren Maschinen erteilen. Marcia stand auf und versuchte sich zu konzentrieren. Sie muten sofort den Mond verstndigen und veranlassen, da die Operatoren der Heiliger Antonius die Sonde durch das Wurmloch entsprechend programmierten. Marcia warf einen Blick auf die Wanduhr und schtzte, wie viel Zeit ihnen noch bis zum Verlust der Antonius blieb. Keine sechsunddreiig Stunden mehr. Wenn sie die Nachricht sofort abschickten, wrde die Zeit aber aus reichen. Sie wollte Sondra gerade darauf hinweisen. Doch dann setzten die Beben ein.

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Kapitel Zweiundzwanzig

Der Zyklus von Leben und Tod

Die Sphre hatte ihre Anweisungen erteilt, und der Rufer dachte nicht einmal im Traum daran, Anweisungen der Sphre zu ignorieren. Und die Anweisungen besagten, da es nun an der Zeit war. Der Rufer nahm eine berprfung seiner weit ver streuten Untergebenen vor. Nur eine Minderheit war ein satzbereit. Doch viele Einheiten waren vorbereitet, und die Sphre hatte dem Einsatz des Rufers hchste Prioritt einge rumt. Seltsam, da ein Auftrag, der vielleicht Jahrzehnte oder gar Jahrhunderte dauerte, so berstrzt anberaumt wurde doch in einem Jahrhundert wrde die Krise sicher eintreten, und das berleben wrde von den Stunden, den Minuten und Sekunden abhngen, die nun eingespart wur den. Der Rufer bndelte Gravitationsstrahlen mit hoher Lei stung und scho sie auf die Welten ab. Die Gravitations strahlen waren unendlich strker als die Strahlen, die der Ring von Charon ausgesandt hatte wobei der Rufer sich indes auch nicht die Mhe machte, diese Strahlen auf ihre Unbedenklichkeit zu berprfen. Der Rufer schickte den Befehl ber die Gravitationsstrah len an alle fertiggestellten Installationen im Sternsystem. Neben den Befehlen bertrug er, eingebettet in die Gravita tionsstrahlen, welche die Befehle trugen, auch Energie. Die Weltenfresser sogen sie begierig auf und verlangten nach mehr. Auf dem Mars, der Venus und dem Merkur, auf den Jupi ter- und Saturnmonden machten die Weltenfresser ihrem
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Namen alle Ehre. Die Weltenfresser empfingen die Strahlen und formten sie zu Schwerefeldern, die von der Natur nicht vorgesehen waren. Um die Weltenfresser, welche Gestalt auch immer sie angenommen hatten, ri die Planetenkruste auf und wurde in die Luft geschleudert. Die Weltenfresser selbst, die tief im Planetenmantel verankert waren, klam merten sich fest. Alle bis auf wenige Ausnahmen. Auch Weltenfresser waren defektanfllig und sterblich. Auf dem Mars und dem Merkur versagte jeweils einer; die gewaltigen Wesen wur den aus den Verankerungen gerissen, flogen auf ihren eige nen Gravitationsstrahlen gen Himmel und taumelten erra tisch, bis sie abstrzten und starben. Doch ihre Kameraden machten weiter und gruben sich in die Kruste der Planeten. Die Trmmer wurden von den knstlichen Gravitationsquellen angesaugt, die wie Luft ballons ber den Zusammenballungen der Weltenfresser schwebten. Die hochgefahrenen G-Quellen griffen nach allem, was nicht gesichert war. Doch die von den G-Quellen angesaugte Materie verteilte sich nicht um sie. SekundrGravitationsstrahlen, die von den Weltenfressern manipu liert wurden, schleuderten die Trmmer in die Hhe, vom Planeten weg, und beschleunigten sie mit einer unglaubli chen Geschwindigkeit. Binnen weniger Minuten schossen von jeder Stein- und Eiswelt innerhalb des Saturn-Orbits Strme pulverisierter Planetenkruste ins All. Das rote Gestein des Mars, das Eis von Ganymed, der saure Fels der Venus und die sonnen durchglhte Kruste des Merkur wurden in den Weltraum gerissen und formierten sich zu Staubwolken, welche die Planeten einhllten. Gewaltige Wirbelstrme und Tornados tobten auf der Oberflche von Jupiter und Saturn. Die Strme beschrnkten sich nicht auf die Gasriesen, sondern griffen ber die Grenzen der Atmosphre hinaus und form ten bizarre Ranken aus Gas, die sich bogen- und spiralfr mig durch den Himmel zogen und Megatonnen der Atmo sphre in den Orbit schickten.
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Auf dem Saturn kollidierten die Gasstrme mit den Rin gen, strten die Orbits der Ringpartikel und verwandelten die sthetischen Muster des Saturn-Diadems in ein Chaos. Die Strme aus atmosphrischem Wasserstoff, Methan und komplexen Kohlenwasserstoffen brachen aus dem Innern des groen Planeten hervor und verteilten sich im Welt raum. Im ganzen Sonnensystem wurde die Materie der Welten in den Orbit geschleudert. Die raumgesttzten Weltenfres ser machten sich an die Arbeit, griffen nach dem Gas, dem Staub und dem Schutt und sammelten mit Gravitationsnet zen alles ein. Und es nahm kein Ende. Die Gasstrme, die Trmmer strme und die Strme nahmen an Intensitt zu und rissen die Welten auseinander. Vom Merkur bis zum Saturn wei deten die Weltenfresser die Planeten aus. Das Sonnensystem starb. Eine Bilderflut ergo sich ber den Videomonitor. Su len aus fliegenden Steinen, Staub, Eis und Gas rasten in den Himmel von Mars, Merkur, Venus, Ganymed, Titan und Tethys. Gewaltige Wirbelstrme stiegen mit Fluchtgeschwindigkeit vom Jupiter und Saturn auf. Die Lander griffen an. So endlos der Schrecken auch schien, das Ende nahte. Nacheinander fielen die Kommunikationsver bindungen mit den anderen Welten aus, whrend Wol ken aus ionisiertem Staub die Funk- und Lasersignale blockierten. Larry sa in der Funkstation der Nenya und regi strierte kopfschttelnd die ankommenden Signale. Was sollten die Menschen dagegen unternehmen? Wie konnte man die Charonier aufhalten, wenn man nicht einmal wute, was sie berhaupt taten. Larry atmete schwer; Furcht und Erschpfung ergriffen von ihm Be sitz. Er zwang sich dazu, sich zurckzulehnen, die Augen zu schlieen und sich zu entspannen. Er sprte,
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wie die Spannung von ihm abfiel, zumindest fr den Augenblick. Besser. Besser. Wir haben schon wieder den Kontakt mit dem Mars verloren, sagte Raphael in ruhigem und nch ternem Tonfall. Der ionisierte Staub blockiert Funk und Laser. Die Mondstationen senden und empfangen auf allen Frequenzen, aber wir wissen nicht, ob man uns auf dem Mars hrt oder ob sie auf einer Frequenz senden, auf der wir noch nicht waren. Die Heiliger An tonius hat auch Probleme. Die Erde hat uns mitgeteilt, da ein charonisches Raumschiff oder ein Roboter oder sonst etwas Kurs auf die Sonde nimmt. Die Sonde drfte wohl die lngste Zeit existiert haben, sagte Vespasian mit einem Anflug von Trauer. Dr. Raphael erinnerte sich, mit welchem Stolz Vespasian die Sonde getauft hatte und da sie sein ur eigenstes Anliegen gewesen war. Der gute Heiliger Antonius hat den Auftrag ohnehin fast vollstndig aus gefhrt, trstete Raphael ihn. Er hat die Erde wie dergefunden. Das sollte uns ein Trost sein, falls alles andere verloren ist. Der Himmel stand in Flammen. Marcia schaute hinaus in die Marsnacht, wo die Sterne dem Schrecken gewichen waren. Der nchste Materiestrom befand sich im Sdosten. Es handelte sich um eine Sule aus Feuer, erhitzter Luft, Ionisie rungseffekten, elektrischen Entladungen und diversen fremdartigen Begleiterscheinungen, die durch den charonischen Gravitationsstrahl verursacht wurden. Durch das Zusammenwirken dieser Komponenten flackerte und schimmerte der Materiestrom energe tisch. Ein stndiger Hagel aus Trmmerbrocken zweigte vom zentralen Materiestrom ab und ging auf dem Boden nieder. Auch die Stadt lag unter dem Be schu von Trmmern, die teilweise die Gre von Fel sen hatten.
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Der Himmel glhte; Schwaden und Wolken aus Staub und Trmmern umhllten die Materiestrme und verteilten sich so weit drauen im All, da sie aus dem Schatten des Planeten heraustraten und das Glhen der versteckten Sonne reflektierten. Auf einmal kam ein weiterer Staubsturm auf, rtlicher Sand wurde in die untere Atmosphre gewirbelt und nach Sden getragen, wobei er die Welt in einen blutroten Mantel hllte. Glaubst du im Ernst, sie wollen uns nichts antun? flsterte Marcia, wobei sie sich an Larrys Frage erin nerte und die Aufzeichnung seiner Stimme in ihrem Bewutsein widerhallte. Diese Frage hatte er an Ra phael gerichtet, in den vielen Stunden, in denen sie die Aufnahme abgespielt hatte. Doch die erschreckende Antwort auf besagte Frage lautete, da die Menschen ihnen berhaupt nichts bedeuteten. So etwas Kleines und Unbedeutendes wurde bei den Kalkulationen der Charonier berhaupt nicht bercksichtigt. Pltzlich kam Marcia sich wie eine Mikrobe vor, die auf dem Objekttrger eines Mikroskops lag und sah, wie die Reinigungsflssigkeit sich ber ihre Welt ergo und sie fortsplte, um Platz fr etwas Neues zu schaffen. Sie schaute zurck zur Bibliothek, wo Sondra am Funkgert sa und verzweifelt die Frequenzbnder nach irgendeiner Nachricht absuchte. Aber es herrschte Funkstille. Der Kontakt zum Uni versum war abgebrochen. Nie zuvor hatte eine solche Totenstille im ther geherrscht. Die Verbindungen zur Erde, zu ihrem Mann, zu ihrer Arbeit auf VISOR, zu ihrem ganzen Leben. Alles war abgeschnitten. Sie fragte sich, was nun geschehen wrde. Der sdliche Himmel wurde von einer erneuten Explosionsserie erleuchtet. Marcia schaute aus dem Fenster, wobei sie das vor ihren Augen stattfindende Schreckensszenario ausblendete. Sie versuchte in die Zukunft zu sehen, die Tage, die noch vor ihr lagen.
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Auch Port Viking wrde diesen Strmen nicht auf Dauer standhalten. Allein am Vortag war die Kuppel einem Teilchenbombardement ausgesetzt gewesen, wie es sonst nur im Zeitraum eines Jahres erfolgte. Die Luft wrde ausstrmen. Die Energieversorgung wrde zu sammenbrechen, whrend Staub eindrang und die Ausrstung durch den charonischen Angriff zerstrt und ins All gewirbelt werden wrde. Die Charonier wrden die Menschheit vom Antlitz des Mars vertil gen. Und das gleiche Schicksal drohte auch allen anderen Welten des Sonnensystems. Das wrde das Ende der Menschheit im Sonnensystem bedeuten. Und dann ... es schnrte ihr die Kehle zu, und sie brach in Trnen aus, wobei sie mit trnenumflorten Augen den lodernden Himmel betrachtete. Und dann herrschte nur noch Stille. Sondra wachte auf. Sie war ber der Konsole zusam mengesackt und eingeschlafen. Irgendwo ertnte ein piepsendes Gerusch. Sie blinzelte verschlafen und schaute sich um. Sie sah Marcia auf einer Couch lie gen. Aber was, zum Teufel, piepste da? Pltzlich er kannte sie, da das Gerusch vom Funkgert kam. Auf der Statusanzeige blinkte eine Leuchtschrift: VER BINDUNG STEHT, TEXTBOTSCHAFT GEHT VON MONDSENDER EIN. Pltzlich war Sondra hellwach. Die Blockade war durchbrochen, zumindest fr den Augenblick. Das sta tuscodierende Seitenband zeigte, da die eingehende Nachricht sich schon seit ber einer Stunde in einer Warteschleife befand. Eine Sekunde. Wenn sie eine Nachricht empfing, konnte sie auch eine abschicken. Am vergangenen Abend hatten sie eine ausfhrliche Textbotschaft er stellt, in der sie darum baten, den Mond-Ring anzu zapfen. Die Nachricht mute nur noch abgeschickt
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werden. Sondra drckte auf den Knopf und schickte sie als Endlosbotschaft zum Mond ab. Mit etwas Glck wrde ihr Vorschlag, den Mond-Ring im Multisystem anzuzapfen, noch rechtzeitig auf der Erde ankommen. Aber was war mit der eingehenden Nachricht? Sie drckte ein paar Tasten, und die Botschaft lief ber den Bildschirm, zu schnell, als da sie mehr als ein paar Worte erkannt htte. Doch die gengten schon. O mein Gott, sagte sie. Sie sprang auf und rannte zur Couch. Marcia! Marcia! Mein Gott, Marcia. Wach auf! Sie packte Marcia an der Schulter und schttelte sie. Dein Mann, Marcia. Marcia schlug die Augen auf und setzte sich auf. Mein Mann? Gerald? Was ist mit ihm? Wir haben eine Nachricht von ihm erhalten, sagte Sondra. Eine technische Dokumentation, die er ver fat und ber die Heiliger Antonius bermittelt hat. Sie geht gerade ein. Aber Marcia sa bereits selbst an der Kommunika tionseinheit und erstellte einen Ausdruck. Kaum war die erste Seite fertig, ri sie sie aus dem Drucker. Gro er Gott, er ist am Leben! sagte sie. Es geht ihm gut. Sondra trat etwas zurck, um Marcia in diesem pri vaten Moment nicht zu stren. Sie sah, wie Marcia die Seiten berflog. Wie es wohl war, jemanden so zu lieben? fragte Sondra sich. Es ist eine technische Dokumentation, sagte Mar cia. Hochoffiziell. Doch dazu mute er unsere Be richte ber die Lander lesen, und das war ein hartes Stck Arbeit. Mit leuchtenden Augen schaute sie zu Sondra hoch. Das ist fr mich. Er wei, da ich am Leben bin. Sie las begierig weiter. Doch dann verlor Marcias Gesicht den frohen Aus druck. Nun wirkte sie schockiert und berrascht. Sie lie das Blatt sinken. Er hat es berechnet, sagte sie schlielich mit leiser Stimme. Zumindest den grten Teil. Er hat eine Theorie entwickelt.
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Er hat was berechnet? fragte Sondra. Eine Theo rie worber entwickelt? ber die Identitt der Charonier, sagte Marcia. Sie sind von Neumanns. Das ist es. Das mu es sein. Das mu was sein? Die Antwort, die Erklrung. Der Schlssel zu allem. Es ist zwar nicht die Lsung, aber immerhin ein An fang. Marcia stand auf, wobei sie noch immer den Ausdruck in der Hand hielt, und schaute nachdenklich in den Weltraum empor. Es ergibt einen Sinn, sagte sie. Sie mssen von Neumanns sein. Wrdest du bitte mit dem von Neumanns auf hren und mir erklren, worum es sich dabei han delt? sagte Sondra. Es ist ganz einfach, sagte Marcia. Weshalb sind wir nicht von selbst darauf gekommen? Eine von Neu mann-Maschine ist ein Gert, das sich aus den jeweils verfgbaren Rohstoffen selbst dupliziert. Ein Toaster, der nicht nur Brot toastet, sondern aus in der Kche vorhandenen Gegenstnden weitere Toaster herstellt, wre ein von Neumann-Toaster. Es handelt sich um ein uraltes Konzept, das nach dem Wissenschaftler be nannt ist, der es entwickelt hat. Eigentlich wollte von Neumann jedoch ein von Neu mann-Raumschiff bauen, sagte Marcia. Ein von Ro botern gesteuertes Forschungsschiff, das von einem Sternsystem zum anderen flog, das System erkundete und sich dann hundertmal duplizierte, wobei es das erforderliche Material vielleicht durch die Ausbeutung von Asteroiden gewann. Dann wrde es neue von Neumanns aussenden, die sich ihrerseits wieder dupli zierten. Die neuen Forschungsroboter wrden den nchstgelegenen Stern anfliegen, sich selbst duplizieren und den Zyklus wieder in Gang setzen. Jede Maschine wrde ihre Erkenntnisse an den Heimatplaneten ber mitteln. Selbst wenn man eine ziemlich lange Flug dauer zwischen den Sternen veranschlagt, knnte man
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in ein paar hundert Jahren einen groen Raumsektor erforschen. Flug, Erkundung, Reproduktion, immer wieder von neuem. Einen Augenblick, sagte Sondra. Die Charonier haben aber nichts dergleichen unternommen. Sie sind weder Reisende noch Forscher, und eine Reproduktion findet auch nicht statt... O doch, das sind sie, sagte Marcia. Erinnerst du dich an die drei unterschiedlichen Codes, welche die Labors in ihren Genen gefunden haben? Vielleicht sind diese Charonier nicht gereist, aber ihre Vorfahren ms sen mindestens drei Sternsysteme besucht haben, in denen es Leben gab. Und um diese Systeme zu finden, muten sie weit reisen und intensiv forschen. Und sieh nur, wie viele es sind es hat sicher eine Reproduktion stattgefunden! Sondra setzte sich an die Kommunikationskonsole und dachte darber nach. Schon gut. Du hast recht. Aber das ist noch nicht die ganze Geschichte. Mir fal len da einige Ungereimtheiten auf. Weshalb ist das Rad im Mond versteckt? Was haben die Lander getan, wh rend sie die ganze Zeit in den Asteroiden umhergeflo gen sind? Und wie passen die Entfhrung der Erde und der Angriff auf die Planeten ins Bild? Eine Se kunde. Alte Konzepte der Raumfahrt. Das erinnert mich an ein anderes altes Konzept. Sie berlegte. Saatschiffe. Das ist es. Bei diesem Raumfahrtkonzept lag der Schwerpunkt eher auf der Kolonisierung von Planeten als auf ihrer Erforschung. Die Logik war, da ein Lebenserhaltungssystem den meisten Platz in einem Raumschiff beansprucht also lt man es einfach weg. Statt dessen friert man gene tisch perfektionierte Embryos ein oder auch nur Spermien und Eier. Nicht unbedingt die intelligente sten Lebensformen, sondern das quivalent von Hun den, Schweinen, Katzen und Hhnern oder vielleicht auch des Tyrannosaurus rex, wenn du es exotischer
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magst. Hauptsache, die Lebensform ist auf dem frem den Planeten lebensfhig. Man pfercht sie zusammen und schickte sie auf die Reise. Wenn das Saatschiff einen bewohnbaren Planeten findet, landet es, taut die Embryonen auf und setzt sie aus. Dann bildet das Schiff oder seine Roboter oder was auch immer die Jungen aus. Es zieht die erste Siedlergeneration auf. Und wenn man fhige Kon strukteure hat, programmieren sie das Schiff so, da es imstande ist, die erste Generation der Siedler mit Hilfe der Gentechnik optimal an die Lebensbedingungen auf der Kolonialwelt anzupassen. Gesteuerte Evolution. Aber das hat doch nichts mit dem zu tun, was sich hier ereignet, wandte Marcia ein. Nein. Aber angenommen, man wrde diese Kon zepte miteinander verknpfen, sagte Sondra. Ange nommen, man wrde ein von Neumann-Saatschiff bauen. Ein Saatschiff, das nicht nur befhigt ist, die Gene der Heimatwelt zu manipulieren, sondern auch imstande ist, fremde Gen-Codes zu analysieren und nutzbar zu machen. Wie die irdische DNA. Eine Ma schine, die sich selbst dupliziert, eine Maschine, die programmiert wurde, sich selbst zu duplizieren und Saatgut zwischen den Sternen zu verteilen. Eine Ma schine, die in der Lage ist, sowohl sich selbst zu modi fizieren und zu verbessern als auch die Lebensformen, deren Trger sie war. Die imstande ist, nicht nur Asteroiden auszubeuten, sondern auch belebte Welten, wie zum Beispiel die Erde. Hier geht es nicht nur um die Ausbeutung von Metallen und Treibstoffen als Rohstoffe, sondern um Leben selbst. Marcia nickte. Ich verstehe. Aber die heutigen Cha ronier sind anders. Saatschiffe, wie du sie beschrieben hast, htten doch keine Veranlassung, sich in Aste roiden zu verstecken. Vielleicht haben sie doch einen Grund, und wir kennen ihn nur nicht, sagte Sondra. Vielleicht haben
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sie sich fr eine Weile in einer Schlafphase befunden und sind durch den Gravitationsstrahl aufgeweckt worden. Doch dann runzelte sie die Stirn und scht telte den Kopf. Einen Augenblick. Sie benutzen auch Gravitationswellen und Wurmlcher. Das haben wir noch gar nicht bercksichtigt. Gehen wir etwas zurck, sagte Marcia. Betrach ten wir frhere Stadien ihrer Entwicklung. Nicht den aktuellen Entwicklungsstand der Charonier, sondern das Stadium zwischen dem Urzustand und dem jetzi gen Zustand. Vor Millionen oder gar Dutzenden und Hunderten von Millionen Jahren. Sie dachte kurz nach. Angenommen, die damaligen Charonier waren von Neumann-Saatschiffe. Angenommen, es trat eine Panne auf zumindest aus der Sicht der Konstruk teure. Angenommen, die Schiffe haben sich in eine un erwartete Richtung entwickelt? Marcia legte den Computerausdruck auf die Kom munikationskonsole und setzte sich wieder auf ihre Schlafcouch. Der ursprngliche Auftrag des Schiffs lautete, Leben zu verbreiten, wobei die Duplizierung der Schiffe und andere Aktivitten der Verbreitung des Lebens untergeordnet waren. Dann geriet entweder der eigentliche Auftrag in Vergessenheit, oder die Prio ritten verschoben sich. Schlielich waren es Maschi nen, welche die Arbeit machten. Angenommen, die Maschinen hielten es fr wichtiger, da sie sich dupli zierten und das Leben den Maschinen unterordneten? Angenommen, die Schiffe modifizierten ihre Passa giere und versahen sie bei der Zchtung mit einer ge netischen Programmierung, die sie zum Bau weiterer Saatschiffe veranlate? fragte Marcia. Sie waren in der Lage, die Passagiere entsprechend zu programmie ren, so da sie instinktiv neue Saatschiffe bauten; es war quasi ein Grundbedrfnis. Vielleicht manipulier ten sie die DNA oder was auch immer sie anstelle der DNA verwendeten. Man nehme ein paar Gene vom
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T. rex, von Hunden und Khen und kombiniere sie mit dem Genom einer intelligenten Lebensform. Dann lan den sie auf einer neuen Welt, und wenn sie dort auch ein paar brauchbare Codes finden, werden sie eben falls integriert. Einen Moment, sagte Sondra. Kein Mensch wrde zulassen, da eine Maschine die menschliche DNA modifiziert. Wir nicht. Menschen wrden das nicht zulassen. Al lein schon die bloe Vorstellung ist erschreckend. Nur da wir hier nicht ber Menschen sprechen. Angenom men, die Auerirdischen kannten in dieser Hinsicht keine Tabus? Ich finde die Vorstellung auch abstoend, aber stell dir nur vor, wie schnell eine Spezies sich ent wickeln wrde, wenn solche Dinge zulssig wren. Und wie sie sich entwickelt haben, fuhr Marcia fort. Die Maschinen haben sich selbst modifiziert, die or ganischen Lebensformen haben sich selbst gezchtet, die Maschinen haben sich selbst programmiert und die Nachfahren der organischen charonischen Passagiere und ihrer Nutztiere modifiziert. Die Saatschiffe kon zipierten Maschinen, die mit speziellen Zuchttieren ar beiteten und zchteten Tiere, die mechanische Implan tate bentigten und ohne sie nicht lebensfhig waren. Bis die Grenze zwischen Lebewesen und Maschine schlielich verschwamm, bis die Charonier diesbezg lich gar nicht mehr differenzierten, bis es keine klare Abgrenzung mehr gab zwischen den Charoniern, ihren Maschinen und Nutztieren. Sie alle verschmolzen zu einer groen, komplexen Entitt. Alle Lebensformen sind zum berleben aufeinander angewiesen. Man knnte sie als Multispezies bezeichnen. Na schn, sagte Sondra. Aber die Schiffe waren noch immer der Schlssel. Die Saatschiffe wurden die vorherrschende Ausprgung der Charonier, sagte Sondra. Sie brauchten keine organischen Intelligenzen mehr, die ihnen sagten, was sie zu tun hatten. Irgend
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wann sind die ursprnglichen Charonier auf der Strecke geblieben. Das mu die Wahrheit sein, denn im merhin existieren sie nicht mehr. Es mu sich schlie lich um lebende und fhlende Wesen gehandelt haben, welche die ersten Schiffe gebaut hatten. Das klingt plausibel, sagte Marcia. Ich bezweifle zwar, da wir hundertprozentig richtig liegen, aber wenn wir von der Annahme ausgehen, da die heuti gen Charonier die Nachfahren von ehemaligen von Neumann-Schiffen sind, dann drften sie sich im Lauf der Zeit verndert haben und zu dem mutiert sein, was sie heute darstellen. Doch damit war ihre Ent wicklung noch nicht abgeschlossen. Wir haben noch keine Erklrung fr das Mond-Rad und das Multi system. Wie pat das ins Bild? Sondra kratzte sich am Kopf. Betrachten wir die Sache einmal aus einem anderen Blickwinkel. Beschf tigen wir uns mit ihrer Biologie, der Technik und den Zeitrumen, ber die ein Zuchtzyklus sich erstreckte. Der Zyklus von Leben und Tod. Ein Schiff startete mit einem mit Konstruktionsunterlagen bestckten Computer und einer Ladung tiefgekhlter Tiere oder Embryos aus einem System und trieb vielleicht fr Jahrhunderte, wenn nicht fr Tausende oder gar Hun derttausende von Jahren zwischen den Sternen, bis es irgendwann ein Sternsystem mit einer lebenstragenden Welt fand. Vielleicht berbrckte das Schiff die Zeit, indem es die Gene der Tiere und die Blaupausen der Maschinen manipulierte. Schlielich landete das Schiff und fhrte vielleicht noch eine zweite Genmanipula tion an den Tieren durch, um sie an die Lebensbedin gungen auf der neuen Welt anzupassen. Die Tiere von denen manche von den Konstrukteu ren des Schiffs abstammten , vermehrten sich auf der Welt, whrend sie gleichzeitig die Rohstoffe des Plane ten ausbeuteten und weitere Schiffe bauten vielleicht Tausende oder gar Millionen. Der Schiffsbau war eine
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Ttigkeit wie jede andere auch ein Reflex, ein kom plexer Instinkt. Dann nahmen die neuen Schiffe die Passagiere an Bord und flogen ins All, auf der Suche nach neuen Welten. Es gelang vielleicht nur einem von tausend oder gar einer Million Schiffen, einen weiteren Stern zu erreichen und sich zu reproduzieren, doch das gengte schon, um den Zyklus aufrechtzuerhalten. Marcia schaute auf. Aber das ist so umstndlich, wandte sie ein. Die Zuchtplaneten waren Dutzende oder Hunderte von Lichtjahren voneinander entfernt. Und sie betrieben Raubbau mit den lebenstragenden Welten. Sieh dir nur an, was sie in diesem Augenblick mit dem Mars anstellen. Wenn ihre Vorfahren auch nur halb so gro waren, ruinierten die fr die Aufzucht einer neuen Generation bentigten planetarischen Zuchtanlagen das ganze kosystem. Du hast recht. Sie stopften alles in sich hinein, sagte Sondra. Die einheimischen Tiere fanden keine Nahrung mehr. Die Charonier optimierten die Zucht ohne Rcksicht auf Verluste. Zumal sie gleichzeitig noch Bergbau und Schiffbau betrieben. Sie haben die Planeten hundertmal schlimmer zugerichtet als wir die Erde. Und bedenke nur, welche Umweltschden wir schon angerichtet hatten, bevor wir es besser wuten. Doch fr die Charonier war das kein Problem. Schlie lich verschwanden sie wieder, ohne sich um den Scha den, den sie verursacht hatten, zu kmmern. Sie ri die Augen auf. Mein Gott, sagte sie. Wir sprechen ber Vorgnge, die Millionen Jahre zurckliegen, und anhand der DNA, die im Trgerroboter gefunden wurde, wissen wir, da die Charonier frher schon auf der Erde gelandet waren. Hltst du es fr mglich, da die Charonier die Dinosaurier ausgerottet haben? Marcia blinzelte berrascht. Das wre mglich. Schlielich wei man, da die Dinosaurier durch einen Asteroideneinschlag ausgelscht wurden. Und falls ein
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Lander-Saatschiff einen Defekt hatte und abstrzte, dann htte sich das wie ein echter Asteroideneinschlag ausgewirkt. Vielleicht bildeten zwei Lander-Saatschiffe einen Konvoi. Das eine strzte ab, und das andere baute eine Zucht auf. Sofern die Dinosaurier nicht schon durch den Aufprall gettet wurden, gab der an schlieende Zuchtrausch den berlebenden den Rest. Marcia rieb sich die Augen und versuchte sich zu konzentrieren. Zurck zum Thema, sagte Marcia. Der Zuchtrausch war parasitr und saugte das Leben aus den Welten. Das schdigte nicht nur die Fauna und Flora, sondern vernichtete das ganze kosystem. Aber die Charonier muten das bercksichtigen, weil lebens tragende Planeten nmlich sehr selten sind. Schlielich war es durchaus mglich, da dieselbe Welt zu einem spteren Zeitpunkt noch einmal von einem Saatschiff zum Aufbau einer Zucht bentigt wurde. Und Mas senausrottungen htten die genetische Vielfalt zerstrt, welche die Charonier als Rohstoff fr ihre Biotechnik brauchten. Marcia legte eine Pause ein und schaute in den Welt raum. Wir lassen schon wieder die Gravitation auer acht. Wir mssen bercksichtigen, da die Charonier irgendwann lernten, die Schwerkraft zu manipulieren. Wie sollen wir das einordnen? Vielleicht verfgten die ersten Charonier schon ber das entsprechende Wissen und gaben es an das erste Saatschiff weiter. Oder viel leicht hat ein Saatschiff einen Planeten erobert, dessen Bevlkerung die Gravitation beherrschte. Und irgendwie lernten sie auch, wie man sich Wurmlcher fr den Transport und als Energiequelle nutzbar machte. Und das war wichtig, sagte Sondra nach lngerer berlegung. Ohne die Beherrschung der Schwerkraft htten sie es nicht so weit gebracht. Sie setzen die Gra vitationskontrolle in allen Bereichen ein. Es mute einen Wendepunkt darstellen. Sie hatten vielleicht zu wenige lebenstragende Planeten, doch sonst mangelte
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es ihnen an nichts. Sie hatten allen Raum und alle Zeit des Universums und verfgten ber unbegrenzte Res sourcen. Ihr einziges Handicap war der Mangel an Pla neten. Sie verstummte. Schlielich schlug sie mit der flachen Hand auf die Kommunikationskonsole. Also beschlossen sie, diesbezglich Abhilfe zu schaffen. Das ist es. Das mu es sein, das letzte Teil des Puzzles. Die Kontrolle ber die Schwerkraft verschaffte ihnen Macht, unglaubliche Macht. Also erschufen sie die Sphre und das Multisystem und bestckten es mit Sternen und Planeten. Und nun wei ich auch wes halb. Sondra sah Marcia an, in der Erwartung, da sie zum gleichen Schlu kam, und sei es nur deshalb, um sich zu vergewissern, da sie nicht verrckt geworden war. Marcia wurde bleich. Es handelt sich um einen Naturpark, sagte sie. Die Charonier haben die DysonSphre und das Multisystem als Naturpark fr Pla neten angelegt, als Ort, an dem die Planeten sich zwischen zwei Zuchtphasen erholen, als genetisches Zentrallager, in dem die Saatschiffe sich mit Zuchtpla neten bedienen. Man darf dabei aber nicht vergessen, da die Charo nier sich noch immer selbst modifizieren und ihre Evo lution selbst gestalten, sagte Marcia. Wie weit soll das noch gehen? Wie weit kann das noch gehen? An genommen, die Sphre ist die Charonier, ihr geistiger Sitz. Angenommen, die Sphre hat die Saatschiffe abgelst, wie die Saatschiffe die ursprnglichen orga nischen Intelligenzen abgelst haben. Falls die DysonSphre wirklich die Macht bernommen hatte, kon struierte sie einen neuen Lebenszyklus und bediente sich dabei der alten Muster. Sie wurde erschaffen, um die lebenstragenden Welten des Multisystems zu la gern, zum Nutzen der Saatschiffe. Doch wo sie nun im eigenen Interesse handelte, nderte sie das und ber nahm die Kontrolle ber den Lebenszyklus und ber
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die Saatschiffe. Was bedeutet, da sowohl die ersten, die biologischen Charonier als auch die zweiten, die Saatschiff-Charonier ausgestorben sind. Also hat keine der beiden Varianten das Kommando. Es ist die Sphre, sagte Sondra fast im Flsterton. Die Sphre ist fr den Ablauf verantwortlich. Wir haben uns die ganze Zeit gefragt, wer sie kontrolliert, wo sie selbst doch alles kontrolliert. Einen Augenblick, sagte Marcia. Sie stand auf und setzte sich neben Sondra an die Kommunika tionseinheit. Sie nahm einen Kugelschreiber und ein Blatt Papier und machte sich Notizen. Dann haben wir es also mit einer Dyson-Sphre zu tun, die ihre Brut-Welten zur Zchtung neuer Lebensformen ver wendet. Sie bemannt Saatschiffe mit ihnen aller dings pat jeweils nur ein Wesen in ein Schiff, weil die Kreaturen so gro sind. Dann fliegen die Saat schiffe ins All, wie sie es immer schon getan haben. Sie suchen sich eine Welt, benutzen sie als Zuchtsta tion, und was dann? An diesem Punkt tritt eine Vernderung ein, sagte Sondra und tippte ihre Notizen in den Computer. Viel leicht wurde Marcia von einem Kugelschreiber inspi riert, sie brauchte jedenfalls eine Tastatur. Sie verlas sen den Planeten, nachdem sie ihn durchgekaut haben, doch anstatt sich zwischen den Sternen zu zerstreuen, beziehen die mutierten Saatschiffe die Dinger, die wir als Lander bezeichnen, und die G-Punkt-Asteroiden im Leerraum eine Warteposition. Eins entwickelt sich zu einem Gebilde von der Art des Mond-Rads. Wenn es ausgereift ist, schickt es ein Bereitschaftssignal ab und wartet auf ein Antwortsignal von der Sphre, das ihm den Einsatzbefehl berhaupt erst erteilt. Bei diesem Antwortsignal von der Sphre handelt es sich schlicht und einfach um einen modulierten Gravitationsstrahl. Von der Sorte, wie der ahnungslose Larry ihn abge schickt hat.
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Aber was hat das Signal zu bedeuten? fragte Marcia. Die Sphre will damit sagen, Ich bin bereit fr eine neue Welt, sagte Sondra aufgeregt. Vielleicht des halb, weil sie einen neuen Stern eingefangen hat und den Leerraum mit Planeten auffllen will. Marcia nickte. Gut, das erklrt also, weshalb sie die Erde entfhrt haben und weshalb sie sich so gut um sie kmmern. Aber weshalb schlachten sie die anderen Planeten hier aus? Sondra dachte einige Minuten lang ber diese Frage nach. Versuche, wie die Dyson-Sphre zu denken, sagte sie sich. Was wre wohl wichtig fr die Sphre? Und dann kam ihr die Erleuchtung. Sondras Herz hmmerte, und die Handflchen berzogen sich mit Schwei. ber leg doch mal, sagte sie. Die ursprnglichen Charo nier haben die Saatschiffe gebaut, um ihren Nach wuchs zu neuen Welten zu transportieren und neue Charonier zu zchten. Dann haben die Saatschiffe die Macht bernommen und beschlossen, weitere Saat schiffe zu bauen und sich selbst zwischen den Sternen auszubreiten. Und dann erschufen die Saatschiffe eine DysonSphre, worauf diese die Macht bernahm und be schlo ... Den beiden Frauen verschlug es die Sprache, als sie die Weiterungen erfaten. Die Dyson-Sphre hat beschlossen, da die Erschaffung weiterer DysonSphren Vorrang hat, sagte Sondra schlielich. Also hat sie vor Millionen von Jahren die Programmierung der Saatschiffe wieder gendert und den Gen-Pool er neut manipuliert, um alle anderen Lebensformen in das Reproduktionssystem der Sphre zu integrieren. Und was, zum Teufel, glaubten wir, woraus die Sphre besteht? Benommen schttelte Marcia den Kopf. Gtiger Gott. Und wir wollten unbedingt die Erde retten. Da
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bei sind die anderen Welten des Sonnensystems be droht. Planeten, sagte Sondra, die Marcia berhaupt nicht zugehrt hatte. Sie wird aus den Trmmern von Pla neten erschaffen. Das ist also die Aufgabe der Lander, sagte Marcia leise. Wo sie nun die Erde aus der Gefahrenzone ge holt haben, nehmen sie das Sonnensystem auseinan der, um eine neue Dyson-Sphre zu erschaffen. Sie pul verisieren die Planeten, Monde und Asteroiden und verwenden das Material, um die Sonne mit einer Schale zu umgeben. Sie wollen hier ein neues Multi system errichten. Sondra starrte mit leerem Blick auf den Bildschirm. Schlielich kam sie wieder zur Besinnung. Wir ms sen das melden, sagte sie. Bevor die Staubwolken sich wieder verdichten und die Funkverbindung blockieren. Wir mssen eine Nachricht absetzen. Sie hieb in die Tasten. Doch Marcia beachtete sie berhaupt nicht. Sie stand auf, ging wieder ans Fenster und betrachtete den flam menden Himmel. Dort drauen zerkleinerten die Lan der den Mars und schleuderten Gestein und Sand ins All. Nun verstand sie. Doch was nutzte ihr die Er kenntnis? Nach wie vor waren sie nicht in der Lage, der Zerstrung Einhalt zu gebieten. Der Mars wurde systematisch in Stcke gerissen. Das war nicht gerecht. Sie wollte nicht auf diese Art sterben. O Gerald, sagte sie. Gerald, mein Lieb ling. Er war am Leben und hatte eine unvorstellbare Entfernung berbrckt, um ihr eine Nachricht zukom men zu lassen. Das htte ihr etwas Trost spenden ms sen. Doch das war nicht der Fall. Statt dessen wallte Zorn in ihr auf. Gerald lebte. Sie wollte nicht sterben, wo das Leben pltzlich wieder einen Sinn hatte!
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Kapitel Dreiundzwanzig

Realitts-Test

Die drei Mnner an Bord der Nenya saen in der Messe und lasen die Computerausdrucke der Nachrichten von der Terra Nova und vom Mars. Larry schttelte den Kopf. Ich wute doch, da die Abstrze der Lander auf dem Mars etwas zu bedeuten hatten. Dieser Teil hier, in dem auf die Mglichkeit hin gewiesen wird, da der Absturz eines Landers auf der Erde zum Aussterben der Dinosaurier gefhrt hatte. Das war es. Das hatte ich im Hinterkopf. Ich htte es erkennen mssen. Larry setzte die Lektre fort. Schlielich hatten sie alle die Informationen zur Kenntnis genommen. Raphael legte sein Exemplar hin und drehte sich zu den anderen um. Es herrschte Totenstille in der Kabine. Raphael sah Larry und Vespasian an und sagte dann: Wenn Sondras und Marcias Theorien auch nur halbwegs richtig sind und ich glaube, das sind sie , dann ist das Sonnensy stem dem Untergang geweiht. Die charonischen Lander werden alles vernichten. Es mu doch eine Mglichkeit geben, sie aufzuhal ten, sagte Larry. Der Kern-Knacker, sagte Vespasian. Was? fragte Larry. Die groe Bombe, die Mega-Bombe, welche die Grtel-Gemeinschaft angeblich bauen wollte, sagte Ves pasian. Wir haben noch Kontakt zu Ceres. Wir knn ten eine Nachricht an den Autokraten schicken. Sie wollten damals den Merkur sprengen, um so einen zweiten und ergiebigeren Asteroidengrtel zum Aus beuten zu erschaffen. Wenn wir die Bombe in die
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Hnde bekmen, knnten wir den Mond sprengen und das Mond-Rad tten. Und wenn das Mond-Rad nicht mehr existiert, stellen die brigen Charonier ihre Akti vitten ein, und der Rest des Sonnensystems wre ge rettet. Raphael nickte und schauderte beim Gedanken an diese Manahme. Noch vor wenigen Wochen wre der Einsatz eines Kern-Knackers auf dem Mond als SuperGAU betrachtet worden, den es um jeden Preis zu ver hindern galt. Doch wie Kanzler Daltry schon gesagt hatte, es war immer noch eine Steigerung mglich. Nun schlug ein Mensch, dessen Heimat der Mond war, die Zerstrung des Monds und die Ausrottung der auf ihm lebenden Menschen als Lsung vor, nur um noch Schlimmeres zu verhindern. Das ist ein horrender Preis, Tyrone. Aber vielleicht haben Sie recht. Nein, sagte Larry. Das drfen wir nicht tun. Wir knnen nicht einmal im Traum den Mord an so vielen Menschen rechtfertigen. Vor allem dann nicht, wenn wir keine Erfolgsgarantie haben. Wre ich der Pro grammierer der Charonier gewesen, dann htte ich diese Mglichkeit bercksichtigt und die G-Punkte und Lander angewiesen, auch dann weiterzumachen, wenn sie den Kontakt zum Rad verlieren. Es liegt auf der Hand, da das Rad Gravitationsenergie aus dem Schwarzen Loch an der ehemaligen Position der Erde abzieht und sie an die G-Punkte bertrgt, aber es mu ein Redundanzsystem geben. Ich mchte wetten, die Dyson-Sphre wre auch in der Lage, Befehle und Energie durch das Wurmloch zu schicken und selbst Regie zu fhren. Und selbst wenn der Plan funktionierte, wrden wir den Kontakt zur Erde verlieren und wenn wir es nicht irgendwie verhindern, wird die Erde frher oder spter auch als Zuchtstation mibraucht werden. Das wrde mehr Leben vernichten, als wir durch die Zer strung des Mondes retten. Zumal wir auch gar nicht
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wissen, ob der Kern-Knacker berhaupt existiert oder ob der Autokrat ihn uns zur Verfgung stellen wrde, falls er existiert. Wre es nicht mglich, das Rad zu sabotieren oder zu zerstren, ohne gleich den ganzen Mond zu ver nichten? fragte Vespasian. Indem wir vielleicht eine kleine Atombombe in den Kaninchenbau werfen? Larry schttelte den Kopf. Nein. Im Grunde spre chen dieselben Argumente dagegen. Es mu Si cherheitseinrichtungen geben, mit deren Hilfe die Dyson-Sphre die Kontrolle wiedererlangt, wenn das Rad ausfllt. Und selbst wenn wir Erfolg htten und die G-Punkte ausschalten und die Verbindung zur Dyson-Sphre unterbrechen wrden, mten wir die Hoffnung aufgeben, jemals wieder in Kontakt mit der Erde zu treten. Besteht vielleicht die Mglichkeit, die Kontrolle ber das Rad zu bernehmen? fragte Vespasian. Wir knnten doch nach unten gehen, es in unserem Sinn ummodeln und ihm befehlen, die G-Punkte aus dem Verkehr zu ziehen. Larry schttelte zwar den Kopf, machte aber den Eindruck, als ob er doch eine Mglichkeit she. Wir kennen die Codes nicht. Und selbst wenn, wte ich nicht, wie wir sie benutzen sollten. Wir mten die gleichen Signalfolgen abstrahlen wie die Sphre, wobei die Signale noch verstrkt werden mten. Das wre auf den Radiofrequenzen kein Problem, nur da wir nicht in der Lage sind, die modulierten Gravita tionswellen zu imitieren, die sie als Signal durch das Wurmloch schicken. Es wre zwar mglich, den Ring von Charon wieder hochzufahren und ein zweites Si gnal abzuschicken. Allerdings wird es uns nicht gelin gen, ein strkeres Gravitationswellen-Signal abzu schicken als die Sphre. Es sei denn, wir htten unsere eigene... Larry verstummte. Er hrte nicht nur auf zu
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sprechen, sondern erstarrte frmlich, als ob er sich pltzlich so intensiv mit einem Problem beschftigte, da er nicht mehr die Energie aufbrachte, sich zu be wegen. Mein Gott. Wir wissen genug, um es zu tun. Es knnte... Seine Stimme erstarb, und er murmelte: Ja, es knnte funktionieren. Mit einem Ausdruck der Begei sterung drehte er sich zu Raphael und Vespasian um. Vielleicht gelingt es uns doch, das Rad zu berneh men. Doch dann wirkte er nicht mehr so optimistisch. Dazu mten wir aber die Codes kennen. Vespasian runzelte die Stirn, und pltzlich schnapp te er sich einen der frheren Berichte vom Mars. Sie haben es auf dem Mars gesehen! sagte er. Das Rad entspricht diesem Mond-Ring in der Nhe der Erde; es hat das gleiche Betriebssystem. Larry ri ihm den Ausdruck aus der Hand und berflog die Seiten. Mein Gott, Sie haben recht. Sie be zeichnen es als Gedankenkette, wobei die niedrigere Lebensform von der nchsthheren ausgebildet wird. Er legte den Ausdruck hin und dachte nach. Es knnte funktionieren. Wenn es der Erde gelnge, den Mond-Ring anzuzapfen, wren wir in der Lage, die von der Dyson-Sphre an den Mond-Ring bermittel ten Daten zu kopieren. Liegt schon eine entsprechende Anfrage vom Mond vor? Vespasian nickte. Ja. Die Anfrage erfolgte eine Stunde nachdem Marcia und Sondra den Vorschlag bermittelt hatten. Das war vor etwa fnf Stunden. Sie haben uns eine Kopie der Anfrage geschickt. Was, wenn die Sphre die von uns bentigten Daten bereits bermittelt hat? gab Raphael zu beden ken. Wiederholung, sagte Larry. Wenn die Darstellung der zerschmetterten Sphre uns einen hieb- und stich festen Hinweis gegeben hat, dann diesen. Die Charo nier arbeiten mit Wiederholfunktionen. Je wichtiger
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eine Nachricht ist, desto hufiger wird sie wiederholt. Wenn es der Erde gelingt, eine Wanze zu plazieren, haben wir direkten Zugriff auf die Codes. Raphael warf einen Blick auf die Wanduhr, wobei er die voraussichtliche Rest-Lebensdauer der Heiligen An tonius schtzte und sie mit der Zeit verrechnete, die verstrichen war, seit der Mond Marcias Anfrage wei tergeleitet hatte. Die Zeit ist zu knapp bemessen. Selbst wenn die Erde die Nachricht sofort erhlt, wr den nur noch achtzehn Stunden zwischen dem Empfang des Signals und der Zerstrung der Heiliger Antonius liegen; jetzt sind es blo noch dreizehn. Die Erde hat zuwenig Zeit fr den Start, geschweige denn die Aus rstung einer Sonde. Verdammt, sagte Larry mit zusammengebissenen Zhnen. Er sah Raphael an. Ohne die Daten sind wir hilflos. Einen Augenblick, sagte Vespasian. Die Kommu nikations-Zentrale auf dem Mond wute das doch auch, als sie die Anfrage abgeschickt hatte. Aus den Berichten von der Erde ging hervor, da ein Habitat sich in einer Umlaufbahn um das Schwarze Loch in Mondposition befindet, und zwar innerhalb des MondRings. Sie sind so nahe dran, da sie ihn abhren knn ten, wenn sie wten, wie man einen Empfnger baut. Also haben sie das Habitat gebeten, die Operation durchzufhren. Irgendwo habe ich eine Kopie des Tex tes. Er setzte sich an die Steuerkonsole und ffnete be sagte Datei. Die drei Mnner versammelten sich um den Bildschirm und lasen den Text. Vespasian entgleisten die Gesichtszge. Bei allen Teufeln der Hlle. Weshalb, um alles in der Welt, mu ten ausgerechnet sie es sein? Larry Chao und Simon Raphael fragten erst gar nicht, was los war. Schlielich konnten sie selbst lesen. Die einzige Einrichtung, die in der Lage war, die Daten zu erfassen, der einzige Ort, der imstande war,
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ihnen die Informationen zu beschaffen, von denen das berleben des Sonnensystems abhing, war das Habitat der Nackten Purpurnen. Raphael war am Boden zerstrt. Die Regenerierung seiner Psyche war mit einem Schlag zunichte gemacht worden. Es durfte doch nicht wahr sein, da das Schicksal der Menschheit in den Hnden dieser Irren lag. Fangen Sie schon mal an zu beten, Tyrone, sagte er erschpft. Und beten Sie diesmal nicht zum Heili gen Antonius, sondern zum Heiligen Judas. Der ist nmlich jetzt zustndig. Bis dem Antrag, den Mond-Ring anzuzapfen, entspro chen wurde, verging einige Zeit. Er reiste vom Mars zum Mond, durch das Wurmloch ber die Heiliger An tonius zu JPL und traf schlielich im Empfnger von Chelated Extremer Verzerrer ein. Doch das war erst der Anfang. Nun mute der Antrag nmlich ein Pala ver der Purpurnen Deluxe berstehen. Ohio fand kein Gefallen an den Purpurnen DeluxeVeranstaltungen. Zum einen deshalb, weil die Tradi tion verlangte, da sie in einem Raum stattfanden, der fr die Anwesenden viel zu klein war. Auerdem ver langte die Tradition, da fr die Dauer der Konferenz die Belftung abgeschaltet wurde. In der Regel ver krzte dieser Umstand die Konferenzdauer, doch dies mal war ein Ende nicht abzusehen. Die Zeit drngte. Nur fr den Fall, da die Ent scheidung positiv ausfiel, machte Chelated Extremer Verzerrer anhand der Plne, die zusammen mit der Anfrage vom Mars bermittelt worden waren, schon einmal die Sonde klar. Ohio war mit der Situation etwas berfordert. Er hatte Probleme mit der Vorstel lung, da das Schicksal der Erde und des Sonnensy stems nun in seinen Hnden lag. Doch er hatte ein noch dringlicheres Problem. Die Konferenz verlief nicht reibungslos. Was eine Um
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schreibung fr den Sachverhalt war, da Frischkse Drohne Deluxe sprach. Frischkse hatte sich den hochmgenden Titel Drohne sicherlich verdient. Denn bisher hatte niemand gesehen, da sie auch nur einen Finger gerhrt htte. Doch Frischkse bedeutete sexy und attraktiv. Vielleicht hielt Kse sich fr eine beraus attraktive Frau. Diese Einschtzung wurde indes von den wenigsten geteilt. Doch Kse hatte noch mehr zu bieten. Sie bewies nmlich, da es mg lich war, selbst die ehrenvollsten Namen der Nackten Purpurnen mit einem ironischen Bezug zu versehen, wobei sie gleichzeitig der lebende Beweis dafr war, da manche Mitglieder einer Gruppe von kompeten ten Linguisten, wie die Purps es fr sich in Anspruch nahmen, eine solche Ironie berhaupt nicht verstan den. Doch Kse hatte gleich anderthalb Egos, und bisher hatte niemand es gewagt, ihr die Verwendung eines anderen Namens ans Herz zu legen. Sie war eine der wenigen Purps, die den Aufruf, nackt und purpurn zu sein, wrtlich befolgten, obwohl sie zu der groen Mehrheit der Purps gehrte, die niemals nackt sein sollten, geschweige denn purpurn. Allerdings mute Ohio ihr zugute halten, da ihr Er scheinen jedesmal das entsetzte Schweigen auslste, das den Anforderungen des Grndungsmanifests der Nackten Purpurnen entsprach. An diesem Abend lief die nackte, pflaumenfarbene und pflaumenfrmige Walkre zur Hochform auf und schrie sich fast die Lunge aus dem Leib. Sollen sie doch alle verrotten! keifte sie. Die Erder, die ver dammten Scke im Sonnengebiet, alle miteinander. Schlielich haben sie uns mit ihrer Gravitationsfumme lei erst in diese Lage gebracht. Weshalb sollten wir ihnen jetzt helfen? Das ist die grte Chance, die wir je hatten, echt nach dem purpurnen Ideal zu leben. Wir mssen nur das tun, was ein Purpurner tun mu. Nichts. Wozu sich anstrengen.
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Aber diese Charonier hier haben null hnlichkeit mit Purpur, wandte Kalte Brise ein. Die Auseinan dersetzung zwischen Brise und Kse dauerte nun schon seit Stunden an. Sie tun alles andere als nichts. Die purpurne Idee ist, da wir uns zurckziehen und die Natur ihr Ding machen lassen. Die Entropie soll das Universum beherrschen. Kse, ich habe viele Da tenblcke gescannt, und diese Charonier sind alles andere als natrlich. Zu Hause im Sonnensystem Ent schuldigung, ich meine im Sonnengebiet, zerkleinern sie die Planeten mit einer Kreissge. Wenn du mich fragst, ob Mutter Natur so arbeitet, dann sage ich nein. Ich sage, wir besorgen die Daten fr die Erdschweine, und dann sollen sie versuchen, dem Spuk ein Ende zu bereiten. Komm, mach dich locker, Kalter, sagte Kse. Diese Charonier sind ultra-purpur bis ins Mark. Du willst das groe Rtsel um sie lsen; ich guck fr dich im schlauen Buch nach. Sie kratzen den ganzen Techno-Krempel von der Erde. Sie geben der Entropie die Chance, die Herrschaft zu bernehmen und sorgen dafr, da wieder der segensreiche, ungeordnete Na turzustand eintritt. Guck dir die Erde an. Die Satelliten sind weg. Fast alle Raumschiffe sind weg. Praktisch alle Habitate bis auf unseres weg, weg, weg. Wenn wir uns zurcklehnen und gar nichts machen, bitten die Charonier die Erder bald zum Tanz, und wenn die Erdschweine wieder in Lehmhtten hausen, ist das Ende der Fahnenstange noch lange nicht erreicht! Und sobald sie diese Heiliger Android-Robotsonde kas siert haben, knnen wir eh nichts mehr tun. Zu Hause im Sonnengebiet radieren die Charonier auch die ganze Technik aus. Das Purpurne Ideal. Der Sieg der Natur! Meine Brstern und Schwebstern, diesen Song singen wir doch schon, seit der erste Mensch sich die purpurne Kutte umgehngt hat. Nun tanzt die Erde zu diesem Song, das Sonnengebiet tanzt dazu, und Kalte
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Brise sagt, wir sollen damit aufhren, weil er nicht mehr gut drauf ist. Kommt nicht in die Tte. Ohio Template Windbeutel lehnte sich in seinem zerschlissenen, alten Lehnsessel zurck und blinzelte ein paarmal. Komisch. Er stellte fest, da er die Dis kussionsbeitrge bersetzen mute. Pltzlich wurde ihm bewut, da er nicht mehr in der Terminologie der Nackten Purpurnen dachte, sondern in der Normalspra che. Vielleicht hatte er zu lange mit Chelated/Frank in der Kommunikationszentrale herumgehngt. Die bi zarren Wortschpfungen hrten sich pltzlich fremdar tig an. Was ihm frher clever erschienen war, klang nun zornig, und die Leute redeten lauter, als es eigent lich ntig gewesen wre. Wollte das Unterbewutsein ihm etwas mitteilen? Wie stehst du zu Mord, Kse? fragte Kalte Brise. Angenommen, alle Bewohner des Habitats auch du geben den Lffel ab, nur weil wir deinen Rat befolgt und die Hnde in den Scho gelegt haben? Frischkse Deluxe schaute ihn dster an. Wir mssen alle mal sterben, Klte, sagte sie verchtlich. Deshalb engagieren unsere Brstern und Schwebstern sich doch fr die Sinnlose Sache. Alles Streben ist sinn los im Angesicht der Entropie. Der Heie Tod des Uni versums wird echt bald kommen und... Ach, hrt doch auf mit diesem pseudo-philosophi schen Mist, ertnte eine Stimme im Hintergrund. Je mand erdreistete sich, ihr ins Wort zu fallen. Ihr lat beide nur heie Luft ab. Wir haben den ganzen Ser mon bereits gehrt, und ich will ihn mir nicht noch einmal anhren. Ohio, welche Meinung hast du? Ich habe gar keine Meinung, Bub. Ich bin voll drauf. Der Slang und die Doppeldeutigkeiten kamen ihm zwar noch leicht ber die Lippen, doch hinter lieen sie nun einen schalen Nachgeschmack. Die Brise und der Kse hatten recht. Unttig zuzusehen entsprach genau der Maxime der Nackten Purpurnen,
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denn die Zerstrung der schlechten alten Zivilisation der Erde war unvermeidlich. Allerdings basierte das ganze wacklige Konzept der Purpurnen darauf, da ihre Ziele utopisch waren sie waren nicht nur unerreichbar, sondern sie waren mit dem Vorsatz formuliert worden, unerreichbar zu sein. Das war das eigentliche Ziel der Purpurnen gewesen. Die Menschen aus ihrer Lethargie zu reien und sie daran zu erinnern, da die Welt ihr Potential noch nicht ausgereizt hatte. Das Purpurne sollte den Men schen Ziele vorgeben, nach denen sie zwar strebten, die sie aber nie verwirklichen wrden. Wenn die Ge sellschaft einen chtete, nur weil man selbstndig dachte, mute man sich eben eigene Ziele setzen. Das war sicher lblich und bot Hoffnung fr die Zukunft. Ohio sah sich im berfllten Raum um. Welche ande ren Ziele hatten diese Leute auer der Party heute abend? Die Tycho-Version des Purpurnen war inhalts leer. Sie war steril, wobei die Leute mit Wortspielen das rechtfertigten, was sie ohnehin getan htten. Das mute nicht sein. Ja, das Purpurne war immer schon zornig gewesen doch hatte es auch einmal eine Zeit der Hoffnung gegeben. Aber das war schon lange her, fast schon vergessen und von den Irren des Purpurnen Straflagers Tycho in den Schmutz gezogen worden. Aus der Hoffnung war Apathie geworden. Tycho. Die Ursache allen bels. Aber was auer zor nigen und selbstgeflligen Spinnern konnte man auch erwarten, wenn man die Anhnger eines Kults, der die individuelle Erleuchtung suchte, mit einer Truppe von Strflingen der dritten Generation kreuzte? Nein, sagte Ohio sich, die Purpurnen der Marke Tycho hatten lange genug den Ton angegeben. Es war an der Zeit, zurck zu den Wurzeln zu gehen, zum alten Purpur, das ein Ziel hatte, auch wenn es etwas verschwommen war. Ein Purpur, das Zorn und Hoffnung in sich verei nigte.
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Dieser Augenblick war viel zu bedeutend, als da Wortspiele angemessen gewesen wren. Ohio nickte. Er hatte eine Entscheidung getroffen. Was war das berhaupt fr eine Philosophie, deren Anhnger den eigenen Untergang betrieben? Groer Windbeutel Ohio hrt auf zu sein, sagte Kse spttisch. Er sitzt nur da und nickt. Keine Mei nung, keine Beitrge. Das ist nicht die Art der Purpur nen. Das reizte Ohio bis zur Weiglut. Kse war das ganze Leben lang wie Klebstoff der purpurnen Ortho doxie verhaftet gewesen. Da war kein Raum fr Ge danken, die nicht schon jemand vor ihr geuert hatte. Kein Raum fr un-purpurne Gedanken. Doch das Universum auerhalb dieses Habitats war nicht unbedingt ein purpurner Ort. Er hielt den Zeit punkt fr gekommen, diese Leute einem Realitts-Test zu unterziehen. Seine Tonlage vernderte sich und wurde eine Oktave tiefer. Er beschlo, auf die alte Art zu sprechen. Vielleicht htte das eine negative Schock wirkung. Gut, wir spielen nach euren Regeln, sagte er an die anderen gewandt. Kse mchte nicht ber das Sterben der Menschen und den Zusammenbruch ganzer Zivilisationen sprechen, weil es der orthodoxen Betrachtungsweise zuwiderluft. Dann eben nicht. Aber wenn ihr wirklich glaubt, wir allein wren es wert, gerettet zu werden, dann solltet ihr auch dieses nicht vergessen: wenn alle sterben, sterben auch wir. Der Untergang der Erde ist unser Untergang. Wir gehen alle den Hollerbach runter. Verdammt, ein Rckfall in den Slang, aber das war nun auch egal. Wenn wir die Erde im Stich lassen, sterben wir. Wir brauchen die Erde. Wir sind weder in der Lage, Nah rungsmittel zu produzieren, noch die Maschinen zu reparieren. Wir sind nicht lebensfhig. Frischkse schniefte unbehaglich. Nun mach mal nicht die Pferde scheu. Dann kaufen wir uns halt ein
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paar Luxusartikel und heuern ein paar Erder wie die sen Verzerrer an, um die Knpfe zu drcken. Da durch verseuchen wir uns nicht mit Wissen, das wir nicht brauchen. Und die Importe waren eh nur Tinnef zu unserer Erbauung. Es entging Ohio nicht, da auch Frischkse sich vom Slang der Purpurnen distanzierte. Vielleicht hatte seine Strategie bei ihr Erfolg gehabt. Frher ist das wohl auch der Fall gewesen, sagte er. Doch jedes Jahr haben wir weniger gearbeitet. Das Ideal der Nack ten Purpurnen hat von uns verlangt, nur dann zu ar beiten, wenn es erforderlich war doch je reicher wir wurden, desto unschrfer wurde die Definition von erforderlich. Bis wir schlielich Luxusgter wie Le bensmittel und Ersatzteile kauften. Wir heuerten Fremde an, um unsere Arbeit zu erledigen, bis wir am Ende noch unsere Luft von ihnen kaufen muten, weil wir die Sauerstoffproduktion vernachlssigt hatten. Wenigstens das hatte ich abgestellt, nachdem ich diesen Posten bernommen hatte. Ich habe eine neue Anlage zur Herstellung von Sauerstoff gekauft und eine Bedie nung ausgebildet. Doch solche Dinge kosten Geld. Schmutziges Erd-Geld. Wir sind von der Erde abhngig. Wir mssen auf der Erde einkaufen oder verhungern. Nach dem Verlust der meisten Schiffe wird es noch schwieriger, uns zu versorgen. Falls sie berhaupt kommen. Wo dieses KERN-Ding bald die Heiliger Antonius einseift, wird kaum noch jemand die gleiche Behandlung riskieren, nur um uns mit Nahrungsmitteln zu beliefern. Viel leicht mssen wir das Habitat sogar evakuieren und zur Erde fliegen nur da wir keine eigenen Schiffe haben, mit denen wir das bewerkstelligen knnten. Auf jeden Fall brauchen wir Notrationen von der Erde, mit denen wir uns so lange ber Wasser halten, bis wir in der Lage sind, uns selbst zu versorgen. Egal in welcher Form, wir brauchen Hilfe von der
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Erde. Was jedoch schwierig werden wird, wenn die Be wohner der Erde uns den Vorwurf machen, da wir die Zerstrung des Sonnengebiets verdammt, des Sonnensystems zulassen. Pltzlich hatte Ohio das dringende Bedrfnis, die Dinge beim Namen zu nen nen, ohne irgendwelche Wortspiele. Wir sind auf den guten Willen der Erde angewiesen. Ohio Template Windbeutel sah sich in dem schbi gen Raum um und musterte die Gesichter der ebenso aggressiven wie liebenswert exzentrischen Leute. Sie wirkten irgendwie traurig. Und nicht erst jetzt, son dern schon die ganze Zeit. Das Spiel ist aus, sagte er. Mit einem pltzlichen Anflug von Trauer erinnerte er sich an seine pr-purpurne Vergangenheit, die Ttigkeit als Lehrer und die traurigen Gesichter der Kinder, wenn es in den Pausen regnete. Vor allem die der einsamen Kinder, mit denen nie mand spielen wollte. Sie schienen sich auf dem groen Schulhof am wohlsten zu fhlen und den Ort zu lie ben, wo sie einmal sie selbst sein und ungestrt ihre geheimen, einsamen Spiele spielen konnten. Doch pltzlich war der blaue Himmel verschwun den, und schwere Regentropfen fielen, Gewitter tobten bedrohlich am Himmel und splten ihre geheimen Welten hinweg. Es fngt an zu regnen; der Spa ist vorbei, flsterte Ohio dann den traurigen kleinen Kin dern zu. Ihr mt wieder ins Klassenzimmer gehen. Der Unterricht geht weiter, sagte er leise. Es war still im Raum. Sogar Frischkse Drohne schwieg. Ohio interpretierte das so, da er die Leute ber zeugt hatte. Er aktivierte den Interkom, wechselte auf einen anderen Kanal und rief Chelated Extremer Ver zerrer. Frank, sagte er schlielich, ich glaube, wir sind uns einig. Schick den Spion raus. Die Sphre hatte viele Pflichten, aber ihre Kapazitten waren gro, zumal es keinen greren Preis als eine neue lebens
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tragende Welt gab. Risiko und Gewinn waren gleichermaen hoch, und gewi htte er nicht gerade zu diesem Zeitpunkt einen Ruf abgesetzt und sich zur Aufnahme einer neuen Welt sowie zur Beteiligung an der Konstruktion einer neuen Sphre bereit erklrt. Doch die Sphre war flexibel im Den ken und Handeln und entschlossen, das Beste aus der Situa tion zu machen und selbst der Krise noch eine positive Seite abzugewinnen. Zum Beispiel die Entfhrung einer schnen neuen Welt, die eine pflegliche Behandlung verdiente. Ihre Unterbrin gung hatte groe Anstrengungen erfordert. Die Positionie rung eines Wchter-Rings und eines Anker-Wurmlochs war normalerweise ein Routinevorgang, doch diesmal war die Sphre gezwungen gewesen, alles in wenigen Sekunden ab zuwickeln. Die in so kurzer Zeit erfolgte Angleichung des Klimas und der Gezeitenwirkungen der neuen Welt war eine bemerkenswerte Leistung gewesen. Doch der Auftrag mute schnell ausgefhrt werden und hatte deshalb die Positionierung eines noch nicht program mierten Wchter-Rings erfordert. Der Ring war schon vor sehr langer Zeit gebaut und aufgezogen und dann gelagert worden, wo er ohne Ausbildung schlafen sollte, bis er die Be treuung einer Welt bernahm. Nachdem die Botschaft des Rufers eingetroffen war, hatte die Sphre ein Schwarzes Loch gefunden, das den Erfordernissen der neuen Welt entsprach. Dann hatte sie eine riskante Transitions-Technik benutzt, um das Ring-Loch-Ensemble an die entsprechende Position zu bringen und den Wchter-Ring so manipuliert, da er beide Enden desselben Wurmlochs darstellte. Inzwischen durchlief die neue Welt eine Reihe von Tran sit-Punkten, whrend die Sphre sich bemhte, sie zu stabi lisieren. Schlielich war der neue Wchter bereit und bug sierte die neue Welt unter der direkten Anleitung der Sphre in einen sicheren und stabilen Orbit. Es war eine riskante und komplexe Aufgabe gewesen, und seitdem hatte die Sphre den Wchter-Ring laufend kontrol liert, neuartige Weltenfresser zum alten Sternsystem des
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neuen Planeten geschickt, den archaischen Rufer-Ring ber wacht, der die Planetenvernichtungs-Aktion vor Ort leitete und den Hirten zu dem groen Trmmerbrocken dirigiert, der auf die neue Welt zustrzte. Doch die Sphre hatte viele Pflichten. Sie konnte sich nicht stndig auf diese eine Operation konzentrieren. Wenn die anderen Obliegenheiten es gestatteten, lehrte die Sphre den Wchter alles, was er wissen mute: Abbildungen der Vorfahren und der Geschichte der Sphre, Bilder, die diese und jene Prozedur zeigten, exemplarische Befehle und ihre Wirkung sowie endlose Demonstrationen der Pflichten eines Wchters. Der Wchter nahm das alles begierig auf und sprte sein Erwachen, wobei er sich mit zunehmender Datenmenge sei ner Verpflichtungen in vollem Umfang bewut wurde. Sein nicht gerade flexibles Bewutsein war auf dieses Wissen pro grammiert und hungerte danach. Weder der Wchter noch die Sphre kamen indes auf die Idee, da ein Dritter zuhrte. So etwas lag auerhalb ihres Vorstellungsvermgens. Keiner von beiden war imstande, sich eine Entitt wie Frank Barlow auch nur vorzustellen, ganz zu schweigen von seinen Handlungen. Doch das hinderte Barlow nicht daran, sie abzuhren und die Daten zu sammeln. Der Start von der Erde war problemlos erfolgt, und nun befand die Nova sich im freien Fall und bewegte sich auf den Verzgerungspunkt zu, der ein paar hun derttausend Kilometer vom Ziel Eins-Planeten ent fernt war. Ein beschaulicher Null-G-Flug und dann ein Bremsmanver, welches das Schiff in eine Umlaufbahn um Z-Eins brachte. Ohne dieses Bremsmanver wre die Terra Nova an der neuen Welt vorbeigeflogen. Mochte das Universum auerhalb der Terra Nova sich auch in Aufruhr befinden, das Leben an Bord des Schiffs verlief in geordneten Bahnen. Dianne Steiger sah auf dem Hauptbildschirm der
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Brcke, wie die beiden Radarspuren die der Heili gen Antonius und des KERNs zusammentrafen. Auf einem kleineren Monitor sah sie, wie das TrgerwellenSignal erlosch. Das kleinere Objekt verschwand vom Hauptbildschirm, whrend das grere majesttisch weiterflog. Der charonische KERN hatte den Auftrag ausgefhrt und die Heiliger Antonius ausgeschaltet. Nachdenklich zndete Dianne sich eine Zigarette an, wobei sie aus Trainingszwecken die linke Hand be nutzte. Sie nahm einen krftigen Zug und berhrte geflissentlich Gerald MacDougals Hustenanfall. Fr einen Moment hielt sie den Rauch in der Lunge und lchelte verzckt. Es hatte durchaus seine Vorteile, Ka pitn eines Raumschiffs zu sein. Ein Belftungssystem, das fr eine Lebensdauer von mehreren Generationen ausgelegt war, mute eine Zigarette verkraften zumal in ihrer Eigenschaft als Kapitn ihr ohnehin niemand das Rauchen verbieten konnte. Einen Schritt waren sie immerhin weitergekom men die KERNE verwendeten anscheinend eine Art Radar ein primitives Radar, das aber so leistungs stark war, da es schier arrogant wirkte fr die Ziel verfolgung. Die Besatzung der Terra Nova hatte sich in Spekulationen darber ergangen, wie der KERN die Sonde wohl ausschalten wrde. Man hatte hauptsch lich auf Laser und Raketen getippt, doch der KERN hatte die Sonde einfach nur gerammt. Vernichtung durch kinetische Energie. Dianne hatte sich jedoch nicht darber gewundert. Subtiles Handeln war den Charoniern wesensfremd. Sie gingen grundstzlich nach der Holzhammerme thode vor. Sie nahmen sich, was sie wollten und taten, was ihnen geboten erschien, wobei sie von vornherein nicht damit rechneten, auf Widerstand zu stoen. Sie schaute zu Gerald hinber, der neben ihr auf der Brcke sa. In Ordnung, Gerald. Sagen Sie's mir. Wes halb, zum Teufel, haben sie mit der Zerstrung der An
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tonius so lange gewartet? Weshalb lieen sie die Sonde so lange gewhren und weshalb haben sie den Sender nicht gestrt oder versucht, die Sonde einzufangen, an statt sie zu zerstren? Gerald zuckte die Achseln. Weil die KERNE nicht darauf programmiert sind, in diesen Kategorien zu denken. Und ihr Programmierer, bei dem es sich wohl um die Dyson-Sphre handelt, denkt genauso wenig in diesen Kategorien. Die Dyson-Sphre ist fr das Denken zustndig, sagte Gerald sich. Ja, natrlich. Auf wunder same Art und Weise hatten Marcia und diese Sondra Berghoff seine Nachricht ber die von Neumanns er halten, ihre Weiterungen begriffen und, was noch wun dersamer war, sie erstellten anhand der Vorlage, die er ihnen geliefert hatte, Extrapolationen bezglich der Geschichte und der Identitt der Charonier. Preist den Herrn fr Sein segensreiches Werk, sagte Gerald sich in tiefer Dankbarkeit. Und vor allem fr die Gewiheit, da Marcia am Leben war. Aber die Antonius hatte doch den offensichtlichen Auftrag, Informationen zu sammeln und weiterzulei ten, sagte Dianne. Jede intelligente Spezies htte die Antonius als Bedrohung einstufen mssen. Weil sie nicht intelligent sind, zumindest nicht nach unseren Mastben, sagte Gerald. Sie sind von Ma schinen programmierte Maschinen. Nur da uns zu erst die Tatsache irritiert hat, da es sich bei einigen der Maschinen um Lebewesen handelt. Aber sie sind auch programmiert und genauso knstlich wie die me chanischen Gerte. Aber was ist dann der Zweck der ganzen Sache? Weshalb tun sie das? Welchen Zweck erfllt eine Ma schine, die nichts anderes tut, als sich selbst am Laufen zu halten? Gerald lchelte traurig. Sie haben gerade die Frage nach dem Sinn des Lebens gestellt. Diese Frage ist ebenso wichtig wie bedeutungslos, ob man nun eine
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mechanische Lebensform oder eine biotische ist. Der Sinn des Lebens ist das berleben, sowohl fr sie als auch fr uns. Und dabei sind sie beraus erfolgreich, wie ich noch ergnzen mchte. Bisher haben wir uns das Multisystem als einen Verbund aus Maschinen vorgestellt. Wre es nicht angemessener, sie als Be standteile einer groen Wesenheit zu begreifen? Captain Dianne Steiger lie sich das durch den Kopf gehen. Sie wollen damit sagen, da das ganze Multi system die Sphre, die Ringe, die KERNE, die knst lichen Tiere und die Roboter, die eingefangenen Plane ten und Sterne Teile eines Organismus seien? Das wre mglich. Entweder das oder eine Allianz von Wesen mit einem hohen Integrationsgrad. Oder eine Zwischenform. Doch was auch immer es ist, wir werden uns anstrengen mssen, um das Rtsel zu lsen. Gut, aber wenn es sich wirklich um ein Kollektiv wesen handelt, dann sind die KERNE nur ein Sub system. Sie entsprechen weien Blutkrperchen, die einen Eindringling angreifen... Dianne lehnte sich zurck, zog an der Zigarette und starrte in die Luft. Pltzlich ri sie die Augen auf. Sie greifen einen Ein dringling nur dann an, wenn die Gefahr besteht, da er sich an etwas Wertvollem vergreift. Gerald runzelte die Stirn, doch dann begriff er, was sie damit sagen wollte. Zum Beispiel an einem Plane ten. Sie haben die Antonius nie als Spionagesonde oder Funkrelais identifiziert. Sie brauchen solche Dinge nmlich nicht. Sie drckte die Zigarette in einem Aschenbecher aus. Sie betrachteten sie als einen Fel sen, der auf die Erde zuraste und haben sie abgefan gen. Das ist die Funktion der KERNE sie fangen Me teore ab und umkreisen die Welten des Multisystems, um sie vor Weltraumtrmmern zu schtzen. Gerald wurde bla. Und wenn wir nun den Kurs
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ndern und ein Bremsmanver durchfhren, um den Ziel Eins-Planeten abzufangen, dann betrachten sie die Terra Nova auch als Felsen, der auf Ziel Eins zu strzt. Die um Ziel Eins stationierten KERNE werden uns zertrmmern. Dianne Steiger nickte und versuchte trotz der Be klemmung, die sie sprte, die Ruhe zu bewahren. Ich glaube, Sie haben recht, aber wir mssen den noch die Probe aufs Exempel machen. Hoffen wir, da Ihre Vermutung sich als falsch erweist. Wenn sie nmlich stimmt, werden wir nie eine dieser Welten erreichen. Der Fliegende Hollnder, sagte Dianne sich erneut. Der Name tauchte in ihrem Bewutsein auf und lie sich trotz aller Bemhungen nicht verdrngen. Allerdings erinnerte Dianne sich nur noch an den Titel der alten Legende. Was war mit ihm geschehen? War er dazu verurteilt gewesen, immer weiterzufliegen, oder durfte er nur nicht nach Hause zurckkehren? Sie blinzelte und versuchte sich zu konzentrieren. Setzen Sie Tuschkrper aus und lassen Sie in regel migen Abstnden ihre Triebwerke feuern, befahl sie. Schwankte ihre Stimme etwa? Immer weiterflie gen, eine wahre Begebenheit in Anlehnung an eine un heimliche Geschichte, wobei diese wahre Begebenheit ihrerseits wieder den Stoff fr eine unheimliche Ge schichte liefern wrde. Hatte es nicht eine historische Gestalt gegeben, welche die Legende vom Hollnder in spiriert hatte? Welche Legenden wrden sich wohl um ihre endlose Reise ranken? Diese Aussicht lie sie schaudern. Sie sah, wie die ersten Tuschkrper ausgestoen wurden. Es handelte sich um simple Technik. Die Werkstatt hatte nur ein paar Stunden fr ihre Herstel lung bentigt. Groe, rechteckige Radarreflektoren, die an kleinen Raketentriebwerken montiert waren. Die
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Reflektoren wrden ein brillantes Radarecho erzeugen. Die radarsensitiven KERNE mten sie leicht orten. Es war eine Angelegenheit von wenigen Minuten, die Tuschkrper auszustoen. Die Raketentriebwerke feuerten, und die Tuschkrper nahmen Kurs auf die Ziel Eins-Welt. Zwei steuerten den Planeten direkt an, und die restlichen waren so programmiert, da sie in Entfernungen von ein paar hundert bis fast einer halben Million Kilometern an Z-Eins vorbeifliegen wrden. Die Tuschkrper entfernten sich mit Beschleuni gungswerten, die keine menschliche Besatzung ausge halten htte, von der Terra Nova und gingen auf den programmierten Kurs. Je schneller die Flugkrper vor Ort waren, desto eher wrde Dianne ein paar Daten er halten und desto eher wre sie in der Lage, eine Ent scheidung zu treffen. Raumschiffe fliegen mit hoher Geschwindigkeit, doch die Entfernungen im All sind gewaltig. Die mit enormer Geschwindigkeit fliegenden Tuschkrper schienen frmlich ber die Bildschirme zu kriechen. Dianne setzte sich auf den Kapitnssitz und richtete sich auf eine lange Wartezeit ein. Sie mute indes nicht lange warten. Wenige Minuten nachdem die Tuschkrper den Nachbrenner gezndet hatten, verlieen pltzlich sechs mit unglaublichen Werten beschleunigende KERNE den Orbit und nah men Kurs auf die Tuschkrper. Die Navigationscom puter ermittelten unter der Annahme einer konstanten Beschleunigung den Kurs und meldeten, da bis auf die zwei am weitesten entfernten Tuschkrper alle abgefangen worden seien. Dianne blickte auf den Bild schirm, auf dem die Nachricht nun auch erschien. Wenn die Terra Nova sich einem Planeten auf weniger als dreihunderttausend Kilometer nherte, wrde sie zerstrt werden. Sie lchelte resigniert. Ihr ursprnglicher Befehl
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hatte gelautet, die Dyson-Sphre zu erforschen, und sie hatte ihn mit der Begrndung verweigert, das sei zu gefhrlich. Sie hatte darauf bestanden, sich langsam vorzutasten. Und nun kam sie nicht einmal an den nchsten Planeten heran. Ma'am, sagte der Navigator leise, wir nhern uns dem kritischen Punkt. Befehlsgem habe ich die Flug bahnen fr einen Orbit um den Sonnenstern, einen weiten Orbit um Z-Eins und die Rckkehr zur Erde be rechnet. Wir warten auf Ihre Anweisungen. Beim Gedanken an die Erde, die sie hinter sich ge lassen hatten, blickte Dianne sich unwillkrlich um. Jede Welt dieses Multisystems war wie die Erde ent fhrt und anschlieend mit einem Schild aus KERNEN umgeben worden. Frher oder spter eher frher wrde man der Erde den gleichen Schutz angedeihen lassen. Vielleicht wrden startende Raumschiffe nicht behelligt, obwohl Dianne keine Wette darauf htte abschlieen wollen. Eine Landung wre indes nicht mehr mglich. Das stand fest. Gtiger Gott, und nicht nur das, wurde Dianne bewut. Die KERNE wrden alles angreifen, was sich der Erde auch nur nherte. Zum Beispiel Satelliten und Habitate. Man mute sie jetzt evakuieren, bevor die Menschen, die sich dort be fanden, strandeten oder durch den Rammsto der KERNE gettet wurden. Ein Ersatz fr die Heiliger An tonius wrde gleich nach der Ankunft verschrottet werden. Und nachdem die KERNE die Erde erreicht hatten, war der Terra Nova der Rckweg abgeschnitten. Fr immer. Vielleicht wrde jedes Schiff, das von der Erde startete, zerstrt werden. Die Raumfahrt wrde zum Erliegen kommen. Selbst die Kommunikation zwi schen der Erde und einem Raumschiff wrde er schwert werden, weil die Radars der KERNE praktisch jede nutzbare Frequenz strten. Doch welchen Sinn hatte es, sich ber den Kontakt mit der Erde Sorgen zu
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machen, wenn ohnehin kein Raumschiff mehr die Erde verlassen konnte? Es sei denn, das Schiff hielt sich von der Erde fern. Die Terra Nova war schlielich als Fernraumschiff konzi piert worden, fr Flge mit einer Dauer von mehreren hundert Jahren. Solange das groe Schiff sich keinem Planeten nherte, wrde es einsatzbereit bleiben, bis auch das letzte Besatzungsmitglied eines natrlichen Todes gestorben war. Andererseits, wenn Dianne nun umkehrte, gab es fr die Besatzung ein Wiedersehen mit ihren Familien. Nein, sagte sie sich. Angenommen, eines Tages ergab sich die Mglichkeit, die KERNE und die Charonier zu besiegen, wobei zur Verwirklichung dieses Plans je doch ein einsatzbereites Raumschiff erforderlich war? Oder angenommen, eine wichtige Entdeckung war nur mit einem fern der Erde operierenden Raumschiff mglich? Man wute nicht, welche Tren durch die Rckkehr der Nova vielleicht zugeschlagen wurden. Welches Schicksal verdiente die Menschheit, und wel cher Zukunft war sie wrdig, wenn sie sich der Gefahr nicht stellte? Dianne straffte sich, schaute auf den Bildschirm und sagte leise: Die Triebwerke bleiben abgeschaltet. Freier Fall, Einsatz der Haupttriebwerke nicht erfor derlich. Wir bleiben hier. Es geht nicht anders.

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Kapitel Vierundzwanzig

Verwandlung in Shiva

Die Wolken aus Staub und Trmmern legten sich wie Wrgeschlingen um den Planeten Venus. Die Strme auf der von den charonischen Maschinen-Monstern ge qulten Venus erreichten eine ungeahnte Strke. Ein dunkler Fleck, so gro, da er aus dem Orbit zu sehen war, erschien in den Wolken. Zum erstenmal in der Ge schichte der Menschheit war ein Ausschnitt der Venus oberflche vom Raum aus zu sehen. Es war ein riesiger Berg, der aus den Wolken wuchs und mit jeder Sekunde hher wurde, bis er schlielich die Atmosphre des Planeten berragte. Es handelte sich um einen in die Lnge gezogenen Kegel, fast um die Karikatur eines Vulkans ein typischer Comic-Vul kan. Pltzlich spie er Rauch und Feuer, und eine mit Magma durchsetzte Flammensule scho ins All. Kernmaterie. Die Charonier hatten die Kruste des Planeten durchbohrt und mittels ihrer Gravitationssy steme sogen sie Magma aus dem Planeten und schleu derten es in den Raum. Die Charonier begngten sich nicht nur mit dem festen Gestein, sondern saugten auch die Kernsubstanz ab. Das war kein Vulkan. Das war ein Vampir. Marcia MacDougal und Sondra Berghoff saen in der Dunkelheit des Mars und sprten, wie die Klte nach ihnen griff. Die Energieversorgung war wieder ein mal zusammengebrochen. Marcia wurde unruhig. Sie wollte nach drauen gehen, aber das war unmglich. Die Kuppel wies schon zu viele Lcher auf, und die In
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genieure hatten den Druck reduziert, damit die Luft nicht so schnell entwiche. Die gesamte Bevlkerung von Port Viking hatte sich in die luftdichten Bunker zurckziehen mssen. Marcia wickelte sich enger in die Decke. Vielleicht wrde es den Ingenieuren gelingen, die Energieversor gung wiederherzustellen. Doch dann wrde garantiert wieder ein Felsbrocken ein wichtiges Gert zerschmet tern, oder durch ein Beben wrden alle Sicherungen in der Stadt rausfliegen, oder die Verstrebungen der Kup pel wrden der Belastung nicht mehr standhalten und brechen. Sobald ein Schaden behoben war, schlug die nchste Katastrophe zu. Frher oder spter wren die Ingenieure nicht mehr in der Lage, die Flickschusterei fortzusetzen. Port Vi king wrde im Dunkeln sterben. Wie lange war es schon her? Wieviel Zeit war ver gangen, seit die Heiliger Antonius zerstrt worden war und sie ihrer Hoffnungen beraubt hatte. Auf der Erde, wo auch immer sie sich befand, waren vier Tage und Nchte vergangen. Der Mond hatte ein Sechstel seiner gemchlichen, einmonatigen Rotation durchlaufen. Auf diesen Welten lief die Zeit ab wie immer, denn die Charonier hatten die Erde und den Mond nicht an gerhrt. Doch auf dem Mars, der Venus und auf all den an deren Welten hatte die Zeit Mastab und Bedeutung verloren. Auf dem in eine Staubwolke gehllten Mars gab es weder Tag noch Nacht, nur noch eine Abfolge von Katastrophen am dster glhenden Himmel. Ge nauso unmglich war es, auf dem Mars, auf Ganymed und Titan die Zeit zu bestimmen. Oder war berhaupt das Ende der Zeit fr diese Orte angebrochen? Die Nenya nahm mit Hchstgeschwindigkeit Kurs auf Pluto, wobei die Triebwerke im roten Bereich arbeite
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ten. Vespasian hatte in materialmordender Manier die Schubregler bis zum Anschlag vorgeschoben. Wenn der Flug erfolgreich verlief, htten sie mehr als genug Zeit, um eine Rettungsmission durchzufhren. Wenn nicht, dann war ohnehin alles verloren. Dster blickte Larry auf den Monitor und konzentrierte sich auf die dort angezeigten Daten. Aktualisierungen von der Gravitations-Forschungsstation und Przisierun gen der Modelle, die er am vergangenen Abend ent wickelt hatte. Auf Pluto arbeiteten nur gute Leute. Vielleicht hatte er die spektakulre Arbeit erledigt, aber ohne ihre Forschungsttigkeit wre das nicht mglich gewesen. Zumal er noch Untersttzung von anderen Experten bentigt und bekommen hatte. Gott allein wute, weshalb, aber die Purpurnen hat ten kooperiert. Vor ihrer Vernichtung hatte die Heiliger Antonius die Daten noch durchgegeben. Und nicht nur Daten, sondern im wahrsten Sinne des Wortes die Stimme der Sphre, das exakte quivalent der Worte, welche die ber das charonische Reich herrschende Intelligenz gesprochen hatte. Es handelte sich nicht um eine Sprache, nicht im menschlichen Sinn. Es war eine Abfolge von Bildern, die mehr hnlichkeit mit einer Programmiersprache als mit sonst etwas aufwies. Larry besa nun gen gend Daten, um das charonische Betriebssystem zu im plementieren. Die Computer der Nenya waren fr eine solche Analyse zwar nicht konzipiert, aber mehr stand ihm eben nicht zur Verfgung. Die Kommunikation war noch lckenhaft, aber die Ingenieure aller Welten improvisierten nach besten Krften und nutzten die noch vorhandenen Sende- und Empfangsfrequenzen. Von berallher gingen Nachrichten ein, und diese Nachrichten waren nicht gut. Venus meldete eine gewaltige Struktur, die Magma aus dem Innern des Planeten abpumpte. Ganymed meldete die Auflsung von Io, dessen Oberflche be
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reits verflssigt war. Die kleine Welt lste sich in einer Wolke von Schwefel und Kohlenwasserstoffen auf. Irgendwie verstrkten die Charonier die Gezeiten effekte, die immer schon an dem Mond gezerrt hatten, setzten gezielt an den Schwachpunkten an und erhh ten den Innendruck, bis der Mond auseinanderplatzte. Einige der kleineren Eismonde von Jupiter und Saturn existierten schon nicht mehr und waren von den Unge heuern, die dort gelandet waren, verdaut worden. Er warf einen Blick auf die Wanduhr. Vor vierzehn Tagen waren sie vom Mond gestartet, und in zwei Tagen wrden sie auf dem Pluto landen. Larry ver drngte den Gedanken an die rasende Geschwindig keit der Nenya. Zwei Tage. Das reichte kaum fr die Vorbereitung. War es berhaupt mglich? Wrde es funktionieren? Verdammt, wrde es funktionieren? Was die Gravi tation betraf, so hegte er keinen Zweifel. Schlielich waren die Charonier gute Lehrmeister gewesen und er ein gelehriger Schler. Er sah frmlich, wie er den Ring programmieren mute und wute instinktiv, was getan werden mute. Doch was sollte er tun? Hatte er auf diese Frage die richtige Antwort? Larry schaute auf den Monitor und warf einen Blick auf die Aufzeichnungen auf dem Schreibtisch. Dann drehte er sich um und schaute in den Spiegel an der anderen Wand der Kabine. Doch vom Spiegel kam auch keine Antwort. Nun richtete er den Blick nach innen, auf Orte in der Seele, von deren Existenz er bisher noch gar nichts gewut hatte. Er beugte sich vor, sttzte die Ellbogen auf die Knie und den Kopf in die Hnde. Auch wenn er nicht bewut betete, so hatte diese Haltung doch genug hnlichkeit mit der eines Betenden. An der Rettung wie vieler Wel ten wrde er sich heute nacht versuchen? An der Vernichtung wie vieler Welten hatte er be reits mitgewirkt?
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Er hob den Kopf und starrte die Hnde an, als ob er sie nun zum erstenmal sehen wrde. Das waren die Hnde, die es getan hatten, welche die Programmie rung durchgefhrt, die den Ring konfiguriert und den verdammten Start-Knopf gedrckt hatten. Das waren die Hnde, welche das Verschwinden der Erde be wirkt hatten, das Sonnensystem auf den Kopf gestellt und seit Urzeiten schlafende Ungeheuer geweckt hat ten. Er erinnerte sich, da er die Kontrollen bewut so eingestellt hatte, da der eigentliche Startbefehl manu ell erfolgen mute und versuchte sich nun zu erinnern, weshalb er das getan hatte. Der Verstand sagte ihm, da er es getan hatte, um durch das Drcken dieses Knopfes gegen Raphael zu rebellieren. Doch diese Emotion kam ihm inzwischen sinnlos vor. War das der einzige Grund fr die ganze Katastrophe gewesen? Larry O'Shawnessy Chaos kindisches Bedrfnis, allen anderen seine berlegene Intelligenz zu beweisen? Wie viele Welten waren schon vernichtet worden, wie viele Menschen waren bereits umgekommen, nur weil er auf diesen Knopf gedrckt hatte? Wie viele Schiffe und welche materiellen Werte waren verloren? Aber er hatte es nicht wissen knnen. Niemand htte es wissen knnen. Das Bestreben, die Schwerkraft zu kontrollieren, war lter als er. Frher oder spter htte irgend jemand eine Mglichkeit gefunden, einen GraserStrahl zu erzeugen und htte den Mond damit be strichen. Irgend jemand htte diesen Knopf gedrckt. Immerhin hatte Dr. Raphael ganz klar gesagt, da die gesamte Schwerkraft-Forschungsstation eine Mit schuld trge... Nein. Erneut schaute Larry auf und sah im Spiegel sein Ebenbild. Ob man die Sache nun zu seinen Gun sten oder Ungunsten auslegte, jetzt war nicht die Zeit fr solche berlegungen. Nun mute er alles weg schieben, die Schuld und die Rechtfertigung. Dafr
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hatte er noch das ganze Leben Zeit. Wenn er sich da hineinsteigerte, wrde ihn das nur an der Wiedergut machung hindern. Erneut betrachtete er die Hnde. Doch dieser Akt der Wiedergutmachung wre selbst ein schreckliches Verbrechen. Niemand wute davon, niemand wute von seinen Plnen, und wenn jemand davon erfuhr, wre es schon zu spt. Dieses Verbrechen, diese Schuld, diese Snde, die er im Bewutsein der Richtig keit seines Handelns und der Konsequenzen dieses Handelns auf sich nehmen wollte. Aber Larry wute auch, da er fr den Fall des Scheiterns eine weitaus grere Angst vor Gewissens bissen als vor der Schuld an sich hatte. Es war ein langes und einsames Warten gewesen auf Pluto. Einhundertzwanzig Leute am Rande des Son nensystems, die sich bemhten, den Genies hinterher zurumen. Die Wissenschaftler hatten rund um die Uhr gearbeitet und versucht, den gewaltigen Daten strom zu bewltigen. Sie hatten sehr viel gelernt im Grunde zu viel. Sie hatten keine Zeit gehabt, die Infor mationen auszuwerten und ihre Weiterungen zu be denken. Eine neue Entdeckung zog gleich einen ganzen Rattenschwanz an neuen Rtseln und Mehr arbeit nach sich. Und es konnte nur noch schlimmer werden. Chao und Raphael kehrten zurck. Dort! Ein Funkeln, auf halber Strecke zwischen Cha ron und dem Ring. Jane Webling sah, wie die Nenya das Bremsmanver einleitete. Webling runzelte die Stirn. Das Manver verlief an ders als sonst. Sie holte ihren Palmtop hervor. Wirklich seltsam. Die Nenya ging nicht in den blichen Park orbit, sondern bezog im Baryzentrum des Pluto-Cha ron-Systems Position. Das Baryzentrum war der Punkt des Gleichgewichts, der Schwerpunkt des Pluto-Cha
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ron-Systems, der Punkt im Raum, um den sowohl der Planet als auch sein Satellit sich drehten. Aber die Nenya hatte noch nie im Baryzentrum Posi tion bezogen, aus dem einfachen Grund, weil sie dort die Kommunikation zwischen dem Ring und der Schwerkraft-Station strte. Die Sache ergab nur dann einen Sinn, wenn der Ring vom Schiff und nicht von der Station aus kontrolliert werden sollte. Doch weshalb wollten sie den Ring von dort aus steuern? Und weshalb hatte man sie nicht informiert? Jane Webling setzte sich auf einen Sitz in der leeren Be obachtungskuppel. Was, zum Teufel, bezweckte Larry Chao damit? Sie kannte die offizielle Erklrung, da Larry mittels des Rings die Kontrolle ber das MondRad bernehmen und damit den Angriff der Charonier auf das Sonnensystem abwehren wollte. Ironischerweise hatten die charonischen Lander die Nenya nach Hause gescheucht. Die ersten Einheiten waren vor einigen Tagen erschienen. Nun hatten sich schon Dutzende dieser groen Objekte auf Pluto und Charon niedergelassen. Die Nenya war lange fortgewesen und hatte die Be satzung in der Klte und der Dunkelheit zurckgelas sen. Es war ein beruhigendes Gefhl, da sie wieder hier war. Sie hatten nun eine Fluchtmglichkeit auch wenn die Heimat, die Erde, aus dem Sonnensystem verschwunden war. Whrend der Abwesenheit von Larry, Dr. Raphael und Sondra Berghoff war sie die einzige Wissenschaft lerin in der Gravitations-Forschungsstation gewesen, die den vollen berblick ber Larrys Arbeit hatte. Um das Rad zu bernehmen, mute der Ring das von der Sphre gesendete Signal ausblenden. Nur da der Ring von Charon nicht annhernd ber die Leistung ver fgte, um das zu bewerkstelligen. Wenn Larry die Leute also nicht belog, dann fhrte er sie zumindest in die Irre.
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Aber in welcher Hinsicht und weshalb? Diese Frage war ziemlich wichtig. Schlielich hatte der junge Mann schon einmal eigenmchtig gehandelt und das Son nensystem der Vernichtung preisgegeben. Sie verfgte ber Beweise, mit denen sie die anderen Wissenschaft ler von der Aussichtslosigkeit von Larrys Vorhaben berzeugen wrde. Bis zu Raphaels Rckkehr, die in wenigen Stunden erfolgen wrde, war sie die Leiterin dieser Station. Und wenn sie den Nachweis fhrte, da Raphael in diese Konspiration verwickelt war, wre es nicht nur ihr Recht, sondern ihre Pflicht, ihn an der weiteren Ausbung seines Amts zu hindern. Vielleicht mte sie die beiden sogar in Ketten legen lassen. Ja, sie verfgte ber viele Optionen. Aber sollte sie auch Gebrauch davon machen? Was hatte Larry vor? Jane Webling kannte Larry kaum, doch in den ersten chaotischen Tagen nach dem Verschwinden der Erde hatte sie zumindest einen Einblick in seinen Charakter gewonnen. Auf sie hatte er den Eindruck eines offenen und ehrlichen jungen Manns gemacht, der unter un glaublichem Druck stand. Bsartig und hinterhltig hatte er indes nicht auf sie gewirkt. Nein, er meinte es gewi gut, auch wenn er einen Plan hatte, der, wie er sicher wute, nicht genehmigt werden wrde, eine Idee, die er als Antwort auf und Lsung all ihrer Probleme betrachtete. Unter der Tarn kappe des Experiments, das er offiziell durchfhrte, wrde er sein eigentliches Vorhaben ausfhren und nicht wollen, da es publik wurde. Mit anderen Worten, folgerte Webling, wrde er sich genauso verhalten wie damals, als er unter dem Vor wand, ihr Graser-Experiment durchzufhren, diesen verdammten Strahl zur Erde geschickt hatte. Und damals hatte er es auch nur gut gemeint. Verdammt! Was, um Himmels willen, sollte sie tun? Denk nach. Denk nach. Und pltzlich wute sie es. Nun gut. Larry hatte etwas vor, denn sein offizieller
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Plan war undurchfhrbar, und er wute es auch. Den noch wrde er etwas tun, das auch Ziel des offiziellen Plans war: den Angriff der Charonier auf das Sonnen system abwehren. Und zweifellos hielt er den eigentlichen Plan des halb unter Verschlu, weil man ihn nicht in die Nhe des Rings lassen wrde, wenn sein Vorhaben bekannt wre. Und pltzlich wute sie, worum es ging. Sie holte den Palmtop hervor, fhrte einige Berechnungen durch und erhielt die Antworten, mit denen sie bereits ge rechnet hatte. Schockiert ber Larrys Plan starrte sie auf die Zahlen. Sie wute es. Sie wute die Antwort. Es gab keine andere Erklrung. Doch damit war das eigentliche Problem noch nicht gelst. Was sollte sie dagegen unternehmen? Da sa sie nun allein im Observatorium, nur Charon und den am Himmel druenden Ring als Gesellschaft, und dachte nach. Larry Chao mate sich aus irgend einem Grund Einsicht in die Notwendigkeit, Schuld gefhle, Panik, weil ihm der Sinn nach Unfug stand oder aufgrund des knallharten Kalkls eines Erwach senen an, ber das Schicksal des Sonnensystems zu entscheiden. Schon zum zweitenmal. Und whrend sie ihm auf die Schliche kam und sich fragte, wie sein Plan wohl zu verhindern sei, wurde ihr bewut, da sie im Grunde selbst ein wenig Gott spielte. Angenommen, so unwahrscheinlich das auch war, Larry hatte recht, und sie sabotierte ihn? Oder angenommen, er lag vllig falsch, und sie schaute tatenlos zu? Die Nenya diente im Notfall als Zufluchtsort fr die Station und ein solcher Notfall war nun eingetreten. Das Schiff war in der Lage, das gesamte Personal auf zunehmen, wenn auch unter spartanischen Bedingun gen und in einer drangvollen Enge. Nachdem auf dem Mond Auentanks installiert worden waren, htten die
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Passagiere sofort an Bord gehen knnen, ohne da die Notwendigkeit bestanden htte, das Schiff zuvor um zursten. Aber wre das die richtige Manahme? Jane Webling mute sich entscheiden, und die Zeit drngte. Schlielich stand sie auf, kehrte ins Bro des Direktors zurck und aktivierte den Interkom, um An weisungen zu erteilen. Das wre auch von jedem an deren Punkt der Station aus mglich gewesen, doch der Aufenthalt in einem Bro verlieh ihr in ihren Augen eine grere Autoritt. Sie drckte den Knopf, holte tief Luft und sprach so prononciert wie mglich, wobei sie der Versuchung widerstand, die Mitteilung hektisch herunterzuleiern. Hier spricht die stellvertretende Direktorin Web ling, sagte sie. Das gesamte Personal hat sich unver zglich auf die Evakuierung der Station vorzubereiten. Packen Sie Ihre persnlichen Dinge und bereiten Sie Kopien aller Daten fr die bermittlung an die Nenya vor. Beeilen Sie sich und nehmen Sie nur das Notwen digste mit und gehen Sie davon aus, da wir nicht mehr zurckkehren werden. Sie schaltete den Interkom aus. Weil wir nicht mehr zurckkehren knnen, fl sterte sie. Die Station wrde nicht mehr lange beste hen, und das war ein sehr hoher Preis doch wenn sie die Lage richtig beurteilte, war die Zerstrung dieser Station geradezu ein Sonderangebot. Oder war die Bezeichnung Anzahlung vielleicht angemessener? Wenn die Menschheit berlebte, wrde es nmlich sehr, sehr lange dauern, bis sie die Rechnung beglichen hatte. Ein weiteres Merkmal, das die Redundanzfunktion der Nenya verkrperte, war der Ring-Leitstand, ein Dupli kat der vier Leitstnde in der Station. Larry, der von der Evakuierung der Station keine Ahnung hatte, ar
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beitete an einer Simulation seines Plans. Es mte funktionieren. Alles mte funktionieren. Und viel leicht war es das, was ihn beunruhigte. Jeder Schritt in der Abfolge schien logisch und vernnftig. Doch wenn er zurcktrat und sich das Gesamtbild ansah, wirkte es nur noch lcherlich. Verrckt. Es klopfte an die Tr des Leitstands, und Simon Ra phael trat ein. Ich habe eine interessante Neuigkeit, sagte er leise. Ich wollte gerade die Anweisung fr die Evakuierung der Station durchgeben, als eine Nachricht von Dr. Webling eintraf, die besagte, da sie den gleichen Befehl erteilt hatte. Raphael setzte sich auf einen Sitz an der Wand und legte den Sicherheits gurt an, als ob er fr lngere Zeit dort sitzen bleiben wollte. Larry lief es kalt den Rcken hinunter. Was soll das? fragte er verwirrt. Wenn zwei Leute an demselben Problem arbeiten und mit den gleichen Hinweisen versehen werden, ge langen sie auch zur selben Antwort. Sie und Dr. Webling haben mich voll durchschaut, sagte Larry. Jedes weitere Versteckspielen ist sinnlos. Ja, sagte Dr. Raphael und fixierte einen Punkt oberhalb von Larrys linker Schulter. Dann trat ein lngeres Schweigen ein, bis ersichtlich wurde, da der ltere Mann nichts mehr sagen wrde. Darf ich aus dem Umstand, da Sie mich nicht zurckgehalten haben, schlieen, da Sie meine Hand lungsweise billigen? fragte Larry. Nein, sagte Dr. Raphael, was ihm sichtlich schwer fiel. Niemand wird Ihre Plne jemals billigen, vor allem nicht in Anbetracht der jngsten Ereignisse. Sie scheinen nmlich auf das gleiche Desaster hinauszu laufen, das wir schon einmal erlebt haben. Doch weder Dr. Webling noch ich sehen eine andere Mglichkeit. Sie wollten die Sache offensichtlich so lange geheim halten, bis es zu spt war. Nur aus Neugier, wie woll
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ten Sie das bewerkstelligen? Welche Geschichten ht ten Sie uns aufgetischt, um unser Mitrauen zu zer streuen? Larry schttelte den Kopf. Ich wei nicht, sagte er mit ausdruckslosem Gesicht. Darber hatte ich noch nicht nachgedacht. Dann schlage ich vor, sagte Raphael gelassen, da Sie mit den Punkten weitermachen, ber die Sie schon nachgedacht haben. Energie, sagte Larry sich. Energie. Darauf kam es an. Energie, Gravitations energie; das war es, was die Charonier hatten. Energie machte es mglich, da sie das Sonnensystem ber nahmen, Planeten entfhrten und Welten zerrissen ohne auf die Bewohner Rcksicht nehmen zu mssen. Larry berprfte den nchsten Schritt auf der Liste. Stelle die berrangkontrolle auf manuell. Es war das Feh len von Energie, welche die Bewohner des Sonnensy stems zu Statisten degradierte. Folglich stellte sich erneut die Frage, wie die Menschheit sich einen Teil dieser Energie nutzbar ma chen konnte. Stelle den Brennpunkt des Strahls auf 270 Grad ein. Letztlich war natrlich die Dyson-Sphre die Energiequelle, und nicht einmal im Traum bestand die Mglichkeit, einen so starken Generator zu bauen. Doch selbst die Sphre bentigte Leitungen, um die Energie zu bertragen. Vorwrmung der Fusions-Verstr ker auf dritte Stufe. Larry war in die Arbeit vertieft und war sich kaum noch bewut, da auer dem Ring, dem Leitstand und ihm selbst noch etwas anderes existierte. Was die Energie betraf, so spielte das Mond-Rad kaum eine Rolle. Es verbrauchte wohl Energie und kon trollierte ihre Verteilung. Doch der Bezug der Energie erfolgte von einer anderen Stelle. Genausowenig wurde die Energie vom Schwarzen Loch an der frheren Position der Erde geliefert. Defi
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nitionsgem drang nichts aus einem Schwarzen Loch auer dem eigenen Zerfallsproze. Der Strom von Ele mentarteilchen, der durch diesen Proze entstand, reichte bei weitem nicht aus, um die Vorgnge im Son nensystem energetisch zu untersttzen. Die einzige Mglichkeit der Energieversorgung war die Dyson-Sphre selbst, die das Schwarze Loch an der ehemaligen Position der Erde im Wurmloch-Modus als Leiter benutzte und die Energie ans Mond-Rad ber trug. In Intervallen von 128 Sekunden verwandelte das Schwarze Loch sich fr jeweils drei Sekunden in ein Wurmloch und schuf eine Verbindung zwischen den Welten. Und in diesem Zeitraum, in dem die astero idengroen Krper durchgeschleust wurden, mute auch die Gravitationsenergie transportiert werden. Gravitationsenergie, modulierte Gravitationsenergie. Wie die Dyson-Sphre die Energie erzeugte, wute Larry nicht. Es war ihm auch egal. Damit wrde er sich morgen befassen. Falls es ein morgen gab. Larry verdrngte diesen Gedanken und konzen trierte sich auf das aktuelle Problem. Er bemerkte nicht, da Webling in den Raum huschte und neben Raphael Platz nahm. Hoch-Energie-Lufer in Position. Die Energie wurde an das Rad weitergeleitet. Das war der entscheidende Punkt. Wenn der Ring im Gravita tions-Modus war, sah man frmlich, wie das Rad ener getisch aufgeladen wurde und wie es die Energie absorbierte, speicherte und sie zu den Monstern ab strahlte, die das Sonnensystem zerschlugen. Man sah die Befehls-Bilder, mit denen die Venus-Lander ange wiesen wurden, diese Pumpe zu bauen, die Kernsub stanz aus dem Planeten saugte, und mit denen die Ganymed-Lander instruiert wurden, noch tiefer in den Mond vorzudringen. Das war die Energie und die Befehlskette, der die Charonier ihre Macht verdankten.
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Angenommen, ein schwaches Menschlein war in der Lage, diesen Zyklus zu unterbrechen, die Gravitations energie umzuleiten und sie dem Rad vorzuenthalten? Angenommen, man schaltete sich in die Kommunika tion ein und erteilte den Invasoren den Befehl, die Ak tivitten einzustellen? Angenommen, die Menschheit schuf sich selbst ein Schwarzes Loch? Doch Schwarze Lcher wurden aus Masse herge stellt. Aus viel Masse. Schalttafel bereit. Ring bereit fr neue Konfiguration. Be reit fr manuelle Aktivierung. Larry schaute auf den Se quenz-Indikator. Er wurde sich bewut, da es diesmal auch mglich gewesen wre, das System fr einen automatischen Start zu konfigurieren. Aber nein, wie der hatte er es fr einen manuellen Start programmiert, fr einen menschlichen Finger, der mit einem Knopf druck die Apokalypse auslste. Machen Sie weiter, ertnte die grimmige Stimme des alten Dr. Raphael. Tun Sie das mit Charon, was Sie tun mssen. Larry zuckte zusammen. Er drehte sich um und sah Dr. Raphael und Dr. Webling. Er hatte keine Ahnung, wie lange sie schon da waren. Zuerst ist Charon an der Reihe, nicht wahr? sagte Raphael. Ja... ja, Sir. Aber... h... ich wei wirklich nicht, wieviel Zeit wir haben. Sobald sich eine Akkretions scheibe herausbildet, sollten wir wirklich... Die Station ist evakuiert worden, Mr. Chao, sagte Dr. Webling mit bemht ruhiger Stimme. Welche Emo tionen versuchte sie zu kaschieren? Furcht? Ehrfurcht? Zorn? Und gegen was oder wen richteten diese Emotionen sich? Nein, die Frage mute anders lauten, sagte Larry sich. Wieviel Angst hat sie vor mir? Werden sie alle mich fr immer frchten? Alle sind an Bord der Nenya? fragte er berrascht.
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Er mute tief in die Arbeit versunken gewesen sein, da er die Flge des Shuttles nicht bemerkt hatte. Mein Gott, gibt es berhaupt noch etwas anderes in meinem Leben auer Arbeit? Ist das alles, was mir wichtig ist? Wir sollten anfangen, sagte Dr. Raphael. Und es zu Ende bringen, ergnzte Webling im Fl sterton. Larry hob den Finger, verharrte ber dem Knopf und drckte ihn schlielich. Ein Signal, ein schlichtes Funksignal mit einer Lei stung von ein paar Watt scho durch das All auf den Ring zu. Nun nderten die Grenordnungen sich. Der leistungsstarke Ring, der Charon umspannte, er wachte schlagartig zum Leben und verschob und ka nalisierte Gravitationsenergie auf eine Art und Weise, wie seine Konstrukteure es sich nicht htten trumen lassen. Vielleicht wre es fachsprachlich korrekter ge wesen zu sagen, der Ring krmmte den Raum und richtete die Potentialflchen neu aus, doch dieser An griff auf eine Welt war zu wuchtig, um ihm mit einem banalen krmmen und falten gerecht zu werden. Der Ring zertrmmerte den Raum um Charon und gab ihm eine neue Gestalt, wie ein Schmied rotglhendes Eisen auf dem Ambo bearbeitet. Er zerrte am Schwe refeld von Charon und bndelte es, wobei er eine Gra vitationslinse erzeugte und das gesamte Gravitations potential des Mondes in einem Punkt konzentrierte. Jedoch nicht auf einen Punkt im Innern. Sondern auf einen Punkt auf der Oberflche, im Mittelpunkt der Hemisphre vor Pluto. Bisher glich der Ablauf Larrys altem Experiment der Bndelung und Verstrkung der Gra